Логотип

И жили они долго и счастливо...

Игра теней || Тени

Глава 1. Прибытие.


Академия Теней гудела. Голоса веселых студентов создавали в воздухе тот особый, знакомый любому преподавателю шум. Вроде бы в голос никто не разговаривал, а все равно, шумит, гудит.

В большом зале для поступающих, расположенном на первом этаже Академии, собрались будущие шестикурсники и будущие семикурсники. Перемешались пятерки, кто-то сидел по парам, склонив друг к другу головы и тихо-тихо перешептываясь, кто-то в демонстративном одиночестве ушел на галерку. Кто-то собрал около себя целую толпу, жадно делясь впечатлениями, полученными за пару дней. И не сиделось же на месте магам.

ТерАль, сидящий демократично на краю своего стола, разглядывал зал и студентов. Всего неделя после начала практики, а они уже успели стряхнуть с себя груз обучения. Кто-то загорел. Кто-то щеголял в короткой неформальной одежде. Кто-то, смущаясь, натягивал на себя плащ, чтобы скрыть временную магическую татуировку, в обычное время в Академии запрещенную. Кто-то из «демонстративных» потирал больную голову и мечтал о зелье от похмелья.

Огромные входные двери тихо скрипнули, и в зал вошла самая любимая и вместе с тем самая непредсказуемая из всех потоков пятерка. Бывшая звезда порядка и вместе с тем – по-прежнему звезда. Не порядка. Не хаоса. Не имеющая названия, но все же звезда. Пятеро понимали друг друга с полуслова, полувзгляда. С движения рук, губ, поворота головы. И это было… интригующе. ТерАль не помнил, чтобы какая-то звезда так быстро развивала свои отношения.

Действительно, Судьба не зря собирала их. Хотя бы потому, что можно было увидеть такое чудо – единение пятерых, почти до одного дыхания на всех.

«Жаль…» - на миг промелькнула мысль у ТерАля. – «Что я не смогу увидеть, какими они будут в деле спустя лет сто-двести. К этому моменту звезда уже давно будет на вольных хлебах».

- А вот и наши опоздавшие, - размеренно сказал ТерАль.

- Простите! – хором пропели Карен и Лея.

Директор махнул рукой.

- Садитесь и приступим. Это всех касается. Наговориться сегодня вы еще успеете. У вас будет время для этого.

Подождав, пока студенты рассядутся по своим местам, ТерАль потер ладони, затем хлопком ладоней закрыл все окна тяжелыми шторами. В зале стало темно.

- Итак, - продолжил ТерАль, пока студенты озадаченно переглядывались или просто оглядывались по сторонам, пытаясь понять, а что, собственно говоря, происходит. – Думаю, среди присутствующих не найдется ни одного студента, которому было бы не интересно, что вы здесь делаете. До начала учебы еще 11 седмиц, а вы еще даже не успели толком погулять, перед тем как приступить к выполнению своих практических заданий. Спешу вас успокоить. А может кого-то и огорчить. Надолго в Академии в этот раз вы не задержитесь. Только седмицу звездопада, начавшуюся сегодня утром. Вижу нетерпение на ваших лицах. Хотите знать, что вы будете делать? Я вам отвечу. Всю эту неделю – вы будете играть.

В зале повисла гробовая тишина. Потрясенные студенты смотрели на вампира. Многим, в пересчете на универсальные единицы, было уже 24 года. И тут вдруг такое заявление – играть!

Нет, безусловно, поиграть маги любили. Но за закрытыми дверями и с теми, кто об этом никогда не расскажет.

Тишина раскололась звонко-восторженным:

- Как интересно звучит! А во что мы будем играть?

Под испытующими взглядами собравшихся, аловолосая Лея, едва заметно мерцающая в темноте зала, гордо тряхнула головой.

ТерАль улыбнулся.

- Юная демонесса как всегда задает изумительно правильные вопросы. По словам моей помощницы дриады, у которой вы получаете задания на пополнение своего золотого запаса, студенты бывших пятых, шестых курсов, очень быстро выполняют задания, практически не сталкиваясь с серьезными противниками.

«Правда что ли?!» - озадачилась Карен, вспомнив последнее задание, когда они впятером еле унесли ноги, а потом трое суток кружили вокруг черного некромагического вепря, пытаясь его завалить.

Мысль была настолько четкая и обращенная именно к Лее, что демонесса на нее ответила.

«Правда-правда», - в мысленном голосе подруги звучала едва уловимая улыбка. – «Мы просто задания по другим, более высоким ставкам выполняем».

Директор тем временем продолжал говорить:

- Седьмой курс выполнял задания на порядок, а то и два сложнее. Вам же к этому уровню еще только предстоит добираться. К чему я клоню? Все просто. В большинстве своем, вы студенты преступно расслабились. Посчитали себя уже состоявшимися крутыми тенями. За это и будете в эту седмицу нещадно биты. В игре участвуют все преподаватели и звезды выпускников вместе с теми семикурсниками, которые выпустились в одиночестве, двойках, тройках. Весь выпуск последних пяти лет готов принять участие в этой интересной игре. Проходить она будет в три этапа. Окончить игру вы можете только в том случае, если окажетесь на кровати в маг лечебнице.

- Это же жестоко, директор! – возмутились с последних рядов.

Вампир усмехнулся.

- Ничуть. Этого будет достаточно для того, чтобы вернуть ваше чувство реальности. Дальше. Первый этап игры – прост. Чтобы подготовить вас к дальнейшим испытаниям, вначале вы попробуете свои силы со сверстниками. На этом этапе вы разделитесь на два лагеря. Один – будет защищать замок. Второй – соответственно пытаться его взять штурмом. Все всерьез. Атаки в полную силу. Щиты на полную мощность. Более того, чтобы ни у кого не возникло желания схалтурить, будут применены чары, которые не дадут вам бить не в полную мощность. Возможно, только некоторые из вас… - ТерАль обвел взглядом студентов. – Получат обратные щиты, которые не дадут бить в полную мощность.

- Почему такая несправедливость?! – опять возмутились с галерки.

- В противном случае, - мягко сказал ТерАль. – Игра закончится, не успев начаться. Думаю, этого никому не хочется. На втором этапе ВСЕ будут бить в полную силу, потому что на втором этапе подключатся выпускники с ограничителями.

- А им то почему?

- Поверьте, даже с ограничителями они могут разделать под орех любого в этом зале.

Нейл хмыкнул. Вир и Стар переглянулись.

- Да-да, - возвысил голос директор. – Некоторых неверующих это тоже касается. Они в отличие от вас уже успели отточить свои способности в реальных и постоянных сражениях. Продолжим. На последнем – третьем этапе с выпускников будут сняты ограничения и подключатся учителя. Будет весело. По поводу первого этапа. Выиграет та сторона, у которой на утро четвертого дня будет два кристалла. Передышки вам не будет. В обед этого же дня начнется второй этап. Но о нем позднее. В первом этапе выиграет та сторона, у которой через два дня будет сохранен свой кристалл и будет получен кристалл соперника. Кристаллы ни в коем случае не разбивать. Разбитый кристалл – автоматически засчитывает победу противоположной стороне. Это ясно?

Студенты перешептывались, переговаривались. В зале возник стабильный гул. Звучало да, интересно, но все же…

- Поскольку срывать вас с места до того, как вы увидите, почему у текущей седмицы столь говорящее название – попросту нечестно, сегодняшний день и сегодняшняя ночь я оставляю вам на откуп. А завтра – на рассвете, поделенные случайным образом на два лагеря, вы уже будете у места дислокации.

Еще вопросы?

- А призы то будут?! – спросил кто-то, и студенты расхохотались.

ТерАль ничуть не удивленный, кивнул.

- Безусловно, будут. Это же игра. И призы, думаю, многим понравятся. – Вампир возвысил голос, перекрывая шум, в очередной раз возникший в зале. Только в этот раз он был довольным. – Это будут деньги. Золото никому лишним не будет. Безусловно, книги и артефакты. Некоторые поблажки на учебный год. А еще, - ТерАль провел рукой, лишая слишком громких студентов голоса. – Будет еще один приз. Специально для той пятерки, которая отличится больше всех. Эта пятерка получит право выбрать один дополнительный предмет и обучаться ему в течение года. Предупреждая ваши стоны горя, хочу сообщить – любой предмет. Неважно будет это искусство гейш, воровства, убийства, обмана, маскировки, готовки… неважно. Пятерка получит право выбора. А вместе с ним самого лучшего преподавателя из всех, которые только могут быть.

Я вижу ваше нетерпение. Взгляните вот сюда.

Подчиняясь практически не движению, а намеку на него, над столом ТерАля повисли песочные часы.

- Это хронометр. Он отсчитывает время, на исходе которого – вы все окажетесь около замка, уже разделенные на две группы. Чтобы его увидеть, достаточно посмотреть на любую стену и произнести заклинание: Hrono Irm Al’. Хроно ирм Аль. Ударение на аль. На этом вступительная часть закончена. Вас ждет в столовой накрытый обед. И до завтрашнего утра, пока песок сыпется в часах, у вас свободное время. Удачи!

Студенты, вновь разбиваясь по группкам, покидали зал, вновь залитый светом.

Вслед за вышедшим директором увели куда-то Нейла две будущих шестникурсницы. Убежала Карен, вслед за ней ушел Стар. Бросив взгляд на рассеянную Лею, кабинет покинул Вир. Демонесса, в конце концов, осталась одна.

- Директор, - тихо сказала она, убедившись, что никого лишнего в кабинете нет. – Вы же знаете, что моя фамильная магия – магия тлена. И я умею видеть слоистость академии. В том числе, могу видеть и вас сейчас.

ТерАль засмеялся. Над соседним столом с Леей появилось неяркое свечение, а вместе с ним и сам директор, все также сидящий на краешке стола.

- Студентка, почему вы не ушли со всеми? – весело спросил он.

- Потому что вы умолчали о чем-то. Очень важном. Вы рассказывали об игре, о призах, но ни слова не сказали о том, что же на самом деле заставило вас вернуть всех студентов пятого и шестого курса в Академию.

- Лея.

- Кто же задает вопросы в лоб? – уточнил демонесса, уже слышавшая свое имя с такой интонацией после прямого вопроса много раз. - Я и задаю.

- Хорошо, хорошо, - директора подался вперед. – Один… Пожалуй, даже двое помощников мне не помешают. Вир. В тайном ходу через магию тлена тебя тоже видно. Так что – выходи. Трое помощников – это уже целая гарантия удачного завершения интересующего меня вопроса. Нейл, потолок – хорошее решение. Но ты слишком перестарался, пока думал о том, куда тебе спрятаться. Присоединяйся к нам внизу.

С тяжелым вздохом, Нейл спрыгнул вниз, с огромного арочного потолка. Из тайного хода показался смущенный Вир. Оба студента устроились по сторонам от Леи.

- Итак, - директор потер ладони. – На самом деле, мы потеряли контроль над одним артефактом. Точнее, кто-то притащил его в Академию и активировал.

- Вирус любви, верно? – спросил появившийся в зале Стар. Одной рукой парень держал за шиворот, словно котенка, Карен. Стихиария покорно висела, даже не надеясь выбраться из рук вампира.

ТерАль захлопал в ладони.

- Ай да пятерка ар Зейна! Великолепно. Вам стало скучно, лэр Као, что вы решили таким экстравагантным способом повеселить себя?

- Нет. Я почувствовал неладное еще раньше. Когда мы только переместились. Я почувствовал, что Дух – не такой как всегда.

- Верно. Именно поэтому учения будут проходить за пределами Академии. – ТерАль вздохнул. – Итак. На лице ваших девушек не видно понимания ситуации. Мужская часть с этим артефактом, как я вижу, уже знакома. А Стар благодаря своему дару уже даже знает, что надо сделать. Раз так, я удаляюсь.

Остановить директора пятерка не успела. Он исчез, на этот раз действительно, в чем легко убедилась Лея, нырнув на теневой план и осмотрев слои вокруг.

Вернувшись в обычный мир, она взглянула на мужскую часть.

- И что это за артефакт? – вкрадчиво начала Лея.

- С таким замечательно-заманчивым названием? – подхватила Карен.

И подавшись вперед девушки наперебой начали задавать вопросы.

- А что умеет?

- А как работает?

- А активировать можно?

- А дорогой?

- А противоядие есть?

- А к любви действительно относится?

- А повторить можно?

- А украсть? И продать?

- А в чем его подвох?

Стар зажал уши. Вир, прижал кончики ушей к голове, спасаясь от лавины вопросов. Нейл смотрел на Лею и Карен с потрясающей снисходительностью. После двух сестер болтушек вспышка нездорового интереса девушка его не испугала.

- Артефакт, - начал он спокойно, поймав момент, когда Лея и Карен набирали воздух в грудь для дальнейшего обстрела вопросами. – Материального постоянного воплощения не имеет. Попав в какое-либо место, он переселяется в то, что считает для себя наиболее подходящим. И дальше начинается нечто. Первым вирус пропитывает стены. Если в доме живет дух, то лихорадка начинается с него.

- Лихорадка?

- Влюбляется дух в кого-то или что-то. Просто влюбляется. Затем споры любви созревают и… раздается чих. На кого эти споры попадут, также влюбляется. Но вот тут и начинается первый подвох. Влюбляется страдалец не просто так, а в того, кто соответствует последней мысли. То есть, если перед тем, как спора попала в тело, несчастный думал о пирожках с яблоком… - Нейл сделал многозначительную паузу.

- То он влюбился в первый увиденный яблочный пирожок?! – непритворно округлила глаза Лея.

- В точку, - улыбнулся ей Нейл.

Девушка зарделась как маков цвет, сердце дало сбой.

А дракон, даже не обратив внимания, продолжил.

- Через некоторое время в действие вступает третий подвох. От любви до ненависти один шаг. И страдальцу на то, чтобы этот шаг сделать, дается от одного до сорока часов. В зависимости от того, как долго сопротивлялся вирусу самый первый зараженный. Чем дольше сопротивлялся он – тем быстрее все будет проходить лихорадка для последующих зараженных. Соответственно, в какой-то момент, терзаемый ненавистью влюбленный, сошвыривает свой любимый ранее пирожок с самой высокой башни.

- Ты пропустил второй этап, - сказала Карен, давящаяся смехом.

Стару и Виру смешно не было.

- Не пропустил, - отрицательно покачал головой Нейл.- Сейчас объясню почему, я не назвал его сразу. Первый и третий этапы одинаковы. А второй – нет. Между любовью и ненавистью может быть зависть, осторожность, ревность, нежность. Только представьте себе несчастного, который сюсюкается с яблочным пирожком. И так далее.

Лея и Карен переглянулись. Мрачные лица друзей не давали им насладиться картиной, которая всплывала перед внутренним взором.

- И? – спросила Лея, воззрившись на Стара. – В чем подвох глобальный?

- В опасности артефакта. Эмоциональный накал обрывается одновременно с ненавистью, оставляя невозможную опустошенность. В этот самый момент тело несчастного становится питательной массой, на которой паразитирует спора.

- Паразитирует? – уточнила Карен.

- Да, - ответил снова Нейл. – Из споры начинает прорастать растение. Его вид всегда хаотически меняется. В этот момент и нужна помощь медиков, магов и воинов.

- Воинов то зачем?

- Чтобы удержать, - пояснил Вир. – Боль невыносимая, и пациент мечется изо всех сил, чтобы добраться до ее источника.

- Однако, - Лея поежилась. – Но это не объясняет, зачем ТерАль вернул нас всех сюда.

- Есть слово-код, которое отменяет действие артефакта. Заставляет его снова заснуть. Если мы сможем найти, кто активировал артефакт, то соответственно угроза вируса любви – исчезнет.

- И как найти этого активатора? – уточнила Карен.

- Никак. Если только случайно.

- Тогда зачем мы здесь?!

- ТерАль надеется на благоразумность того, кто активировал артефакт. Под угрозой того, что он сам попадет под всплеск лихорадки – некто может артефакт оставить спать.

- Но это же маловероятно! – возмутилась Лея. – Скорее этот некто просто не вернется в замок.

- Верно, - кивнул Стар. – Вот мы и присмотримся к тем, кто попробует сбежать.

Лея вздохнула.

- И что ж нам вечно то приключения на одно место подавай?

- Это был риторический вопрос? – мягко спросил Вир.

И девушка, переведя взгляд на него, только кивнула.


… В зале было прохладно.

Опираясь босыми мысками на прохладные доски, Лея замерла, вытянувшись в струнку. Стар и Вир обходили ее по кругу, координируя свои действия по мысленной связи, которая иногда еще «барахлила», но напрямую позволяла связываться.

Нейла не было. Он про эти тренировки – не знал. Карен же сидела в углу тренировочного зала, уткнувшись в книгу. Она на такое сумасшествие – не подписывалась. Сражаться с лучами из своей же звезды… это было опасно. А Карен предпочитала разумные опасности. Один на один – она еще выходила, но бои, без применения магии, обычно заканчивались спустя две-три минуты. Стихиарию буквально размазывали по полу или по стене. С привлечением своих сил, девушка могла выстоять и пять минут, и десять, и двадцать. И даже могла победить, если при ней был ее любимый метательный набор.

Но без магии…

Демонесса же на такие авантюры соглашалась охотно. Даже ограничители надевала. А в этот раз Лею даже обязали не пользоваться силой тлена, наложив специальные закрепляющие чары, и вся масса тяжелых алых волос демонессы, была рассыпана по полу, мешая и ей самой, и остальным. Впрочем – Виру и Стару они мешали больше. И на взгляд Карен, они уже пожалели, что не оставили магию тлена на откуп совести Леи.

- Начали! – дала короткую отмашку Лея, становясь в удобную стойку и прикрываясь веерами.

И вампир, и эльф скользнули с места.

Верхний удар Стара, Лея блокировала левым веером. Осторожно скользнула вбок, спуская его удар - под удар меча эльфа, и танцующим движением ускользнула в сторону. Чтобы тут же развернуться и присесть, пропуская сдвоенный удар над головой.

Скользнула вбок, вверх и махнула веером вдоль шеи Стара, проводя кровавую полоску.

Махнув рукой, подло «убитый» вампир отошел в сторону. Чтобы продолжить наблюдение за боем со стороны, и вовремя подправить приемы демонессы.

Лея осталась против Вира.

- Опять твои подлые штучки, - вздохнул эльф.

Лея развела руками и тут же свела, принимая на сложенные веера удар меча.

- Ты же сам меня учил.

Разорвав дистанцию, Вир кивнул.

- Верно. Ты хорошая ученица.

- С тобой плохой не побудешь! – Лея увернулась от скользящей атаки и отбила серию ударов. На боку ее платья появилась первая прореха.

Вир потер плечо, на которое пришелся неплохой удар.

- Хорошо-хорошо, - кивнул он скупо. – Я бы даже сказал – для этой связки и этого удара – замечательно. Еще?

- Возможно, - отозвалась Лея, срываясь с места.

И в последний момент, когда эльф почти встал в стойку, нырнула вниз, пытаясь подрезать его.

Легкий прыжок, переворот в воздухе, и демонесса обнаружила себя на полу. Меч Вира пробил пол рядом с ее шеей.

- Убита, - констатировал довольный эльф.

- Да в курсе я, - вздохнула расстроено Лея. – В курсе.

Щелкнув ее по носу, Вир заметил.

- Маленькая, не доросла ты еще ловить меня на такие глупые подставы.

- Почему глупые? – возмутилась девушка, убирая волосы под тлен.

- Потому что, - наставительно заметил эльф, поднимаясь и следом поднимая девушку. – Тебя выдает твое тело.

- Мое тело?

- Да. До того, как ты меняешь стиль нападения, меняешь атаку, твое тело отклоняется от того положения, которое должно было бы при текущем…

- Ничего не поняла, - прервала девушка.

- Хорошо. Смотри внимательно. – Повернув голову, Вир позвал. – Стар, поможешь?

- Безусловно. Это, конечно, подло-дворовые штучки, но лишним не будет. Карен. Иди сюда.

- Иду-иду, - девушка с неохотой отложила книга и двинулась в центр зала.

Вир и Стар замерли друг против друга.

- Смотрите внимательно, - приказал эльф, и тренировка началась.


… Нейл сидел на крыше Академии, глядя вниз.

От друзей он ушел еще пару часов назад. Знал, что у них есть какие-то общие секреты и не хотел мешать.

Закинув руки за голову, дракон откинулся назад, на высокий широкий зубчик.

- А оно того стоило? – наклонилась над ним высокая девушка с длинными волосами.

Поймав кончик пряди, Нейл прикоснулся к ним легким поцелуем.

- Возможно, и нет. Но я…

- В очередной раз запутался?

- Можно и так сказать, - согласился неожиданно легко дракон. – Что ты здесь делаешь?

- Не ожидал меня здесь увидеть?

- Почему же? Ожидал… увидеть кого угодно. Но тебя – в последнюю очередь. Это же ты, Мел, протащила в Академию вирус любви.

- Да, - кивнула черноволосая демонесса . – И не буду его отменять.

- Сама попадешь под его удар.

- Нет, - Мелинда передернула плечами. – Меня здесь нет.

- Как ты вообще выжила? – лениво спросил дракон. – И зачем вообще назначила мне свидание в таком месте? Хотела убить?

- Это было бы слишком легко. К тому же, даже если я тебя скину с крыши – ты не разобьешься. А попытайся я вонзить нож тебе в сердце, я не смогу сделать даже движения.

- Верно, - кивнул Нейл. – И все же, зачем тебе было активировать этот артефакт?

- Хочу, чтобы Лея познала всю глубину потери. Ее мысли постоянно о тебе. И когда лихорадка начнется, она влюбится в тебя. А потом возненавидит. В попытке тебя убить, она, может быть, и преуспеет.

- Девчонка?

Мелинда странно посмотрела на Нейла. Потом усмехнулась и отступила.

- Ты не знаешь, как учат демонов. И ты даже представить себе не можешь, как учили Лею.

- Ты то откуда это знаешь?

- Видела… результат. Точнее видела, к чему приводили все попытки ее убить. Мои в том числе. Ладно, - Мел шагнула к краю зубца, заглянула вниз. – Дух еще держится, значит, все произойдет очень быстро. И я, и мой Покровитель, не успеем толком насладиться концертом. Бай-бай!

- Покрови…

Нейл не договорил. Шагнув спиной назад, Мелинда растворилась в воздухе, оставив дракона растерянно смотреть на то место, где она только что была.

А еще пытаться понять, за какой лагерь в этот раз играет черноволосая демонесса.


Глава 2. Договор с замком.


Сидя на мокрой траве, Лея заразительно зевала. Студенты обходили ее стороной. Спать хотелось практически всем, ночь выдалась у всех бессонной, но так нагло подбивать всех вернуться в теплые кроватки одним своим присутствием, могла только демонесса.

- Не выспалась, принцесса? – Вир протянул подруге стаканчик с горячим кофе.

- Спаситель, - простонала девушка, принимая подношение и делая глоток. – Как хорошо…

- Спать надо ночью, - эльф легко щелкнул демонессу по кончику носу.

На что она отреагировала очередным сладким зевком, заставив Вира засмеяться.

- Принцесса, ты настоящее чудо, ты в курсе?

- Нет, ты мне об этом слишком редко говоришь.

- Да если посчитать, почти каждый день! – возмутился Вир, с лукавой улыбкой глядя на Лею.

Она пожала плечами, отставила в сторону опустевший стаканчик.

- Как тебе то, почему неделя названа Звездопадной?

- Понятия не умею, - эльф устроился на траве.

Студенты периодически исчезали из виду. Сортировка на два лагеря шла полным ходом. Нейл, Карен и Стар уже отправились к своему, а вот Вир и Лея пока еще задерживались.

- А ты? – добавил он, глядя на Лею.

Она покачала головой, легко потянула вниз шнуровку плаща, обнажая пояс алхимика, полный колбочек со светящимся содержимым.

- Что это?

- Нам же велено играть в полную силу, - напомнила демонесса.

- Я помню.

- Вот я и играю. Как мне было велено.

Вир хмыкнул.

- Зачем тебе это?

- А меня лишили стихийной магии.

- Что, совсем?! – удивился эльф.

- Ага, - беззаботно кивнула Лея. – Поставили ограничители. И на Карен. Я с ней успела встретиться до того, как ее вытащило отсюда. А тебе разве нет?

- Мне только возможность доступа к Палачу заблокировали, - отозвался Вир. Потом вскинул голову. – О. Мне пора. Еще увидимся.

- Главное только, чтобы не на разных сторонах.

- Почему?

- Потому что не хочу тебя обыгрывать.

Эльф серьезно посмотрел на Лею и улыбнулся.

- Я же тоже буду играть в полную силу, моя малышка.

Лея сказать в ответ уже ничего не успела. Вир исчез, перемещенный к месту его дислокации. Впрочем, демонесса надолго одна не осталась. С шелестом тяжелого плаща, откуда-то сверху слеветировал… ТерАль, протянул ей на ладони медальон.

- Что это? – удивилась Лея.

- Накинь, - директор выпустил цепочку из рук и тут же исчез, словно и не было его.

Порядком удивленной девушке ничего не осталось, кроме как поймать медальон. Покрутив его в руках, она задумчиво просканировала подарок магией тлена, единственной для нее не заблокированной.

«Защитный артефакт. Да еще мощный какой. Зачем?! Что вообще происходит?!»

Накинув цепочку на шею, Лея спрятала медальон под плащ. И вовремя.

Следующей переместилась уже она.


… Замок, который надо было защищать, был не большим. Таким… средненько-плохеньким. Пять этажей, два подземных уровня, две не связанных системы потайных ходов, огромное хранилище для вина и две сокровищницы.

- Откуда они его взяли? – спросил Нейл, глядя на то, как замок приводится в порядок магией. Блестели намываемые стекла. Стирались паутины из углов. Наполнялись магией люстры, очищались камины. Исчезла пыль и грязь отовсюду.

Зевающая Карен пожала плечами.

- Насколько я могу понять остатками своих сил – он магический. Принадлежал раньше магу. После того… как на замок напали орки, он сам себя законсервировал. Мага убили. В замок проникнуть никто не смог. И ТерАль договорился с замком, что мы на нем потренируемся оттачивать свои навыки.

Вокруг стихиарии к концу ее короткого спонтанного отчета, собрались все, кому выпало защищать замок. В общем, по головному счету, где-то сорок студентов.

- Могу добавить, что замок даже рад, что мы поиграем в его стенах. Но сотрудничать с нами и помогать – не будет. Именно поэтому третья система потайных ходов – магическая, нам будет не доступна. А вот лагерь наших противников, если сможет эти ходы найти и распечатать – получит возможность воспользоваться ими.

- А если распечатаем мы? – спросил высокий темный студент с сотней косичек.

- По этому поводу ничего сказать не могу. Но потребуются совместные усилия сильного арефактора.

- Есть такой, - отозвался Нейл, опираясь на стену.

- Взломщика первого класса.

- И такой в наличии, - кивнул дроу, который и задал вопрос о распечатывании ходов.

- И, наконец, алхимика.

- Есть такая! – радостно раздалось сверху.

Вир еле успел поймать Лею, которую артефакт-делитель почему-то сошвырнул вниз с пары метров.

- Ты в порядке? – уточнил он, бережно ставя демонессу на ноги.

Она весело кивнула, глядя на него задорным взглядом.

Вир прищурился.

- Так. Лея.

- Я?

- Ты что-то задумала?

- Ни в одном глазу! – отмахнулась Лея. – А зачем вы решили ломать магические ходы? Не проще ли их совершенно заблокировать, чтобы до конца игры ими никто воспользоваться вообще не смог?

Нейл и дроу переглянулись.

Будущий шестикурсник, наконец, представился.

- Я Джад. Насколько мне известно, магические ходы невозможно заблокировать.

- Почему? – демонесса озадаченно посмотрела на него. – Как раз-таки, возможно. По крайней мере, я так точно могу это сделать…

За спиной Джада выглянула симпатичная девочка с серебристыми волосами из его пятерки.

- Привет, привет! И я знаю способ заблокировать ходы. А ты – демонесса? – посмотрела она на Лею.

Та медленно кивнула.

- С Эссенленаль?

И снова Лея кивнула.

- А я соседка! Живу на АшшенРаш. Это чуть левее. И у нас не такой широкий выбор… родов, как у вас. Так сказать. Так вот, - взглянула она на Джада. – Их действительно можно блокировать…

- Может быть, отложим эти вопросы и идем занимать замок? – предложил Нейл. – В обеденной зале все, собственно говоря, и обсудим. Особенно, самые главные вопросы.

- Главные это какие? – поинтересовались из неорганизованной пока толпы.

Дракон повернулся к говорящей.

- А вот устроимся все в зале, и обсудим, - сказал он.

Лея хихикнула, подхватывая Вира под руку.

- Ты смотри! Вот уж точно Наследник Императора. Никто и не посмел ослушаться! – констатировала она, пока все студенты потянулись в замок.

Вир легко поцеловал ее в висок.

- Не язви, милая моя.

- А вот буду язвить! Буду язвить! Буду язвить!

Эльф вздохнул, перекинул Лею через плечо.

- Когда успокоишься, скажешь, - велел он, направляясь к дверям. Вися у него на плече, демонесса тихонько хихикала.

Настроение, которое в последнее время стабильно было ниже… привычного уровня (спасибо Эссенленаль, на котором в очередной раз возникли проблемы), начало немного выправляться.

Когда под ногами снова появилась твердая поверхность и ее поставили на ноги, Лея дернула Вира за рукав.

- Слушай. А какую ты тему взял для курсовой?

- Зачистка на местности с помощью физико-магических ловушек для создания класса A6, - спохватившись, эльф взглянул на демонессу. – А что?

- А ты уже выбрал, где именно развлекаться будешь?

- Нет.

- Тогда поехали ко мне! Обещаю кров и стол, а еще убойное местечко, как раз с тварьками класса А6.

- Мне три разных типажа надо.

- Тварей или местности? – любознательно уточнила Лея.

- И того, и того. Всего девять раскладов с полными выкладками, - рассеянно отозвался Вир, пытаясь понять, почему замок ему так отвратительно знаком. Память подсказывать отказывалась, но ехидно намекала, что доля правды в подозрениях эльфа есть.

- Есть, - улыбнулась девушка.

- Что есть? – посмотрел на нее Вир.

Обворожительно ему улыбнувшись, демонесса пояснила:

- Девять различных раскладов. Если хорошенько поискать, то можно на разных местностях найти одних и тех же жутиков.

Эльф хмыкнул.

- Милая, тебе так хочется увидеть меня в гостях?

- Ага! А еще Джин заберем. К нам.

- А вот за это нас по голове не погладят.

- Ошибаешься, - отмахнулась Лея. – Еще и спасибо скажут. К тому же, ребенок должен видеть отца.

- Лея…

- Может быть, свои частные вопросы, вы обсудите позже? – рыкнул сбоку Нейл.

И милый разговор был прерван на самом интересном месте.


… В столовой были нараспашку оставлены все окна. Замок, несмотря на трещины и причудливые обвалы, оставленные при штурме таранами орков и ударами шаманов, был вполне теплым. Поэтому утренний холодок и ветер, врывающийся в окно, не давали студентам уснуть. Хотя этого так хотелось.

- Итак, - Нейл покосился на место во главе стола, намеренно оставленное пустым, пока две девушки из студенток расставляли горячий кофе для всех, сваренный в котле в камине. – Для начала, нам стоит решить, кто возглавит нашу оборону замка. У кого предложения есть?

- Может, - Карен даже не взглянула на мрачное лицо Стара, сидящего рядом с ней, скорее наоборот немного отстранилась от него под недоуменными взглядами Леи и Вира. – Среди нас есть те, для кого слова штурм замка и его защита – не простой набор слов?

- Отличный вариант, - дракон улыбнулся стихиарии. – Но если ты надеялась на меня – то напрасно. В моем домашнем обучении – такого не было.

Среди сидящих за столом прокатился тихий шорох, но положительного ответа не последовало.

- Что нет?! – удивился Нейл. – Совсем никого?

- Давайте, пойдем от противного, - предложил Джад, не сводящий взгляда с Леи. – Какие у нас расы имеют отдельные и весьма красноречивые особенности в обучении?

- Дроу – разведчики, - тут же ответил он сам, пока остальные неуверенно переглядывались. – Так что я могу взять на себя защиту подземных ходов и установку на них ловушек.

- Может, не стоит этого делать? – неуверенно предложила маленькая цветочная фея на другом конце стола.

- Стоит, - вздохнул Джад. – Мой брат близнец на той стороне. Так что он в первую очередь подумает о подземных ходах.

- Значит, - Нейл потер руки, уже начиная подпадать под азарт происходящего. – Раз там твой брат, значит, все твои ухищрения он знает. Тебе в пару нужен тот или та, кто может внести разнообразие или полностью изменить твои обычные ловушки. Например…

Дроу бросил взгляд на Лею, но… неожиданно подала голос цветочная фея.

- Я Эли, и я могу помочь, - в ярко-голубых глазах девушки сверкнули колдовские алые огни, а из-под верхней тонкой губы показались четыре тонких клыка и тут же скрылись. – Папа-вампир подарил мне возможность творить весьма интересные вещи с помощью простых цветов.

Джад опустил голову, чем-то неуловимо разочарованный. Нейл кивнул.

- Отличный выбор. Дальше… Я дракон. Могу взять на себя воздушную разведку.

- Если они прикроются невидимостью, то ты не увидишь дальше собственного носа, - недовольно сказала Лея.

- Возьму в пару кого-то, - улыбнулся ей Нейл. – Например, тебя…

- Лее найдется лучшее применение, - вздохнул Стар.

- О! В ком-то заговорила жреческая сущность, - засмеялась язвительно Карен. – Ну, поведай нам, что ты увидел в будущем.

К Стару тут же повернулись все присутствующие. О вампире – прорицателе слухи ходили по всей Академии, а уж старшие курсы знали его если не по имени, фамилии, то в лицо так точно. Он сам – изучал некоторое время лицо разозленной стихиарии, потом отвернулся.

- Мне больше всего интересно, кто именно должен стать командиром замка! – закивала девушка-вампиресса, сидящая на стуле с ногами и опираясь на колени подбородком.

- Лея, - вздохнул вампир.

- Убью, - тут же отреагировала демонесса. – Ты чего меня под монастырь подводишь?

- Почему Лея? – растерялась Карен.

Нейл и Вир переглянулись и посмотрели на недовольную подругу. Впрочем, на нее сейчас были устремлены взгляды всех собравшихся в зале.

- Стар ошибся, - мило улыбнулась Лея. – Ты же ошибся, правда, Стар?

Взгляд алых глаз ничего хорошего вампиру не обещал, если он не подтвердит сейчас, что все же да – он ошибся.

Ответный взгляд брюнета был мрачным.

- Я не ошибся, - сказал он. – В конце концов, сколько раз ты уже защищала замок? И сколько раз удачно его брала?

- Это было не по-настоящему.

- Понарошку? Иллюзию Арраха ты хочешь называться «понарошкой»?

- Так она на то и иллюзия! – огрызнулась Лея.

- Объясните кто-нибудь, о чем идет речь! – взмолились на другом конце стола.

- Иллюзия Арраха – сложный артефакт, - Нейл заглянул в лежащую перед собой тетрадь, словно надеясь, что память его подводит. Тетрадь с конспектами была вызвана из воздуха по мановению руки. Не иначе для достоверности, на свою память дракон не жаловался. – Создает трехмерную копию заданного объекта, переселяя в него объекты живые или их копии. Если живой объект убьют в иллюзии Арраха – обратно живым он не вернется. Смерть полная и окончательная. Разрушения любые. Копия – полная. Если во время использования артефакта, что-то случится с оригиналом – то это отразится и на копии. Обратный процесс, к счастью, не действует.

За столом переглядывались.

- То есть это тоже самое, что и по-настоящему? – уточнила Эли.

Нейл кивнул, взглянул на Лею.

- И? Сколько раз ты была в этой иллюзии?

Демонесса промолчала.

- Лея? – окликнул ее дракон.

Стар усмехнулся.

- Она не ответит. Верно же?

- Я знаю, - Вир откинулся на спинку стула.

- И молчал?! – возмутился Нейл, взглянув на эльфа.

Тот пожал плечами, неуловимо нахмурившись.

- Лея не хотела, чтобы кто-то знал об этом. А это игра… Не вижу причин, по которым я должен был выдавать ее.

Лея слабо улыбнулась, дотянулась через стол, запечатлела на губах Вира легкий поцелуй.

- Спасибо, - взглянув на Нейла, она сказала. – Сто двенадцать штурмов. Из которых половину я возглавляла штурмовые группы, а вторая половина – когда я наоборот защищалась.

- Ого! – вырвалось у тех, кто знал о том, что артефакт пожирает немерено сил и после его применения надо как минимум пару месяцев отлеживаться и ограничивать использование магических сил.

Лея пожала плечами.

- Это все входило в комплекс обучения…

- На кого же тебя учили! – вырвалось у кого-то.

Девушка нахмурилась. Но все же ответила.

- На королеву.

- Выучили? – насмешливо спросили с другой стороны.

Подняв голову, Лея встретилась взглядом с парнем, которого терпеть не могла. Причем нелюбовь была взаимной.

Однокурсник пятерки, герцог крови, наглый РимаулиЭль Исстиан, светлый эльф, был ловеласом и любимчиком девушек. А Лея и Карен не сговариваясь в один день дали ему от ворот поворот. И если потом к Маули из-за Карен подошел Стар и пообещал выдернуть ноги, если светлый не оставит его девушку в покое, то Лею на тот момент защитить было некому. Точнее, она как обычно – не пожаловалась.

И Римаули доставал ее почти два года.

Пока они не сцепились на магической дуэли…

- Выучили, - отозвалась зло Лея.

- Хорошо выучили? – продолжил Маули.

- До королевы и выучили, - вмешался в разговор Вир. – Вы оба, хватит. Значит, тогда, все согласны? И у нас защиту замка берет на себя Лея?

Студенты переглядывались.

Алхимик. Маг. Вспыльчивая демонесса, которую одна часть Академии искренне обожала, а другая также искренне – ненавидела, была весьма спорной кандидатурой.

- Я против, - подала голос Лея.

- Я за, - в пику ей отозвался Маули. – В конце концов, «королева» ты наша…

Метательная звездочка вошла в спинку рядом с эльфом, увернуться тот успел на чистых рефлексах. Покручивая между пальцев следующую звездочку, Вир негромко пообещал, не стесняясь того, что на них смотрит половина 6го и 7го курса, с которыми эльфу учиться как минимум год.

- Не заткнешься, я сделаю так, что говорить ты больше никогда не сможешь.

- Хватит, - привлек внимание спорщиков уже Нейл. – Мы вообще-то… не об этом. Я за.

После его слов решение было принято практически единогласно, и несмотря на все сопротивления, главой замка стала Лея.

А уже через час пожалели о назначенном решении все. Девушка закатила рукава и начала разборки…


Нейл очнулся от изумления уже в воздухе, когда патрулировал замок. У него на спине сидела практически незнакомая шестикурсница, в силах которой было обнаружить невидимое.

- Вот это она командует, - потрясенно пробормотала девушка, растягивая между пальцев паутинку силы, сквозь которую смотрела на мир.

- Сам удивлен, - прорычал дракон, закладывая вираж, чтобы не столкнуться с магическим щитом, который запрещал студентам покинуть полигон.

- Она что, обычно тихая?

- Вполне. По крайней мере, что можно взять с алхимика?

- Она алхимик?

- Как ты умудрилась проучиться пять лет, если не знаешь этого? – нахмурился Нейл.

- Болела практически все время, - отозвалась девушка. – Вокруг никого и ничего. Возвращаемся?

- Да, - Нейл лег на обратный курс.

Сплетенная девушкой паутинка полетела вниз, стряхнутая с ладоней.


Стар прижал Карен к стенке.

- Так.

- Так? – мило улыбнулась девушка, хлопая ресницами.

- Ты где была?

- Куда меня отправила Лея – на нижнем складе.

- Карен, не притворяйся, - нахмурился вампир. – Я не спрашиваю тебя… где ты была сейчас. Хотя могу догадаться и так. Ты наведалась в сокровищницу. Блеск сокровищ, что ты там увидела, отпечатался у тебя в глазах. Я спрашиваю тебя о том, где ты была вчера ночью.

- В кровати конечно!

- Одна? – рука вампира заскользила по предплечью Карен к ее ладони.

Девушка нахмурилась.

- Есть подозрения, что нет?

- Есть подозрения, что в кровати тебя не было.

- С чего это ты взял?!

- Я заходил за тобой. И оставлял маячок на кровати, чтобы забрать тебя сразу, как только ты появишься. Ночью тебя в комнате не было. Могу в этом поклясться.

- Ты, наверное, не там смотрел, - снисходительно сказала девушка.

- Карен, не юли. Не пытайся мне говорить, что ты была в тайном городе. Там тебя тоже не было.

Карен вздохнула, стряхнула руки Стара со своего плеча.

- И что?

- Карен!

- Тебя это не касается!

- Карен!

Окрик пропал втуне. Поджав губы, глотая злые слезы, девушка просто убежала.

- Ну и что это значит, хотелось бы мне знать?! – спросил сам себя Стар. И сам себе ответил. – А вот Тьма его знает…


До вечера замок успел успешно отбить два штурма, точнее попытки. Связка дроу и цветочная фея зажигали в подземных ходах. Их атаковал отряд из двадцати магов-студентов, но пройти не смог ни один.

Вторая попытка была умнее. К подземным ходам противники не полезли. Напали в лоб…

Именно на втором штурме, студенты обнаружили, какое сокровище им досталось во главу замка. Лея взяла с собой только шестерых студентов. Водника, двух огневиков, одного мастера стихии земли и двух воздушников. Сама она не участвовала в защите замка, но большего количества защитников на стенах не потребовалось, чтобы отбиться от двадцати студентов.

Когда ночь опустилась на замок, было распределено ночное дежурство, все защитники накормлены и размещены по комнатам. Нейл на пару с еще одним артефактором из шестикурсников реанимировали систему горячего водоснабжения замка…


…Ночь была темной, небо было затянуто тучами. В коридорах замка было темно. Длинные тени от слабых свечей скользили по стенам, пугая тех, кто стоял в эту ночь в дозоре. Темные провалы в углах пугали студенток. Причудливо искажающиеся магические поля и тихие шаги за спиной – студентов.

Маги дрожали от страха.

Замок старательно выполнял свою часть обязательств перед ТерАлем, запугивая своих «защитников». В комнатах открывались стены, разбивались окна, гасли камины. В коридорах сходили со своих постаментов доспехи.

- Это тоже часть плана? – зевая, спросила Лея, без сил оседая на стул в столовой, где из-за позднего времени практически никого не было.

Вир поставил перед ней горячий чай, присел рядом на край стола.

- Возможно. Прогулялась?

- Ага.

- Что хорошего увидела?

- Ничего… решительно, - подперев щеку рукой, демонесса посмотрела тоскливо на эльфа. – Не знаю, кто там у них во главе. Но проникнуть в лагерь тихо и незаметно, чтобы увести их кристалл – невозможно…

- А если не тихо?

- Нагло? Надо студентов тридцать. А если оставить тут всего десяток… То замок не удержат… Обменяемся кристаллами, и что дальше? Надо думать дальше.

- Кое-кому, - преувеличенно ласково заговорил эльф, - надо лечь спать! Причем немедленно, а то…

- А то? – подняла голову Лея.

Вир вздохнул.

- Ну, принцесса, ты же не маленькая девочка, в конце то концов, чтобы так…

Демонесса зевнула.

- Не… не маленькая… но…

Эльф потянул ее со стула, к себе, обнял.

- Но почему-то очень хочется плакать?

- Не дождешься, - руки Леи сжались на спине Вира, комкая его рубашку.

- Думаешь? – дыхание эльфа щекотало шею демонессы.

- Знаю. Я же Королева. Королевы не плачут.

- Когда кто-то видит – не плачут. Но беззвучно и отчаянно рыдают, когда никто не видит.

Лея вздрогнула.

- С чего ты взял? – наигранно весело спросила она.

- Ты забываешь, что я – Убийца высшего класса.

- А это здесь при чем? – вскинула голову демонесса.

- С того, - эльф скользнул губами по виску Леи, - что я могу пройти мимо, а ты даже не поймешь этого. А в прошлом году ты неосмотрительно пригласила всех нас на Эссенленаль. Хотя знаешь, Карен кое-чему у тебя тогда научилась… Но ты сама…

- Я сама? – повторила рассеянно демонесса.

- Совершенно себя измучила, - вздохнул Вир. – Пойдем уж спать, моя маленькая принцесса.

- Не пойду, - Лея попыталась высвободиться из рук эльфа. – Надо проверить посты…

- Этим уже занимается Нейл.

- Заглянуть в подземные ходы.

- А это взял на себя Джад.

- Еда на утро…

- Карен дорвалась до готовки.

- Проверить ловушки около ворот.

- Вампиресса занялась.

- Наконец…

- Хватит, - прервал Вир. – Ты что, не хочешь спать?

- Не хочу одна, - вздохнула Лея, сдаваясь. – Сны странные снятся.

- Я останусь с тобой. И они не будут тебе сниться.

- Ты их прогонишь? – удивилась девушка.

- Еще чего не хватало?! – возмутился эльф. Потом разгладил указательным пальцем морщинки на лбу демонессы. – Они просто увидят меня, испугаются и не придут.

- Точно-точно?

- Обещаю. Пойдем…

Зал опустел.


… Спящие коридоры пересекла темная тень. Точно такая же, как и те, что вокруг. Было так легко скользить по потолку, зная, что никто не увидит и не поймет. Тень скользила вперед, зная, что в ближайшее время никто не сможет понять. В конце концов, такие как она – редко появлялись в этом мире. Боялись.

Да-да, академия дурных теней пользовалась дурной славой и у многих профессий, занимающихся не совсем праведным делом, стояла, как кость в горле. Тень скользила по потолку. Ничего противозаконного. Грабить сокровищницу замка Тень пока не собиралась. Да и убивать кого-то было не велено. До самого последнего момента, когда на студентов нападут всей толпой.

Тень мерзко захихикала. Ну, право слово, всей толпой запинать семьдесят пять студентов, велика честь!

«Впрочем», - поправила себя Тень. – «Трехсот магов и пятьсот воинов лучшей категории может и не хватить. Этот самый директор почему-то вернул курсы домой. Словно догадывается о чем-то, словно прознал, что всех выпускников пятого и шестого курса велено убить. К сожалению, для нас выпускники более младших курсов пока не доступны. Заклинание защиты… Чтоб его. И главное, не понять, на чью жизнь оно завязано! Такие защиты понакручены. Ладненько, теперь по-быстрому на охоту и спать. А то завтра опять штурмы, опять эта «игра». И все-таки, что задумал этот гадский директор?»


Выдержка из магической энциклопедии.

Том 77.

Защитные плетения массового порядка.


Заклинание защиты обеспечивает неприкосновенность тем, кто попадает под его действие. Любая смертельная атака отражается в обратную сторону.

Заклинание защиты устанавливается минимум семью магами класса «архимаг» и поддерживается в действующем состоянии с помощью артефактов-накопителей.

В магическом видении представляет собой сложную паутину, каждый узелок которой это защищаемый заклинанием.

Во всей паутине есть центральная точка, которая в защите не нуждается, но на жизнь которой завязано заклинание. Стоит убить носителя точки – как все плетение защитной паутины распускается.

Центральная точка паутины может не знать о своем статусе.

Глава 3. Крик в ночи.


Темная ночь оставалась темной до рассвета. Замок продолжал пугать своих временных гостей, в результате чего часть студентов дрожала на кровати, закрывшись одеялом с головой. Некоторые, кто еще мог соображать, создавали себе внутри воздушный пузырь, в уши – беруши и сладко спали. Часть студентов попряталась в шкафах, там, по крайней мере, можно было удобно устроиться, не действовала на нервы раскачивающаяся люстра, тихий, но проникновенный вой и ощущение тяжелого взгляда. Самые трусишки предпочли в качестве надежного укрытия – кровать, точнее пространство под ней.

Ночные дозоры ходили группками по три перепуганных мага. Студенты нервно оглядывались и во все стороны палили магическими огнями. Замок уже успел украситься парой подпалин, и уже дважды водникам пришлось тушить серьезные пожары.

Впрочем, были и те, на кого детские страшилки не произвели никакого впечатления. Джад, на попытку дохлого чучела его напугать, нарезал того на мелкие кусочки. Потом сплюнул, поняв, что его разыграли, но склеивать чучело не стал. Нейл спалил огненным дыханием любимые рыцарские доспехи замка. Карен закрутила в воздушном смерче замковое привидение, а того потом отпаивала грибной настойкой Лея. Демонесса, занявшая башню алхимика и узнавшая об этом только когда к ней заявилось ревущее привидение, была недовольна тем, что поспать ей не удалось. Но выгонять привидение не стала.

На Вира, когда он шел к Лее, свалился с потолка кулек с пауками и червями. Именно в этот момент замок лично отключил магическое поле вокруг эльфа. Визга и писка, которыми порадовал замок РимаулиЭль, другой светлый эльф, не последовало. Вир снял особо наглого паука с волос, поднял голову и в трех словах сказал, что он сделает с замком, если тот попробует повторить свою неудачную попытку.

В Стара попасть вообще не удалось…

Цветочная фея с вампирскими корнями на все попытки замка ее напугать отреагировала впечатляющим зевком, как только челюсть при этом не вывихнула, и накрылась подушкой. Больше она до утра ни на что не реагировала.

Вопли, писки и взвизги доносились настолько часто, что к ним привыкли… и уже просто не обращали внимания. До утра…

Холодок раннего утра змеей вполз в спящий замок, стелился по ногам, касался ледяными ладошками рук, шеи и лица, ядовитым туманом заползал в горло, лез в глаза. Спали забывшиеся дозорные, спало привидение, спали доспехи, даже замку надоело запугивать студентов, и он спал.

Утренний сон был крепок. И казалось помешать ему ничто не в силах… А на самом деле хватило всего ничего – отчаянного женского крика, от которого задрожали стекла в окнах. Крик был не похож на тонкий визг перепуганной студентки. Что-то случилось…

Первой около кричащей оказалась Лея, воспользовавшаяся магическим ходом. За ночь она успела подружиться не только с привидением, но и самим замком. И для нее было сделано исключение. Вторым появился Нейл, находившийся на тот момент рядом со складом, где все и произошло. А там – подтянулись и все остальные студенты.

Нападение произошло на девушку с шестого курса. Забившись в угол, она мелко тряслась, глядя на всех огромными испуганными глазами. Двумя руками девушка зажимала горло, а между пальцев, по плечам, по белой блузке расплывались алые потеки.

Лея подошла ближе, присела на корточки. Девушка была ей знакома, вместе они учились три года на факультативе алхимии. Потом Лея пошла на повышение, а Дена – просто бросила это занятие.

- Дена? – мягко окликнула демонесса знакомую. – Что случилось?

Студентка всхлипнула.

- Больно…

- Где больно?

- Больно… - пожаловалась девушка, все так же слепо глядя в пространство. – Больно…

- Кажется, она тебя не узнает, - сообщил Стар, возникающий у стены и потирающий плечо.

Новый крик студентки оглушил всех присутствующих…

- Вот теперь я верю, что у нее в роду были баньши, - констатировала Лея, зажимая уши.

Девушка кричала и кричала. То ли не желая успокоиться, то ли не в силах этого сделать. Повесив перед глазами Дены магическую повязку, Лея добилась того, чтобы она замолчала. Взглянула на вампира.

- Стар. Уходи. И всех уведи отсюда.

- С чего это мы должны уходить? – спросила одна из студенток.

- Нейл, - демонесса, не отводя взгляда от Дены, положила ладонь на руку дракона. – Убери всех отсюда. Живо.

«Прошу тебя», - мысленно передала девушка. – «Здесь никого не должно остаться».

- Хорошо, - Нейл повернулся к остальным, щелкая пальцами. Тяжелый черный купол непроглядной защиты окружил Лею и Дену. – Теперь, смотреть здесь не на кого. Так что… все вон, - улыбнулся дракон.

Его не ослушались. К тому же, показывая пример, именно Стар и Нейл первыми покинули злополучный переулочек около склада. А всего через полчаса в зале, где студенты завтракали и живо обсуждали случившееся, появилась немного бледная Лея.

- Ее забрали, - тихо сказала она. – Пришлось вызывать ТерАля. Правда, на него реакция была такая же, как и… на Стара. Кажется, Дена считает, что на нее напал вампир.

- Вампир?! – студенты испуганно переглядывались.

- Не надо такого лицемерия, - поморщилась Лея. – К тому же, взгляните вот сюда.

Быстро выводя в воздухе магические руны, в которых студенты легко опознали воспроизведение иллюзии случившегося, демонесса показала Дену.

- Когда мы с ТерАлем, погрузив ее в сон, смогли отнять ее руки от шеи, то увидели вот это…

Изображение приблизилось, стало четче. Сверху полилась вода, смывая кровь с шеи и обнажая… четыре аккуратных дырочки, одна вверху – и три внизу.

- Не знаю, кто на нее напал, - демонесса нервно поежилась. – Но не вампир точно.

- Что значит «не вампир»?! – возмутился кто-то из студентов. – А откуда нам знать…

- Стар, помоги, пожалуйста.

Вампир недоуменно взглянул на демонессу, мало понимая, чем он может помочь в данном случае. Подруга с каменным лицом протянула ему руку.

- Укуси повыше запястья, чтобы не верящие увидели сами, в чем разница между укусом от которого пострадала Дена и укусом обычного вампира.

Стар вздохнул.

- Ты хочешь, чтобы я отравился? – спросил он.

- Ну что ты, - мило улыбнулась в ответ демонесса.

«Я постараюсь ни о чем в этот момент не думать».

«Это невозможно в принципе».

«Думаешь?»

«Полагаю».

- Хорошо, - вслух вздохнул парень. – Но в случае чего, моя смерть от несварения на твоей совести.

- Скажите, какие мы нежные! – довольно зло буркнула себе под нос Карен.

Расслышавшая ее соседка, ткнула довольно острым локотком стихиарию в бок.

- Вы что, поссорились?

- Нет.

- А… ты на него обиделась?

- Еще чего не хватало, - отозвалась Карен.

- Тогда он на тебя? – просияла соседка.

- А вот за это говорить не буду, вполне возможно.

- Тогда, слушай… А может… Ну вы же пара?

- С чего ты взяла? – повернулась, наконец, к соседке стихиария. – Риа. Мы НЕ пара. И мы НЕ ссорились.

- Слушай, тогда, может, я у тебя его уведу?

- Он мне не принадлежит, - Карен отвернулась. – Так что делай, что хочешь.

Стар в этот момент оторвался от запястья Леи. Своим белым платком стер с ее запястья кровь, обнажая две точки прокуса.

- Всем хорошо видно? – спросила демонесса, показывая место прокуса в увеличенном виде с помощью магической проекции в зале. – Поскольку у всех вампирских рас строение челюсти одинаковое, двум другим вампирам среди нас кусать себя не дам. Результат будет тот же… Делаем вывод. Для тех, кто углубился в собственные мысли или не в состоянии дойти до этого вывода сам, дублирую вывод вслух. ВАМПИРЫ к этому делу не имеют никакого отношения.

- А почему так не радостно? – лениво спросил Маули, пока девушка из его пятерки подтачивала пилочкой его совершенный маникюр.

- С того, что это означает, что по замку лазает какая-то магическая тварь, питающаяся кровью, вгоняющая в магическую кому, которую нельзя услышать, увидеть и даже почувствовать, которая легко преодолела все магические ловушки и прошла сквозь сигнальные полосы. Еще глупые вопросы будут, лэр РимаулиЭль? - Язвительно спросила Карен.

На нее смотрели все. Студенты с испугом. Кое-кто с удивлением, кто-то с раздражением, а кто-то… с опаской. И у всех на это были свои причины.

- К тому же, - продолжила Лея с нарочитым спокойствием. – Игра осложняется. Во-первых, не забывайте о том, что у нас стоят сроки. У нас есть еще сутки, на исходе которых должны быть оба кристалла у нас, если мы хотим выиграть первый этап.

- Это и так все помнят, - отозвалась тоскливо Карен.

«Задержись. Когда все разойдутся. Разговор будет».

«Хорошо. Но я тебе ничего не скажу», - тут же отозвалась стихиария.

«А мне говорить ничего и не надо», - хмыкнула Лея.

- Во-вторых, - продолжила она уже вслух. – Есть кое-что еще, помимо бродячего чуда-чудовища. Как вы все помните, ТерАль говорил, что… есть два лагеря? Так вот, насколько мне стало известно, он нас… немного ввел в заблуждение.

- Как это? – удивился Джад.

- Вчера ночью, несколько независимых друг от друга групп, для получения наиболее точного результата…

«Уши бы оборвать самодеятельностям»…

- Навестили лагерь противников с целью узнать, можно ли как-то подобраться к их кристаллу. Результаты у всех были не утешительные, и я бы не стала поднимать эту тему в разговоре, если бы не одно «но». Такое достаточно весомое.

- Какое? – взглянули на Лею студенты.

- Среди них кто-то … из «штурмовиков», назову противоположный лагерь так, если вы не против, попытался украсть кристалл. Обратив на это внимание, я проверила наш кристалл и выяснила, что кто-то пытался украсть и наш кристалл тоже. Защита была повреждена.

- Защита? – Эли, цветочная фея, взглянула на Джада. – Вроде бы, защиту ставили Нейл и Джад.

- Верно, - кивнула Лея. – А потом трое… из всех нас поставили по моей просьбе защиту сверху.

- Четыре защиты?

- Да. Разноуровневые защиты я потом свела воедино, чтобы получить максимально… полезный эффект. Некто, попытавшийся выкрасть наш кристалл, был потрясающе талантлив, этого не отнять. Три защиты были взломаны, а вот на объединенной и на четвертой внутренней этот некто и погорел.

- Значит, - Маули дураком не был и доучился до седьмого курса совсем не за красивые глаза. Эльф первым озвучил то, до чего начали доходить остальные. – Среди нас есть тот, кто либо играет на другой стороне, либо кто – в одиночестве или в паре, должен обмануть всех остальных.

- Верно, - кивнула Лея. – Именно поэтому, нам придется выставить сегодня на ночь защиту около нашего артефакта, если до этого дойдет, конечно. Патрулирование замка отменяется. Нас ждет несколько попыток штурма. Скорее всего, довольно вялых. Если на той стороне во главе – тот, кто мало понимает о штурме, то они будут собирать свои силы, и скорее всего – атакуют под покровом наступающей ночи. К этому моменту все должны выспаться. Ночью поспать может и не удастся. Если что-то пойдет не так, то в действие вступит мой другой план. Озвучивать его я пока не буду. Далее, желающие, могут представить мне свой план как силами двух-трех «защитников» с нашей стороны выкрасть кристалл «штурмовиков». Все идеи – ко мне. Можете к Виру, Нейлу, Джаду. Как я успела убедиться, эти трое что-то понимают в военном искусстве. Я сама в башне алхимика. Она под землей. Из окна, если вы сейчас посмотрите налево, вы можете увидеть трубу, которая уходит вниз. Вот по этому ориентиру легко можно добраться до башни. Вопросы? Нет вопросов. Замечательно. Все остальное тогда давайте в индивидуальном порядке.


… - Мы не ссорились! – было первым, что заявила Карен, возникшая на пороге башни.

Лея, устало потирающая воспаленные глаза, посмотрела на подругу.

- Карен.

- Я! – ответила стихиария.

- Ты, правда, считаешь, что я бы тебя вызвала в такой момент по такому поводу? Не хочешь говорить – не надо. Когда решишься, тогда объяснишься. Садись.

- Ты, правда, не за этим?

- Да. Ты вчера ночью была в лагере «штурмовиков». Не спеши отрицать. Я тебя там видела.

- Не могла ты меня там видеть! – резко сказала Карен. – В том лагере меня НЕ было.

- Вот как… - Лея опустила голову, разглядывая свои ладони. Слишком испуганно, слишком раздраженно отозвалась подруга. Это было неспроста… – Соответственно, - предположила демонесса, - поскольку тебя там не было, рассказать что-либо интересное по поводу «штурмовиков» ты мне не можешь?

- Совершенно верно.

- А как насчет ночного происшествия? Со странным, неправильным укусом.

- Ты же сама сказала, - напомнила Карен. – Вампиры оставляют только два прокола. Я в том числе.

- Я имела в виду не тебя. Ты… к этому происшествию никаким боком не причастна?

- Абсолютно никаким.

- Тогда, может быть, у тебя есть идеи насчет того, кто именно среди «защитников» играет за другую команду или только за себя? – осторожно спросила Лея, рисуя на столе человечков.

Стихиария помолчала, задумчиво глядя на пустые полки.

- Я не уверена, - тихо сказала она. – Что можно помочь этому человеку, при этом ему не навредив. Кто знает, что именно директор велел выполнить «одиночкам». Как ты сказала, назовем их для ясности так?

Демонесса прищурилась, потом кивнула.

- Да. Именно так я и сказала. Тебе что-нибудь нужно? Может быть, парочка колбочек? С укрепляющим. И, наверное, от головной боли. У тебя уже третий день болит голова.

- Что? Настолько чувствуется?

- Совершенно не чувствуется. Твои мысли никто из наших не слышит. Ты и сама отлично это знаешь. Просто, я уже привыкла. Что как только у тебя начинается мигрень, ты ото всех закрываешься.

По лицу Карен разлилась бледная тень улыбки.

- Да. Ты права.

- Так надо? Настойку?

- Нет. Потерплю.

Лея кивнула.

- Хорошо. Тогда я оставлю ее здесь, в этой комнате. Если нестерпимо заболит голова, зайдешь и заберешь. Мы договорились?

- Да. Спасибо.

- Не за что, - Лея отвернулась, а когда повернулась – Карен в комнате уже не было.


… Как выяснилось уже после обеда, во главе противоположного лагеря был действительно талантливый маг. «Штурмовики» начали штурм, но совсем не вялый. Семь групп по пятеро магов атаковали со всех сторон замок. Огненные змеи, воздушные смерчи, волны воды и земляные големы – все смешалось в единой круговерти.

«Штурмовикам» надоело чистое поле, неудобные палатки и минимум уюта, фарс под названием «игра» они собиралась немедленно прекратить. И для этого в ход были пущены все средства.

Небо от постоянных вспышек стало разноцветным.

«Защитники» сопротивлялись отчаянно. Половина магов собралась на стенах. А вторая половина – в небольшом каминном зале за обеденным столом. Кто перекусывал, кто пил зелья, восстанавливающие магические силы, кто просто дремал, положив руки на скрещенные на столе руки.

- Все предельно просто, - Лея улыбнулась, стоя у стены. – Все, что нам нужно – позволить «штурмовикам» занять замок. Но не сразу, а после отчаянной борьбы. Шерр уже определила, что вместе со штурмовиками нет кристалла. А наши отчаянные разведчики смогли определить, что да – действительно, кристалл «штурмовиков» остался у них в лагере. Вывод. Нам нужно две команды по три добровольца, которые смогут забрать кристалл у противников и вынести наш кристалл из замка так, чтобы их не поймали.

- Почему трое? – поинтересовался Маули.

- Еще трое, - словно не слыша его, продолжила Лея, - отправятся вниз. Знакомиться с тем самым монстриком, который пытался скушать Дену. И, наконец, еще одна тройка будет изображать обходной маневр, убегая по замку!!! Это важно, именно по замку, от «штурмовиков» с поддельным кристаллом. Теперь, Маули. Твой вопрос. Я допускаю, что «одиночка» может быть совсем не одиночкой. Но даже если их двое – то в тройке они не посмеют проявить себя. А уж с тем учетом, что их всего добровольцев будет шестеро – расклад не в пользу некого «одиночки».

- Хорошо, - Джад ухмыльнулся. – Мне нравится. Я согласен остаться в замке! И играть роль защитника кристалла.

- Один есть, - улыбнулась ему Лея. – Поскольку директор блокировал мои силы – за пределами замка особого толка от меня не будет. Поэтому я тоже остаюсь изображать защитника. Кто с нами? Третьим будет?

Стар лениво поднял ладонь.

- Я.

- Отлично. Первая тройка есть. Кто именно отправится вниз?

Дракон помахал в воздухе рукой, привлекая к себе внимание.

- Нейл. Раз.

- Я! – Цветочная фея радостно хлопнула в ладоши, - я хочу!

- Эли, два.

Третьей в этой маленькой команде стала Аршан, обворожительная вампиресса тени.

- Я тоже хочу! Этот чудик посмел кинуть тень сомнения на вампиров. Я этого так просто не оставлю.

- Хорошо, - Лея взглянула на часы над каминной полкой. – Через десять минут надо будет менять защитников на стенах и вводить их в курс дела. Кто именно сможет вынести наш кристалл из замка?

- Я, - Маули улыбнулся, - со мной пойдет Саяна из моей пятерки, она сейчас на стенах. Третьим нам в компанию нужен хороший «танк», который сможет «пробить» коридор.

Невысокий плотный орк кивнул.

- Отличная идея. Я с вами.

- Замечательно, - подытожила действительно довольная демонесса. – Маули, полагаюсь на тебя. Каким бы красавчиком ты ни был, когда на первый план выходит дело, о своем эгоизме и самолюбии ты чудесным образом забываешь.

Светлый эльф вскинул бровь, окинул Лею оценивающим взглядом снизу вверх, сверху – вниз.

- Это ты типа меня похвалила?

- Нет. Констатировала очевидный факт. Осталась последняя группа, которая украдет кристалл у «штурмовиков». Нужна Шерр, только она сможет определить, где именно кристалл. Штурмовиков там пятеро. Соответственно, нужен очень хороший маг и воин, который обеспечит коридор до кристалла. И нужен тот или та, кто сможет кристалл украсть.

- Я пойду, - сказала Карен.

- Я поддержу, - согласился с ней Вир.

Стихиария бросила на эльфа загнанный взгляд, но тут же взяла себя в руки и улыбнулась. Вот только улыбка получилась какой-то… не естественной.

Впрочем, всем было не до этого. Пятерка же отметила факт и отложила свои мысли по этому поводу в сторону.

- Хорошо. У нас у всех по семь минут, чтобы собрать все необходимое. Группа «лже-защитников». Мы с вами идем на стены. И активно привлекаем к себе внимание. Остальные разбегаются и через тайные ходы или… как пожелают, отправляются по своим местам. Ну что? Вопросы?

- Где встретимся мы? – спросил Вир.

Маули кивнул, молчаливо поддерживая его.

Лея тряхнула пальцами.

- Смотрите, - возвела она в воздухе огромную иллюзию. – Вот здесь замок. А вот тут, - загорелся в иллюзии гористой равнины небольшая алая точка. – Лагерь противников. Вот тут, посередине, есть речка. А вот тут – болотистая заводь. Если встретиться рядом с ней…

- Получится отличная стратегическая позиция, - оценил Маули. – Подобраться к нам незаметно, когда мы будем там, на берегу этой заводи, просто невозможно.

- Верно, - кивнула Лея. – Еще вопросы?

- Больше нет. Остальное разберем по ходу.

- Договорились, - улыбнулась демонесса. – Тогда все по местам!


Карен уже шла ко второму потайному ходу, через который она, Вир и эта самая, практически незнакомая ей Шерр должны были двинуться к лагерю «штурмовиков», когда девушку схватили за плечи и швырнули к стене.

Выставив ладонь, чтобы не удариться в стену лицом, стихиария тихо зашипела.

- Когда мои силы вернутся, я тебя найду первым делом, - пообещала она зло.

- Ничего, как-нибудь и тогда справлюсь, - раздался у нее за спиной насмешливый голос. – Ну. Ты сделала то, что должна была?

- Да.

- Твои… дружки ни о чем не догадаются?

- Нет.

- А как насчет вашей … хваленой ментальной связи? Говорят, пятерки из Академии Теней могут читать мысли друг друга.

- Могут, - согласилась Карен.

- Значит, они уже все знают?

- Нет. Они не могут прочитать мои мысли.

- Почему это? – в голосе того, кто стоял за спиной Карен, прозвучала легкая напряженность.

- Я всегда, когда у меня болит голова, закрываю свои мысли. А приступы мигрени у меня порой затягиваются дня на два, три, четыре.

- Значит, по срокам мы вполне успеваем. Ладно. Двигай, куда шла, кукла. А после мы с тобой поговорим.

Карен отпустили. Прислонившись к стене, скрестив на груди руки, стихиария мрачно пообещала.

- Поговорим. Ой, как поговорим…

Глава 4. Украсть, сбежать и не попасться


На стенах первой появилась Лея. Зябко поежилась, под порывами сильного ветра и торжествующе улыбнулась, ощущая редкое чувство свободы. Ветер трепал короткие волосы. Демонесса воспользовалась тем, что на стене она в одиночестве, а из лагеря «штурмовиков», которые отправились временно на перегруппировку, ее не видно. И наконец-то убрала мешающийся ей каскад волос на уровень тлена практически полностью.

- Итак? – спросил стоящий позади Стар, не отпустивший демонессу одну. – Что ты задумала?

- С чего ты взял, что я что-то задумала? – удивилась девушка, повернув к нему голову и одновременно перебирая пальцами флаконы в поясе алхимика.

- С того, что за эти шесть лет я тебя успел немного изучить. И пусть в твоих мыслях блаженная пустота… кстати, потом поделись, как ты этому научилась, ты что-то задумала. Глаза блестят. И губы так и норовят расползтись в улыбку.

- Ууу, какой глазастый, - сделала вид, что испугалась Лея, потом засмеялась. – Да ладно тебе! Практически ничего я не задумала. Так, побаловаться иллюзией и провернуть одну фишку, о которой мало кто знает.

Вытащив из заднего карманов черных обтягивающих брюк круг с выбитыми на нем рунами, девушка насмешливо подкинула его на ладони.

- Медальон Арраха?! – изумился Стар. – Ты что, хочешь его развернуть?

- Ни в коем случае. Это будет нарушением правил. Мы должны сражаться сами, а не подставлять свои иллюзии. Хотя, честно говоря, такое желание возникло. Но… не будем о грустном. Я сделаю по-другому. Я частично вынесу иллюзию замковой стены и ворот на несколько метров вперед.

- Зачем?!

- Когда их возьмут штурмом, врата будет невозможно закрыть. А нам именно это и надо. Главная цель «защитников» сейчас – поймать в ловушку «штурмовиков», но сделать это так изящно, чтобы было непонятно, что они вообще-то в ловушке. А так, и овцы довольны, и волки поголовье овец увеличат.

Стар засмеялся.

- Лея.

- Я! – радостно окликнула девушка, перевешиваясь через зубец.

Чужая рука сомкнулась у нее на талии и аккуратно вернула на стену.

- Осторожнее, - вздохнул Стар. – Делай, что хочешь – но строго под моим присмотром.

- Как скажешь, - кивнула довольная Лея, получив карт-бланш. – Присмотришь, чтобы меня отсюда не скинули.

- Кто?

- Кто идет сюда…

- Штурмовики опять решили напасть?

- Трое. Под прикрытием плащей-невидимок.

- А ты откуда знаешь?

- Магия тлена, - насмешливо отозвалась Лея, шагая назад.

Нога на выщербленной лестнице поехала, и с тихим «ох» демонесса откинулась назад, опасно зависнув над пропастью за спиной.

Поймав за испуганно вскинутую ладонь, девушку рванули в бок и прижали к теплому телу.

- Ты в порядке? – осведомился у нее над головой мало знакомый голос.

Стар закатил глаза, отчетливо понимая, что все виденное было в большей степени спектаклем, чем действительно опасностью, грозившей неуемной демонессе. Но зачем-то же ей это надо было. Жаль только, что непонятно зачем.

Повернувшись, вампир начал закручивать в руках воздушные вихри.

У него ограничитель стоял на магию льда, которой он мог творить все, что угодно. А еще на магию крови.

«Никаких подчинений», - строго сказал ТерАль, накладывая этот ограничитель. И затем директор наполовину приглушил магию стихий.

Впрочем, и половина это очень много. Особенно если учесть, что еще на курсе четвертом, пользуясь Карен, как проводником, вся остальная четверка научилась в остальных стихиях черпать силы и раскачивать выбранную практически до возможного пика.

Вот и сейчас воздушные вихри закручивались в ладонях вампира с впечатляющим размахом.

Покосившись за спину Джада, которые так вовремя ее «поймал», Лея крикнула «ложись» и толкнула его.

В ту самую пропасть…

Стар, повернувшись через плечо, насмешливо хмыкнул и спустил оба вихря вниз.


… - Минус три студента! - возмущенно причитала дриада в магической лечебнице при Академии Теней, суетясь около поступивших студентов. – Директор, почему вы не поставили на этого мальчика ограничители помощнее?!

ТерАль, стоящий у окна, посмотрел на дриаду с мягкой улыбкой.

- Дарина, поставь я ограничители посильнее, он бы просто снес их и получил доступ ко всей силе разом. К тому же, эти трое – самые слабые. И будут отчислены в середине шестого курса. Хорошо, что они выбыли до того, как начался второй этап.

- Директор, - голос дриады был полон ядовитым подозрением. – Вы чего-то не договариваете?

- Еще как, милая Дарина. Еще как.

ТерАль двинулся к дверям, помахав рукой.

- А вы готовьтесь. Отсев начался. Дальше будет интереснее.

- Кому?! – крикнула ему в спину девушка, но ответа уже не последовало.

Впрочем, Дарина и так знала ответ – самому ТерАлю и демиургу вселенной.

- Нашли бы лучше, чем заняться, - в глазах молоденькой дриады проглянула мудрость создания, отметившего с размахом свое семитысячелетие. – А то развлекаются тут за чужой счет... А мне в лечебнице… Хоть бы на помощь кого дали…


Около ворот, Джад бережно спустил на землю Лею. Успев в воздухе перевернуться и привлечь силу воздуха, дроу подхватил вначале на руки девушку и только потом позаботился о своей безопасности.

- Спасибо, - поблагодарила его Лея, глядя вверх, на бушующие воздушные вихри. – Стар! – крикнула она. – Ты перестарался!

- Прости! – засмеялся сверху вампир.

- Обойдешься! Ты испортил мне развлечение!

Стар отозвался веселым смехом. В мыслях Леи царил один-единственный жест, вскинув большой палец, ее тонкая рука висела в серой хмари внутренней мысленной связи.

- Итак? – Джад вернул внимание демонессы к себе. – Мы у ворот. Куда дальше?

- Ты прикроешь мою спину, - отозвалась Лея. – А я займусь … кое-чем.

- Не доверяешь?

- Доверяю спину, - честно сказала девушка. – Но мысли не доверяю даже друзьям.

- Может, они того не стоят? – предположил Джад. Лицо дроу потемнело еще сильнее. И в багровых глазах, темнее чем у Леи, стояло странное выражение.

Девушка в ответ улыбнулась и пожала плечами.

- Нет. Я… их.

Дроу больше ничего не сказал. Взяв маленький флакончик, Лея села на корточки и вылила его на землю. Приложила сверху незнакомый медальон и поднялась.

- Вот и все, - улыбнулась она. – Быстро, правда? А теперь, возвращаемся в замок. Перед прятками и нам пора передохнуть.


… Во временном лагере штурмовиков царила тишина.

Глядя на пустые стены замка, штурмовики пытались решить, как это понимать – ловушка? Защитники выдохлись? Перегруппировываются? Занялись чем-то другим?

- Странно все это, - рядом с главой штурмовиков, высоким троллем ХоэХХхо, стояла человеческая массивная девушка Алис. – Почему они ушли со стен? После такой … зрелищной атаки? Интересно, тот кто атаковал – не оказался в лечебнице? Выброс силы был таков, что скрыл весь замок! Я бы сказала, что это не реально.

- Отчего? – пробасил ХоэХХхо. – У нас на седьмом курсе есть девушка по имени Карен. Вот это могло быть вполне в ее духе.

Алис кивнула.

- Мы о ней наслышаны. Думаешь, это был ее «подарок»?

- Почему сразу подарок?

- Потому что трое наших уже в лечебнице, - косо взглянула на тролля девушка. – Ты не почувствовал?

- Я только рад, - ХоэХХхо махнул рукой. – Таран готов?

- Да.

- Спускайте!


… Стоя на стене рядом с настоящими открытыми воротами, под прикрытием широкой спины Стара, Лея вглядывалась вдаль.

- Что они задумали? – нервно спросили позади.

- Атаковать, - отозвалась девушка. – Спускаемся! Все! Живо! И подальше от ворот.

Пока все выполняли приказание демонессы, Стар успел уточнить:

- У тебя получилось?

- Безусловно. Пока ты спустил вихрь, я запустила иллюзию. Теперь ее видят все.

- И ты в том числе?

- И я, - согласилась лукаво Лея. – Ты готов?

- К чему?

- К тому, что мы сейчас идем защищать кристалл.

- Всегда готов!


… Дух-хранитель замка с тревогой вглядывался вдаль, откуда нарастало ощущение тревожной мощи. Чем-то знакомой. Такая сила была знакома духу, именно с ней орки вызвали из небытия свои земляные тараны, снеся им часть стен и ворота.

«Я только успел отстроиться заново!» - тоскливо подумал дух, наблюдая, как с неотвратимостью летит к его воротам земляной таран.

Но… не долетев до ворот всего метр, таран рассыпался на осколки. Открытые ворота не пострадали. Стены остались стоять, как стояли, а внизу все забегали.

- Обожаю Арраха, - пробормотала Лея, пробегая по коридору и погладив ладонью стену замка. – Такие иллюзии шикарные получаются. Теперь дело за вами, защитники! Главное, вовремя закройте ворота!


… Штурмовики ворвались в замок неудержимым потоком. Разбитые стены и ворота должны были послужить достаточным указанием для защитников, что они проиграли.

Как оказалось, защитники сдаваться не планировали. Во дворе замка завязался магический бой…


***


Степь под копытами земляных коней стелились гладким ковром. Вцепившись в деревянные поводья, Шерр отчаянно зажмурилась, уговаривая себя, что под ней – пусть земляной, но все же конь. Уговорить не получалось, девушка видела внутренним взглядом пустоту, на которой все скользили вперед.

- Это была плохая идея, - в который раз сказала Карен, оглянувшись на замок, окруженный вихрем.

Именно под его прикрытием обе тройки покинули замок. Магические возмущения от отката вихря не дали бы никому их обнаружить. Это пришлось признать даже Шерр.

А теперь они все быстрее и быстрее отдалились от замка, в котором защитникам предстояло принять бой.

- Их же осталось то всего-ничего! – настаивала Карен. – Нам надо вернуться! Хотя бы двоим из нас.

- Карен, не старайся, - отозвался скупо Вир. – Мы отправимся втроем дальше.

- Вир, но там же Лея! Одна!

- Она не одна. С ней Стар. Неужели ты думаешь, что он ее не прикроет? И этот… Джад, - лицо эльфа приобрело каменное выражение. – С тем учетом, как он влюблен в мою девушку, он точно не даст ее в обиду.

- Отобьет ее значит!

Вир вздохнул. Попытки Карен отвязаться от его компании настораживали. Но сделать или спросить что-либо, пока рядом была Шерр, было невозможно. Даже мысленную связь эта девушка могла видеть и считать что-то с нее. Но стихиария вела себя очень странно. Слишком странно.

И эльф, подозревая, что подруге что-то грозит, оставлять ее одну не собирался.

Лагерь штурмовиков показался впереди неожиданно. Масса однотипных палаток, пара кострищ и пустота.

Земляные големы развалились на куски, втягиваясь в землю.

Шерр отчаянно вскрикнула, понимая, что падает. Но ее не только перехватили в воздухе, но еще и заткнули рот. От голоса эльфа над ухом, по спине пробежали мурашки. Это было страшно…

- Тихо, Шерр. Тихо. Не надо нас выдавать. Здесь есть стражники?

Девушка кивнула, боясь сказать хоть слово.

«Какой студент?! Какой… Он же убийца!» - сила эльфа позади так и резала глаза своей ало-черной насыщенностью.

- Не бойся меня, - добавил эльф. – Сколько их?

«Пять», - показала Шерр на пальцах.

- Карен?

Девушка повернулась, собирая метательный набор на поясе. Звездочки, ножи – она вытаскивала из самых необычных мест. Самый любимый нож девушка вытащила из прически.

- Я слушаю.

- Их пятеро.

- Этого стоило ожидать. Шерр, где кристалл?

- Налево… - прошелестела девушка, получившая доступ к воздуху. – Вон в той палатке.

- Охрана?

- Там же.

- Тогда, - Вир повернул Шерр и подтолкнул ее к выходу из лагеря. – Ты их видишь, в руки не попадешься. Будь хорошей девочкой, посиди в безопасности и не мешай работать.

Девушка покивала и отчаянным зайцем метнулась вбок.

- Ну и зачем было ее так пугать? – насмешливо спросила Карен.

В следующий момент, Вир схватил ее за пояс и рванул в сторону, за палатку.

- Ты уверен, что кого-то слышал? – раздался незнакомый ломкий голос.

- Точно. У нас гости, - ответил ему звонкий и высокий.

- Ну и ладно, - добавил третий. – Мы за этим здесь и ждем.

- А если придут те, кто сильнее?

- Чтобы потерять свой кристалл? Да ни за что. Пошлют середнячков. А с ними мы справимся.

«Вир?» - оказавшись прижатой к груди эльфа, Карен завозилась. – «Ты…»

«Тихо, Карен. Я ничего не спрашиваю, но не думай, что мы не видим, что происходит что-то нехорошее. Мы сейчас с тобой работаем. Помнишь, директор говорил, в полную силу?»

«На нас ограничители».

«Можно подумать, ты свой еще не сняла».

«Сняла», - вздохнула Карен.

«В чью пользу бьешь?»

«В четверть своей силы».

«Умная девочка», - отозвался эльф насмешливо.

«Вир!»

«А нечего было колючки выпускать раньше. Готова?»

«Как будем танцевать?»

«Я в лоб, ты в обход».

«Вот так всегда! Все самое интересное кому угодно, но не мне!»

«Можем поменяться».

«Нет, спасибо. Я как-нибудь и на обходе погуляю. Пошли!»

Карен метнулась вправо, вниз и пропала.

Вир свернул налево и неторопливо вышел к пятерке магов.

- Глазам своим не верю, - с насмешкой поклонился он. – Пятерка милой Юленит!

Единственная девушка среди четырех громил казалась тонким хрупким и нежно лелеемым цветком, но на деле… В этом случае становилось понятно, что слова «внешность обманчива» правдивы как ничто другое.

- Астис! – Юленит развела руками, словно желала обнять эльфа. – Не могу поверить, что ты рискнул прийти в лагерь штурмовиков, так вы нас назвали, лично!

Вир улыбнулся. Лея была права, не все так просто в этом первом этапе, как пытался выставить директор. Ой, непросто.

- Разве я мог знать, что ты, Юленит, со своими игрушками останешься здесь.

- Неужели, я настолько страшная, что ты бы не пришел в этом случае?

- Просто отвратная. Прийти бы мне пришлось, но я запасся бы платочками с нежными духами своей девушки, чтобы не вдыхать твой запах.

Девушка вспыхнула и тут же взяла себя в руки.

- Оскорбления, Астис, не делают тебе чести.

- Юленит, какие оскорбления? Я просто констатировал факт. Тебе давно пора сменить окружение и свои духи.

- Сменю, - пообещала девушка. – Духи сменю сразу же, как переломаю тебе кости. А окружение – когда это перестанет быть полезным.

- Юленит! – возмущенный вопль из четырех глоток ничуть не затронул девушку. Она, продолжая улыбаться, смотрела на эльфа.

А он на нее.

Эта девушка любила бить из-за угла. Умела строить подставы и не попадаться. Умела попадать по больному и гордилась этим.

А Вир давно был для нее бельмом на глазу.

- Мы с тобой потанцуем сегодня, - пообещала Юленит.

Эльф усмехнулся.

- Юленит, - сказал он. – Ты помнишь, что сказал директор? Мы бьем в полную силу. Я не буду щадить ни тебя, ни твоих горилл. Можешь считать, что для тебя первый этап уже закончен.

- Что?! – гневно вскинула девушка и замерла, потрясенно глядя на эльфа, оказавшегося рядом.

Удар в солнечное сплетение был простым и… мгновенным. Заваливаясь на руки Вира, Юленит не успела ничего сказать. Только мир почему-то исчез…


… - Еще один в отрыв пошел, - причитала Дарина в приемном покое, мечась между пятерыми студентами. – Пять ударов и пять полутрупов. Ну, Вир, попадись мне! Малейшая провинность в новом году и две недели будешь мне червей нарезать на настойки против шоков! Все запасы переведу такими темпами!!!...


Протяжно присвистнув, Карен вышла из палатки, покручивая в руках кристалл штурмовиков.

- Восхитительно! – честно сказала она. – Мужчина сказал, мужчина сделал. Десять баллов, Вир.

- Скорее пять. Я же их не убил, - усмехнулся эльф, повернув голову.

Затем шагнул к подруге, кончиком большого пальца стер с ее щеки кровавую полоску, заживляя ее.

- Тоже отработала не на десять баллов? – уточнил он.

- Тоже на пять, - кивнула Карен. – Но нам пока и этого хватит. Отправляемся на место встречи? Только сначала, что с Шерр будем делать?

- Просто отдадите мне кристалл, - раздался позади тихий голос, полный угрозы, и девушка сама появилась с … пистолетом в руках.

Глаза Карен и Вира удивленно округлились.

- Можете мне не верить, - с напором произнесла девушка. – Но это будет побыстрее, чем ваша магия и ваши движения! Так что, просто отдайте кристалл. И все будет хорошо.

- Затвор передерни, - вздохнула стихиария, закинув руки за голову и с содроганием вспоминая прошлый год, когда Вир заставил всех своих друзей проходить под своим началом курс огнестрельного оружия.

- И с предохранителя снять не забудь, - покивал эльф. – А то выстрела не последует.

Шерр побледнела.

- А вообще-то, - раздалось уже за ее спиной, а потом острый локоть Карен обратным ударом вошел между лопаток Шерр в одну из активных точек ауры. – Пули тоже можно обогнать и поймать. Главное освоить вовремя технику.

Заваливаясь вперед, Шерр, лишенная подвижности, не могла даже закрыть глаза. За мгновение до удара о землю, мир мигнул, и лицом вниз девушка упала в больничную койку…

- Карен! – укоряющее сказал Вир.

- Она мне сразу не понравилась! – развела руками стихиария. – Идем на встречу за вторым кристаллом?

- Настолько не терпится перейти ко второму этапу?

- О да! Наконец-то получу возможность настучать по голове тем однокурсникам, которым давно хотела!

Вир тяжело вздохнул.

- Карен, мне даже в голову не могло прийти, что ты настолько злопамятна.

- О да! Безумно! – отозвалась девушка, потирая ладони.

- С кого начнешь?

- Со Стара!

- Ооо, - протянул потрясенный эльф и больше не добавил ни слова, подозревая, что на вопрос о причинах такой немилости ему все равно не скажут…


В степи, уже на приличном расстоянии от замка катались три студента, то и дело уворачиваясь от каменных столбов, падающих сверху.

- Я… Все… Понимаю… Но… Как… Директор… Мог… Догадаться… Что… Кто-то… Попробует… Покинуть…. Замок… Да… Еще… И… С кристаллом!

Почти с двадцатой попытки смогла спросить Саяна.

Маули, у которого и был кристалл, уворачиваясь от каменных таранов, молчал, чтобы сберечь дыхание.

Орк Итим, прикрывающий его, тяжело дышал, прижимая к гематоме на плече руку, покрытую ледяным панцирем, чтобы снять опухоль. Ему досталось больше всех.

Саяна, как девушка, оказалась увертливой, как угорь, но и она уже значительно выдохлась. Самым обидным для тройки студентов было то, что магия на каменные столбы не действовала вообще. А позволить разбить кристалл означало добровольно отдать победу другому лагерю, вот они и вертелись, мало-помалу продвигаясь дальше.

Линия, отделяющая поле каменных таранов от обычной степи, была пройдена неожиданно. Вот каменные столбы падали, и вот уже тишина. Только трава едва заметно колыхалась от тяжелого дыхания магов.

- Все… - Саяна рухнула на землю, раскинув руки и ноги. – Что хотите делайте, дальше не пойду. Нам нужен перекур. Кто знает, какие еще сюрпризы приготовил директор на пути из замка.

- Думаю, впечатляющие, - отозвался Маули, тяжело дыша. – Сколько мы провели на этом поле?

- Почти полтора часа.

- За это время замок могли успеть захватить раз десять! – тихо сказал Итим. – А мы потеряли его здесь.

- Интересно, - перебила орка Саяна. – А той тройке удалось забрать кристалл?

- Где Карен, Вир и та незнакомая Шерр? На каком она хоть курсе то, – уточнил Маули. – Кажется, на вашем, Итим.

- Я думал, на вашем, - отозвался орк.

Студенты смотрели друг на друга.

- На шестом курсе ее не было, - отрицательно покачала головой Саяна.

- На пятом – тоже, - кивнул Итим.

- Засланная, - подытожил очевидное Маули. – И она пошла с Виром и Карен. Наверное, их можно не ждать…

- Почему? Раз стопа игры нет, значит, она еще не закончена… - Саяна взглянула на замок, с легкой тревогой. Затем вновь посмотрела на Маули. – Если она – одиночка. Значит скоро появится с кристаллом, чтобы отобрать наш.

- Пускай идет по полю таранов, - засмеялся эльф. – Если она – чужачка, значит, просто не сможет пройти по этому полю. Предлагаю, кстати, подождать ту тройку здесь.

- Почему? – спросил гулко Итим.

- По той простой причине, что обратно через него я не пойду ни через какие коврижки. А тут полоса безопасная. К тому же через это поле безопасно и незаметно не перейдешь…

- Это точно, - кивнула Саяна.

Где-то на другой стороне поля, метрах в двухстах от сидящих, ударил первый таран. За ним второй.

- О! Кто-то идет…

Спустя пару минут, севшим голосом, Маули спросил:

- Только я сейчас ощущаю себя … окунувшимся с головой в … грязь?

Пришибленные Саяна и Итим отрицательно покачали головой.

- Мы, кажется, тоже.

Каменные тараны били вниз десятками, с бешеной скоростью, и все равно не успевали, ударяли в землю за миг после того, как две фигуры перемещались дальше.

- Отпад! – сказала Карен, пересекая границу поля и буквально оседая на траву, стирая с лица мокрые капли.

Вир, выглядевший тоже немного уставшим, улыбнулся другой тройке, их ждущей.

- Хорошая вышла пробежка. Надо взять на вооружение.

- Хочу посмотреть на Лею на таком поле! – быстро-быстро закивала Карен. – Причем, без магии тлена!

- Думаешь, тараны по волосам бы попали? – улыбнулся Вир, прохаживаясь вокруг, чтобы размять мышцы.

- Ага! – весело кивнула девушка, затем взглянула на студентов. – Кристалл у вас?

- Да, - скупо сказал Маули.

- Отлично! А штурмовиков у нас. Давайте соединяем их и идем на второй этап! Я уже в предвкушении того, что директор там придумал!

Маули и Саяна переглянулись.

- Карен, а вам… ограничители ставили? – спросила девушка.

Стихиария взглянула на нее и кивнула.

- Ну да. Практически сразу же.

- Всей вашей пятерке?

- Да.

Маули и Саяна вновь переглянулись.

- От вас на трассе надо держаться подальше, - подытожил рассеянно Маули, вытаскивая кристалл «защитников» из сумки на поясе. – Во избежание так сказать…

Карен засмеялась. Вир позволил себе мягкую улыбку.

- От нас – не обязательно. А вот от Леи, тебя лично, Маули, касается, держись подальше.

- Она такая же опасная?

- Да нет, - отмахнулась Карен, помня о том, что Лея скрывает свои таланты по владению оружием и собственным телом. – В лицо она вряд ли заедет. Зато магией и своей алхимией может много чего интересного натворить. Да и мстительная она. А твои слова про королеву ее задели.

- А она, правда, королева? – спросил Итим.

- Да, - кивнул Вир.

- Тогда всем поклонникам алой демонессы не повезло, - хмыкнул орк. – Птицы не того полета…

Простые и правдивые, в общем-то, слова разрядили некоторую напряженность, повисшую воздухе.

Карен и Маули соединили кристаллы. И… ничего не произошло.


Глава 5. Тень в подземном лабиринте


Кристаллы мягко сияли, послушно соединились, став одним целым, но… игра не закончилась.

Вдали слышался шум магических взрывов. В замке явно продолжался штурм.

- Идеи есть? – спросила Карен, без сил оседая на землю.

Соединенный кристалл, из ослабевших рук девушки скользнул вниз – в подставленные ладони Вира.

- Есть, - сказал он. – Но она вам не понравится.

- Еще бы… - вздохнул Маули, взъерошивая волосы и разрушая тщательную укладку, над которой почти час билась девушка из соседней пятерки с его пятеркой. – По ходу нам надо возвращаться обратно в замок. И передавать кристаллы главе…

- Мило, - потрясенно сказала Карен. – Лея же с поддельным кристаллом должна водить за нос защитников! А тут мы… с настоящими! Да еще и двумя. Если нас поймают, то…

- Игра мгновенно закончится и не в нашу пользу, - кивнул Итим.

- Значит, придется быть как можно осторожнее, - решительно сказал Маули, бросив взгляд на Вира. Но тот словно заинтересовался чем-то в стороне, и на Маули не смотрел.

«Разрешил покомандовать?» - сам у себя спросил герцог, потом взглянул на Карен.

- Мы так быстро как вы не пройдем поле. Вам двоим придется идти вперед.

- Не двоим, - перебил Вир. – Я пойду один.

- Почему?

- Вы четверо устроите мне прикрытие. В замок я должен пройти так же незаметно, как мы оттуда и вышли.

- Но как?! – спросила Саяна.

- Ударим в тыл штурмовикам, - понял Итим задумку Вира.

- Да. Так, будет лучше.

- Ну, раз так будет лучше, чего сидим, кого ждем? – чуть не подпрыгивала на месте от нетерпения Карен. – Побежали!

Бежать не пришлось. Поле было… разряжено. И студентам с объединенным кристаллом по нему удалось пройти тихо, мирно и никем не замеченными.


… Бегая от штурмовиков, поделенных на тройки по всему замку, Лея искренне наслаждалась происходящим.

Стоя за углом, на третьем этаже алхимической башни, Стар выглядывал вниз, на лестницу, пытаясь вспомнить, где они еще не были. Лея, сидящая на полу и тихо посмеивающаяся, смешивала на ходу из трех зелий одно – готовя ловушку для преследователей.

Джад, пытающийся отдышаться, никак не мог этого сделать. А Стар и Лея, словно ему назло, до сих пор выглядели свежими и довольным.

- Лея, - поинтересовался вампир, ловя флакончик и разбивая его о ступени. – Ты в детстве не наигралась в прятки и догонялки, что устроила такой забег по всему замку?!

- Как ты догадался, - засмеялась девушка, выглядывая в окно. – О! Идут! Побежали.

- Куда?! – на два голоса застонали вампир и дроу.

- В окно, - ничуть не сбавила напора девушка. – Тут под окном крыши хозяйственных помещений. «Штурмовики» сейчас зайдут в башню, а мы из башни на крышу.

- Лея! – Стар вздохнул. – Ты не перегрелась? Может быть, стоит немного охладить тебя?

- Не стоит. Нам еще время тянуть и тянуть!

- Ты не время тянешь, а слона за… хвост! Сколько можно то? – вздохнул Стар. – Пора бы остановиться и как следует…

- Подраться хочется? – лукаво перебила его демонесса. – Терпи. На втором этапе душу отведешь.

- Да тут первый никак не закончится! – возмутился искренне вампир, чьи побуждения так легко определила подруга.

- Скоро, - кивнула Лея, выглядывая в окно. – Пошли! – крикнула она, и первой выпрыгнула на крышу.

А когда вслед за ней последовали Стар и Джад, демонессы нигде не оказалось…


***


Тень была голодна. Короткого перекуса девицей с визжащей кровью тени не хватило. И приходилось ползать по переходам замка, сдерживая свою жажду спуститься вниз и впиться клыками в подставленные шеи, руки, ноги. Тень хотела есть! А мерзкие студенты, как назло, не оставались в полном одиночестве.

Тонкая фигурка одинокой девушки с таким дивным запахом скользнула в подземелье, поправляя на ходу воротничок. Девчонка пахла так вкусно, что тень довольно заурчала. Нежный запах полукровки, дивный коктейль смешения крови двух рас.

«Дааа», - тень сорвалась с места, шустро перебирая лапками. – «Дааа…. Это будет вкуссссно».

С увеличением голода, тени все сложнее было держать форму близкую к человеческой. И все больше и больше она возвращалась к своему истинному виду и истинным инстинктам.

Девушка исчезла в подземном ходу, и тень, урча от предвкушаемого удовольствия скользнула внутрь, не обратив внимания на то, что дверь в замок за ними захлопнулась.

Буквально бегом пересекая узкие ходы-ответвления, Эли нырнула за угол, затем вниз, влево, снова вниз и чуть ли не вылетела в руки дракона, не рассчитав высоты ступеньки и спуска.

- В порядке? – спросил он, ставя девушку на пол.

- В полном! – весело кивнула фея. – Штурмовики уже у нас в гостях! А тройка с кристаллом, на моих глазах пробежала куда-то вверх с веселым улюлюканьем.

- Улюлюкала, конечно, Лея? – вздохнул дракон.

- Ага! – кивнула Эли. – Такая прикольная! И такая довольная!

- Этого стоило ожидать…

- Меня другое интересует, - перебила говорящих Аршан. – Я чувствую, что вокруг нас лабиринт. Но я не чувствую здесь тени. Зачем нас Лея отправила сюда? В подземелья?

Нейл присмотрелся к вампирессе тени внимательнее. Насколько он мог понять, она нервничала. Не сильно, но ощутимо.

- Что-то не так, Аршан?

- Я не чувствую здесь никакой твари. Никакого монстра или опасности, - девушка закусила губу, и осторожно сместилась в сторону. Ближе к дракону, удивленно наблюдающему за ее перемещениями. – Но все же…

- Все же? – повторил с нажимом Нейл.

- Я ощущаю здесь тень. Она… голодна. Она сливается с тенями и двигается к нам. Следуя… за Эли.

- За мной? – удивилась фея. В голубых глазах вновь сверкнули алые голодные огоньки. – Как интересно-о-о! Я уже хочу поближе с ней познакомиться.

- Голодная тень? – озадаченно повторил дракон, пытаясь вспомнить, почему такое словосочетание ему знакомо. То ли где-то что слышал, то ли где-то видел, то ли где-то убивал.

Убивал?!

- Так, девушки, - дракон затеплил на ладони огонь и подвесил его над головой Эли, затем такой же над Аршан и только в последнюю очередь над своей. – Слушайте меня внимательно. Мы с вами в беде. Не сказать, что очень большой. Но все же… Аршан, какое самое сложное задание выполняла ты одна или твоя пятерка?

- Причем здесь это?!

- Хочу знать твой реальный уровень столкновения с опасностью, - отозвался Нейл.

Аршан неуверенно посмотрела на него, потом на Эли.

- Ну… есть такой храм… четырех богинь… у одной из них – войны… малость сумасшедшие поклонники, которые приносят в жертву живых людей. Нам надо было спасти троих жертв.

- Знакомо. Плавали, - кивнул Нейл. – Курсе так на третьем. Только мы не с войной связались, а со смертью. Давно это задание проходили?

- Вот… как раз перед возвращением.

- Сколько жертв спасли?

- Двух… Третья… девочка… маленькая, - Аршан закусила губу, чтобы не разреветься от нахлынувших воспоминаний. – Попала в ловушку. Мы даже не успели ее забрать.

- Ясно, - помрачнел Нейл. Они в своем задании с храмом спасли всех, все пятнадцать жертв были вывезены с планеты. – Эли?

- Самое сложное задание я выполняла одна, - девушка взглянула вверх, на какой-то миг ей послышался странный, едва уловимый шорох. – Это был Паучий мир.

- И что ты там забыла? – искренне удивился дракон, вспоминая серый мир, словно весь опутанный паутиной.

- Паутину и забыла, - вздохнула Эли.

- Счет?

- Сто семнадцать метров тонкой ажурки, - отозвалась девушка.

- Неплохо… - Нейл улыбнулся.

Чтобы получить тонкую ажурку – паутину, которая оплетала самого паука, надо было естественно его убить. А один метр ажурки – это две-три средних особи, около пяти маленьких или один большой.

- Это я выполняла в прошлом году. В этом в пятерке мы сражались с разбойниками, искали клады, выполняли дипломатические миссии. Ничего интересного, в общем.

- Ладно, - Нейл кивнул. – Теперь слушайте меня внимательно. Голодная тень с таким характерным прикусом может быть только одна – и это весьма интересная раса из «заповедника».

- Заповедника? – уточнила Аршан, вливая в шар Нейла свою магию, чтобы сделать его побольше.

- Есть планета – заповедник, на которой собраны все до единой расы с нашей вселенной, все растения, все животные. Некоторые по паре «экземпляров» в спящем состоянии. Некоторые живут и радуются жизни.

- А как называется?

- Итаян, - отозвался Нейл. – Мы там были в отпуске… и транспортировали туда розовые орхидеи с другого мира по просьбе директора.

- А он здесь причем?! – хором спросили девушки.

Дракон улыбнулся.

- Выполнял просьбу кого-то другого. Так вот, именно там мы и познакомились с этим зубарями.

- С кем?!

- Зу-ба-ри.

- Что это такое?! И с чем едят?! – уточнила Эли с голодным блеском в глазах.

Нейл засмеялся.

- К сожалению, зубари несъедобные. Напоминают огромных многоножек. Вот только они – плоские.

- Как это? – уточнила Аршан.

- Они обитают только в тени. Никогда ее не покидают.

- То есть пока мы стоим в свету, нам ничего не грозит?

- Не совсем. Видишь, - показал Нейл вниз, на свою собственную колеблющуюся тень. – Мы тоже отбрасываем тени. А зубари могут взять за эту тень и потянуть.

- Звучит ужасно! – с легкой долей испуга сказал Аршан.

- Выглядит еще ужаснее, - согласился Нейл. – Зубари питаются кровью своих жертв. Но в первую очередь, предпочитают в ней страх. Поэтому запугивают, образуя из теней самое страшное… Например, вот такого человека с топором. Кто палачей боится?

Эли взвизгнула и рванулась к Нейлу, прижалась к нему, закрывая глаза и мелко дрожа.

- Отвечать уже не требуется, - вздохнул дракон.

Аршан перевела дух, зябко обхватив себя за плечи, и еще сильнее раскалила огненный шар над головой.

- А… как-нибудь… их убить можно?!

- Конечно, - кивнул Нейл. – Как и всю нечисть подобного уровня – огнем.

- Но…

- В замке, - словно не слыша попыток Аршан перебить его, продолжил дракон, - это провернуть было бы сложно. А здесь – без проблем.

- Мы как бы тоже здесь находимся! – возмутилась Аршан.

- Окружим друг друга щитами. И выпустим огонь.

- Я много не смогу, - честно предупредила Эли, не переставая дрожать и прижиматься к дракону. – У меня профилирующая – воздух.

- А у меня тень, - добавила Аршан.

- Не проблема, - хмыкнул дракон. – Сам справлюсь. Только вам обеим тогда придется удержать щиты.

- Попробуем, - переглянувшись, сказали девушки.

- Сделаете, - твердо добавил Нейл.

И им, с тяжелым вздохом, пришлось согласиться.


… Закрыв тяжелую дверь в подземелья и для надежности подперев ее своей спиной, Лея потянулась всем телом, помахала руками, сбрасывая напряжение с плеч и лопаток. Погладила замок, который вовремя успел перехватить ее в магический ход.

«Спасибо», - шепнула она духу хранителю.

В ответ пришел мыслеобраз маленького котенка, который урчит под чуткими пальцами гладящей его руки.

Лея тихо засмеялась. А потом смех девушки прервался. Со всех трех коридоров, выводящих к двери, которую она собственно подпирала и которую отпускать ни в коем случае было нельзя, появились штурмовики.

- Лея! – улыбнулся однокурсник-демон из другой пятерки. – Ты все-таки отбегалась.

- Можно сказать и так, - согласилась девушка. – Дэй.

- Не передать словами, как я рад, что можно сказать так, - кивнул Дэй, дав знак никому не вмешиваться. – Признаться, я давно надеялся на реванш после того, как ты посмела раскатать меня на магической дуэли.

- Реванша не будет, прости, - отозвалась Лея со спокойной улыбкой. – Видишь ли, мне директор силы заблочил, оставил только фамильную. А с ней я тебя не то, что раскатаю, я тебя с ее помощью на мелкие клеточки порву и обратно составлю. Только не обещаю, что голову с задницей местами не понимаю. Ибо ты именно ей и думаешь.

- Хамка, - протянул демон. – Как есть.

- Ага, - кивнула девушка с протяжным зевком. – Не спорю.

- Интересно, - прищурился Дэй. – Если тебя убить, удастся все это спихнуть на несчастный случай?

- Я бы на это не рассчитывала, - сказала Лея, перебивая чье-то неуверенно-испуганное: «Дэй, ты что!»

- Уверена?

- Она не знаю, а я так точно, - запрыгнув в коридор из окна, Вир поправил на боку свой меч.

- И я уверена, - согласилась Карен, плавно влетая следом. – Втроем так точно мы тебя, Дэй раскатаем.

- А я как бы здесь не один… - улыбнулся демон. – А ваша пятерка уже многим надоела своей честностью и зубрежностью. Так что, мало кто откажется вам кости посчитать.

В дверь, которую подпирала Лея, с той стороны что-то ударило.

- Упс, - улыбнулась демонесса, уворачиваясь от удара… с той стороны. Тяжелую металлическую дверь буквально выгнуло. – Одну минуточку, мы сейчас продолжим с вами занимательный разговор.

И уже не отвлекаясь на испуганно застывших студентов, крикнула:

- Карен!

Стихиария оказалась рядом мгновенно, заливая дверь огнем. Поверх дрожащей огненной преграды появился еще один огонь, только алого цвета.

- 60… 57… 52… - в гулкой тишине начала отсчитывать секунды Лея.

Студенты не сводили взгляда с корежащейся металлической двери. Кто бы ни рвался с той стороны, знакомиться поближе с этим созданием, магам не хотелось. Просто было слишком страшно.

- 46…

От страшного удара дверь снесло. В проеме появилось что-то черное, огромное, увидело огонь и завыло.

По ту сторону огненной завеси видно было, как катится еще одна огненная полоса.

- 32 секунды до столкновения, - сказал Вир. – Всем кто не умеет ставить щиты из трех стихий минимум, рекомендую покинуть помещение.

Дэй шагнул назад, делая знак всем штурмовикам.

- Лея, мы с тобой встретимся на полосе препятствий.

Демонесса на миг повернулась к нему и улыбнулась.

- Постарайся этого лучше не делать.

- 0, - закончила отсчет уже Карен, и Вир прикрыл обеих подруг, по-прежнему сдерживающих огненную преграду своими щитами.

Две огненных волны столкнулись, и под непрекращающийся вой, черная тень исчезла…

А следом из грязных, покрытой копотью коридоров, показалась та тройка, которая была отправлена на разборку с зубастой тенью.

- Привет, - пропела Лея, снимая завесу и выпуская всех троих в коридор. – Славно поохотились?

Ладони Нейла сжались на плечах демонессы. Встряхнув ее, как тряпичную куклу, дракон буквально прорычал.

- Ты знала?

- Что именно? – кокетливо спросила девушка, под сдавленные смешки остальных.

- Что там зубарь?

- Не имела ни малейшего понятия! – так же кокетливо отозвалась Лея, а добавить уже ничего не успела.

Вир швырнул ей сдвоенный кристалл.

Поймав его, Лея улыбнулась.

- Игра окончена. Этап первый выиграли защитники! – пропела она, и замок … растаял.


… Студенты падали, кто где. Кому повезло – те на мягкую траву, с характерным синим оттенком, содержащую много воды, и оттого пружинящую. Кто на обычную траву, кто в воду Спящего озера у академии, кто в кустарники, кто прямо за накрытые столы.

- Красота, - пропела Лея, выныривая из теплого (явно заблаговременно подогретого магией директора) озера. Затем вновь нырнула, вынырнула и начала отмываться.

Нейл, сидящий на берегу и просто умывающийся, перевел на нее недовольный взгляд.

- Да все равно я не поверю, что ты не знала, что там зубарь!

- Не знала, - кивнула демонесса, потом добавила, - но догадывалась!

Дракон мучительно застонал. Присев рядом с ним с тарелками, Вир передал одну тарелку ему. Вторую поставил для Леи.

- Опять она тебя сделала? – сочувствующе спросил эльф.

- Ведьма! – буркнул Нейл.

- Какая есть! – насмешливо сказала демонесса, вновь ныряя.

И вышла на берег, окутавшись «сухим туманом». Туман рассеялся, оставляя девушку уже переодетой в чистый крепкий костюм.

- Спасибо, - пропела она, беря свою тарелку и садясь рядом с Виром. – Ты просто меня спасаешь.

- Не я, - усмехнулся эльф. – Я просто принес.

- Выбрав мои самые любимые блюда? – прошептала Лея, почти касаясь губами острого кончика эльфа.

Тот дернулся, вызвав у демонессы веселый смех.

Отстранившись, она поцеловала Вира в щеку и принялась за еду, понимая, что отчаянно голодна…


… Только когда студенты утолили голод, привели себя в порядок и немного отдохнули, рассеялась та иллюзия, которая скрывала огромные ворота с ехидной надписью: «Вход тут».

И ТерАля, опирающегося на один столб.

- Всем привет! Отличная игра, как я посмотрю. Девять студентов оказалось в лечебнице, выбыв с полигона. Остальные готовы продолжать этапы?

Нестройный хор «да» и мысленного «да пошел ты!» наполнил поляну.

Губы директора дрогнули, но он мужественно сдержал улыбку и продолжил.

- Некоторые из вас уже успели начать получать от игры удовольствие, попали в плен азарта и любопытства. Некоторые, недальновидные, попробовали воспользоваться «зарницей», чтобы свести свои счеты, за что и поплатились. Кто-то в азарте начинает делать ставки. А некоторые… особо одаренные, по пути еще и решили проблему, которая их не касалась. Впрочем, о чем это я? Ах да. Первый этап закончен. Победили «защитники». И пора переходить ко второму, не менее интересному этапу! Наши выпускники уже разбрелись по лабиринту. И даже к ним присоединились некоторые преподаватели. Имейте это в виду.

А еще запомните. Когда вы войдете в полосу испытаний, обратного пути уже не будет. Все вокруг – ваши враги! Друзьями могут быть ТОЛЬКО, слышите меня? ТОЛЬКО те, кто с вами в одной пятерке. Не важно, возлюбленный ваш в другой пятерке или лучший друг, если вы встретитесь там, за чертой входа – вы враги! И от этого стоит отталкиваться. Никаких щадящих чар. Если столкнутся две пятерки, полоса пропустит дальше только одну. Вторая должна будет быть отправленной в лечебницу. Преподаватели вас щадить не будут. Выпускники тоже. В той полосе вы можете рассчитывать лишь на себя, на свои силы и на вашу пятерку. Все. Запомнили? Тогда я вам расскажу кое-что еще, чтобы вы не думали, что на этом полоса препятствий закончится так же тихо и мирно как началась. Вступительные экзамены все помнят?

Соглашающийся гул заставил директора ухмыльнуться. Совершенно по-вампирски, так, что студенты невольно подались назад, пытаясь понять, куда делся их душка-директор и откуда появился вот этот голодный вампир.

- Так вот. Там будет то же самое. Будут обычные полосы, как у военных магов, которые вам надо пройти на скорость, реакцию, силу. А будут имитаторы. И еще, имейте в виду. Там будут враги… маги, воины, нечисть, нежить, которые вам абсолютно не знакомы. И которые будут желать только одного – вашей смерти!

«Вот!!!» - мысленный вопль Стара заставил поморщиться Вира, поперхнуться кофе Лею и перевести на него взгляды Нейла и Карен.

Пятерка собралась вместе почти сразу же, но что вызвало такую реакцию у друга, они понять не могли.

- Что? – спросила тихо демонесса.

- Это то, из-за чего мы здесь! – так же тихо ответил ей вампир.

- А артефакт любви? – уточнил Нейл.

- Не совсем предлог, но близко. Там, на той полосе – выпускники и маги будут, но не для того, чтобы нас проучить, а чтобы защитить, - голос Стара становился еще тише и тише. – Кто-то действительно пришел убивать студентов академии теней.

- Какая чушь! – скривилась Карен. – Можно подумать, мы кому-то настолько стоим поперек горла.

- Стоим, - сказал Вир. – Стоим. Именно что настолько. И именно что поперек горла.

- Значит, будем осторожнее и держаться друг друга, - решительно подытожил Нейл.

Директор, не слышавший этот разговор, продолжил.

- Напомню! Выйти из полосы препятствия вы сможете только на больничную койку. Так что активнее сопротивляйтесь! И имейте в виду, там – под покровом входа, каждый получит артефакт, который не даст сдерживаться. Сражаться будете в полную силу! Все до одного. Вне зависимости от того, что раньше не давало вам этого делать: моральные принципы, желание спрятать свою истинную силу или ограничители.

На поляне воцарилась тишина. Даже до самых тугодумающих студентов дошло, что здесь что-то нечисто.

Директор потер ладони.

- А теперь коротенькие подведение первого этапа, пока полосу входа доводят до ума приглашенные специалисты.

«Безопасность наращивают», - мысленно сказал Нейл, разглядев тонкую, едва уловимую ауру над воротами.

«Это полезно. Если Стар прав», - взглянул в сторону вампира Вир, - «то нам всем повышенная безопасность не помешает».

«Разбираться с предпосылками, причинами и прочим будем по ходу», - предложила Лея. – «Главное», - по губам демонессы расплылась зловещая улыбка. – «Взять правильного языка».

Стихиария, от которой демонесса во время своих мысленных слов не отводила взгляда, улыбнулась нежно, невинно и кивнула.

«Да. Думаю, ты права. Кстати, флакончик от головной боли я взяла. Спасибо».

И Лея улыбнулась.

У Карен действительно бывали мигрени. Жуткие. Но стихиария никогда не закрывала мысленную связь, деля свою боль на пятерых. Друзья не возражали, зная по себе что боль, поделенная на всех, в отличие от цельной, - терпима. В этом случае можно было спокойно учиться или добраться до нужного места, если делилась какая-то рана.

А зелье «от мигрени», сваренное на ходу Леей, было – связывающим, не имеющим в своем основании ни капли магии.

«Языка» предстояло брать Карен. А остальных очень интересовало, кто именно заставил их подругу так странно себя вести, что потребовал и чем пригрозил. И потолковать с этим еще пока неизвестным деятелем хотелось каждому. Особенно Стару, который больше всего ненавидел, когда какая-то гадина заставляла его любимую девушку плакать.

Дальнейшие слова директора скользили мимо ушей пятерки ар Зейна. Друзья практически дремали, не вслушиваясь ни во что.

Пока не прозвучала фраза:

- Ну, вот и все! Пора переходить непосредственно к тому, ради чего мы все здесь собрались, а именно – ко второму этапу. Начнем по порядку. И не думайте, что вы просто войдете в ворота за моей спиной. Начнем с пятерки лэра Исстиана.

РимаулиЭль вздрогнул, поднимаясь с места и поднимая Саяну. Трое других магов из его пятерки подошли с другой стороны.

- Возьмитесь за руки, - потребовал директор.

По поляне пролетел нервный смех.

- Мы же не дети! – Попробовал возмутиться Римаули.

- В курсе, - кивнул спокойно ТерАль. – За руки. И держась – вперед через вход.

Второй пятерке пришлось обняться. Третья устраивала гимнастическое представление. Двое стояли на земле, еще двое садились им на плечи, и пятый, хрупкий лис-оборотень, сидел на плече двоих в воздухе.

Лея, прижавшись лбом к руке Вира, отчаянно всхлипывала от смеха.

Губы Вира кривились. Но он еще держал себя в руках.

- Мне кажется, или директор от всего этого получает немеряный кайф? – спросила Карен, держась подальше от Стара. Девушка бросала на вампира гневные взгляды, то и дела шипя.

- Не кажется, - кивнул Нейл.

- Пятерка ар Зейна, - вызвал директор.

И друзья двинулись к нему, остановились перед входом, пока директор быстро сдергивал с них «ограничители», давно уже взломанные у всех.

Поглядев на магов, ТерАль махнул рукой.

- Судьба с вами, идите так.

«Судьба?! Мне это уже не нравится», - первым шагнул в ворота Нейл.

Вслед за ним Вир и Стар. Потом, взглянув на директора, девушки.

Воздушная арка, прячущаяся в воротах, подхватила их и вышвырнул уже в другом месте…


Глава 6. Ловушка замкового прошлого


Вылетев на стену замка, Лея потерла спину, на которой пришелся странный удар. Отбросив с лица длинные пряди, она взглянула на застывшего Вира.

- Мы здесь уже были? Или мне кажется? – уточнила она.

- Были. Буквально пару часов назад, - сказал Нейл. – Но только что-то не так.

Эльф кивнул.

- Я тоже ощущаю это. Недобрый взгляд…

- Кого-либо недоброго остаться здесь не должно! – возмутилась Лея, спрыгивая со стены вниз по воздушной линии, протянутой практически на автомате Карен. – Зубара мы благополучно прихлопнули совместными усилиями.

- Уж точно, совместными, - вздохнул недовольно дракон. – Совместными подлостями!

- Неправда! – отозвалась демонесса, оглядываясь по сторонам. – Эй? А где дух-хранитель этого места?

- Нету здесь никого, кроме нас, - сказала Карен, убирая ладони от замковой стены. – Духа – в том числе. Зато совсем недавно здесь был ТерАль, который что-то вынес из замка. Подозреваю, что как раз таки духа хранителя.

- Но зачем мы снова здесь? – спросила недоуменно Лея.

- Кажется, - Вир потер с силой затылок. – Я здесь уже был.

- Мы все здесь были, - напомнил ему спокойный Нейл.

- Нет, - возразил эльф. – ДО.

Лея застыла. В голосе друга ей послышались тоска, страх…

- Вир?! – повернулась она резко, рванулась вперед и … поскользнулась.

Шагнув вперед и обхватив ее за плечи, эльф легко прижал девушку к себе.

- Тихо. Тихо, маленькая. Я еще не уверен, что это именно тот замок. Так что…

- Если это тот замок, то у нас проблемы, - подытожила дрожащая Лея под недоуменными взглядами ничего не понимающих друзей. А затем взглянула на Карен, да так, что стихиария невольно отступила за спину Стара. - Вспоминай! Быстро!

- Что вспоминать то?

- Лея, - лед в голосе вампира, заставил демонессу смутиться, опуская взгляд и повторяя себе под нос: «Я не королева, я не королева, я студентка, студентка, студентка!».

Немного взяв себя в руки, Лея уже значительно спокойнее сказала:

- Какие виды созданий не определяются при каменном анализе?

- Все некро-. Умертвия, привидения, личи, некро-нежить, некро-нечисть.

До Карен тоже дошло.

- О нет! Ты считаешь?!

- Я считаю, - взглянув на каменное лицо Вира, Лея пояснила наконец-то для Нейла и Стара. – Мы считаем, что наш противник в этом первом пункте полосы – КэРидана.

- А причем здесь замок?! – на два голоса возмутились вампир и дракон, переглянувшись и читая в глазах другого только недоумение.

- В этом замке я убил ее… родителей, - вздохнул Вир. – Точнее не совсем родителей… Короче, это долго. Важно то, что это ЕЕ замок. Вряд ли кого-то она пустит сюда.

- Красиво, - подытожил Стар. – Ладно… Значит, у нас минимум один противник. Э… Стоп. Карен, а саму Ари ты почувствуешь?

- Нет. Если она окружит себя некро-созданиями, то я бессильна.

- Мило… - повторил вампир, затем взглянул на дракона, уступая ему бразды правления. – Что делать то будем?

- А у нас есть выбор? – вздохнул тот устало. – Идем в замок. Только максимальная осторожность! Если здесь Ари – то жалеть нас она не будет.

- Я хочу домой, - протянула потеряно Лея. – Отпустите, а?!

Настолько не вязалось, это потрясение и даже страх с привычной и знакомой им Леей, что друзья расхохотались. Карен и Вир взяли подругу за ладони, и все дружно шагнули к замку. И ничего не произошло. Ни на крыльце замка. Ни внутри.

Коридоры были покрыты пылью, паутиной. Окна остались грязными – словно и не было пары дней, которые студенты здесь провели, наводя порядок.

- Мы были в иллюзии, - подытожила Лея, осторожно смахивая в столовой пыль с маленького стульчика около камина и садясь на него.

- Что?! – повернулись к ней остальные.

- Мы были в иллюзии Арраха, - повторила демонесса. – Поскольку мы были в ней – то не почувствовали магического отката. Наши силы – остались с нами. Но тому, что мы видим – можем быть только такое объяснение. И выносил из замка ТерАль не духа-хранителя, а воронку Арраха, которая и запустила эту иллюзию. Соответственно, здесь завален малый потайной лабиринт и запечатан магический.

- Не многовато ли выводов на основании… - Нейл спохватился, замолчал. – Ты же в иллюзии Арраха была часто. Неужели ты не почувствовала неладного, когда мы играли?

- Почувствовала и даже провалилась в разницу между истиной и иллюзией на короткий миг. Но… - Лея как-то растеряно на него посмотрела. – Мне и в голову не могло прийти, что ТерАль будет запускать иллюзию Арраха. Ради чего?!

- Видимо, мы чего-то не знаем, - вздохнул Вир.

- Мы всегда чего-то не знаем, - насмешливо напомнил Стар. – Ладно. Сидеть здесь и ждать – не стоит. Это полоса препятствий. Чтобы двинуться дальше – нам надо обойти препятствие. Соответственно, чтобы пойти дальше, нам надо устранить КэРидану.

Эльф вздрогнул. Вампир, спохватившись, как прозвучали его слова, взглянул на эльфа и был порядком удивлен озадаченным выражением на лице Вира.

- Как ты себе это представляешь?! За шесть лет мы вместе ни разу не столкнулись с некромантом! Лея и Карен – опосредованно. Я лично … охотился на одного некроманта. Мне потребовалось шесть лет. И эта тварь убил семерых моих подчиненных. И только потом я сам добрался до его шкуры. А ты предлагаешь, быстро найти и быстро устранить? – уточнил Вир.

- А что тут такого? – никак не мог понять Стар.

Лея вздохнула.

- Это невозможно.

- Что? – повернулся вампир уже к ней.

- Справиться с Ари с наскока. Если она здесь и не будет поддаваться (а поддаваться она однозначно не будет), то на больничной койке быстрее окажемся мы.

- Нас пятеро!

- А она может вызвать легион некро! – вздохнула Карен, подойдя и постучав по голове Стара. – Включи, пожалуйста, голову.

- Она не включается, - буркнул вампир.

- А ты все-таки сделай это, - настойчиво сказала стихиария.

Взяв девушку за ладонь, вампир поднес ее к лицу, приложил к щеке.

- Да ты горишь!

Встревоженный окрик Карен заставил повернуться Нейла, отошедшего к окну. Лею, сидящую на стульчике, удивленно вздрогнуть Вира.

- Если только от любви к тебе, - улыбнулся непослушными губами Стар, а потом… начал падать.

- Стоять! – Вир оказался рядом быстрее всех, поддержал друга за плечи. Карен удержать весь вес своего вампира просто физически не могла, хотя и задержала его падение.

Встав от камина, Лея странно рваными движениями двинулась к друзьями. Шагнет, качнется, словно вспоминает, как это делается и еще один приставной шаг.

- Твою ж! – Нейл возвел огненный щит между застывшими Виром и Карен, Старом и собой.

Лея осталась по ту сторону огненной преграды. Ткнулась в нее – и опала костяным пеплом вниз.

- Когда можно было подменить ее?! – Карен закусив губу взглянула на Стара, окутав ладонь прохладной водой, обтерла лицо любимого. – И почему же так не вовремя?!


… Опустившись на стульчик у камина, Лея потянулась к каминной выемке, пытаясь понять, что именно там белеет. И прежде чем успела вскрикнуть, на губах демонессы сомкнулась белая костяная ладонь. А вторая – рука из камина, схватила за запястье и швырнула куда-то вниз…


- У нас разве бывает что-то вовремя. Нейл, окно сможешь вынести?

- Предлагаешь, сбежать? Оставив где-то здесь Лею? – уточнил дракон.

Вир взглянул на него, как на умалишенного.

- Ты думай, что говоришь, - сказал эльф с тихой, едва слышной угрозой в голосе. Затем вновь стал душкой Виром. – Нет. Там башня алхимика. Иллюзия полная – значит, там будут зелья. А уж противолихорадное из нас сварит, кто угодно.

- Сейчас.

Окно вылетело от первого же удара. Продолжая удерживать вокруг огненную защиту, Нейл помог Виру удобнее взять Стара, и вчетвером они двинулись к отдельно стоящей башне алхимика.

Как оказалось, память эльфа не подвела. Несмотря на слой грязи – в шкафчике действительно были зелья и ингредиенты для них.

- Готовым я не верю, сейчас я уже вообще ничему не верю, - сказала Карен, водой и огнем пройдясь по помещению. – Кладите его на вон тот топчан, - приказала она хладнокровно. Только сжатые кулаки, да то, что девушка постоянно покусывала губы, говорило о том, что ей сейчас ужасно нелегко. – Зелье я сейчас сварю. Нейл, Вир. Идите.

- Что? – спросил дракон.

- Нельзя, - возразил Вир.

Карен взглянула на него.

- Ле…

- Я пойду один, - добавил эльф. Глаза становились злее с каждым мгновением. Из души поднимала голову сила Палача. – Я не прошу даже Ари то, что она покусилась на Лею.

Нейл поджал губы, а Карен отвернулась, пряча слезы в глазах.

- Дальше. Нейл. Ты останешься здесь и прикроешь Карен и Стара. Если он… свалился, то Карен защитить некому. Сам знаешь, от некро-тварей не всегда помогает магия. А по холодному оружию…

После короткого непродолжительного молчания, Нейл вперился взглядом в глаза Вира. Мгновение длилась дуэль взглядов, и победил эльф, дракон уступил.

- Хорошо, - хрипло сказал он.

- Полагаюсь на тебя, - кивнул Вир, выбегая на улицу.

Когда спустя миг в окно выглянул Нейл, эльфа уже нигде не было. А потом от окна его отвлек испуганный голос Карен…

… Больно. Это было первое, что почувствовала Лея, открыв глаза.

- Прости, - голос КэРиданы действительно звучал с раскаянием.

С трудом повернув голову, демонесса обнаружила подругу на горе из скелетов.

- Я бы не стала так поступать, но директор сказал, что вы потеряли связь с реальностью и вас пора в нее вернуть. Пусть даже таким жестким способом. Я… не выпущу тебя. Сама бить не буду, все-таки я преподаватель, а ты – студентка. А вот личу, когда он пробудится, запрещать это не буду. Один удар – и ты окажешься в лечебнице, и все закончится.

- Кто сказал, что я буду терпеливо ждать, пока твой лич пробудится и будет меня бить?

КэРидана вздохнула, подняла палец вверх.

- Ты в костяных цепях. Будешь пробовать их сломать, они будут восстанавливаться, используя для этого твои кости. Прости… но это единственный способ обезоружить тебя.

Лея прищурилась.

- Меня будут искать.

- Не будут. Я позаботилась об этом. Прах мертвого, который вдохнул Стар… надо будет потом и перед ним извиниться, вверг его в страну забвенья. Лихорадка. Кошмары. Никто не сможет его бросить.

- Вир не оставит меня здесь одну, - тихо сказала Лея.

- А да, он же твой парень, - кивнула КэРидана. – Я помню.

- Не поэтому. Хотя, конечно, это тоже причина, но не главная.

- Мне все равно. Но он сюда не пройдет. Уж об этом я позаботилась сразу же, как только поняла, что именно за место выбрал неугомонный директор, заставивший всех преподаватель участвовать в этой глупой игре. Надо же! Студенты – враги! Мы с тобой сейчас враги! И с Виром тоже! Какая насмешка.

- Мы действительно враги, - согласилась Лея. – И Вир придет.

- Нет.

- Придет. А ты – трусиха. Вместо того чтобы встретиться с ним лицом к лицу, только и делаешь, что бегаешь.

- Я не бегаю! – гневно крикнула Ари, поднимаясь на своем троне.

- Бегаешь, - раздался холодный голос, и в подземелье, на уровне второго подземного этажа появился Вир. Но в каком виде! Взъерошенные волосы, грязные полосы на лице, разорванная одежда.

- Лея, ты в порядке?

- Вполне, - отозвалась девушка, закусив губу, чтобы не расплакаться. Ситуацию глупее придумать было невозможно. Вир, который безумно любил Ари, должен был с ней сражаться! Да мало того, что из-за условий игры, но еще и из-за нее, Леи, с которой роман они «крутили» на потеху публике и для того, чтобы перестали донимать постоянные поклонники.

Спрыгнув вниз с тонкой балюстрады, куда выходил малый засыпанный подземный ход, Вир двинулся к висящей в цепях Леи.

- Сейчас я тебя сниму.

- Не подходи к ней! – Ари выкинув вперед руку, потянула на себя, цепи. Тело демонессы выгнулось от боли.

Глаза Вира потемнели еще сильнее.

- Вир, нет! Не надо! – крикнула Лея.

КэРидана, ничего не понимающая, замерла. Цепи, выпущенные из власти ее силы, раскачивались, доставляя с каждым движением все новую и новую порцию боли Лее. Но она не отводила взгляда от Вира, не давая тому провалиться в бездну силы Палача.

- Пожалуйста, - взмолилась она. – Вир! Смотри на меня.

Поздно…

Ари потрясенно ахнула, когда вся гора скелетов, на которой она сидела, скрываясь от сканирования, взорвалась. Подхватив своей силой оставшуюся костяную пыль, некромантка мгновенно возвела костяную змею, устроилась у той на голове.

Цепи были разорваны. Заплаканная Лея стояла в руках Вира, а тот, одной рукой прижав ее к себе, тихо гладил по голове.

Насколько КэРидана могла судить… все кости демонессы остались при ней.

На миг в голове возникла крамольная мысль, что очень жаль, а потом некромантка спохватилась. Все же они были друзьями. Хорошими. Когда-то. До воссоединения.

А теперь эта аловолосая девчонка стояла в руках ее же мужа… бывшего. Тоже.

Ари нахмурилась еще сильнее. Ситуация нравилась ей с каждой минутой все меньше и меньше. А тут еще и взгляд Вира был недоуменным.

- Мы враги, забыл? – напомнила Ари. – На втором этапе вы можете верить только друг другу. Даже не возлюбленным и лучшим друзьям.

Вир кивнул.

- Я это учту.

- Вир, не надо, - всхлипнула в руках эльфа, Лея, ощущая по мысленной связи, что именно он собирается сделать. – Ты же себе потом не простишь, что ударил ее!

- Нам надо двигаться дальше, - замороженным голосом сказал эльф, потом взглянул на Лею, стер слезы с ее щек. – К тому же – она причинила боль тебе.

- Я поплатилась за свое любопытство….

- Хватит миловаться! – раздраженный крик Ари заставил и Лею, и Вира повернуться к ней.

Только если эльф недоуменно вскинул бровь, словно спрашивая, что за неподобающие эмоции от той, которая сама его бросила… То демонесса видела за этими эмоциями еще и ревность.

Ревность, которая говорила, что для Вира еще не все потеряно.

А раз так…

Лея подняла голову, привстала на цыпочки, опираясь ладонями на плечи Вира. Аккуратно коснулась губами его виска, легким, почти невинным поцелуем и тут же сорвалась с места.

- Стой!!!

Отчаянный крик эльфа опоздал.

Демонесса, прихватив с собой его силу Палача, уже расправляла за спиной крылья…


Карен отступала к топчану, на котором лежал Стар, активно отмахиваясь от наседавших на нее личей огненным копьем. Дракон оказался отрезан от нее и Стара тремя десятком личей.

Сжав зубы, девушка отступала все дальше и дальше, молясь только о том, чтобы не упасть. Отчетливо понимая, что она – слаба, Карен думала о том, что как только они вырвутся из-под власти этой дурной игры она лично попросит Стара заниматься с ней почаще и без магии! Потому что еще раз понимать так свою безнадежность и бессилие, когда надо быть сильной! Смелой и драчливой…

Тихо зашипев, Карен призвала свою ветряную сущность. Двигаться стало легче, только удерживать огонь в руках – больнее. Ветер и огонь мало совмещались, хотя в связке могли действовать эффективно. Копье в руках становилось все тяжелее, наливаться словно чугуном.

Движения девушки становились все медленнее, медленнее.

Нейл, пытающийся раз за разом прорваться к Карен, никак не мог этого сделать. На личей огонь и магия не действовали. А малое пространство каморки не давало Нейлу эффективно орудовать своим двуручником.

- Кто же так держит копье? – руки Стара легли поверх ладоней Карен, и девушка отчаянно всхлипнула, поняв, что она безнадежна.

- Стар…

- Это не лихорадка, - вампира еще шатало. И стоять он мог с трудом, опираясь частично на Карен. – Это пыль… прах мертвого. Здесь действительно Ари.

- Что мне делать?

- Разреши себя укусить, - ответил Стар. – Я быстрее возвращу свои силы.

- Кусай! – крикнула девушка, выпуская волну земляного вала, отшвыривая личей в сторону. Не магией – а тупой силой, создавая коридор, по которому смог прорваться к ним Нейл.

А потом стало не до окружающего мира. Губы Стара скользнули по шее и плече, прокладывая дорожку поцелуев.

«Стар…»

Ниже, от плеча к чувствительному местечку между лопаток.

«Стар…»

Ладони вампира обхватили девушку за талию, привлекая к себе. Огненное копье давно уже растворилось в руках ослабевшей стихиарии. Теперь их обоих прикрывал Нейл. В который раз со злом и одновременно с уважением подумав о Вире, дракон не мог не признать, что значительная разница в возрасте в очередной раз сыграла в пользу этого эльфа.

«Стар…»

Золотистые мысли девушки насыщали как самая лучшая пища для гурмана. Она думала только о нем, и это лучше всяких слов и взглядов говорило об истинных чувствах стихиарии.

Оторвавшись от нее, Стар задвинул свою девушку за спину.

- Постой тут, милая, - попросил он.

И Карен кивнула, прижалась к его спине, обхватив за пояс и щедро делясь своей силой, подпитывая каждую стихию самого вампира.

Переглянувшись с Нейлом, Стар улыбнулся.

- Как обычно?

- На костяной фарш их, - кивнул дракон. – И напомни мне потом сказать «спасибо» Лее за то, что в тот раз она заволокла нас на пробужденное кладбище, где нам пришлось в короткие сроки изучать науку упокоения.

- Обязательно напомню, - серьезно сказал Стар, сотворив из магии льда меч.

И улыбнулся, когда по его ледяному мечу побежал огонь Карен.

А потом оба мага сорвались с места. Стихиария осталась около окна, окутанная всеми четырьмя стихиями, не то молящаяся невесть кому, не то ругающаяся, не то колдующая.


… От первого удара Ари успела увернуться, хотя и сама не поняла, как это ей удалось ей сделать. А второй удар когтями, которыми обзавелась Лея, оставил на щеке пять кровавых полос.

- Давно хотела это сделать, - смущенно призналась демонесса, разворачиваясь в воздухе, уворачиваясь от чистой некромагической волны Ари, чтобы тут же вернуться и схватить ее за волосы. – Ненавижу! За то, что тебя так любит мой Вир! – прошептала она жарко, прижав Ари к себе. Чтобы уже в следующий миг швырнуть вниз, на груду костей.

Хрупкие от старости кости пирамиды затрещали, ломаясь, принимая в себе снаряд. Вир не мог сдвигаться. Видел, что Лея что-то задумала, и верил ей. А еще, вся эта ситуация была чертовски поганой. Ари эльф любил, искренней, чистой любовью… но слезы на щеках Леи, слезы из-за рук его любимой, заставили сдвинуться что-то в груди. Лея была скорее любимой сестренкой, но выбирая между ними…

С искренним ужасом, глядя на то, как черная волна пытается расплескать демонессу по стене, а та только смеется, принимая волну на черную волну силы Палача, Вир понял, что выбирая между двумя девушками, он выбрал бы Лею. Просто потому, что она в его крови, душе – а не только в сердце.

И Лея это поняла, дернулась в воздухе, пропуская удар.

Вир сжал кулаки, не желая вмешиваться. Демонесса только тихо охнула, когда волной ее отшвырнуло на стену, а затем – протянуло по осклизлым камням вниз, обдирая крылья.

Поднявшись на ноги, Лея взглянула на Ари и улыбнулась. Не с жалостью, не с чувством превосходства, а так как улыбаются…

Некромантка прищурилась.

«Проигравшей сопернице?» - спросила она сама себя, с ужасом ощущая, как на глазах вскипают слезы.

- Прости, - губы Леи улыбались, а в глазах стояла страшная боль.

А потом демонесса просто исчезла.

Ари рванулась в сторону, понимая, что с ней перестали играть. И сам Вир, и Лея. Теперь становилось понятны слова ТерАля, которые он сказал, когда КэРидана исчезала: «Вам тоже пора посмотреть на действительность реальными глазами».

- Слишком медленно, - прошептала Лея, нанося удар в живот некромантки. Лезвие кинжала исчезло так же мгновенно, как и появилось.

Заваливаясь назад, прижимая руки к животу, Ари поняла… Директор был прав. Она преступно расслабилась. Если двое студентов смогли победить, то значит, сама КэРидана слишком многое растеряла в своих навыках, пока бегала… от бывшего мужа…

А потом мир исчез.


…Рухнувшую вниз Лею, подхватил Вир. Прижал к себе. А она, обняв его за шею, захлебывалась отчаянными слезами…


- Я в восторге! – сказал Нейл мгновение спустя, стоя по колено в грязной зелено-бурой воде. Рядом стоял на крокодиле Стар. Карен нашлась чуть дальше, на ветке ближайшего дерева. Всех земноводных девушка отчаянно не любила.

Лея плакала в руках Вира, эльф укачивал ее, как маленького ребенка, что-то шепча на ухо.

И над всем этим радостно звенели комары под двадцать сантиметров в диаметре, предвкушая пиршество.

От замка не осталось даже следа…


***


ТерАль устало потер лицо.

Полоса препятствий, возведенная за те два дня, что студенты «воевали» друг против друга в иллюзии Арраха, работала. Из десяти магов-убийц только трое добирались непосредственно до студентов. Из десяти воинов – только один. Учителя, выпускники прошлых лет страховали студентов, не допуская смертоубийства, но вместе с тем, позволяя «вернуть студентам реальность взгляда на вещи», - как говорил сам ТерАль.

Оказавшись на краю смерти от одного мага целой пятеркой – студенты начинали понимать, что от реальных опасностей их очень долго берегли. И… чувствовали себя виноватыми, испачкавшимися, теряли свою спесь и самоуверенность. И это хорошо. Но вместе с тем – плохо. Реальный уровень студентов был низок, и ТерАль это понимал, глядя на то, как от более чем семидесяти студентов на полигоне, в конце концов, осталось всего шестнадцать. Одна пятерка в полном составе и одиннадцать магов-студентов. Со стороны убийц было еще сто магов. И порядка двух сотен воинов.

Для шестнадцати студентов, шестерых преподавателей и тридцати магов-выпускников этого могло быть слишком много.

Взглянув на болотное испытание, где сейчас была пятерка ар Зейна, директор понадеялся, что сил этих пятерых хватит на то, чтобы продержаться до самого конца.

Медальон на шее Леи был защитным не только на нее. Именно на этот артефакт было завязано защитное плетение, которое не давало никому убить студентов младших курсов. И если ранить Лею, разбить медальон – или не дай Судьба убить саму Лею, то младшие курсы становились беззащитны. А позволить кому-то убивать своих студентов ТерАль не мог.

Но и вмешаться пока не мог.

Вот и приходилось стоять над всей полосой препятствия, наблюдая за тем, что происходит внизу и считывать всех, кто появился в пределах его видимости, чтобы найти хоть одну ниточку, ведущую к заказчику.

Вот только ниточек не находилось. Пока ни один из убийц, появившихся около Академии теней (и хватило же наглости!!!), не знал, кто заказчик и зачем это все надо было…

И с каждым проверенным магом и воином, с уменьшающимся числом убийц, ТерАль понимал, что это все не к добру…


Глава 7. Болотные приключения


Болото дурно пахло. Хотя, конечно, оно на то и болото, но это пахло особенно мерзко. Странный кислый запах с нотками падали, висел в воздухе.

Крокодилы, крупные и не очень, кружили вокруг маленького островка, на который в конце концов, забралась пятерка. Попасть на сам остров не могли. Впрочем, как и раздраженные комары, которые бились о выставленный Нейлом щит.

Лея сидела на краю острова, принюхиваясь к воздуху. У нее единственной на лице было странное, испуганное выражение.

Остальные, то и дело переглядываясь, начинали хихикать. На взгляд демонессы – совершенно без повода.

- Может, мы все же куда-нибудь отправимся? – наивно предложила она, в поисках поддержки оглядываясь на Вира.

На что впрочем эльф отреагировал флегматичным пожатием плеч и совершенно идиотской улыбкой.

Застонав, Лея уткнулась носом в собственные колени.

Крокодил напротив ей с удовольствием подмигнул.

- Развелось же ящериц, - вздохнула демонесса.

- Это ты про меня? – раздалось над головой.

Подняв взгляд, Лея с интересом посмотрела на Нейла. Взгляд фиолетовых глаз был трезвым. На удивлением равнодушным.

- О! А ты в сознании.

- Вижу, что ты почти уже нет.

- Не-а! Я как стеклышко! – отозвалась демонесса. – Руку дай.

- Зачем?

- Дай, ящерица.

Нейл вздохнул. Явно напомнил себе о том, что пьяных магов лучше не злить, во избежание проблем деликатного характера. А уж с Леей особенно. На что уж она была как воин – безнадежна, настолько она была опасна и злопамятная как маг. По пьяной лавочке могла проклясть так, что и ТерАль не сразу мог снять.

Были прецеденты.

Протянув ладонь, Нейл помог Лее подняться. Бросил взгляд через плечо, на уже спящих Стара и Карен. На Вира, пьяно раскалывающего вокруг себя ножи.

- Ну? – требовательно спросил он. – Что это такое происходит и главное. Как с этим справляться?

От Леи донесся тихое «ик», а следом мечтательное:

- Никак. А на тебя почему не подействовало?

- Что именно?

- Веселящий газ. Весьма опасная, хотя в какой-то мере и интересная вещичка. Главное, не перестараться с дозировкой.

- Иначе? – мало-помалу начал тревожиться Нейл. Демонесса выглядела возмутительно спокойной. Но кто ее знает, как именно она в таком нетрезвом состоянии встречает опасность.

- Вначале неадекватное восприятие реальности. Затем приступы истерического смеха. На этом этапе может возникнуть резкая асфикция.

- А нормальными словами?

- Прекращение поступления воздуха в организм.

- Дальше, - приказал Нейл.

Лея прожгла его бешеным взглядом. Потом губы девушки сложились в аккуратную улыбку.

- Третий этап – галлюцинации.

- А дальше?

- В зависимости от того, кто именно попал в ловушку веселящего газа и к какой именно он категории относится.

- Это ты сейчас о чем?! – растерялся Нейл.

Лея закатила глаза.

- Безграмотная ящерица.

- И кстати! – беззлобно усмехнулся дракон. – Милая моя подруга, а ты сейчас на каком этапе?

- На первом! Неадекватное восприятие реальности! – радостно протараторила девушка.

- А остальные?

- Карен, судя по всему, глотнула слишком много воздуха. Он же ей даже сквозь кожу поступает – четвертая, - покосилась на подругу Лея. – Светлые эльфы всегда не могли перед этим газом устоять. Если я правильно помню, века так четыре назад, на одной маленькой планетке были уничтожены практически пятьдесят поселений, когда случился выбор веселящего газа. Соответственно. Тоже четвертая. Стар, ослабевший после атаки прахом мертвого, явно попал под четвертую стадию. Еще вопросы, о чешуйчатый повелитель?

Демонесса прикрыла глаза, наслаждаясь невидимым ветром, который гладил ее лицо, бережными скольжениями.

«Третья стадия», - отметила какая-то часть рассудка, еще не подпавшая под действие газа. Нейл над головой обрел симпатичные крылья, клыки и каблуки на ботинках. По брюкам дракона змеились лианы с мелкими цветами.

Протянув руку, чтобы потрогать цветы, девушка поняла, что ее ладонь попала в плен руки дракона.

Его встревоженный взгляд был где-то далеко.

«И вообще это все не правда…»

- Лея, Лея! Не засыпай!

В голосе Нейла послышался испуг. Демонесса не должна была выглядеть такой бледной и такой изможденной.

- Лея! Сколько стадий всего?

- Пять, если это обычный веселящий газ. Из них – пятая смертельное отравление, вызывающее разрушение внутренних органов и соединительных тканей, - дыхание Леи стало прерывистым, тяжелым. Глаза стали стекленеть.

И Нейлу пришлось легко постучать ее по щекам, в надежде вернуть девушку в сознание. Ненадолго помогло.

Лея опять открыла глаза.

- Если это магический газ, - словно в бреду, продолжила она, пытаясь справиться с дыханием, - газ, который создан из-за аномалии столкновения некромагии с чистой стихией, то всего стадий семь. На пятой ступени все становится очень плохо. На шестой – кома. Магическая. На седьмой – смерть.

- Ясно, - Нейл подхватил Лею, не давая ей упасть. – Где будет безопасно от газа, взлететь?

- Нет… Чем ниже… тем лучше…

Дракон вздохнул.

- Мне это приключение уже не нравится! В чем все дело? Ниже, ниже, ниже… Да мы и так практически в низине! – выдохнул он, бережно опуская девушку на остров и прикрывая сверху своей курткой. – Ладно. Надеюсь, когда они очнутся, я спать не буду. Мало приятного очнуться в могиле, - буркнул тихо дракон, разминая руки.

По ногтям проскользнула ярко-фиолетовая молния.

Короткий разряд привел к тому, что в воздухе запахло озоном. А следом по воде окружающего болота прошла странная рябь.

Вода всколыхнулась, раз, второй и начала закручиваться в гигантский водоворот, центром которого был Нейл.

Темно-зеленые волны накатывались на остров, но в бессилие разбивались о выставленный магический щит, а затем откатывались обратно. Чтобы спустя мгновение уже с большим остервенением накинуться на кусок земли, который начал уходить под воду.

Пальцы дракона мелко дрожали.

Молнии перешли с его рук уже на плечи и тело. Воздух вокруг искрился. Разряды били непрерывно, не давая остановиться и выдохнуть. Не было сил дышать. Воздух казался колючим и разряженным.

В легких что-то хрипело. При каждом вдохе грудь словно охватывало горящим обручем. Но времени на то, чтобы остановиться, подлечить себя не было. А у Нейла было слишком много упрямства, чтобы остановиться и пожалеть себя или сдаться, сказав себе, что он сделал все, что мог.

И остров сдался, стихии покорились.

Водоворот затащил свою жертву на самое дно болото, в черную гниль, в которой там и там виднелись белые обглоданные кости и мелкие вертлявые змейки.

В щит ударились пара змеек, покружили вокруг и отлетели подальше. Создав дополнительный ветряной купол, который обеспечивал дыхание, Нейл выстроил себе за спиной стену, чтобы было удобно сидеть, и приготовился ждать.

Решить, что делать дальше без остальных было невозможно. Особенно, без Леи, которая знала, что такое этот веселящий газ. А скорее всего, алхимик же как-никак, знала и способ, как защититься от опасности этого газа.

Нейл вздохнул. Рассчитывать на кого-то другого было непривычно. Но еще непривычнее для него оказалось быть зависимым. От Стара, который был хорошим напарником в холодных боях. От Вира, который удачно прикрывал спину. От Карен, которая выстраивала такие щиты, пробить которые врагам не удавалось ни с наскока, ни после расчетливой и выверенной атаки. Но самым неприятным, хотя если честнее, просто самым болезненным для самолюбия, оказалась зависимость от Леи и от ее знаний. Настоящий ходячий справочник, демонесса не любила делиться знаниями. Зато мгновенно пускала их в ход, защищая своих друзей. Но не себя.

Создавалось ощущение, что ей кажется кощунством использовать что-то из широкого спектра для себя.

Защитные чары? Эта девчонка явно не знала, что это такое. По крайней мере, единственная на потоке шестого курса, щеголяла то с синяками, то с царапинами. Взрывы, разрушения, красочные фейерверки, дикие запахи – что только не сопровождало ее опасные эксперименты в алхимической лаборатории.

И она никогда, Нейла, пожалуй, задевало еще и это, практически никогда не была серьезной. Дурачилась, смеялась, шутила, уклончиво отвечала на вопросы…

Даже когда дело доходило до драк, она оставалась рассеянной. Никогда не поднимала меча, можно подумать, боялась за свой маникюр, которого практически никогда не было. Оценки по боевым искусствам у нее по-прежнему были одними из худших на потоке. На нее даже преподаватели махнули рукой. И, в конце концов, уже сама Лея махнула рукой на… занятия. И прогуливала.

Первый раз в шоке был весь поток. Потом привыкли. Зачет она кое-как сдавала, на следующий курс переползала. А как она договорилась с преподавателями и директором на счет таких прогулов – так никто и не узнал.

Демонесса оставила это, как обычно, в категории «не ваше дело».

Это злило, раздражало, и едва-едва уловимо обижало.

Особенно на младших курсах. Да и на старших тоже. Эта мелкая девчонка по-прежнему предпочитала со своими делами разбираться самостоятельно. И искренне удивлялась, когда ей говорили, что можно было попросить о помощи.

«А зачем?» - наивно хлопала аловолосая зараза ресницами. – «Я и сама могу».

Действительно, могла. Раскатывала на магических дуэлей достающих ее студентов. «Помогла» со скандалом уволиться преподавателю, распускающему руки. С милой улыбкой поймала за руку вора… Правда, сделала это очень аккуратно, не подставив студента широкой публике. Училась. Учила других и … находила приключения, на свою светлую голову и на проблемные части остальных друзей.

Нейл зябко передернулся. Вспомнив, как сам попросил Стара напомнить ему, чтобы дракон сказал «спасибо» за кладбище. Туда Лея затащила звезду со скандалом и практически шантажом. А пригодилось же.

- О чем думаешь? – раздался хриплый голос.

Нейл открыл глаза и с удивлением обнаружил, что голос, искаженный хрипом до неузнаваемости, принадлежал … Виру.

- Ты очнулся?

- Как видишь, - эльф тяжело потер голову. – Ужас. Ощущение, словно беспробудно пил, по меньшей мере, неделю. А ты?

- А я дракон. Видимо, чешуйчатых ящериц веселящий газ не берет.

- Это тебя Лея так нежно приласкала? – догадался Вир.

- Она самая.

- Умеет же она подобрать удачные слова! – восхитился эльф. – А потом стоишь и думаешь, то ли утереться, то ли сделать вид, что не слышал.

- А ты-то причем?!

- А ты думаешь, статус ее парня спасает от подколов? – расстроенно вздохнул Вир, пересаживаясь поближе к Лее и укладывая ее голову к себе на колени. – Скорее наоборот, - с теплом в голосе сказал он. – Быть парнем такой девушки – сплошная проблема.

- Это еще почему? – обыденно спросила Лея, неожиданно для Нейла открывая глаза. Для Вира, вливающего в нее свои силы, пробуждение девушки стало удовольствием, как и то, что голос ее звучал нормально, и глаза смотрели уже осмысленно.

Легко щелкнув девушку по носу, эльф сказал:

- Потому что, моя принцесса, ты сама – ходячая проблема.

- Я не проблема! И по-моему в ближайшие три часа не ходячая, - оглядевшись по сторонам, насколько позволяло ей состояние, Лея перевела взгляд на Нейла. – А ты крут, дракоша! Догадаться опустить остров под воду… А не поднять нас всех на крыльях вверх…

- Я не догадался, - поспешно открестился парень, совершенно не желая присваивать себе чужие лавры.

- А как тогда? – удивленно посмотрела на него девушка.

- Ты сказала.

- А… - глубокомысленно покивала головой Лея. – Так это был не глюк. Интересно, а это?

- Это? – уточнил нахмурившийся Вир.

Демонесса вдохновленно закивала. Потом коснулась пальчиками губ эльфа.

- Вот это.

- Что это? – заинтересовался он, понимая, что напрасно к нему в гости завернула ревность. В конце концов, их роман – в большей степени игра на публику.

«А ведь могло быть совсем по-другому», - мысленно сказала Лея, доверчиво прильнув к груди Вира.

Погладив демонессу по голове, эльф обнял ее за плечи.

«Могло. Если бы ты не встретила дракона. А я – Ари».

«А как бы мы тогда встретились?» - доверчиво спросила Лея.

«Ты была бы королевой».

«А ты пришел бы меня убивать?»

«Возможно», - согласился Вир с легкой улыбкой. – «Но увидев тебя не смог бы этого сделать. Влюбился бы с первого взгляда. И тогда…»

«И тогда?»

«Попросил бы стать моей женой, конечно».

Кулачки Леи ударили по плечам Вира.

«Дура-ак!» - протянула она. – «Ты забыл? Я – твоя сестренка. И в этой жизни мы бы все равно вместе не были».

«Тогда будем вместе в следующей?» - улыбнулся Вир.

Только потемневшие глаза смотрели серьезно-серьезно.

Лея вздрогнула.

«Вир», - растерянно произнесла она.

Эльф улыбнулся.

«Не бери в голову».

«Это была не шутка».

«Нет. Я абсолютно серьезен. Ты мне дорога. Очень».

«Но ведь…»

«Мы любим других. Я помню. Но это совершенно не значит, что я не могу любить тебя. А ты – меня».

«Вир! Так нечестно!» - в мысленном голосе Леи звучал испуг и сожалению.

Глядя в алые глаза, эльф чуял всей сущностью палача, что сожаление совсем не из-за его слов, а потому что и сама Лея предпочла бы никогда не встречать ни дракона, ни Ари.

«Когда-нибудь», - вдруг жарко пообещала она, обнимая эльфа за шею. – «Пусть даже это будет в другой жизни, мы будем вместе!»

«Моя ты принцесса».

Немного судорожное покашливание заставило Вира и Лею отвлечься друг от друга и посмотреть на взъерошенного Нейла.

- Я как бы не хотел прерывать, - сказал он. – Но ни Стар, ни Карен до сих пор в себя не пришли. Ты можешь что-то с ними сделать. Лея?

- Если только… - раздался надтреснутый голос Карен. – Дать топор, дабы отсечь тот источник колокольного кошмара, который по чьей-то злой воле оказался на плечах вместо головы! Ибо это ужасно! Я так не напивалась даже в Арнасе. А у нас вечеринки были, закачаешься! Полгорода спаивали в один присест.

- А со мной делать ничего не надо, - Стар сел, поморщился. – Я сам все уже сделал. Иди ко мне, Карен. Подлечу.

Девушка вздохнула. Но перед своими, да еще и когда боль была настолько нестерпимой, притворяться не хотелось. Подтянувшись, она придвинулась к вампиру и блаженно застонала, когда на виски легли его холодные ладони.

- Так лучше? – усмехнулся Стар у нее над ухом.

- Угу, - блаженно сказала девушка.

А в следующий миг, холодные ладони сомкнулись у нее на талии.

- Целителю полагается плата, - соблазняюще прошептал вампир. – И я эту плату я собираюсь получить немедленно. Пока, моя красавица, ты от меня не ускользнула.

- Да не собиралась я этого делать! – возмутилась Карен, потом качнула головой. – Спасибо.

- И все?! – разочарованно спросил вампир.

- Больше не заслуживаешь, - категорично ответила Карен, резко поворачиваясь и садясь спиной к вампиру, опираясь на него, словно на кресло.

- Говорим одно, а поступаем по-другому. Как не стыдно, милая, - укоряюще прозвучал над ухом голос Стара.

- Будешь возникать – уйду.

- Да кто ж тебя отпустит? – насмешливо спросил вампир, затем перевел взгляд на Лею, Вира и Нейла. – Ну, друзья, товарищи, напарники, куда нас опять занесла нелегкая в лице директора и его «теплого» пожелания?

- В болото? – невинно предположила Лея.

- Уверена? – спросил Вир.

- Не-а, - тут же изменила свое мнение демонесса. Потом потянулась. – В общем-то, Стар, ты неправильно поставил вопрос. Какая разница, где мы. Главное знать, что нам надо сделать, чтобы перейти в другую эстафетную категорию!

- В смысле «перейти»? – уточнила Карен.

- Чтобы переместиться на это болото, мы с Виром отправили в лечебницу Ари, - с показным равнодушием сказала Лея. – Значит, здесь надо тоже кого-то вынести, чтобы пройти дальше.

- Что-то не слышу я в твоем голосе предвкушения нового приключения, - подколол Нейл.

- А его и не будет. Мне здесь не нравится. Совершенно не нравится, - категорично отозвалась Лея. – Я, конечно, не провидица, но то, что где-то здесь, рядышком бродит какая-то грандиозная пакость – я уверена.

- А у нас когда-нибудь будет по-другому?! – взмолилась Карен.

Прижав ее голову к себе и неожиданно звонко чмокнув в ухо, отчего девушка взвизгнула, Стар усмехнулся.

- Будет, - твердо пообещал он. – У нас, малышка, в конце этой зачетной недели будут три дня, когда на нашей стороне будут и боги, и демоны, и вселенная!

Нейл вздохнул. Вир удивленно вскинул бровь. Лея… вдохновлено потерла ладони, таким знакомым жестом, что остальные четверо на один голос воскликнули:

- А ты даже не думай! Ваш демонский спирт пить не будем!

- Зачем спирт? – обиженно надула губы демонесса. – Обижаете. В этом году я приготовила кое-что особенное!

- Мне уже страшно, - застонав, уткнулся Вир в свои же ладони.

- Мама, верните меня к веселящему газу. Месяц мигреней я не перенесу! – вторила ему Карен.

Стар и Нейл, которые в прошлый раз пили этот самый спирт на спор, кто больше выпьет, торжествующе переглянулись. В тот раз дело закончилось вничью.

После второй стопки свалились оба.

- Странные, - развела руками Лея и замерла, прижавшись к острову, который вдруг… качнулся. – Так, кто шаманит, признавайтесь?

- Не мы, - отозвалась тут же Карен. – Я ощущаю чужую силу, которая никому из нас не под силу.

- Нам?! Не под силу?! – возмутился дракон. – Это еще почему! Мы же… мы же… тени! Круче нас только боги!

- Ну да, - равнодушно добавила Лея, поднимаясь на ноги. – Я еще яйца, если их правильно сварить. Утихни, ящерица. Нам не под силу, потому что мы хоть и разных рас, но все же очень близки к людям со своей магией. А тут – звериной магией пахнет.

- Невозможно! – отозвался Вир.

- Лея, ты что?! – отреагировал следом дракон. – Какая звериная магия?!

- А откуда же я знаю, - резко отозвалась девушка. – Я же не провидица.

- У кого-нибудь… с собой… веревка и мыло есть? – слабым голосом спросила Карен, стоящая с запрокинутой головой.

- Зачем, милая?

- Повеситься! До того, как вон та тварь нас схарчит!

- Я не съедобная, - тут же отреагировала Лея, поднимая голову. – Подавится. Хотя, - подавилась воздухом уже сама демонесса, - этот может и проглотит.

Маленький островок поднимался вверх. К сожалению, не сам по себе, а в зубах у огромного крокодила. С зеленоватых и местами прогнивших клыков падала зловонная слизь. Темно-синяя чешуя с редкими серыми подпалинами была даже на вид отвратительно скользкой.

Огромные трехпалые лапы волокли остров вверх, закрутив его в странное подобие воронок.

- Мамочка, - прошептала Лея, вздевая руки к поверхности болота, светлеющему на глазах. – Скажи, есть ли там, за чертой что-то хорошее?! Ложись! – взвизгнула она, первой падая на островок и закрывая голову руками.

Огромная лапа прошла сквозь щит, как сквозь бумагу. Что примечательно – не порвала. Просто щит разошелся перед крокодилом и сошелся следом за ним.

- Я так больше не буду! – причитала Лея, уворачиваясь от лапы. Катаясь по всему острову, девушка повторяла: – Правда, не буду! И так тоже не буду! Да, блин! Я ему что, самая вкусная?!

Строенный выстрел из магии льда, огня и ветра вышвырнул лапу из-за щита и немного оттолкнул крокодила. Но совершенно не нанес ему никакого вреда.

- Лея? – крикнул Нейл, вытаскивая двуручник из своего личного пространственного кармана. Стар призывал свой двуручный меч. Вампир и дракон в очередной раз собирались работать в паре.

- Слушаю? – пискляво отозвалась девушка, что-то явно пытающаяся сделать.

- Вопрос первый. Как спастись от веселящего газа?!

- Три варианта. Не дышать! Не дышать! Не дышать!

С лица друзей сбежали краски. Выполним вариант не был, что примечательно – ни один.

- Милая, - вздохнул Вир, - а более реальные варианты будут?!

«Я же говорю!» - на удивление мысленно и очень бурно отреагировала Лея. – «Не дышать!»

Сомкнутые ладони демонессы ударили в грудь эльфа.

- …

И вместо слов из горла вырвалось шипение, вместе с уходящим воздухом.

«Лея?»

«Семь минут», - отозвалась демонесса, алой молнией метнувшись вправо, чтобы нанести удар в грудь уже Карен.

«Семь минут?»

«Да. У нас ровно семь минут. Таков эффект у этого заклинания. Если через семь минут, мы не вернемся к обычному дыханию, то нас убьет заклинание. Впрочем», - обнадежила Лея, ударяя Стара. – «За семь минут это крокодила нас на тот свет спровадит».

«Справимся», - отозвался Нейл.

«Уверен?» - остановилась напротив него Лея.

«Мы же вместе!»

«А это не всегда хорошо!»

От резкого удара, дракон задохнулся. На миг мелькнула мысль, какая сила должна быть в хрупких запястьях и аристократичных ладонях, чтобы так бить?! А потом мысли разошлись, разбежались.

За спиной, готовые прикрывать магией, ножами и бронебойными стрелами, встали Вир и Карен.

Стар встал рядом, и переглянувшись оба сорвались с места.

Лея из вида выпала…


…«Я все понимаю», - мурлыкала девушка себе под нос, складывая аккуратными штабелями десяток вонючих мужиков в набедренных повязках. – «Но вот вы нам не к месту. С большим чешуйчатым слизняком там пускай мальчики договариваются, а с вами, дядечки», - закатала рукава Лея. – «Сейчас я поговорю. Зря я что ли училась палачному делу?! Всего раз пять удалось реально на практике испробовать. А у вас шкурка не порченная. Только покусанные комариками вы малость. И магия ваша не местная. Вот сейчас и узнаем, кто послал в эти дебри, за какими грибами и какими ножами вы эти грибочки резать собирались.

И да, о грибах… Я тогда поганка или мухомор?!»

Решить Лея не успела. Тишина зарослей раскололась диким криком.

«И зачем так кричать», - вздохнула Лея, наблюдая, как огромный синий язык крокодила слизнул ее упакованных «языков». – «А спрашивать я теперь что, тебя буду?!» - спросила она мысленно крокодила, поднимая голову.

Стара и Нейла в обозримом пространстве не наблюдалась.

А в мысленном «эфире» царила тишина…


Глава 8. Выпадение координат



Увернувшись от синего языка крокодила, Лея мрачно подумала:

«Если мне кто-нибудь скажет, в честь какой радости я с таким черным постоянством наступаю на очуменные грабли с проблемами, буду ему бесконечно благодарна. Первые три минуты. А потом убью. Чтобы не приносил дурные вести. И как я понимаю…

На-ро-о-о-о-од!» - во всю мощь ментальной связи завопила Лея. – «У меня второй крокоша, или от вас первый сбежал?!»

«Лея?! Где ты?!»

«А кто ж его знает в каком месте я на приключения нарвалась», - отозвалась девушка Нейлу, прыгая на невысокое деревце, отталкиваясь от него и взмывая в воздух. Чтобы всего на миг опередить очередную атаку языком. – «Но ты знаешь, меня опять скушать хотят. Я что, блюдо особо питательное?!»

«Судя по тому, принцесса», - подключился к разгвоору Вир, - «с какой скоростью от нас крокодильчик дернул – точно особая особа».

«Ты еще скажи сдоба!» - возмутилась демонесса, подавляя крик.

Увертливости девушке не хватило, а край языка, как оказалось, мог резать не хуже какого-нибудь меча. Стирая капли крови со щеки и задумчиво рассматривая интересный голубоватый оттенок, который она приобретала на глазах, Лея оседала вниз.

«Прости, милая», - бережно обхватили ее ладони за плечи. – «На сдобу ты не тянешь».

«Вир…»

«Сейчас мы его на кусочки…»

«Не надо. На кусочки. Он ядовит».

«И как тогда его убивать?!» - возмутился Нейл.

«Включи голову», - промелькнула мимо Карен. – «Вот мужики пошли, все за них переделывать приходится!»

«Мужики» отреагировать не успели. То ли испуганная, то ли взбешенная стихиария, скатала воздух с веселящим газом в единый тугой ком. Затем дождалась, когда крокодил откроет пасть… и закатала этот ком на высунутый язык.

Лея хрипло засмеялась, первая возвращаясь к способности дышать.

Крокодил медленно-о-о падал. Еще не мертвый, но явно смертельно раненный.

- Где ты была раньше? – спросила она, делая глубокий вдох мерзкого, но чистого воздуха, без примеси газа.

- Где-где, этих прикрывала, - махнула рукой стихиария на пристыженных Стара и Нейла. – Они по глазам целились. Попали по хвосту, языку, ободрали с ведро чешуи. А потом крокодил словно почуял что-то и как помчался в заросли. Нам ничего не осталось, как за ним… Только вот.

- Нога? – уточнила демонесса, прикрывая глаза и осторожно разбирая кучу эмоций, царящих в мысленном эфире.

- Нет. Нога, кажется, у Вира.

- Нет. У тебя, - Лея показала пальцем на щиколотку подруги, где по светлым брюкам расползалось алое пятно.

- Я не чувствую ничего, - растерялась Карен.

Стар, мгновенно присевший на корточки, разорвал брючину и едва-едва успел поймать за кончик хвоста что-то длинное, тонкое и вертлявое.

- Ну? – спросил он, охватывая кольцом льда колено девушки. – Лея, что это такое за фигня?

- А меня ты чего спрашиваешь? – отозвалась с удивлением демонесса, один за другим выпивая три флакона, а затем закрывая глаза.

- Так мы привыкли, что ты у нас если знаешь не все, то очень и очень многое, - развела руками Карен, стараясь отвлечься от того, что происходит внизу. Больно по-прежнему не было, но ощущение того, что у нее из ноги что-то тащат, было ужасно противным. Хотя и его стихиария ощущала только краешком сознания. Впрочем, легче от этого краешка сознания – тоже не становилось.

- Отвыкайте, - поразительно мягко ответила Лея. – Мы же постоянно вместе не будем.

- Это ты сейчас о чем? – раздался голос возвращающегося от поверженного чудища Нейла.

- Я о том, что у вас есть своя голова на плечах! А я не ходячий сборник энциклопедии, - огрызнулась демонесса, на глазах раздражаясь.

Вир вздохнул.

- Милая, ты просто не хочешь признавать, что этого ты не знаешь?

- Нет. Знаю. Могли бы и сами понять. Это банальная… ну, ладно, не совсем банальная, но все же – пиявка.

- Тогда, почему ты так злишься?!

- Да потому что мы опять сделали не свое дело! – рявкнула Лея. – Вы что, не обратили внимание?! Мы до сих пор на болоте! Чуть правее все тот же источник веселящего газа, нас пока спасает то, что ветер от нас. А чуть левее – начинается натуральное болото, с топями и трясиной. А вы все такие спокойные. Еще что, ни до кого не дошло, что либо крокодил был не один, либо мы здесь не из-за него?!

Минутная заминка. Стар, порвавший на кусочки пиявку, оторвал брючину до колена, нарезал ее на тонкую ленту и осторожно замотал поврежденную щиколотку стихиарии, предварительно наложив на место укуса ледяной пластырь.

- Да мне как-то не до этого… - задумчиво сказал он.

Карен закивала, пробуя встать и опереться на ногу. Вышло легко и практически безболезненно.

- И мне.

Нейл развел руками.

- А меня больше волновало действительно ли сдох крокодил…

- Какой? – на лице Леи расплылась улыбка до ушей.

На лице друзей отражением ее улыбки – появилось искреннее недоумение и забота. У кого-то, и демонесса обоснованно подозревала, что у дракона, промелькнули легкие сомнения в трезвости ее рассудка.

Улыбнувшись еще слаще, хотя и так уже уголки губ болели от напряжения, Лея повторила:

- Так о каком крокодиле идет речь?

- О том, которого только что так красиво устранила Карен, - словно душевнобольной ответил Нейл.

- Да? И где он?

- Вот же лежит! – возмутилась Карен, поворачиваясь и…- А где крокодил? – тихо спросила она.

Теперь повернулись и парни, все это время стоящие к крокодилу спиной. Поверженной тушки – не было.

- Очаровательно, и, - повернулся к Лее Нейл. – Ты единственная смотрела на него. Куда он делся?

- Кто?

- Крокодил.

- Понятия не имею, - закинула девушка руки за голову. – И вопрос, кстати, в силе. Только в этот раз, Стар, ответь на него, пожалуйста. Кто является ключевой фигурой нашего местного задания? Болото как-то в число моих любимых курортов не входит, и я предпочла бы покинуть его как можно скорее.

- Ты не одинока в своих предпочтения, моя принцесса, - с легкой укоризной заметил Вир. – Но все же…

- Все же не обязательно было так нравоучительно тыкать нас носом в наши ошибки! – подхватил мысль эльфа Нейл. – Имей совесть!

- А что это такое? – улыбнулась Лея, быстро-быстро хлопая ресницами.

Друзья переглянулись.

«Мы что, опять чего-то не понимаем?» - расстроенно спросила Карен. – «Чего она так злится?!»

Лея опустила голову, а потом рванулась в сторону, но уже просто не успела. Когда Вир переставал быть душкой, она перед ним устоять не могла, и уже в следующий момент падала на землю от короткого касания к точке сна. Подхватив ее на руки, Вир выпрямился.

- Подозреваю, что мы действительно что-то не знаем.

- Тогда, может не стоило тебе ее выводить из строя? – уточнил Нейл. – Если мы с этим чем-то столкнемся прямой наводкой, то опять…

- Думаю, не столкнемся, - отозвался Стар, раскручивая в руках ледяную сосульку на цепочке из ледяных же звеньев. Сотворив их всего за мгновение, вампир прислушивался к окружающему миру, искал, куда им надо идти и за чьей шкурой.

- Почему? – уточнила Карен.

- Потому что опасность там, откуда мы пришли, а нам надо двигаться в противоположную сторону, - сказал, наконец, вампир. – Но я не могу понять за чем.

- Не самое лучшее занятие идти непонятно куда, непонятно зачем, но все же, - Вир беспечно пожал плечами. – Идемте? – позвал он, и первым шагнул на едва заметную тропинку, уводящую в нужном направлении.

Лея так и осталась в его руках.

Переглянувшись, Стар шагнул вперед, обгоняя эльфа.

- Я покажу дорогу.

Карен двигалась вслед за ним.

Замыкал процессию Нейл.


…Темно-серая хмарь раздражала. Качаясь внутри нее на качелях из тонких лиан – все, на что хватило сил, Лея думала о том, что в этой жизни, она совсем ничего не понимает.

- Надоела друзьям со своими нравоучениями? – спросил ТерАль, сидящий на соседних качелях.

Покосившись на директора, возникшего из ниоткуда, Лея тяжело вздохнула.

- Побыть в одиночестве мне опять не светит?

- А разве ты этого хочешь?

- Не отказалась бы.

- Одиночество – та роскошь, которая в ближайшее время тебе не светит, - наставительно сказал директор, потом улыбнулся. – Да ты не расстраивайся. Когда-нибудь…

- Ага, точно, - вздохнула Лея. – Директор.

- Что, студентка?

- «Зарница» нужна, чтобы защитить студентов Академии. Выпускники первых четырех курсов в безопасности. Выпускники седьмых курсов опасны сами по себе. А вот пятые и шестые курсы… Оказались вне заклинания защиты. Поэтому их всех вернули в Академию, чтобы здесь их могли защитить не только выпускники прошлых лет, но и преподаватели. Полагаю, что вы сами вмешаться не можете, но вовремя перекидываете телепортационные ленты, чтобы развести слабые звенья с опасными противниками. Я права?

ТерАль похлопал в ладоши.

- Блестящие выкладки. И ты почти во всем права. Откуда знаешь о защитном плетении?

- На себе и на друзьях почувствовала еще на первом курсе. Начала копать, и уже к концу первого курса знала, что к чему. А вот это, - подняла Лея в воздух медальон, все так же висящий у нее на груди – центральный узел паутины защиты. Но почему на меня то?!

- Потому что ты со своей силой тлена скрываешь его так надежно, как не смогу я. У фамильных магий есть масса недостатков, но некоторые достоинства перекрывают их все.

- Какой это недостаток у моей магии?! – вспыхнула недовольная Лея.

- Длина твоих волос, - усмехнулся директор. – Что, очень удобно с такой массой учиться всему?

- Вполне, - пожала плечами Лея, покосившись на алые кольца вокруг себя. В этой серой хмари ее магия тлена не действовала, впрочем, как и все остальное. – Я просто их скрываю.

- И не чувствуешь их веса? – любознательно уточнил мужчина.

Демонесса покачала головой.

- Всегда чувствую. Но это не так уж и тяжело, как кажется.

- Если привыкнуть, то возможно.

- Так, директор, продолжим? Я тут подумала, что раз уж от меня уплыли те, кто мог пролить свет на все происходящее, то вы можете мне ответить совсем не хуже. А раз вы здесь, значит что-то пошло не так, и по меньшей мере, на часть вопросов вы можете ответить.

- Логично, - снова вынужден был признать правоту девушки вампир. – И в принципе, ты права почти во всем.

- Ох уж мне это «почти», - расстроилась Лея.

- Итак. Всего есть четыре крупных незаконных гильдии, которые действуют с огромным размахом по всей вселенной. Гильдия убийц. В которой долгое время работал твой …

- Вир, - улыбнулась Лея, поняв, что директор не может подобрать слово, которое наиболее точно описало бы то, что происходило между ней самой и эльфом.

- Да, - согласился ТерАль. – Вторая гильдия воров. Это напасть из всех напастей. Тащат, что попало, и порой нарываются сами же на свои заказы. Третья гильдии – мастеров поиска. Это очень маленькая гильдия. Всего у них около тысячи участников на всю вселенную. Но влияние у этой гильдии такое, что не снилось и ворам. Причем, по большому счету, выполняют они одну и ту же работу. Доставляют заказанное. Только мастера поиска могут доставить артефакт, утерянный лет триста назад на огромной планете. А воры не всегда могут принести артефакт, лежащий на виду.

- Пока в вашем рассказе не нахожу тех, кому мы могли бы перейти дорогу, - осторожно заметила Лея. – Так что делаю вывод, что та самая заноза – четвертая гильдия.

- Верно, - вампир устроился на качелях поудобнее, расширив их немного. – Четвертая гильдия, она же «Зимняя роза».

- Ох, - вырвалось у Леи.

ТерАль улыбнулся.

- Ну вот. Кажется тебе уже и говорить ничего не надо.

- Головная боль, - вздохнула демонесса. – Они у меня на Эссенленаль активизировались в прошлом году. И мы впятером выносили их отделения.

- Успешно?

- А то ж! Чтобы такая зараза была на моей планете?! Да ни за что! Если я правильно помню, «розы» занимаются всем. Начиная от свержения законного правительства, разжиганием войн, устройством саботажей и заканчивая шантажом.

- Верно.

- И соответственно, - мгновенно свела воедино все части головоломки Лея. – Академия теней, которая чаще всего занимается ровно противоположным, постоянно сталкивается с «Зимней розой» лбами.

- Точно, - кивнул ТерАль. – А тут мы недавно помогли им завалить четыре очень крупных заказа, каждый из которых мог покрыть убытки «розы» за последние пять лет…

- Дайте догадаюсь, - помрачнела Лея. – Один из них благополучно перебили мы пятеро. Поэтому один из «розы» прицепился к Карен.

- Верно.

- И это было проклятое ожерелье, которое Карен как раз и украла из-под носа хозяев ожерелья и «Розы».

- Да.

- Ясно, - вздохнула Лея. – Языка можно не брать. Сразу убивать. А хотя нет. Надо же еще узнать, чем именно они Карен зацепили.

- Вами.

- Что?! – растерялась демонесса.

– Пригрозили, что если она не пойдет навстречу, то на твоем Эссенленаль начнется восстание, в котором тебя точно убьют. Как ты ни крута, королева, ты все же слишком безрассудна и безалаберна, а демонов много.

Лея застонала, уткнувшись в свои колени.

- Сказали, что убьют близняшек Нейла и дочь Вира, - продолжил безжалостно директор. – Мать Стара. И она подумала, что вы все равно все поймете и поможете… А она выиграет время.

- Вернусь, надеру уши, - вздохнула Лея, разгибаясь.

- Сама виновата. Они же не видят твою защиту, - усмехнулся ТерАль.

- Как не видят?! На них такая же стоит… - растерянно сказала демонесса.

- А ты думаешь, они о ней знают?

- А что, нет?! – округлились глаза девушки.

- Нет.

- Бездари, - словно выплюнула Лея через пару минут. – Вернусь, будем учить виды щитовой высшей защиты, базируемой на крови и фамильной стихийной магии. У меня плетение видно за километр! А они его, оказываются, с полметра не видят!

- Не кипятись, - вздохнул директор. – Они, правда…

- Считали меня безответственной идиоткой?! – вспылила против обыкновения еще больше Лея. – Я их запру в комнате! И будут сидеть там, пока все не выучат!!!

ТерАль засмеялся.

- Лея.

- Что?

- Будешь преподавателем алхимии?

- Ни за что!

- А из тебя хороший получится.

- Не уверена.

- А может, попробуешь?

- Да ни за что!

- Согласишься, я тебе расскажу, за чем вы сюда попали и как отсюда выбраться, - продолжал уговаривать директор.

- А если не соглашусь – не расскажете? – прищурилась Лея.

- Верно.

- Почему? – не поняла демонесса.

- А мне не выгодно.

- Почему?!

- Ты еще не согласилась.

Демонесса задумалась, но ответить… просто не успела. Серая хмарь под слова ТерАля «попытка не пытка» - рассеялась…

Сон прервался, и девушка, открывая глаза, услышала слова Стара:

- Да мы вообще не должны здесь находиться!

Компания теней остановилась на привал в небольшом леске, рядом с высокими соснами.

Воздух пах свежестью, немного грозой и смолой сосны, нагретой на ярком солнце. Так дурманно и так приятно, что хотелось здесь задержаться на несколько часов, как минимум.

- О, - обрадовалась Карен, увидев, как открыла глаза Лея. – Ты очнулась.

Демонесса медленно, осторожно села, потерла плечи, размахнулась и отвесила смачный подзатыльник Виру.

- За что?! – хором отозвались еще и остальные трое, получив массу «приятных» ощущений по ментальной связи.

Уперев руки в бока, Лея улыбнулась.

- За то, что посчитали меня идиоткой! А сами при этом дальше собственного носа не видите!

- Это ты сейчас к чему? – уточнил Вир.

- К тому, что вы решили все дружно, что я без защиты!

- Так ты, без защиты! – возмутился Стар. – Убивай, не хочу.

Лея вздохнула.

- Так. Все так считают?

Дождавшись кивков друзей, девушка вздохнула еще тяжелее.

- И послала же Судьба напарников.

Вытащив из-за пояса острый нож, демонесса провела по своей же ладони тонкую, в волос толщиной, царапину. Кровь, выступившая, сразу же скрылась, под действием высокой регенерации демонов.

- И? – уточнил Нейл. – Мы и так в курсе, что защиты нет.

Весело хмыкнув, Лея подкинула вверх свой нож, придала ему ускорение и подставила свою ладонь.

Прежде чем кто-то успел дернуться, нож уже прошел сквозь ладонь девушки. Покрутив абсолютно целой ладошкой, на которой не было ни синяка, ни даже царапины, Лея уточнила:

- Все ясно? Банальная крупноячеистая защита. От царапин, синяков не убережет, но от чего-то более весомого или ядовитого вполне.

- Разве может быть такая защита? – уточнил Нейл.

Лея, резко повернувшись, с поистине злым удовольствием, метнула в него три ножа. Все три… прошли сквозь.

- Поясняю, - улыбнулась демонесса ошарашенному дракону. – Это просто замечательно работает. И стоит на вас четверых в том числе. Ай!!! Вир, мое ухо!

- Значит, ты, моя милая принцесса, - перешел на шипение взбешенный эльф, сжимая двумя пальцами ухо девушки, - мало того, что ходишь под защитой сама, так еще и держишь защиту на нас четверых?!

- Да нет же! Это сплав магии крови и магии стихий. Вы сами держите эти щиты! Точнее, их держит ваша кровь! Я не виновата, что вы такие бестолочи проворонили не только щиты, но и то, как я их накладывала!

- Лея.

- Что Лея?! Вернемся – будете учить виды щитов, что их держит и как их ломать!

- Последнее то зачем? – вздохнул Стар.

- Чтобы не попасть впросак! – рыкнула Лея, затем с размаху села на землю. – Ну. А теперь вещайте, где мы и зачем мы.

- Разрешаешь? – засмеялась Карен.

- Дозволяю, - согласилась Лея.

- Королева разбушевалась, - сказал Вир. – Милая моя принцесса, - поймав за плечи, эльф потянул девушку на себя. – Все. Тихо.

- Не буду тихо! Отпусти!

- Водичкой ледяной облить? Для охлаждения? – предложил Стар.

Бросив на него злой взгляд, Лея вздохнула… и взяла себя в руки. Тяжело привалилась к Виру, закрывая глаза.

- Ну и болото с вами! – довольно резко сказала она и больше ничего не добавила.

- Итак, - вернулся к началу разговора Нейл, глядя на Стара, - что значит, мы вообще здесь не должны быть?

- Это место не входит в полосу «зарницы», - отозвался вампир. – Можно сказать, что мы то ли попали куда-то не туда, то ли… что-то или кто-то внес изменения в наши координаты.

- Ближе к делу, - попросила Карен, устало потирая голову.

- Все просто. Это не полоса препятствий – соответственно, мы выпали из ее власти. Чтобы переместиться дальше, нам надо выбрать нужные координаты. И мы сами решаем, куда именно отправляемся дальше.

- Отчего зависит наше дальнейшее решение? – уточнил Вир.

- От того, был ли крокодил и если был – продолжаем ли мы его преследование. А затем переместимся в Академию теней.

- Может на полосу препятствий? – предложила Лея.

- Что мы там забыли? – удивился Нейл.

- Поможем остальным. Насколько успела я считать в мыслях ТерАля, на тех теней, которые остались… около полусотни, остались около ста магов и около двухсот воинов, - отозвалась демонесса.

- Что? – потрясенно взглянула на нее Карен.

- Откуда новости?! – внес свою лепту Стар.

- ТерАль? – уточнил Вир.

- Да, - кивнула девушка. – Пока вы отправили меня поспать, он нас навестил и подсказал, что у нас тут происходит.

- Делись, - вздохнул Нейл.

- Да все предельно просто, - отмахнулась Лея. – Академия теней столкнулась с «Зимней розой». Гильдии надоело, что мы постоянно ставим им палки в колеса. И ее начальство решило, что проще уничтожить Академию теней, чем терпеть убытки.

- И? – подогнал Вир девушку.

Она пожала плечами.

- Я не успела спросить, как успешно мы сопротивляемся. Но я уже сказала, сколько у нас врагов осталось.

- Предлагаешь что? – понял Стар, куда клонит Лея. – Проучить «Розу» раз и навсегда?

- Да. Вначале разнести всех, кто прибыл на полигон. А затем собраться с теми, кто останется на ногах и разнести все центральные офисы.

- Маньячка, - вздохнула Карен.

- Самоубийца, - подытожил Нейл.

Вир и Стар переглянулись, взглянули на Лею.

- Ты пойдешь туда в любом случае, - не спросил, а просто сказал вампир.

Демонесса развела руками.

- Ты все знаешь сам.

- Я с тобой, - улыбнулся Вир. – Всегда. До самого конца.

- Спасибо.

- Нейл, ты и Карен тогда отправляйтесь в Ака…

Острый локоть врезался в грудь Стара, заставив его замолчать.

- Я разве сказала, что не хочу идти с вами? – нахмурилась стихиария. – Я просто констатировала факт, что наша демонесса в очередной раз вышла на тропу войны. Вот и все. И я совсем не против присоединиться, - улыбнулась Карен. – О-о-очень не против.

Лея кивнула. Затем подняла голову на Нейла.

- Значит, в академию…

- Никто из нас не вернется, - подытожил спокойный дракон. – Так что, давай объясняй, что за крокодил нас пытался съесть, куда он потом делся и надо ли нам его искать и добивать. После этого вернемся на полосу препятствий и будем помогать нашим. Давно хотел драконом подраться, а тут такой повод!

- И после этого вы утверждаете, что маньячка я?! – посмотрела растерянно на лица друзей Лея, потом махнула рукой. – А что с вами сделаешь? Отвечаю по пунктам. Первое. Крокодил был. Второе. Крокодил был ненастоящим. Третье. Это массовая овеществленная галлюцинация, которая подпитывалась нашими магическими силами. Как только крокодила убили, он исчез. Магический откат подпитал веселящий источник. Теперь следующий, кто попадет в его объятия, встретится с еще больше и еще более опасной тварью.

- А почему тогда крокодил?

- Потому что крокодилов боится Карен. А именно она попала первой в волну веселящего газа, впитав его всей кожей. Вот, как то так, - вздохнула Лея. – Соответственно, продолжая тематику нашего движения, мы можем прямо сейчас перемещаться на полосу препятствия и развлекаться уже там.

- Я за! – вскинула руку Карен.

Стар просто кивнул. Вир поднялся сам и поднял Лею. Нейл очертил круг, вокруг друзей.

- Тогда перемещаемся? – уточнил он и активировал телепортационную арку.


… ТерАль, стоя над полосой препятствия, улыбнулся, завидев яркую смешанную вспышку на краю «полигона». Звезда ар Зейна разобралась с тем, что вообще случилось, и решила внести свой элемент хаоса в происходящее.

Несчастную «Зимнюю розу» директору стало жалко.

Эти пятеро могли поставить с ног на голову все что угодно. А не «маленькую» гильдию, которая мало представляла, с кем именно связалась.

Кажется, пятеро больше не собирались сдерживаться. Впрочем, не они одни.

На краю полигона появились еще несколько вспышек. В «игру» вступали те, кто немного запоздали.

КэРидана, желавшая взять реванш, пусть даже не против звезды. Прикрывая ее на поле отправились Леди Янигда и урсаил Кио. А следом за ними Уна и Тайган.

Потерев руки, ТерАль напомнил себе, что ему еще немного надо подождать… А уже потом и он сам сможет вступить в эту маленькую частную войну.


Глава 9. Паучья башня.


После перемещения вся пятерка оказалась в каком-то каменном мешке. Пахло затхлостью. На стенах были потеки какой-то серой слизи. Под потолком качались паутины, по которым то и дело прокатывались какие-то желваки. А до маленького-маленького окошечка, из которого и доносился слабый приток свежего воздуха, было добраться явно нереально.

- И? – уточнил Нейл у Леи. – Где мы?

- Опять меня?! – возмутилась демонесса. – Я что, крайняя?

- В данном случае, да, - согласился с ней Вир. – Так, милая, где мы находимся?

Девушка недовольно посмотрела теперь уже на него, а потом не то, чтобы сдалась, но явно махнула рукой, улыбнувшись.

- Все просто, очень-очень-очень. Мы с вами находимся в левом квадрате Зарницы.

- Что за левый квадрат? – спросил Стар.

Карен, присев на корточки, положила ладонь на каменный пол, считывая окружающий мир, чтобы найти ближайший выход.

- Грубо говоря, область полос препятствия поделена на двенадцать квадратов. В каждом квадрате три-четыре полосы. На всем поле 42 полосы. Некоторые из них уже зачищены. Некоторые нет. Сейчас вместе с нами на поле еще несколько студентов… выпускники прошлых лет. Преподаватели. И несколько минут назад, когда мы появились здесь, я ощутила отдаленную вспышку… - немного слукавила Лея. О том, что Уна и Тайган вступили в игру, сказала сама Уна, послал ментальный сигнал, а вместе с ним и карту «зарницы». – Так что там у нас дальше. Из студентов, помимо нас, в игре Маули.

- О?! – удивился Нейл. – Этот холеный красавчик еще здесь?

- И со своей пятеркой… точнее с ее остатками, уже зачистил две полосы, - согласилась с ним демонесса. – Чуть левее нас идет Джет. Темный эльф с седьмого курса. Вместе с ним его брат. Джад. С которым мы, собственно говоря, и были на первом этапе.

- Влюбленный в тебя парень? – уточнил Стар.

- Уже нет, - рассеянно отозвалась Лея, наблюдая за Карен. – Я в него отворотное влила.

- Лея! – возмущенный окрик демонесса встретила с потрясающим равнодушием.

- Ну да. Мягкое отворотное, которое не позволит ему наделать глупостей. Или вы, мои хорошие, - взглянула девушка с интересом на друзей. – Забыли про любовную лихорадку? Ненависть такого молодого человека я могу и не перенести без членовредительских для него последствий.

Вир засмеялся первым, притянул демонессу к себе и растрепал ее волосы, потрепав девушку по макушке.

Стар хмыкнул, потом махнул рукой.

- Тебя не поймешь.

- Не надо меня понимать! – испугалась Лея. Затем взглянула на Карен. – И? Чем порадуешь?

- Это башня. В ней четырнадцать этажей. Двенадцатый и, кажется, пятый, обвалились еще пару лет назад. Розовый орден здесь действительно есть. Две боевых семерки. В каждой по пять воинов и по два мага. Одна завязла на нижнем этаже, - отчиталась девушка, выпрямляясь и отряхивая ладони. – Там их встретили оголодавшие и немного отощавшие исконные обитатели этой башни. Пауки.

- Пауки? – удивленно уточнила Лея. – Какие?

- Большие, - фыркнула Карен, потом под взглядом подруги, подняла руки. – Все-все-все! Не умничаю, а объясняю. Пауки крупные. Ростом с теленка. Восемь лапок. Все моххххнатые! Цвет черный, красный, фиолетовый. Количество глаз не считала. Жвалы. На спинке у фиолетовых странный крест.

- О, - отозвалась Лея. – Обитатели Паучьего мира.

- Паучий мир? – уточнил Вир.

- Да, - ответил неожиданно Нейл. – Милый мирок такой, средний по величине. Температура не опускается ниже -12 и не поднимается выше +9. Ветер. Рельеф скалистый. Четыре дневных спутника. Ночи как таковой нет. Коренные обитатели пауки… А что это вы так на меня смотрите? – прервался дракон.

- Да так, - хмыкнул Стар.

- Оказывается и тебя можно на предмет знаний повыпытывать, - поддержала вампира Карен. – А то, вечно на Лею все спихиваем, а тут у нас еще одна ходячая энциклопедия бродит. Достойная пара.

- Ой, да ты не отвлекайся, не отвлекайся, Нейл, - оборвала подругу уже сама Лея. – Мы все внимаем благоговейно твоим умным речам.

Дракон вздохнул.

- Пауки. Делятся на шесть видов. Мы с вами оказались в одном месте с тремя из них. Алые – агрессивные. Бросаются на все, что двигается. Своими жвалами способны перекусить человека пополам.

- Ой, - ахнула Карен.

- Рано бояться, рано, - улыбнулась Лея ей.

Дракон посмотрел на демонессу с укором, но продолжил.

- Чтобы скрыться от алых пауков, достаточно прикрыться простейшим щитом из одной стихии. Лучше огня. Пауки его не уважают. Второй вид, с которым мы здесь познакомимся… и вряд ли избежим, это фиолетовые крестоносцы. Эти будут поопаснее соплеменников алого цвета. Они видят сквозь щиты. Соответственно, им огненный щит помехой не будет. Более того, они устойчивы к огню за счет тонкого хитинового панциря. Я так и не смог добыть хитин этого паука в свой прошлый заход, - вздохнул Нейл. – Они очень вертлявые. Нападают всем скопом. И если атака не получилась, отходят и нападают снова. И снова. И снова. И снова.

Карен побледнела, явно представив себе эту картинку.

- Соответственно, - подхватила нить рассказа Лея. – Фиолетовые и алые друг друга ненавидят. Поэтому как только оказываются в пределах видимости друг друга, забывают о внешних распрях и тратят время на выяснение отношений.

- Этого я не знал, - отозвался Нейл, с удивлением на девушку глядя.

Та фыркнула.

- Значит, в свой «заход» ты не попадал в колодец с пауками.

- Нет, - подтвердил Нейл, словно не заметив сарказма. – Такого приключения мне удалось, к счастью, избежать. Кстати, раз ты здесь была, может, расскажешь, что за третьи тут пауки? Черные?

- О, - округлила губы демонесса. – С ними ты не встречался?

- Нет. Я приходил за жвалами зеленых пауков…

- А, - Лея успокоилась и улыбнулась, словно получив какое-то объяснение. Стихло и ощущение у Вира, что в своих руках он сжимает ежа. Демонесса не только успокоилась, но была готова вот-вот замурлыкать. - На самом то деле самые опасные из тех, что здесь есть, это как раз черные. Я-до-ви-ты-е! Очень-очень-очень! Один укус такого красавца, может уничтожить дракона… в его исходной оборотной ипостаси.

Нейл поднял голову. В его мыслях возникла четкая картинка, как к огромному дракона подкрадывается маленький черный паучок. А потом дракон падает замертво.

- Не верю! – отмахнулся он с ужасом.

Лея пожала плечами.

- Да как хочешь. От этих пауков помогает только одно замечательное средство. Ему в пасть факел, сам ноги в руки и деру. Вопросы? Замечания? Предложения? Уточнения? Неверующие?

- Один вопрос, - подняла ладошку Карен. – Как будем разбираться?

- Просто и быстро, - тут же сказал Нейл. – Ты – со Старом. Я с Виром. А Лея…

Дракон посмотрел на девушку, которая должна была стоять в руках эльфа. Эльф глупо хлопал глазами, глядя на расползающийся фантом в своих руках… девушки не было.

- А Лея, - продолжил Нейл спокойно. – Потом получит пониже спины за то, что исчезает, не предупредив никого куда и зачем. Карен. Ты сможешь найти способ быстро подняться к тем самым боевым единицам?

- Ну, вон по тому желобу, вертикальному, я смогу поднять Стара вверх. Мы разберемся с семеркой на третьем этаже. А вам останется семерка и пауки на этаже прямо над нами. Соответственно, чтобы ими заняться, вам потребуется только подняться по лестнице.

- Там лестница нормальная? – уточнил Нейл.

- Ну… как бы тебе сказать, - пробормотала девушка. – Не очень. Но ты же огненный… Значит, вы легко пройдете.

- У меня дурное предчувствие, - вздохнул дракон, вслед за Виром двинувшись к маленькой арке в конце зала башни.

- А я думал, я один этим страдаю, - отозвался коротко эльф, потерев предплечье.

- Почему? – удивился Нейл, обгоняя его и первым ныряя в проход.

- Если я буду знать ответ на этот вопрос, я буду Старом!

- Им то почему?

- Так у нас же именно он чтец знаков и предсказатель. Я могу просто сказать, что ощущаю фиг знает что, но проблемное!

Дракон весело хмыкнул, потом посмотрел на лестницу, которая была с потолка до пола заполнена паутинами. И по этим паутинам катались все те же самые желваки, которые на взгляд Нейла не имели никакого практического значения.

- Ладненько, - пробормотал он, затепляя огонь между ладоней. – Вир.

- Я.

- Свяжись, пожалуйста, с Карен. У тебя лучше всего получается до нее дотягиваться. Мы знаешь, что забыли спросить. Сколько здесь пауков того и того вида?

- Ладно, - кивнул Вир, закрывая глаза.

Нейл же начал потихоньку прожигать проход в коридоре.

Паутина плевалась огненными искрами, но практически не воняла, когда сгорала с тихим треском. Желваки опадали на камни и лопались с гнилым звуком. По камням расползалась та самая серая слизь, которой было полно на стенах.

К тому моменту, как Нейл смог освободить проход, идти по нему можно было только не глядя под ноги и только по воздушной прослойке, чтобы не наступить в слизь. Вир же, наконец, дотянулся до Карен и получил ответ.

- Она говорит, - отозвался эльф, подпрыгивая, чтобы не вляпаться в слизь и становясь на воздушную ступеньку, - что в башне поровну фиолетовых и алых.

- А черных? – уточнил Нейл, протягивая ему руку, чтобы помочь перепрыгнуть наверх лестницы.

- Только один.

- И где он находится? – спросил дракон.

Вир, перепрыгнув на площадку рядом с ним, тяжело вздохнул.

- Она не видит. Черный паук исчез одновременно с Леей.

- Ты же не хочешь сказать, что она... – начал Нейл.

Эльф покачал головой, с легкой снисходительностью посмотрев на дракона.

- Нет. Я хочу сказать, что ты все понял совершенно верно. Лея определенно взяла на себя черного паука. Причем зная ее натуру, могу предположить с уверенностью на сорок, а то и шестьдесят процентов, что она предоставила бы нам зачищать башню, а сама тихо-мирно отсиделась за нашими спинами, если бы паук был не черного цвета, а например, зеленого.

- Но он же ядовитый! – воскликнул Нейл.

- Лея не меньше, - вздохнул Вир.

«И когда ты, наконец, прозреешь?» - озадачился эльф вопросом, скользнув в проем, из которого доносились крики, лязг оружия и виднелись вспышки магических разрывов.

- Вот так. Вот так. Вот так, - отсчитывал кто-то счет. И под него два мага пытались пробиться к воинам, которых алые пауки загнали в угол.

- А мы чего с ними делаем? – наконец, догадался спросить Нейл.

Вир с интересом взглянул на него, хмыкнул и вытащил арбалет.

- Убиваем, вообще-то. У нас тут не богодельня. А на нас отправили таких тварей, что лучше не озвучивать список их прегрешений.

- Что-то мне нехорошо, - вздохнул Нейл. – Ладно. Полагаюсь на тебя.

Эльф кивнул, взводя арбалет. Привычная работа – Нейл пробивает мечом, Вир страхует арбалетом и магией, началась.

Первым пострадал огненный маг из семерки. Заметив появление новых действующих лиц, он с радостным криком:

- Студентики! – залепил в лицо Нейлу огромный огненный шар.

Отбив снаряд рукой, которая мгновенно покрылась чешуей, дракон вытащил свой двуручник и метнулся в бой.

Отбитый снаряд оставил весомую прореху в числе пауков… и вынес мага. Второго мага устранил Вир. Ему не потребовалось для этого много времени. Просто прицелиться, наложить парочку щитов на стрелу. Один щит, чтобы при столкновении с щитом мага, тот щит разбился. А второй щит, чтобы закрыть стрелу от пауков.

Потому что твари действительно были потрясающе агрессивны и прыгали на все, что двигается. Стрелу одного из воинов противников, один паук перекусил в прыжке…

Хотя вроде бы пауки природой не предназначены для прыжков…

Двигаясь по залу и непрерывно стреляя, Вир внимательно отслеживал ситуацию.

Добив второго мага, который остался без щита, после столкновения со стрелой, Вир переключился на воинов. Которых было многовато для одного Нейла.

Впрочем, тех было уже не пятеро, а только трое. Двоих дракон успел уже устранить.

«Так и мне ничего не достанется», - вздохнул Вир, стрелами загоняя одного из воинов прямо под удар Нейла.

Четвертого воина с поле бойни эльф вынес вместе с пауком, который вцепился жвалами тому в горло. Пятого воина они с Нейлом вынесли на пару, а затем дракон и эльф, став спиной к спине, двинулись на верхний этаж, аккуратными мохнатыми штабелями укладывая пауков.


… Сказать, что Карен поднимет Стара наверх по желобу было гораздо проще, чем это же самое сделать. Желоб был узким, а в отличие от самой стихиарии, вампир превращаться в чистую стихию не мог.

Можно было протащить его воздухом, но… В желобе было полно паутины. Огонь же мог поранить ледяного вампира.

Посмотрев на вампира и снова наверх, Карен тяжело вздохнула.

- Пошли, что ли?

- А что так невесело? – усмехнулся Стар, притянув девушку к себе за талию.

Она пожала плечами.

- Не знаю, мне это все не нравится. Я надеялась на нормальные каникулы, а уже потом на выполнение задания. А теперь, вместо этого, мы непонятно где, непонятно зачем. Нет, зачем то собственно говоря понятно, - торопливо поправилась Карен. – Просто… как-то это очень по-детски.

Стар хмыкнул. Чмокнул подругу в кончик носа.

- Обещаю.

- Что?

- Как только закончится эта игра, и мы разберемся со всеми этими проблемами, то на целых три дня я сделаю так, что никто-никто не помешает тебе наслаждаться отдыхом.

- Почему это «тебе»? – нахмурилась девушка. – А как же ты?

- Так ты же сама сказала, что мы не пара, - усмехнулся Стар. – И не хмурься. Ты девушка красивая. А красивую девушку тревожные складки на лбу не украшают.

- То есть… - Карен опустила голову. – Ты хочешь сказать, что теперь я могу найти нового парня и провести эти три дня с ним?

- Нет.

- А как тебя тогда понимать?! Я не понимаю, - отвернувшись, Карен постаралась высвободиться.

- Не лучший момент для выяснения отношений мы нашли, - вздохнул вампир, не выпуская девушку. Потом повернул ее к себе, положил ладонь на плечо. – Карен. Посмотри на меня.

Стихиария молча и отрицательно покачала головой.

Стар вздохнул.

- Карен. Ну что за детство? Заметь. Про другого парня я ничего не говорил. Это сказала ты сама.

- Я не хочу… - прошептала Карен, потом ударила ладонью в грудь вампира. – Отпусти меня!

- Так. Стоп. Сейчас мы договоримся до того, что потом не разберемся ни с чем и никак, - Стар сделал ледяную стенку и подвинул к ней Карен, превращая ровное пространство в ловушку. – Милая, а подними свое красивое личико. И мы с тобой обсудим один очень важный вопрос.

- Нет.

- Это твой решительный ответ?

- Да, - кивнула Карен.

- Ладно, - легко согласился вампир. – Значит, запоминай так. Пункт первый. Мы не пара, ты сама так сказала. Но ты – моя любимая девушка. А значит, я никому тебя не отдам. Не хочешь быть со мной… что весьма спорно, ну да ладно. Не хочешь – не будешь. Но пока в твоих мыслях так много меня, ты от меня никуда не денешься. Ясно?

Карен, не веря, подняла голову.

Стар смотрел на нее с легкой улыбкой.

-Но…

- Что «но»?

- А если я…

- Если ты? – поддакнул Стар с улыбкой.

- Если я не захочу?

- Чего именно?

- Выбрасывать тебя из мыслей, - тихо прошептала Карен. – Если я…

- То я буду очень рад, - вампир обхватил лицо подруги, не давая ей отвести взгляд. – Запоминай. Есть ты. Есть я. И у нас есть наша любовь. А как это мы назовем, и как это назовут другие – уже неважно. Просто, я тебя люблю, ясно?

Стихиария, на глазах расцветающая, быстро-быстро закивала головой. Потом встала на цыпочки, обнимая высокого вампира.

- И я тебя! Очень-очень-очень люблю!

Подхватив девушку на руки, Стар улыбнулся.

- А вот все нежности будут подальше от этих пауков, слизи и плесени.

- Под падающими звездами? – предложила Карен.

И вампир кивнул, затем оттолкнулся и подпрыгнул вверх.

Плетение ледяной розы, которое он плел, пока разговаривал со стихиарией, охватило их обоих и потянулось вверх, сквозь желоб на верхний этаж.

Бутон ледяного цветка надежно скрывал парочку и от пауков, и от их паутины…


… Колодец был огромным. Последние два этажа вниз пришлось ползти практически по паутине. От нее некуда было деться. В отличие от остальных, Лея привлекать к себе не хотела. Вот и пришлось скользить прямо по паутине, благо воздушная тонкая прослойка позволяла девушке двигаться вдоль паутины, не задевая ее и не привлекая внимание стражей, которые охраняли вход в колодец.

Черный паук… а точнее паучиха, во всей башне была одна. Ядовитейший экземпляр, которого кормили все остальные пауки. Переработанная пища в тех самых «желваках» спускалась вниз по паутине.

Не кормить паучиху остальные пауки не могли. В противном случае она начинала пожирать пауков. Не могли они и покинуть башню. Запах, который выделяла паучиха, обманывал рецепторы пауков…

Лея все это узнала, когда оказалась в Паучьем мире. Правда, не одна, вместе с подругой. В прошлый раз они еле-еле справились с черным монстром. Для духов, которые подруга разрабатывала, нужны были как раз феромоны черной паучихи.

Для демонессы, спускающейся сейчас вниз, в этот раз пахучие железы паучихи были без интереса. Ее интересовали тонкие-тонкие ниточки паутины, которые опутывали паучиху. Ниточки были ядовитыми.

А для одного алхимического опыта безумно нужен был сильный яд. И упускать возможность разжиться им вот так, походя, Лея упустить не могла. Природное упрямство не дало бы.

О том, что эти нити могут в мгновение ока отравить паутину по всей башне, демонесса не думала. Просто собиралась добрать до паучихи до того, как та почувствует неладное.

Инстинкт самосохранения у этих тварей был развит получше, чем у самой демонессы.

«Ну, впрочем, у меня этот инстинкт, кажется, отсутствует напрочь», - подытожила девушка, удивленно глядя на тонкие нити, которые опутывали… уже ее саму.

И по этим тонким ниточкам, которые на глазах из белых превращались в светящиеся светло-золотые, должен был вот-вот хлынуть яд.


… Карен опустилась на пол и осмотрелась. Ледяной вихрь с мечом в исполнении Стара и ее огненная страхующая пляска, не оставили от магов даже пепла.

- Минус две боевых семерки, - подытожил Нейл, поднявшийся наверх и вытянувший вслед из проема Вира.

Эльф потирал покрасневшие кончики ушей и словно пытался что-то услышать невидимое.

- Тогда осталось забрать Лею, - кивнула Карен. – И отправляемся на следующую точку. У нее кстати, все в порядке?

- Понятия не имею, - отозвался Вир. – Она «выключилась».

- Что она сделала? – озадаченно взглянул на него Стар.

- Ментальная сеть, которая нас соединяет и в которой мы ощущаем друг друга, величина есть не постоянная, тьфу ты, - сплюнул эльф, - опять сбился на ее тон. В общем, в этой сети мы видим друг друга как «светящийся» набор сочетания магических параметров. Если изменить определенные показатели… - Вир остановился, глядя на недоумение на лице друзей.

- Проще. Пожалуйста. Без дебрей магической алгебры, - попросила Карен, которая этот предмет ненавидела любой смертью еще со второго курса академии. И которая, пожалуй, больше всех отчаянно радовалась экзаменом по ней в пятой. Ведь это означало, что алгебраическо-магический кошмар закончится.

- Грубо говоря, - вздохнул Вир, - достаточно всего лишь навсего, прикрыться щитами или изменить фон магического излучения, скрыв его под щитами или наоборот, выпустив из-под щитов его больше, чем наши привычные меры измерения. После этого, маг в ментальной сетке «гаснет».

- Ясно, - кивнул Стар.

- Что ничего не ясно, - прибавила свой голос к нему Карен.

- Блин! – эльф задумался.

Нейл положил ладонь на его плечо и усмехнулся.

- Все предельно просто. Все-таки вернемся к нелюбимой тобой алгебре, Карен. В ментальной сети на нашем уровне каждого из нас описывают три переменных. Назовем их x, y и z. Вот х – это параметр излучения ауры, ее частота. Y – сила излучения. А z – длина волны, которую изучает аура. Так?

Карен кивнула.

- Это уже ближе к магофизике.

- Верно. Это именно из той области. Сочетание всех трех переменных подчиняется гармонически-волновым законам. Мы воспринимаем преломление трех переменных в сочетании. И есть предельные значения, во время которых сочетание остается в возможности восприятия. Грубо говоря, когда ты спишь, то изменяется сила излучения ауры. Ты меньше «фонишь». Но при этом увеличивается длина волны. Сочетание же параметров остается на прежнем уровне. Опытные маги, у которых большой опыт, могут менять все три параметра. Видимо, Вир пытается сказать, что Лея изменила один из параметров выше допустимого предела восприятия и «стерлась» из ментальной сети. Как только она восстановит этот показатель, то сразу же вернется в нашу сеть. Верно?

Эльф кивнул. Потом похлопал в ладоши.

- Из тебя получился бы отличный преподаватель, - заметила Карен, которая наконец-то поняла, о чем когда-то рассказывала Лея.

- Благодарствую, - поморщился Нейл. – Накушался выше крыши, когда занимался дома с близняшками. Там и научился объяснять так, чтобы даже самые сложные вещи были мало-мальски понятны. В любом случае…

Что «в любом случае» Нейл не договорил. По башне прошла дрожь… которая начала все быстрее и быстрее нарастать.

Гул перешел на стены, с потолка посыпались камни.

Карен быстро присела, коснулась ладонью пола и резко отдернула руку, словно обожглась.

- Быстро! – сорвалось у нее с губ. – Убираемся отсюда!

Спорить со стихиарией никому и в голову не пришло.

Стар подхватил подругу, и выпрыгнул в окно, разворачивая за спиной крылья. Нейл подхватил Вира в полете, трансформировался в дракона и отлетел подальше. За их спиной башня сложилась карточным домиком…

Глава 10. Призыв демона.


Приземлившись на твердую землю, покрытую мелкими камнями с острыми гранями, Нейл опустил осторожно Вира. Эльф потер предплечье, рассеянно подумав о том, что в стиле Леи он нежданно-негаданно обзавелся синяком от стальных «пожатий» дракона.

Рядом опустились Карен и Стар. Вампир набросил на девушку свою куртку, заметив, что она зябко ежится под порывами ветра, а она даже не обратила внимания, немного встревоженно оглядываясь по сторонам.

- Карен? Что случилось?

- Мне кто-нибудь скажет, - спросила стихиария, проигнорировав прямое к ней обращение. – Куда делась наша несносная подруга?! Только не говорите, - тут же добавила она, - что мы оставили ее в башне, которая на наших глазах сложилась, словно сделанная из картона, а не из прочнейшего камня.

Нейл промолчал, он ответа на этот вопрос не знал. Просто подозревал, что с демонессой ничего страшного не случилось. За годы совместного обучения дракон успел привыкнуть, что она как легендарный феникс, воскресает даже в самых необычных и неприятных обстоятельствах.

Стар повернулся к башне, потянулся к ней своими силами жреца Судьбы, чтобы узнать, там ли Лея и если нет, то куда делась, а Вир… застыл словно соляной столбик, куда-то глядя.

- Ой! Ой! – тоненько позвала Карен, помахав около его лица ладонью. – Винтарион Астис, вернитесь в бренный мир! Что вы такого там увидели? Ау! Вир! – вспомнив любимый способ Леи приводить в сознание Вира, Карен аккуратно потянула друга за кончик уха. – Вир! Что ты там увидел? И там это где?

- Мечту… - блаженно ответил эльф. – За нашими спинами. Пойдемте?

- А Лея? – робко напомнила Карен.

- Вот к ней и пойдем, - кивнул Вир, чуть ли не подпрыгивая на месте от нетерпения.

Переглянувшись и обеспокоившись тем, в порядке ли эльф, друзья последовали за ним в сторону от башни, к стоящему в стороне огромному камню, на котором было что-то выбито. Правда, прочитать не удавалось. Взгляд словно бы скользил сквозь буквы…

Чем ближе дружная компания подходила к камню, тем отчетливее становился звонкий девичий голос. И если вначале удавалось уловить только отдельные слова, вносящие мало понимания в ситуацию, то чем меньше оставалось до камня, тем лучше становилось слышно.

- Это еще что за детство?! – распекал кого-то голос. – Как вообще так можно поступать? Ты понимаешь, что это было опасно? Ты понимаешь, что могла погибнуть? Ты вообще понимаешь, что за тебя волнуются? Что вообще за детские поступки! Как может взрослая красивая девушка так поступать и так рисковать? Сколько раз надо повторить тебе, чтобы ты запомнила, что позвать кого-то на помощь или воспользоваться чьей-то помощью это не слабость?! Сила любой звезды в единстве! Понимаешь? Или повторить еще раз по буквам? Я могу! Это детство! Безумный поступок! Который был бы уместен для полной бездарности, у которой эгоистичные приступы и нарциссизм зашкалили за уровень благоразумия! Но ты! Ты!

Вир слушал чужой монолог как музыку. Остальные еще мало, что понимали, пока не обошли камень, и не стала видна… Лея. Сидящая на чужом рюкзаке, с полосой зеленой слизи на щеке, абсолютно целая… Только ушки поникли, вместе с крыльями, которые были раскрыты, словно для просушки.

Над Леей возвышалась гневающаяся Уна и распекала ее на все лады.

- Я могу понять, по какой причине ты никому не сказала о черном пауке и его опасности. Я даже могу смириться с тем, что ты опять полезла одна ему в пасть! Но почему ты не позвала на помощь, когда поняла, что тебя сейчас съедят?!

- Он бы подавился, - робко сказала Лея.

- Кто?! – рявкнула Уна, подавшись резко вперед. Одновременно с этим аловолосая демонесса подалась назад и чуть не свалилась с рюкзака. – Черный паук? Подавился? У тебя что, мясо особыми свойствами обладает, что его яд тебя бы не переработал?! Или может быть, на тебе доспехи были? Или…

Лея всхлипнула, опустила голову, а когда подняла, на глазах у демонессы уже стояли крупные слезы.

- Я больше не буду, - застенчиво сказала она.

Уна подавилась воздухом, Вир застыл на месте, не веря своим глазам. Нейл усмехнулся и сел прямо на землю.

- Что-то мне не верится, - добродушно сказал он, обменявшись крепким рукопожатием с Тайганом, который разводил костер. – Чтобы наша Лея вдруг перестала лезть в пасть дракону… Быть такого не может.

Бросив на Нейла загнанный взгляд, Лея вновь перевела взгляд на Уну.

- Я, правда, правда, правда-правда больше так не буду! – пообещала она. «В ближайший час так точно», - цинично добавила демонесса про себя, нашаривая за спиной ножны со своими обожаемыми ритуальными мечами.

- Больше не будешь? И вот можешь в этом даже поклясться?!

- Нет, это точно нет, - помахала ладонью Лея. – Ну, правда. Ну что тут такого? Все было как обычно. Что в это раз такого я сделала?

- Что тут такого?! – только-только стихнувший накал страстей Уны начал раскаляться в обратную сторону. – А ничего, что измененная длина волны могла привести к тому, что ты могла разнести не только башню, но и все полосу препятствий?!

- У меня столько сил нет, - отмахнулась торопливо демонесса под внимательными, практически голодными взглядами друзей, впервые слышавших о том, к чему могло привести самоуправство одной отдельно взятой вредной личности.

- Нет?! – Уна уперла руки в бока, надвигаясь неотвратимым тайфуном. – Ты кому сейчас сказки рассказываешь?! Мне?!

- Э! Стоп! – рыкнула демонесса, пока Уна не сказала лишнего.

Злобный вибрирующий рык пронесся по поляне. Треснул камень, мелкой крошкой осыпаясь на поляну, и воцарилась испуганная тишина

- Я, правда, правда, очень сожалею о том, что случилось, - деликатно сказала Лея, кончиком сапога пытаясь сгрести каменную крошку в кучку. «Если бы точнее, тому, что не успела скрыть следы преступления до того, как вас двоих принесла нелегкая». – Но моих сил недостаточно для того, чтобы разрушить всю полосу препятствий. Максимум, исчез бы портал, который связывает полосу препятствий в единую целую, и мы бы застряли в Паучьем мире. Что не является проблемой. Банальная телепортация вернула бы нас на начало полосы препятствий.

Уна покосилась на разрушенный камень. На спокойную демонессу. Снова на каменную крошку. Снова на демонессу. На ничего не понимающих теней и махнула рукой.

- Да делай ты что хочешь! – расстроено сказала она. – Если ты не понимаешь, что мы за тебя волнуемся и переживаем!

- Я понимаю и ценю. Но я же не маленькая девочка, чтобы из-за какой-то башни и какого-то мелкого паучка меня ТАК ругали!

- Мелкий паучок?! – полузадушенно спросила Уна, оседая вниз. Перед глазами стояла недавняя сцена, маленькая демонесса окутанная золотыми нитями паутины и огромные жвала, больше ее в четыре раза. – Все. Вопросов больше не имею.

Лея развела руками.

- Вот так бы лучше с самого начала, чем на меня ругаться! – довольно сказала она, поднимаясь и отряхиваясь. – Итак, обращаюсь к двум начальникам Академии теней, а скажите-ка нам, о певчие птички полосы препятствий, где, кого ищем дальше?

Тайган, подойдя ближе, мимоходом накинул на плечи Уны свой плащ, всучил насильно укрепляющий и восстанавливающий отвар, всучил аналогичный отвар Лее, и только потом пожал плечами.

- Итак, из тех полос, что с нами рядом, куда можно перепрыгнуть без всяких проблем, у нас налево степная полоса, на которой два студента, темных эльфа, Джет и Джад, развлекаются с десятком воинов и двумя магами. В принципе, они спокойно справятся сами.

- Эти могут, - задумчиво отозвалась Лея, - они в принципе, еще на первом этапе зарницы хорошо себя проявили, так что к ним не пойдем. Они не маленькие, чтобы за ними нужен был присмотр. Давай дальше.

- Чуть левее нас полоса, в которой 40 воинов и 10 магов. Но туда лучше не соваться. Там в разнос пошла преподавательница Академии по некромантии, леди КэРидана. Еще чуть-чуть и свою порцию она вынесет. Далее, еще около десятка полос заняты выпускниками. На каждой полосе стандартная боевая единица гильдии, два мага и пять воинов. Выпускники вполне справляются. С целью наиболее оптимального приложения сил, - улыбнулся Тайган, глядя на воодушевленную звезду. – Выбрать можно две полосы препятствий. Или лесной форт, где сейчас завязли шестнадцать магистров… с охраняющими их боевым десятком воинов высшей категории. Или чуть правее на морских островах помочь пятерке Маули, точнее тем, кто от нее остался, справиться с двумя десятками воинов.

- Нет, естественно, - Нейл задумчиво улыбнулся. – Мы можем и справиться с мелкой шушерой, но это попросту не интересно. Голосую за магистров!

- Они магистры шестнадцати стихий, - напомнила Уна.

Дракон кивнул.

- Это очень опасно.

Дракон снова кивнул.

- Это может быть смертельно опасно, - предприняла последнюю попытку девушка, потом только махнула рукой. – Да делайте что хотите.

- Вы с нами не пойдете? – уточнила удивленно Карен.

Уна и Тайган одновременно покачали головой.

- Нет, - сказал Тайган, поднимая на ноги Уну. – Мы пойдем чуть правее. Там странная аномалия, похоже на то, что магистры разобрались, что попали в ловушку и пытаются разрушить полосы препятствия.

- Тогда мы займемся магистрами, - решительно кивнула Лея. – Координаты то дайте, деятели! – крикнула она, когда Уна и Тайган уже начали исчезать.

Засмеявшись, Тайган бросил ей воздушный поцелуй. Получив координаты, Лея довольно тряхнула головой и закружила вокруг себя огненный вихрь, который исчез, не оставив после себя никаких следов.

- И что это было? – уточнил Вир.

- Спектакль окончен, - засмеялась Лея, распахивая крылья за спиной, отталкиваясь и огненной свечей взлетая в небо, чтобы исчезнуть спустя пару мгновений.

Нейл вздохнул.

- Не завидую тебе, Вир, - пробормотал он, обхватывая за пояс эльфа и отталкиваясь от земли, взлетая вверх на раскрытых крыльях дракона.

- Почему? – удивленно уточнил эльф.

- Потому что такая жена – это первый повод для массового самоубийства нервов.

Карен, стоящая снизу, проводила задумчивым взглядом исчезнувших друзей, потом резко повернулась, обхватывая за шею Стара, быстро поцеловала его, а затем закружившись вокруг него вихрем чистой воздушной стихии, потянула вверх, за исчезнувшими друзьями, на другую полосу препятствий.


…Магистры гильдии «Зимняя роза» осознали, что попались в ловушку хозяина Академии теней уже через пару часов. Проблема была в том, что на одном осознании далеко уехать не удалось. Как только магистры связались со своими подчиненными, магами, которыми комплектовалась каждая боевая семерка, стало ясно… что ничего не ясно.

Взрослые умные люди, за которыми склонности к дурным шуткам замечено ни разу не было, говорили странные и совершенно не разумные вещи.

И если принять их на веру, если допустить возможность того, что они говорили, то получалось, что на одном клочке земли уместилось множество различных мест.

У Магистров не ушло много времени на то, чтобы проверить эту сумасшедшую идею и совершенно закономерно убедиться в том, что это были не шутки. В одном и том же пространстве существовали 42 различных места. Причем, вполне себе комфортно сосуществовали в одном месте. Даже законы были разными. Магические в смысле. Хотя и физические кое-где различались.

В общем и целом, в конце концов, поняв, что из ловушки надо выбираться, магистры решили провести один небольшой ритуал, чтобы разрушить академию теней раз и навсегда.

Найти краску для рисования, как и подходящее пространство в том месте, где они оказались – было легче. Сложнее было с требуемыми жертвами. Необходимы были маги в полном расцвете сил.

И магистры как раз раздумывали над тем, где им найти подходящих жертв для ритуальной пентаграммы, когда им на голову свалился вначале шатен с острыми ушами, а следом блондин с фиолетовыми глазами.

- О! – обрадовано пронеслось над поляной.

Все что успели Нейл и Вир, это попробовать мудро сбежать. Не успели. Магистры шестнадцати стихий поймали их в банальную ломовую ловушку. Попросту говоря, тяжелый удар дубинкой по голове, и никакой магии не надо.

Еще для двух столбов жертвы также свалились с неба. Они как мухи в паутину, влипли в охранный невидимый купол, когда попытались сбежать. Студент и студентка академии теней, невесть с какой радости оказавшиеся в лесном форте. Влипнув в охранный купол, они даже попытались разрушить его, и у них, что вполне закономерно, ничего не получилось. Щит был сильным, сплетенным из различных стихий, и уровня повыше и посложнее, чем банальные двух-, трехстихийные щиты, которые звезда научилась ломать с огромным трудом.

В результате, не удалось и справиться с магистрами, потому что когда Карен и Стар, которые и попались в ловушку, спустили вниз, из сразу же закрутили в антимагические кандалы. В результате, неразлучную парочку на столбы прикручивали, когда они были в сознании.

- Красивая картинка, - мрачно сказала Карен, оглядываясь по сторонам и пытаясь понять, что происходит – раз. Почему Вир и Нейл без сознания – два. Куда делась Лея – три. И куда, к Судьбе во тьму, их занесло – четыре!

- Точно, - согласился задумчиво Стар. Его сущность Жреца, в последнее время почти не подающая голоса, сообщала, что он стоит на пороге какого-то открытия, чего-то такого, что надо не пропустить.

А стоило смотреть по сторонам. Хотя нельзя сказать, чтобы картинка была действительно красивая, но внимания она все же заслуживала.

Огромный и, наверное, некогда прекрасный храм, был разрушен временем. Пол из белого шершавого камня с тонкими алыми, едва светящимся прожилками, был местами разрушен. Четыре стеллы из того же магического мрамора обвалились, бессильно оскалившись на окружающий мир распадом элегантной целостности.

По потолку куполообразной формы ветвились черные лианы незнакомого растения, с крупными мясистыми листьями и маленькими белыми цветами, соцветия которых напоминали чем-то спирали.

За пределами бывшего храма расстилался лес. Толстые стволы, обхватить которые смог бы наверное только Нейл в своем драконьем виде, были черными, местами прогнившими. Вниз планировали коричневые листья с черными прожилками. Кружились в воздухе, снова поднимались высоко-высоко и опадали. Как в бесконечной киноленте, которую кто-то поставил на «повтор». Вниз, вверх. Вниз и снова вверх. Сливаясь своей бесконечной тишиной в картину бесконечной и пугающей смерти.

Не было слышно ни птичьего гомона, ни стрекота мелких насекомых. Не было видно следов животных. Место выглядело нетронутым и каким-то торжественным. Чья-то последняя дань мертвым…

И сейчас это место становилось на глазах оскверненным, пока магистры, подоткнув длинные подолы своих мантий, ползали по белому полу, черными мелками рисуя пентаграмму.

«Они что?!» - испуганно спросила Карен по внутренней мысленной связи, узнав, наконец-то несколько символов и общий контур пентаграммы, - «пытаются вызвать демона, хранителя равновесия?!»

«Да. Из породы разрушителей, кажется, по крайней мере, по внешней линии пентаграммы они однозначно чертят знаки разрушения, отвращения и… о, точно, смерти», - ответил задумчиво Стар, время от времени поглядывая в сторону Нейла и Вира, пока даже не подающих признаков жизни.

«Я считала, что это сказка!»

«Академия теней не сказка, а демоны равновесия – сказка?!» - удивился вампир. – «Нет, конечно. На расоведении нам про них не рассказывали, но они точно есть. Могу заметить также, что если вызов им удастся, то можем попрощаться с Академией теней. В силах такого демона сравнять ее с землей вместе со всеми обитателями».

«Не пугай меня!» - всхлипнула Карен.

«Он не пугает», - Вир, не открывая глаз, вступил в мысленный разговор. – «Он констатирует факт».

«И ты туда же?!» - возмутилась девушка. – «Ну, придумайте что-нибудь! Я не хочу быть жертвой для демона!»

«А мы не жертва, мы еда».

«ЧТО?!»

«Пентаграмма нужна для того, чтобы пока демон не насытился, он не вырвался на свободу», - заговорил тихо Нейл. – «Каждый столб – это своеобразная тарелка, на которой еда для демона».

«То есть», - подытожила потеряно Карен. – «Нас сейчас съедят?»

«Ага», - согласился Стар задумчиво.

«Так давайте на помощь позовем!»

«Не получится. И даже не по той причине, что звать некого… Ну, условно некого», - поправился дракон под пристальным взглядом Карен, который ощущал даже с закрытыми глазами. – «Мы сейчас вообще никого позвать не можем. Как и вы. Даже если бы на нас не нацепили эти кандалы».

«Тогда почему?» - уточнила стихиария.

«Как только мы попали в пентаграмму, покинуть ее мы уже не можем. Даже если бы не были прикованы к стеллам. Даже если бы мы просто стояли, сидели, лежали где-то внутри жертвенного круга», - вздохнул Нейл. – «Это стандартные правила демонологии. Раздел пентаграмм обратного захвата. Покинуть ее мы можем только в двух случаях. Если нам повезет, и кто-то с нами поменяется местами. Но я не думаю, что магистры будут столь любезны, что займут наши места жертв. Или если мы сможем предложить вызванному демону что-то более выгодное, чем то, что предложат ему вызванные».

«И?! Как? Как это сделать?»

«Демон он же разумный», - тихо подсказал Вир. – «Так что вполне можно перебить контракт. Особенно если демон решит, что мы в качестве жертв не самое разумное решение для местного мира или если наша смерть грозит равновесию. Или если наоборот, наши разборки местного, слишком мелкого для демона уровня».

«Ясно. Тогда это в любом случае безнадежно», - Карен обмякла на столбе.

Магистры, дорисовав пентаграмму, отошли подальше, за пределы храма и возможного влияния пентаграммы.

А затем каждый «загорелся» своим цветом. Шестнадцать ярких столбов магии вонзились в пентаграмму, насыщая его светом, силой и придавая вызову прямую силу.

Карен зажмурилась, Стар устроился на столбе поудобнее. Сила жреца говорила, что ничего страшного не произойдет. Вир и Нейл старательно делали вид, что в себя не пришли, готовясь к встрече с демоном. Вир ковырял цепи, на предмет освобождения. Нейл вспоминал простейшие команды управления демоном и собирался вложить в них всю свою немалую силу.

Силы магии свивались в черные спирали, пентаграмма басовито загудела и… сломалась.

Черные линии прошли по полу, взламывая мрамор. В воздухе повисла мелкая бело-алая крошка… Рушились стеллы, выпуская на свободу обед для демона. Магистры, попытавшиеся сбежать, поняв, что ритуал вызова пошел не туда, куда надо, неожиданно обнаружили себя в другой пентаграмме. Гигантской, которую рисовали точно не они.

А в центре сломанной пентаграммы уже закручивались вихри. Призыв прошел успешно…

Алый огонь облизнул всех присутствующих, словно ставя свои метки, затем вернулся обратно, в центр и послушным щенком улегся у ног высокой девушки, шагнувшей из огня.

Поправив длинные волосы, магия тлена слетела сразу же, стоило только оказаться в центре пентаграммы вызова, Лея откашлялась, разглядывая белоснежное одеяние, в которое оказалась одета.

- Ну, я демон, - хрипло сказала она, поправляя алые кольца волос. – Кто вызывал?

- Мы! – хором сказали магистры. Остальные лучи звезды озадаченно смотрели на свою пятую и пытались понять, что происходит.

- А чего пентаграмма сломана? – продолжала допрос Лея.

- А она сама по себе!

- А чего это вы такие бледные?

- Сил много потратили!

- А чего сделать надо?

- Академию теней разрушить!

- А чем платить будете? – заинтересованно спросила девушка.

- Так вот же стоят! – возмущенный рой голосов заставил Лею поморщиться, прижимая уши к голове.

- Так они не съедобные, - развела она руками. – К тому же, я предпочитаю полновесную золотую монету и души. Вас тут шестнадцать, шестнадцать душ, и контракт будет выполнен. Хотите?

Магистры переглянулись и попятились. Отдавать души в рабство странному демону не хотелось. Вообще ничего не хотелось. И с Академией теней тоже связываться больше не хотелось.

- А ладно, - зевнула Лея, все поняв по лицам магистров. Кому-то уже стало плохо, судя по бледному виду. – Мне надоело. Уважаемые магистры, - вытащив из кармана блокнотик, девушка раскрыла первую страницу. – Вынуждена вам сказать, что вы ошиблись, когда чертили пентаграмму, двенадцать раз. Во внешнем кругу, вы неправильно начертили символ Тан. Символ Шин-Шин на втором косом отрезе внешнего круга вы загнули не в ту сторону, которую нужно. И вообще… - Лея усмехнулась, махнув рукой, не увидев понимания в глазах магистров. – Я как бы демонесса. Но как бы, не совсем призванная. Я если честно, студентка академии теней. И буду очень рада сообщить вам, что ваши ошибки я исправила. А для вызова демона на самом деле таких сложностей как вы тут навертели, вбухав в пентаграмму столько силы, что она треснула, совсем не надо. Достаточно сделать вот так.

Медленно поднеся ко рту ладонь, Лея прокусила указательный палец, перевернула ладонь и капнула своей кровью на едва заметную белую линию, проведенную вдоль ее ноги.

Гигантская пентаграмма, нарисованная Леей, тихо вспыхнула. А всего через мгновение, в маленьком круге, смещенном вбок, появилась девочка. С алыми глазами, белыми волосами и коротким шрамом на щеке.

Призыв действительно прошел успешно. И перед тенями стоял легендарный демон разрушения…


Глава 11. Те же и демон. Явление второе.


Над поляной повисла тишина. Немного удивленная. Немного непонимающая. Девочка-демон, стоящая в кругу, переминалась с ноги на ногу. Шестнадцать магистров, словно попав в ловушку замедленного времени, падали вниз, на землю. Облака стихийной магии, еще окружающие их, растаяли, словно их никогда и не было.

Плата за вызов была принята.

Впрочем, начинать разговор как-то никто не собирался. Карен жалась к Стару в поисках тепла и поддержки. Нейл озадаченно смотрел на девочку, не ощущая от нее никакой опасности. Вир растирал руки, на которых остались алые полосы от кандалов. Лея, ни на кого не глядя, пыталась небольшим кинжалом привести белоснежные одежды к более удобному варианту. В том что вызвать что-то более удобное невозможно, она уже успела убедиться.

- Итак, - голос девочки, которой надоело ждать, пока на нее обратят внимание, завибрировал в воздухе.

Вир, уши которого были самыми чувствительными, болезненно скривился и торопливо наколдовал себе ушные затычки.

- Я вызывала, - со вздохом призналась Лея, садясь прямо на пол. – Но если честно, в пентаграмме ошибки были. Я вроде бы на иллюзию рассчитывала.

- Я вижу.

- И вообще, мы вроде бы как никого не вызывали.

- И это вижу.

- Тогда зачем появилась?! – возмутилась девушка.

По губам демона скользнула короткая усмешка.

- Захотелось, - сообщила она. И исчезла.

- Э?! – дружный вздох возмущения прокатился по поляне.

- И что это было? – грустно спросила Лея, наблюдая, как разрушается выстроенная ей пентаграмма. Линии силы змеились вокруг демонессы, словно сплетая вокруг нее ловушку или просто пробуя ее на вкус.

- Лея, может перестанешь там торчать? – крикнула Карен, наклоняясь к ближайшему к ней магистру. – Не могу понять, они мертвы или нет?

- Нет, - Нейл, присев на корточки рядом с магистром, насколько просканировал его ауру. – Магическое истощение. Более того, подозреваю, они больше никогда не будут ни магистрами, ни даже банальными магами. Демоны такого уровня разрушают все одним своим присутствием.

- Угу, - согласилась демонесса.

- Поэтому Лея, - словно не слыша предыдущих слов девушки, продолжил дракон. – Ты зачем ее вызвала?!

- Ты меня не слышал? – равнодушно уточнила девушка. – Если нет – то я без удовольствия, но все же тебе повторю. Я ее не вызывала. Вся та пентаграмма, которая была начерчена вокруг, служила не для вызова. Это была пентаграмма магической ретрансляции. Помните мы на демонологии вызывали различные виды демонов? Вот я и завернула в обертку иллюзии демона вечности.

- Ты хотела вызвать ту страшилку с рогами?! – возмутилась Карен.

- Иллюзия! – напомнила менторским тоном Лея. – Здесь просто должна была появиться огромная иллюзия. Сил в нее я вбухала немеряно. По моим расчетам этого было бы достаточно для того, чтобы взорвать магические бомбы и сломать ту пентаграмму, в которую вы были заключены!

- А зачем ее ломать было? Она же сломалась при вызове тебя? – уточнила наивно Карен.

Лея вздохнула.

- Почему демонологию вы не взяли основным курсом?! А прошли только основы?!

- Потому что нам всем было достаточно одного демона! Тебя! – рыкнул Нейл. – Другие виды мы бы уже не потянули!

Над поляной повисла звенящая, натянутая тишина. На миг показалось, что даже листья с деревьев перестали сыпаться. Аловолосая девушка не веря смотрела на дракона, а потом… расхохоталась. Остальные смотрели на нее, мало что понимая. Такого заразительного смеха они не слышали уже очень давно. Во многом из-за того, что в академии, демонесса в последние два года нахватала столько предметов, что в комнату она завалилась ближе к ночи и сразу же падала спать…

Правда, Вир знал еще и то, что ночью демонесса из комнаты исчезала…

Виделась вся компания в полном сборе на некоторых парах и на выходных, но вот смеха Леи там они не слышали. То ли повода у нее не было, то ли она не желала демонстрировать эту свою сторону себя.

- Лея. Ты в порядке? – заботливо уточнил Вир, и смех демонессы оборвался.

Нейл, наблюдающий за подругой, невольно пожалел, что эльф вмешался, и она перестала смеяться.

- Наверное, я должна обидеться, - сказала Лея. Только на губах вопреки всему играла улыбка. – Но, видишь ли, Нейл. Демоны, которые изучаются на демонологии, и демоны – как общее название расы… это абсолютно разные понятия!

- И что?

Демонесса только рукой махнула.

- Не буду я тратить время на то, чтобы объяснять вам основы расоведения и демонологии, а также их отличия. Если интересно, сами в академии изучите. В любом случае, нам сейчас не до этого, - энергично встряхнув рукой, чтобы стряхнуть вниз часы, все время сползающие вбок с тонкого запястья, Лея взглянула на циферблат. – Так. Ага… Чего-то подобного и стоило ожидать. Из-за этой пентаграммы, а точнее из-за появившегося демона, тому участку полосы препятствий, где мы были, пришел полный… абзац. В общем-то, мы сейчас на расстоянии четырех прыжков от нашей академии, а также на расстоянии одного прыжка от небольшой планеты рядом с моим Эссенленаль, где располагается крупное подразделение «Зимней розы». Вопрос! Кто возвращается в академию, а кто идет развлекаться со мной?

- Что значит развлекаться? – вздохнул Вир, подойдя ближе и положив ладонь на Лею.

- То и значит, - улыбнулась демонесса. – Развлекаться! Это значит, что берется с десяток алхимических игрушек, затем мощные атакующие чары, смешивается все это воедино и…

- Надо не забыть прикрыться щитами, - еще более тяжелый вздох сорвался с губ эльфа. Прижав девушку к себе покрепче, он обрисовал вокруг них обоих круг перемещения, и оба растаяли.

- Что-то у меня такое подозрение, - нахмурилась Карен, - что они отправились куда угодно, но только не на ту планету? Может пойдем по их линии перемещения? – повернулась она к Стару.

Вампир, все время с появления демона, проведший спокойно и молчаливо, отрицательно покачал головой.

- Нет. Даже если они отправились не к «Зимней розе», мы за ними отправляться не будем. Двинемся сразу на планету, посмотрим, что к чему и разработаем план атаки. Не будем же мы в лоб нападать на гильдию, где как минимум пара сотен воинов и не меньше двух-трех десятков магов?

- Э… - Карен, которая об этом не задумалась, кивнула. – Да. Наверное, так будет лучше.

Взглянув на Нейла, Стар дождался его согласия, и вся троица исчезнула.

А через пару мгновений на поляне вновь появились Вир и Лея.

- Ну и? – спросил эльф. – Зачем нам понадобился этот спектакль с перемещением и исчезновением?

- Затем, что мне надо кое с кем поговорить! Так что ты тоже отправляйся к остальным. А я…

- Я не оставлю тебя одну.

Лея повернулась. Вир, удобно устроившийся у корней дерева, играл с листьями.

- Да ты не отвлекайся. Я просто тут посижу. Мешать не буду.

Демонесса вздохнула.

- А может быть… - попробовала она еще раз.

- Без может быть.

- А если подумать…

- И думать не буду. Лея, хватит. Одну тебя с демоном разрушения я не оставлю. И ты отлично это знаешь!

- О…

Тихий шелест на этот раз не причинял боли, голос перестал резонировать. Девочка-демон, появившись на месте разломанного храма и исчезнувшей пентаграммы, с интересом смотрела на Вира.

- Я могу понять, почему меня почувствовала это дитя, - показала она на Лею. – Но ты не выглядишь тем, кто может видеть… К тому же, ты не по знанию меня ощутил. Способности?

- Проклятье.

- Могу избавить, - предложила тут же девочка, плотоядно взглянув на Лею.

- Обойдусь, - усмехнулся Вир. – Проклятье от этого проклятьем быть не перестает, но оно все же очень полезно. Особенно в моей работе.

- Она у тебя схожа с моей. Лишаешь других жизни, разрушаешь.

- Верно, - согласился Вир. – Но ты же не со мной хотела поговорить?

- Нет, - девочка повернулась к Лее. – Ты знаешь.

- Да.

- Ты похожа на другую девушку. Которую я очень давно знала. У тебя похожая сила и у тебя похожий вид. Та девушка задолжала мне кое-что…

- Ты хочешь, чтобы тот долг выплатила тебе я? – уточнила Лея.

- Да. Вы похожи настолько, что ты сможешь это сделать. Мне очень нужна та вещь, которая скрыта за пологом силы той, которая мне была должна. Но несмотря на то, что я демон разрушения, к тому месту, где скрыта та необходимая вещь, я не могу даже подойти. Иначе вместе с пологом, я уничтожу и то, что мне надо. Ты поможешь?

- За соответствующую оплату! – перебил подругу Вир, видя что она уже собирается согласиться.

Лея подавилась словами. Девочка расхохоталась.

- Ты наглый! Но мне всегда нравились наглые. Я заплачу, - а затем ее взгляд стал тяжелым, продавливающим. – Но и спрошу за оплату по всей мере.

- Когда начать?

- Не сейчас. У вас вполне хватит времени и чтобы разобраться с этой розовой гильдией. И на то, чтобы поиграть в академии. Когда вернешься домой. На свой Эссенленаль. Тогда я приду к тебе. На заре.

Лея кивнула.

- Отлично! – обрадовалась девочка. – Значит, мы договорились. Протяни ладонь.

Протянутую ладонь подруги Вир перехватил в воздухе, сжал тонкое запястье и опустил. Затем задвинул Лею за свою спину.

- Нет, - твердо сказал он.

- Что нет? – по-птичьи наклонила голову на бок демон. Белые волосы девочки встали дыбом и начали потрескивать. От силы, которая скапливалась вокруг, начал потрескивать пол храма, а в лесу от него без лишнего эффекта свалилось одно из деревьев.

- Я не дам тебе поставить на нее печать, - повторил Вир. – Достаточно будет устной договоренности. Но связывать по рукам и ногам клеймом демона, я не позволю.

- Что-то ты многовато знаешь.

- Я же сказал, что у меня проклятье. Проклятье, которое наложил демон. Проклятье, которое мой предок получил как печать-клеймо. Так что…

- Хорошо. Пусть будет так.

Девочка исчезла мгновенно. Вир повернулся и обнял Лею за плечи.

- Безрассудная девчонка, - бессильно выругался он у нее над ухом. Обняв эльфа за пояс, демонесса закрыла глаза.

- Угу.

- Ты понимаешь, как опасен такой контакт?

- Угу.

- Ты понимаешь, что можешь с ним не справиться?

- А вот это уже вряд ли! – улыбнулась Лея, беря себя в руки. – К тому же, как я поняла, ты меня не оставишь одну.

- По этому поводу я уже тоже говорил, - согласился Вир. – Одну тебя я никогда не оставлю…

- Тогда я буду на это надеяться. До самого конца…

Согласно кивнув, эльф подхватил хрупкую подругу на руки, взмахом руки активировал телепорт и шагнул вперед.

На поляне повисла успокаивающая тишина. Шестнадцать магистров так в себя и не пришли… Беззвучно падали и поднимались листья. Беззвучно развалились стелы и ушел под землю лесной форт.

Почва стала как болото, затягивающей, опасной. Тела магистров затянуло вниз, стерев все следы того, что здесь кто-то когда-то был.

Стволы деревьев ужались, искривились, переплетаясь между собой. Густой туман поднялся от корней вверх, некоторые ветви оплелись паутиной, а мерные листья, все так же падающие и поднимающиеся, превратились в горсти черных искр.

Древний лес иллюзий по-прежнему спал…


ТерАль сидел на крыше академии, разглядывая со своего наблюдательного поста происходящее на полосах препятствия. Больше всего его интересовала полоса лесного форта, в которую переместились пятеро теней.

Когда полоса покрылась горящим ураганом, ТерАль хмыкнул.

- Что случилось, что ты так доволен? – уточнила стоящая за спиной ТерАля девушка в темном плаще.

- Наконец-то, появилась возможность лично поучаствовать в происходящем. Ты не хочешь присоединиться?

- Нет, благодарю, - вежливо отказалась девушка. – У меня ребенок один дома. К тому же, я не настолько сильна, чтобы позволить себе сунуться в такую передрягу, как там.

- Помнится, раньше тебя это не останавливало. И ты не побоялась даже связаться со своей королевой.

- Дурой была, - хмыкнула девушка. Пряди черных волосы выскользнули из-под опущенного капюшона. Серебряные ленты с выбитыми змеями, удерживали всю тяжелую гриву в повиновении. – Если бы я знала, насколько она сильна, то не стала бы связываться. Да и вообще…

- И вообще? – уточнил ТерАль, призвав из своего кабинета гору странных приспособлений.

- Она королева. Я должна была сразу сдаться.

- Тогда было бы неинтересно.

- Почему же? – Мелинда пожала плечами, глядя в сторону лесного форта, который начал медленно исчезать. – Я… Это было совершенно опасно и очень глупо, с самого начала когда я связалась со своей будущей королевой и перешла ей дорогу. Я до сих пор не знаю, почему она сохранила мне жизнь, а не отправила на казнь после того, как я чуть не сорвала ее коронацию. Скорее всего пожалела. Но это так … противно осознавать. Что я настолько жалкая, что даже королева пожалела об меня марать руки палача.

ТерАль покачал головой.

- Твое предупреждение о планах гильдии, «Зимней розы». Это такая своеобразная попытка извиниться?

Подойдя ближе к краю крыши Академии, Мелисса задумчиво покачала головой.

- Я не уверена. Точнее, я уверена в том, что королева уже знает, что я здесь. И догадывается, что это я предупредила о планах «Розы». Потому что она знает, что я в этой самой «Розе» состояла. И не думаю, что мое предупреждение что-то бы изменило.

- Тогда по какой причине ты пришла ко мне, чтобы предупредить о планах гильдии?

- Наверное, я хотела, чтобы королева… побыстрее вернулась домой, - вздохнула черноволосая демонесса. – Эссенленаль без нее скучает. Она душа нашего мира. До того момента, как у нее не родится наследник, наш мир дышит ей. Любуется ей. Она нужна всем демонам. А если бы, если только допустить возможность того, что она застряла бы в этом мире… Решая проблемы академии Теней, то домой она вернулась бы под конец лета. Провела бы неделю и исчезла. Как оно обычно и бывает.

- И бывает?

- Ну да. Начиная с третьего курса, каждое лето, она прибывала на Эссенленаль в самом начале, а потом исчезала. Появлялась редко, чаще ночью, на пару часов. И снова исчезала. Только после пятого курса, когда на нашей планете были проблемы с «Розой» она провела все лето на планете. Тогда с нее и взяли обещание, что если ничего не случится, экстра страшного и важного, то тогда она проведет, как и положено королеве, все лето на Эссенленаль, никуда не отлучаясь.

- И Лея согласилась? – удивился ТерАль, поднимаясь. Собранная длинная цепь со странными зубчатыми звеньями лежала у его ногах.

- У нее не осталось выбора. Директор, неужели вы отправитесь на полосу сами?! – удивилась демонесса, прервав свои мысли.

- Именно. Тебе пора.

- Да.

- Еще увидимся.

- Нет. Моя миссия на этом выполнена. Раз уж вы лично отправляетесь на полосу, значит студентам больше ничего грозить в принципе не может, и я могу вернуться домой. И забыть об этих днях.

- Если у тебя получится – забудь, - согласился ТерАль, исчезая первым.

Демонесса, оставшись одна, постояла на крыше, кутаясь в плащ и глядя вниз, на двор, где собирались студенты Академии, вернувшиеся с полос и после лечения в лазарете выбирающиеся на улицу.

Затем упрямо тряхнула головой, заставляя себя забыть о тяжелых мыслях, и торопливо переместилась домой. Следовало успеть до возвращения мужа, а еще надо было покормить ребенка…


Шел снег. Мягкими пушистыми хлопьями падал вниз, укрывая спящую землю пушистым покровом. Далекое небо было затянуто темно-серыми тяжелыми тучами.

Ветер напевал на ухо мрачные песни, забирался под тонкую одежду и всячески норовил напакостить.

- Подстава, - мрачно простонала Карен, устроившаяся со всеми удобствами на плаще. Ветряной щит уберегал от порывов снега, но совершенно не спасал от зябкого мокрого тумана, которые поднимался от горячей земли в том странном овраге, где тени спрятались.

Лея, предоставив возможность планирования военной операции парням, блаженствовала в горячем источнике.

Ало-рыжая вода была на вид настолько пугающая и отвратительная, что примеру демонессы последовать никто не решился. К тому же, на взгляд даже теплолюбивых Карен и Вира, температура источника была градусов так на 20-40 выше требуемой нормы.

- Ты хочешь сказать, что атаковать вот эту громадину бессмысленно? – подытожил Стар часовой разговор.

- Именно, - недовольно сказал Нейл. – Нас всего пятеро! И с какой стороны не посмотри – это самоубийство! Там три сотни воинов, обученных охоте на магов. Там пятьдесят магов. И я не говорю о гарнизоне обычных воинов! А ведь это региональная гильдия. Лея, ты слышишь? Мы должны вернуться обратно в академию. Подготовиться. Собрать армию. Собрать всех доступных магов и обрушиться всей мощью на эту гильдию! Потом на другую. Но нападать впятером на этот оплот – невозможно!

- Ну и значит и не делай, - лениво отозвалась девушка, выбираясь из источника и закутываясь в белоснежное полотенце, оставленное на берегу. Босые ступни оставляли на земле странные отпечатки.

- Лея, замри! – Вир отстранился от карты, двинулся вниз.

Демонесса недоуменно смотрела на него, не понимая, что заставило друга сорваться с места.

- Ты чего?

- Ноги покажи.

- Ааа… - демонесса торопливо отступила. – Это вода!

- Только пахнет почему-то твоей кровью, - добавил Стар, оттолкнув карандаш. – Вир, давай ее сюда.

- Не надо меня никуда давать! – возмутилась Лея. – Я в порядке!

- Будешь дергаться, понесу за шиворот.

- Не получится! – проказливо улыбнулась девушка. – В полотенцах не предусмотрено такой возможности!

- Я тебе специально для этого свою рубашку отдам, - пообещал Вир.

Демонесса тут же обиженно надула губы. Но добавить уже ничего не успела. Карен стряхнула со стола карту, и Лею усадили на стол.

Нейл удивленно смотрел на все со стороны, Карен, Стар и Вир наклонились. Ноги демонессы были идеально гладенькими. Никакого следа ни царапин, ни ран…

Кровавые отпечатки растаяли в воздухе под шокированным взглядом Карен.

- Так, - тяжело уронил Вир.

Лея мило захлопала ресницами.

- Я тебя внимательно слушаю, - подалась она вперед, потом взвизгнула и плотнее запахнула полотенце. – Уже не слушаю, - мрачно сказала девушка. – Я иду одеваться. И кстати! Если кому-то страшно, кому-то не охота никуда отправляться – то можете вернуться в Академию. Я иду в замок Гильдии.

- Ты ненормальная? – уточнил Нейл.

- Угу, - согласилась послушно Лея.

- Кажется, твой ответ меня должен удивить, - вздохнул дракон. – Ну ладно, порази меня. Скажи как ты предлагаешь справиться с этим замком! Раз ты такой гений военной мысли, что взяла на себя управление замком на первом этапе Зарницы, порази нас еще раз.

На Нейла уставились четыре пары глаз. Недоуменные Карен, насмешливые Вира и Стара, ошарашенные Леи.

- Да ты никак злишься, что тебя обошли! – улыбнулся вампир. – Нейл, смирись, друг! В некоторых вопросах такие королевские девушки, как Лея, заведомо лучше нас, простых парней.

- Не знаю, злиться мне или восхищаться, что меня назвали королевской девушкой, - пробормотала демонесса, гибко откидываясь назад и поднимая с земли карту, чтобы спустя мгновение убрать ее в наколдованный ранец. – Это нам не понадобится.

- Лея!

- Угу. Лея, я знаю, как меня зовут, как ни странно, - согласилась послушно демонесса. – В общем-то, план прост. Предельно, невероятно. До местной ночи остается еще часа два-три. За это время я сделаю алхимические бомбы и огненные смеси. Все, что нам останется потом сделать, это заложить бомбы вокруг замка, а смеси – внутри. После этого спрятаться подальше, подпалив одну из бомб. Все. Больше от нас ничего не требуется.

- Лея! – негодующий крик ото всех друзей заставил девушку поморщиться.

- Слушайте, вы сегодня что-то меня удивляете. Мы здесь не воевать. Мы здесь устранять угрозу. Я вас уверяю, в этом замке невинных не найдется. Вообще и в принципе. Поэтому нам просто надо сравнять этот замок с землей. Все. Точка. Можете поставить запятую и подписать, что потом мы отправимся в следующую гильдию. А можете отправляться в академию и принять участие в зачистке полос препятствий, если ваша тонкая душевная натура не позволяет отправлять на смерть столько убийц и насильников.

Вир вздохнул.

- Милая, если ты будешь так злиться, то тебя мальчики любить не будут.

- Что? – озадачилась Лея. С лица девушки сползло злое напряженное выражение, возвращая милую обаятельную демонессу.

Эльф кивнул.

- Вот так гораздо лучше. Я с твоим планом согласен. Более того, я настаиваю на том, чтобы после того, как бомбы будут готовы – ты и Карен остались здесь, чтобы не рисковать вами.

Карен фыркнула, вздернув голову.

- Я против! В отличие от вас, я могу становиться чистой стихией и пройти там, где вы не пройдете, мальчики!

- Я тоже против, - согласилась Лея. – Потому что это и моя война в том числе.

Вир махнул рукой.

- Тогда чего ждем? – спросил Стар, окончательно разбивая напряженность повисшую на поляне. – Что тебе нужно для того, чтобы создать бомбы, Лея?

- Два часа времени, большой котел, горячая вода, с десяток трав… И пожалуй, - Лея всем телом повернулась к Виру, смущенно дернула босой ножкой в воздухе и жалобно спросила: - А у тебя шоколадки не найдется?

- И это королева? – под дружный хохот друзей закатил глаза эльф, затем пошарил в карманах сюртука и вытащил маленькую шоколадную корону. – Корона для королевы. Жуй, да начнем готовиться.

Закинув конфетку в рот, Лея блаженно зажмурилась, затем спрыгнула со стола.

- Ну что, начнем с бомб, а затем отправимся на диверсию?


… Одно из крупнейших отделений гильдии «Зимней розы» тихо и мирно спало, не догадываясь, что через пару минут огненная карусель разверзнется на всех этажах. Внизу, в подвале, за прочными серебряными решетками, в полной темноте, забылись тяжелыми кошмарами рабы, жизнь которых была настоящим адом.

Сверху, на крыше, Карен монтировала последние бомбы. Стар ее страховал. Нейл закладывал оставшиеся огненные смеси.

А Лея, прихватив с собой парочку опасных зелий, двигалась в подвал. У нее был свой план и своя цель в этом маленьком отделении, о котором друзьям знать не нужно было.

По пятам за демонессой неслышной тенью двигался Вир…

Глава 12. Гильдейский разгром.


Подземелье замка было весьма специфичным местом. Грязные склизкие стены. Темный шероховатый пол, покрытый бурыми пятнами свежей и застарелой крови. Кое-где валялись ржавые цепи и кандалы, осколки от оружия. За толстыми решетками были люди.

В воздухе царил запах гнили, немытых тел. А еще весь воздух заполняло отчаяние. Такое, от которого разбивалась на кусочки душа.

Страшно. Больно.

Идя вдоль клеток, Лея опустила на волю свою магию. Ту, которую столько времени подавляла в академии, ту, которую в скором времени собиралась потратить на то, чтобы подтянуть на новую ступень магической силы друзей. А сейчас она собиралась в ней, в ее теле.

Уна была права. Безумных сил, которые были у Леи, вполне хватило бы, чтобы разнести на кусочки полосу препятствий. Впрочем, не только ее.

Сила забиралась в клетки, словно кровавый туман стелилась по полу, по стенам. Стирая… Стирая память людей, стирая побои с их тел, стирая их самих. Тех, кто оказался в плену совсем недавно, Лея возвращала домой. Кому дома было не лучше чем в рабстве, Лея перекидывала в ближайший подходящий мир.

Сил хватило еле-еле, и, заходя в небольшую сокровищницу, Лея сползла по стене, запрокидывая голову.

- И что это было? – спросили у нее.

Девушка улыбнулась.

- Ты почему здесь?

Вир наклонился, поднял подругу на руки.

- А что еще оставалось делать, когда ты пошла вниз?

- Мог бы сделать вид, что не видишь!

- Если бы я еще понял, зачем ты сюда идешь, я бы тебя не пустил, - вздохнул Вир, двигаясь к черному ходу, который вел из сокровищницы на улицу, за пределы замка.

- Оставил бы людей погибать?

- Сам бы позаботился о них, - ответил с насмешкой Вир. – И скажи спасибо, что у меня обе руки заняты. Иначе я бы за такие слова, тебя…

- Меня? – подняла голову Лея с интересом. - В угол поставил бы?

- Боюсь, такой познавательный акт совершать слишком поздно. Сокровищницу прихватим?

- Если у тебя хватит сил, чтобы скинуть ее в межпространственный карман. Золота много не бывает.

- Сил хватит, - легко согласился эльф, делая короткий взмах рукой.

Груды мешков с золотыми монетами, драгоценности, рассыпанные в комнате, шкалыки с артефактами – все исчезло, словно ничего и не было.

- Совершенствуешься на глазах, - восхищенно оценила Лея работу эльфа.

Тот кивнул, к чему-то прислушиваясь. Чуткий слух эльфа уловил чуть раньше то, что услышала позднее Лея.

Наверху что-то вздрогнуло, по стенам прошлась дрожь. С потолка посыпалась вниз каменная крошка, а затем до опустевших подземелий с запозданием докатился гул первого взрыва.

- Вот теперь нам надо поторопиться, - деловито сказал Вир. – Иначе будет очень обидно, если нас тут засыплет камнями или чем еще похуже. Так что, принцесса, держись крепче. Чтобы я не отвлекался. И не вздумай отпустить, поняла?

Лея кивнула. Окутавшись воздухом, эльф сорвался с места.

Каменные коридоры смазались в одну серо-бурую полосу. Как оно уже было, однажды…


… Ветер трепал волосы Леи. На крыше академии, в очередной раз пропуская пары у мастера Кио, чтобы не выдать свои настоящие способности, девушка приходила сюда.

Студенты привыкли к пропускам демонессы. Мастер Аден, так и не получивший ответа, почему Лея не желает показать студентам своего мастерства, тоже перестал с ней спорить. Хотя и пытался. Ровно до того момента, пока Лея не сходила к директору и не получила у него официальное освобождение от пар боевого искусства.

Причем, какое именно задание ради этого освобождения, Лея выполняла – она так никому и не сказала.

Застывать на месте девушке не хотелось, поэтому пока остальные занимались с Кио, сама Лея занималась с тенями. Разнообразные боевые стили, с разнообразнейшим оружием. Хотя самыми любимыми оставались парные мечи и парные же веера.

Вот и сегодня, со своими двумя фамильными мечами, девушка танцевала с тенями. Алые пряди превратились в острые режущие лезвия, тени нападали одновременно, парами, поодиночке. Но ни одна тень так и не смогла достать до верткой демонессы.

К моменту окончания третьего боя по три минуты, Лею можно было отжимать. Пот по лицу девушки катился градом. Работа с мечами велась не только на высокой скорости, но еще и в диком напряжении.

- Надо же, - Вир, выйдя на крышу, посмотрел на демонессу. – Тебе понадобилось пять лет, чтобы дойти до такой степени совершенства.

- У меня были замечательные учителя, - отозвалась Лея, без сил садясь на крышу и начиная разминать уставшие мышцы. Тени поклонились девушке и исчезли.

- Дай-ка лучше я, - подойдя и отстранив хрупкие ладони подруги, эльф сам начал разминать усталые мышцы ног девушки.

- Спасибо, - откинувшись назад, опираясь на ладони, Лея мечтательно улыбнулась. Напряженный танец оставил во всем теле приятную расслабленность. А уж разминающие ее ноги руки эльфа вообще были верхом совершенства. Понаслаждавшись моментом, девушка спохватилась. - Вир.

- Что?

- Ты по делу? Или просто так? Вроде бы сейчас пары у Кио должны быть.

- С одной стороны просто так. С другой стороны и по делу тоже. Со мной прогуляться не хочешь?

- На свидание? – лукаво прижмурилась девушка.

Эльф вздохнул. Протянул ладонь и легко коснулся щеки демонессы.

- Опять ерничаешь.

- А что с тобой еще делать?

- Согласиться. И пойти со мной по делу. Тут есть один небольшой замок. Надо тихо в него войти. Тихо войти в сокровищницу, не привлекая к себе внимания, и так же тихо и осторожно выйти.

- Как войти? Через замок? – уточнила демонесса.

- Милая моя принцесса, тихо и незаметно войти с тобой через замок, это тоже самое, что тихо разбить огромную вазу, уронив ее с третьего этажа. Нет. Безусловно, мы зайдем через черный ход. Знающие люди рассказали о тайном ходе, который ведет со стороны замка к сокровищнице.

- Знающих людей обычно убивают на месте, чтобы не выдавали таких секретов, - укоряюще напомнила Лея.

- Здесь так и сделали. Просто есть тип знающих людей, которым не надо находиться на месте или принимать участие в строительства места, чтобы узнать пару-тройку-десяток секретов.

Демонесса закатила глаза, потом засмеялась, пока Вир на нее недовольно смотрел.

- Итак. Кто наш заказчик?

- ТерАль.

- А почему он тогда сам не наведается? В тот пресловутый замок?

- Ну, Лея. Что за вопросы?! Сама же знаешь, что он практически замурован в академии. И выйти из нее может только в том случае, если уже бушует магическая буря, и его личное вмешательство не нанесет никакого вреда. А тут никакой магической бури, да и вообще привлекать внимание не стоит.

- Почему?

- Хозяева замка очень не любят гостей, - улыбнулся Вир. – Поэтому наша задача оче-е-ень проста. Во-первых, тихо вошли. Во-вторых, прорубились сквозь коридоры к сокровищнице. Наконец, забрали оттуда одну-единственную вещь и так же тихо ушли. В замок подниматься не только не надо, но и запрещено. Между дверью сокровищницы и основным замком стоит запретка, которая нас убьет. Поскольку чары такого типа мы не будем еще изучать даже в ближайший год. Только на 7 курсе. Самые страшные убивающие проклятья, не снимаемые и отсроченного действия.

- Ты меня сейчас пугаешь! – Лея, глаза которой сверкали от предвкушения словно у кошки, задумчиво взвесила рукояти мечей, покачала их, словно проверяя баланс. – Кто будет в этих самых коридорах, по которым нам надо будет пройти? Ну, точнее, с кем придется воевать там?

- ТерАль сказал брать серебро. Не прогадаем.

- Ясно, значит нечисть и нежить.

- И не только, - Вир улыбнулся. – В общем, я беру с собой арбалет, метательные ножи и одолжу у тебя зелья дальнего действия. А ты, соответственно, будешь прикрывать мою спину.

- Не наоборот? – искренне удивилась Лея. Обычно в паре с драконом, прикрывающим и страхующим звеном был именно Вир, а «танком», который шел напролом, расчищая все, что можно – был Нейл.

- Еще чего не хватало, чтобы девушка расчищала мне дорогу! – возмутился эльф.

Улыбнувшись своим воспоминаниям, демонесса покрепче обхватила Вира за шею.

«Чему улыбаемся?» - мысленно спросил тот, уворачиваясь от сыплющихся сверху камней, пока еще мелких. Но далекая дрожь грядущего обвала, уже подсказывала, что совсем скоро коридор, по которому они мчались со скоростью ветра – исчезнет.

«Вспомнила, как мы были здесь первый раз. Ты сказал, что я буду прикрывать твою спину. А в результате, со спины нападали еще более опасные твари, и ты отправил меня расчищать дорогу. А на обратном пути нам также пришлось бежать, пока та тварюжка, которая охраняла сокровищницу, мчалась за нами по пятам».

«Нашла, что вспомнить!» - в мысленном голосе Вира прозвучал сдавленный смех. – «Нет, чтобы вспомнить, что после этого мы отправились на гонки».

«Ага. И после своего выигрыша упоили всех до такой степени, что никто даже стоять не мог. Это, кажется, после того случая и Кио, и даже ТерАль зареклись с нами пить».

«Правильно, остальные то благополучно напивались сидром, вином и гномьим самогоном. А ТерАлю ты демонской «слезы» налила. Там же градусов больше, чем в любом самом крепком напитке. На чем вы вообще эту «слезу» делаете?!»

«Ты что, это же секрет фирмы! Ни за что, ни за что не скажу!»

«Даже мне?»

«Ну, Вир!» - заюлила девушка. – «Честное слово, демонские секреты не то, что нужно знать, для твоего собственного спокойствия, по меньшей мере».

«Точнее, не стоит этого знать, потому что «слезу» потом пить не захочется?» - уточнил весело эльф.

«И это тоже», - с тяжелым вздохом призналась Лея. – «Хотя, между прочим, ты и сам от «слезы» отказываешься!»

«Я же не дракон, чтобы такую гадость употреблять без ужасных последствий для своего желудка!»

«Вир!»

«Угу», - поднырнув под невысоким сводом, Вир опустил Лею на землю.

- В порядке?

Лея кивнула.

- Отлично, - одобрительно сказал Вир. - Тогда выбираемся отсюда.

… Замок полыхал. Огненное зарево было видно издали. Но идти в ту сторону не хотелось. Обняв дрожащую Лею за плечи, Вир связался с остальными.

«Вы где?» - спросил он у Нейла.

«Как тебе сказать, где мы», - отозвался дракон. – «С той стороны замка, где мост».

«Ага, значит, мы разминулись больше, чем мне казалось. Мы сейчас с противоположной стороны. Замок полыхает красиво. Вы долетите до нас?»

«Конечно».

- Сейчас они здесь будут. Мы просто выбрались через окно замка. Раньше нас здесь никогда не было, окей? – уточнил Вир, повернув за подбородок лицо демонессы к себе.

Лея, глядя на него расширенно-изумленными глазами, радостно кивнула. Она сама бы о таком попросить не решилась. А узнай кто, что она самовольно отправилась в подземелье, то как минимум получасовой воспитательной лекции избежать бы не удалось.

Вир, прочитав последнюю мысль, только покачал головой. Он бы первый начал воспитывать Лею, если бы не два но. Первое было простым – нельзя отправлять на смерть невинных людей, которым и так жилось несладко, просто потому, что они оказались не в то время, не в том месте. Второе было еще проще – поскольку Лея знала, где находится черный ход, и тот был расчищен еще и при участии самого Вира, с натяжкой, но можно было сказать, что это просто было немного излишне рисковой авантюрой.

Маленькая золотая точка на горизонте увеличилась в размерах.

- Как хорошо, что ни у кого из нас нет воздушной болезни, - прошептала Лея, наблюдая за Нейлом в облике дракона, везущем на себе Стара и Карен.

Опустившись вниз, дракон опустил крыло.

«Не будем тратить магию», - посоветовал он. – «Переместимся с нашими драконьими ветрами».

«Какая отличная идея!» - Вир забрался на спину дракона первым. Затем помог забраться Лее.

«Держитесь крепче», - рыкнул дракон. – «Мы взлетаем!»

«Почему до сих пор не придуманы страховочные ремни?» - посетовал Стар с усмешкой.

«Потому что я не ездовое животное», - фыркнул обиженно Нейл. – «И вообще!»

«Вообще?»

«Помолчи! А то сейчас напутаю в расчетах, и вылетим мы с вами под ледяным водопадом. Мне то как бы ничего, я огненно-теплый. А вот вы – замерзнете!»

«Не надо нас замораживать!» - мысленно взмолилась Карен, затыкая ладошкой рот Стара и делая страшные-страшные глаза. – «И без того холодно!»

Нейл только тяжело вздохнул, а потом тело дракона начало стремительно теплеть. К тому моменту, как драконьи ветра подхватили всю компанию, девушки уже спали…


… Вторая гильдия была в довольно крупном городе. И это оказалось первым неприятным сюрпризом. Вторым неприятным сюрпризом было то, что в этом отделении гильдии уже знали о совершившемся нападении, поэтому активно готовились к обороне.

Вокруг замка сплетались магические щиты, к воротам подтягивались пушки. Собирались у ворот маги и воины.

- Вы всерьез считаете, что это возможно? – спросил полузадушено Нейл, наблюдая за приготовлениями в замке и выстроившимся боевым построением магов. – Они же там окопались так, что даже десятка драконов не хватит для того, чтобы вынести их!

Лея и Карен переглянулись.

- Покажем класс? – легко предложила стихиария. – Давненько мы этого не делали. А тут такой отличный повод размяться, что грех его упускать!

Демонесса кивнула, потом взглянула на удивленных парней.

- Класс? – осторожно уточнил Стар.

- Ну да, - согласилась с ним Карен. – Ваших усилий не понадобится. Эту гильдию мы вполне разнесем вдвоем с Леей.

- Это невозможно, - сказал Нейл. – Определенно невозможно!

Карен и Лея переглянулись снова и расхохотались.

- Смотрите и учитесь!

Карен медленно поднялась с места. Выпрямилась. Затем глубоко вздохнула, прикрыв глаза, скрестила на груди руки и откинула голову назад. Золотистые волосы, до этого сколотые тяжелой заколкой с прозрачными камнями, рассыпались по спине, одновременно с тем, как исчезла заколка.

А на крыше закрутился маленький воздушный вихрь. Серые и темно-синие магические воздушные порывы сплетались воедино, формируя воронку. Вихрь раскачивался, словно никак не мог прийти к выводу, куда ему двигаться, затем скользнул к ногам Карен. Окутал ее ласковыми потоками, скользя по ее ногам вверх. Там, где серые порывы касались тела девушки, исчезала ее одежда. Серые ленты, напоминающие чем-то стихию праха, оставляли в охотничьем костюме, в котором была стихиария, прорехи.

«Словно гигантская невидимая моль», - пришла в голову Вира мысль.

А вихрь поднимался все выше и выше, теперь к серым лентам присоединились еще и темно-синие. Только они буквально стирали саму Карен. Выше и выше. Прежде чем, парни успели опомниться, вихрь остался, а стихиарии – не было.

- Что это такое?! Карен! – Стар метнулся вперед, но его перехватила Лея. Спокойно положила ладони на грудь вампира, то и дело поглядывая назад.

- Спокойно. Просто стой и не вмешивайся. Иначе сотрет и тебя. Это вихрь разрушения. Потрясающе мощное заклинание, для работы которого нужно два мага. Карен сливается с этим вихрем, становится управляющей частью его.

- Но тогда как? Этот вихрь слишком маленький, чтобы от него был какой-то прок, - добавил Нейл.

- Это еще пока часть первая, слияние. На второй части… будет моя очередь. А потом, потом мы сотрем этот замок.

- Лея, я еще раз повторяю! Это невозможно! – с запалом сказал Нейл. – Так что смиритесь!

- Это ты пытаешься выдать желаемое за действительное? – улыбнулась легко демонесса. Затем, плавно отступила назад, к краю крыши вскидывая руки и окутываясь алым огнем. Мгновенно, с головы до ног. Жаром пыхнуло во все стороны. Дракон еле успел отшатнуться, хотя пламя все равно и задело его по щеке, оставляя черный отпечаток гари.

Заколов волосы четырьмя палочками, демонесса покружилась на месте, окутываясь еще одним полотном пламени, словно газовым покрывалом. Затем Лея скользнула вперед, в полностью сформированный вихрь и растворилась в нем.

Теперь только воздушная воронка кружилась на крыше, словно танцевала под странный, незнакомый ритм.

Вир, давно догадавшийся перейти на другой уровень зрения, дышал тихо-тихо. Там, в ритме огня и воздуха, действительно танцевали Лея и Карен. Огонь и воздух, две стихии сплетались воедино и распадались. Переплетались, снова сливались. А в этом сумасшедшем ритме девушки плели свой танец.

И подчиняясь ему, вихрь вначале поднялся в небо, рассыпая вокруг колючие огненные искры, полетел к замку. Затем прошел сквозь щиты, которыми замок был окружен, словно не встретив никакой преграды и начал расти. Все больше и больше, все больше и больше.

Пока не стал размером с замок.

Край воронки был на земле, а ее верхний уровень – выше крыши самой высокой башни. Затем вихрь медленно и плавно начал сдвигаться вправо. А затем единый слитный рывок, и замка не стало…


ТерАль, наблюдающий за происходящим в зеркало всевидения, только потрясенно присвистнул.

- Красотень! – пробормотал он тихо.

- Где именно? – уточнила леди Янигда, полируя мягкой ветошью свои четыре клинка.

За спинами директора академии и одной из преподавательниц дымились руины. Этому отделению гильдии не повезло, пожалуй, даже больше чем той, которая окуталась огнем от метких бомб и огненных смесей студентов.

Леди Янигда с четырьмя мечами и ТерАль со своей магией оставили от далеко не маленького замка только руины. И если студенты вынесли своих противников очень быстро, то в этом отделении гильдии, ворвавшиеся маги еще успели и запугать присутствующих до поседения.

- Тени, тени, - покивал директор. – Разнесли вторую по счету гильдию. Да как! Вот уж не думал, что вихрь разрушения можно освоить на шестом курсе и так красиво его применять.

- Вихрь разрушения? – удивленно переспросила Янигда. – И кто?

- Девушки.

- Ааа. Эти могли. Эти с этим вихрем еще на четвертом курсе справились.

- Откуда знаешь? – уточнил директор, сплетая в воздухе карту всех существующих отделений гильдии «Зимней розы».

- Сама учила.

- На факультативе?

- Нет. В тайном городе когда были, - Янигда с интересом смотрела на карту, затем уточнила. – Слушай. Одну гильдию вынесли мы. Две гильдии – уничтожили тени. А куда еще делись три штуки?

- Уна и Тайган – уже две разнесли. И еще одну КэРидана с Кио.

- Ясно, - кивнула леди Янигда. – Такими темпами мы до ночи справимся.

- Не думаю, - ТерАль покачал головой. – Тебе нужен отдых. Уна и Тайган, конечно, справятся, по меньшей мере, еще с двумя гильдиями. Но КэРидана и Кио еще одну уже не потянут. Точно так же как и тени. Думаю, они сейчас отправятся на передышку.

- Думаю, - заметила Янигда, наблюдая, как светлеют и выцветают сразу три кружочка гильдии. – Ты ошибаешься, раз. Причем по поводу всех. И если мы сейчас еще немного постоим, то безнадежно отстанем от своих же студентов, это два.

- Не понял, - директор повернулся к карте. Уже на его глазах выцвело еще три кружочка. – Такими темпами нам ничего не достанется!

- Так нечего стоять! Прыгаем дальше!


***


Зеленая травка была такая мягкая и привлекательная на вид, что не выдержала первой Карен. Ноги девушки подкосились, и она опустилась на луг.

- Все! Дальше я ни ногой! Имейте совесть!

- С проблемами совести обращайся к Лее… - повернулся было к демонессе Нейл. Впрочем, там где она стояла – за его правым плечом, девушки уже не было.

Она нашлась там же, на травке, рядом с Карен, скручивающаяся клубочком и натягивающая на себя и на подругу теплый плащ.

- Никаких проблем с совестью, - пробормотала она еле внятно. – Никаких просто абсолютно. Но если мы сейчас же не отдохнем. Желательно часов 10, то я вас троих заставлю ходить с нами по магазинам, а затем оплачивать наш новый гардероб. Потому что от этого антигильдейского забега я потеряла с пяток стратегически важных килограммов! И вообще, - высунув нос из-под плаща, Лея строго посмотрела на дракона. – Раз у тебя есть силы на то, чтобы ходить, еще и разговаривать, еще и воспитывать, еще и наезжать! Организуй лучше еду. Можно шашлык, от мяса я не откажусь!

Последние слова прозвучали еле внятно, и девушка уснула.

- А Карен? – спросил Вир, вытаскивая из межпространственного кармана палатку и начиная ее разворачивать.

- Спит, - отозвался Стар, выпрямляясь и подходя к эльфу, чтобы ему помочь.

- Будет нормально, если мы их оставим без прикрытия? – уточнил вампир.

- Вполне, - Нейл пожал плечами, выстраивая вокруг щиты. – К тому же, не обязательно идти на охоту. У нас достаточно сил, чтобы просто заказать еду в ресторане.

И Стар, и Вир удивленно посмотрели на дракона.

- У тебя хватит на это сил? – уточнил эльф.

- Вполне, - отозвался Нейл спокойно. – Драконы очень быстро восстанавливаются. Это природная способность нашей расы.

- Тогда, и сил у тебя наверное достаточно? – с долей интереса спросил Вир.

Нейл кивнул.

- Значит, все полагаемся на тебя, - клыкасто улыбнулся Стар. – А мы вымотаны до предела и спать!

Через пару мгновений все, что осталось Нейлу – это изумленно хлопать глазами, наблюдая за тем, как Стар и Вир, взяв в охапку своих спящих красавиц, скрываются в установленной палатке. На поляне повисла тишина.

- И что, собственно говоря, это было? – риторически спросил дракон. Затем потянулся, обернулся в свою вторую ипостась, и спустя мгновение взлетел в темнеющее небо.

Лагерь остался прикрыт драконьими щитами. Такими, какими драконы закрывают свои сокровищницы. Пересечь эти щиты можно было только через труп дракона… Именно поэтому кувыркаясь в облаках, в ночном небе, Нейл не беспокоился о друзьях. Точно знал, что они – в полной безопасности…

Глава 13. Ультиматум.


Таверна «Морские врата», очень уютная и даже какая-то домашняя таверна, располагающаяся у порта в одном из городов, принадлежащем гильдии «Зимней розе», если быть точнее – ее центральному отделению.

Тени, отдохнувшие за ночь, набравшиеся сил, решили, что гораздо лучше обсуждать свои планы в помещении, с крышей и стенами. К сожалению, их порыв не оценили. И перед тем, как обсуждать свои планы, студентам пришлось немного побушевать.

«Морские врата» после этого враз растеряли своих постояльцев, лишились где-то половины мебель, еще половина пришла в плачевное состояние.

Зал, где обосновались студенты, был расчищен магическим вихрем, и в середине зала, повешенная на ветряные растяжки была магическая карта, составленная Нейлом. Дракону артефактору не пришлось потратить много времени, для того, чтобы написать матрицу заклинаний и найти подходящий объект.

Именно благодаря созданной Нейлом карте легко было обнаружить, что в зачистке принимали участие не только пятеро студентов, но еще и Уна с Тайганом, и даже сам ТерАль с парой преподавателей.

Теперь на карте оставалась только одна-единственная точка. Если быть точне – клякса. Если быть еще точнее – Центральная Гильдия «Зимней розы», не вызывавшая особого энтузиазма ни у кого из пяти теней.

Нет, это не было просто укрепленной крепостью. Это не было островом. Это даже не было городом – по большому счету, со всем перечисленным можно было справиться усилиями студентов, что они уже успели доказать себе и другим на практике. Ум и сердце центрального отделения было целой страной. Благословенная Каролина, располагавшаяся между двух рек, в плодороднейшей долине была торговой страной. А ее монарх был главой всей «Зимней розы».

- По большому счету, - Нейл покосился через плечо, на разгромленную таверну и на скрученных магическими веревками бывших ее посетителей, уложенных вязанками у стен. – Мы можем туда дойти. До столицы, я имею в виду, где располагается король, советники, маги, тысячи воинов, наемники, воры, убийцы и шпионы, а также все их учебные заведения. Если очень постараться, - покосился он уже в сторону Карен и Леи. – И узнать, какие еще секреты скрыты за фасадом «милых» и «пушистых» девушек, а также юношей, - бросил он задумчивый взгляд уже на Стара и Вира. – То, думаю, мы дойдем даже до дворца. В крайнем случае, до дворца можно просто долететь. Золотые драконы хороши тем, что во время оборота на них боевая магия практически не действует. Но вот что делать дальше?

Лея и Карен переглянулись.

- По большому счету, - Стар вздохнул, - это безнадежно.

Вир кивнул.

- Именно. Страна, которая питает гильдейские замыслы. Даже если мы уберем короля. Даже если уберем советников, магов, рыцарей, уничтожим библиотеки. Все равно появятся негласные хранители, черновики и копии сожженных книг, серые советники. В общем, не выход.

- И что ты предлагаешь? – спросила Лея. – Сдаться? С тем учетом, что мы добрались так далеко?

- Сдаваться это не выход, - Карен взглянула на Стара, тот молча потряхивал в ладони свои руны, обращаясь к своей силе. – Но должен же быть какой-то другой способ? Который позволит быстро и безболезненно избавиться от угрозы в виде этой самой «Зимней розы»?

- Как насчет того, чтобы объявить им войну? По всем правилам? – предложил Вир.

- Это как я демонам? – уточнила Лея, методично обдирая листья с небольшого деревца, ранее стоявшего на подоконнике, но стараниями неуемной демонессы перекочевавшем на стол.

- Не думаю, что вам, прекрасная королева, понравится вместо разгрома «Зимней розы», обрести эту головную боль в полной мере под свою ответственность, - заметил буднично ТерАль, появляясь посреди таверны за соседним столом с кружкой чего-то горячего и походным трехэтажным бутербродом.

- У вас есть идеи лучше? – хором спросили Вир и Лея, для которых появление директора не стало неприятным сюрпризом.

- Спросить у Стара? – улыбнулся директор.

Все взгляды собрались на вампире. Тот только вздохнул.

- И почему меня не удивляет, что как что, так сразу Стар? Я может, отдохнуть хочу? Полежать в кроватке.

- Ты еще скажи, что не один полежать, - беззлобно подковырнула Лея, потом сложила на груди руки. - Итак? Что тебе поведали руны?

- Я их еще не раскладывал, - усмехнулся вампир. – Желаете, поприсутствовать?

- А может, без нас? – уточнил Вир, поднимаясь с места и потянув за собой демонессу. – Мы потом с готовым результатом смиримся. Послушно сложим лапки, и даже не будем возражать вне степени самоубийственности задуманного вами плана. Пойдет?

Стар кивнул. И спустя мгновение за Виром и Леей закрылась дверь на улицу.

- Ну и? – спросила демонесса кротко, усаживаясь на небольшую лавочку и вытягивая ноги. – Зачем?

- Чтобы ты была на моих глазах и не смылась в самоубийственную атаку. С тебя станется.

- Ну и что? – удивленно посмотрела на лучшего друга девушка.

- Девушек бить дурной тон, - вздохнул Вир. – Но кто бы знал, как иногда хочется дать тебе по шее!

- Злой какой! – не то изумилась, не то восхитилась Лея, потом улыбнулась, прислонилась лбом к плечу Вира. – Я не собиралась никуда уходить. Если так подумать, я бы смогла, наверное, развалить это королевство. Года так за три. С помощью магии смерти. Но три года это слишком много, за это время гильдия снова отстроит разрушенные замки и порушенные связи.

- Именно. Кстати говоря, Лея, - Вир обнял девушку за плечи. – Почему ты выбрала магию Смерти в качестве одной из закрепляющих стихий? Не одну из производных света и огня, чтобы быть в паре с Нейлом, а смерть?

- Чтобы быть с тобой в паре. С твоим Палачом. Составить тебе пару, когда ты обращаешься в Палача, сейчас могут по уровню оружейному и Нейл, и Стар. А вот магическую пару могу составить только я.

- Только по этой причине? – уточнил Вир.

- Если я скажу «да», не прокатит? – жалобно спросила девушка.

- Не уверен.

- А если я скажу, что просто хотела быть к тебе поближе?

- Точно не прокатит, - усмехнулся эльф. – Ты же знаешь.

- Но ведь это не ложь!

- Но и не вся правда, - назидательно сказал Вир, потом вздохнул. – Слушай.

- М?

- Пообещай?

- Сделать тебя наследником моего королевства? – приглушенно прозвучал вопрос от Леи.

- Нет, спасибо. Такого бреда просить мне и в голову не придет! Пообещай, что когда будешь разбираться с той девочкой-демоном, не полезешь одна.

- Угу.

- Обещаешь?! – не поверил Вир такому легкому согласию.

- Обещаю, - согласилась девушка.

- Слушайте, вы возвращаетесь? – высунулась из-за двери Карен. – У нас, как ни странно, есть план. И он даже, вот ужас то! Может сработать.


Король, он же по совместительству глава «Зимней розы», стоял на своем балконе. Королевский зал совещаний за спиной был пуст, но король точно знал, что через десять, самое большое двадцать минут в зале будет не протолкнуться.

Набегут министры, советники, маги, командиры подразделений. В общем, вся та толпа, которая имела хоть какое-то отношение к происходящему в «Зимней розе». Те люди, которые знали хотя бы приблизительно о том, что происходит и ради чего существует гильдия.

Король понимал, что поднятый ажиотаж, из-за которого внизу на площади уже было не протолкнуться, та паника, которая уже начиналась, оправданны. Более того, будь у короля возможность, он бы сам сорвался в глубины истерики. Но возможности не было. Вообще ничего не было.

Ситуация на языке любимой игры многих королей и их министров называлась «Шах и мат». «Зимней розе» вынесли именно что шах, и добавили сверху матом. Что в значении прямом, что переносном.

Над площадью, центральной площадью, которая магически копировалась во всех мало-мальски крупных городах Каролины, висел ультиматум.

«В течение трех дней приготовить 13 миллионов универсальных золотых для возмещения ущерба, нанесенного Академии теней. Закрыть все учебные заведения. Сменить короля и кабинет министров. Распустить войска. Закрыть границы для въезда и выезда.

В случае неподчинения указанным пунктам, мы оставляем за собой право нанести ответный, последний визит.

Студенты Академии теней».

Ответные визиты студентов уже оставили кучу даже не кровоточащих шрамов, а настоящих рытвин и обвалов в теле «Зимней розы». Гильдия была в руинах, осталась только одна единственная страна. Осталась только Каролина.

Эти чертовы тени достали даже до тех отделений Гильдии, которые король считал законсервированными, спрятанными.

Осталась одна-единственная страна… С населением не больше трехсот тысяч человек. У страны было достаточно золота, но у Гильдии точно не было 13 миллионов золотых.

Более того, оставшиеся три дня невозможно было потратить даже на эвакуацию. Над всей страной уже завис, тонко мерцая, щит против телепортации.

Выбора, по сути было два. Можно было пойти на встречу магам. Сдаться. Признать, что «Зимняя роза» побеждена навсегда.

А можно было сопротивляться, сопротивляться отчаянно. Сопротивляться до последней капли своей крови, своей магии.

Отстранившись от балконных перил, король вернулся в зал. Кажется, теперь он знал, что именно скажет своим поданным и что именно спросит у них…


***


Звездная седмица оказалась странной и насквозь пропитанной магией.

Сидя на крыше астрономической башни академии, Карен завороженно подняв голову, смотрела вверх. Звезды осыпались вниз гроздьями, стремительными росчерками сумасшедшего ученого падали с небосклона вниз, за край горизонта.

Зависали на мгновение, рядом с другой звездой, словно чтобы обменяться слухами или последними новостями, и срывались дальше.

Темно-фиолетовое, почти черное небо с этими серебряными росчерками звездного дождя завораживало само по себе. Но это было не все. С неба шел… не дождь. Не снег. Что-то другое, чему Карен, как ни старалась, не могла подобрать названия.

После того, как план был продуман и приведен в исполнение – ТерАлем и что примечательно Леей, счет вопросов к этой демонессе рос с каждым днем «Зарницы», все вернулись в Академию теней. Обменялись восхищенными репликами со студентами, которым понравился второй этап, и которым не терпелось перейти к третьему.

Как обычно все тени дружно увернулись от неприятных вопросов – и разошлись. А Карен, не удержавшись, поднялась сюда, на астрономической башню, да так и осталась, не в силах сдвинуться с места. Не в силах заставить себя прервать этот безупречный природный круг.

- Теперь понятно, почему звездные карты над академией теней приходится перерисовать каждый год, - тихо сказал Стар, появляясь на крыше башни. – Карен?

Девушка повернулась к нему, лихорадочно блестя влажными глазами.

- Что с тобой, малышка? – удивился вампир, подходя ближе и присаживаясь на колени рядом с ней. А затем бережно стирая мокрые дорожки и разноцветные разводы звездных осколков.

С неба, вместо дождя и снега падали звездные осколки. Пушистые или немного колючие «соцветия» разноцветных кристаллов. Попадая на тепло, как и снег, они мгновенно таяли. А на земле, крыше, окнах – подобно дождю, оставляли лужи и расплавленные разноцветные дорожки.

- Не знаю, - завороженная, околдованная волшебством ночи Карен, только помотала головой. Кажется, она даже не обратила внимания на то, что плакала. – Стар.

- Что?

- А ты знаешь, на одном из древних, но уже мертвых языков, твое имя такое же как и ты сам – звезда. Холодная звезда. Далекая звезда.

- Карен, я тебя уже не понимаю.

- И не надо. Понимать девичье сердце, когда оно в разладе – последнее дело, - умно заметила стихиария, потом рассмеялась. – Меня не принимает ни одна стихия сейчас. Ни огонь. Ни вода, в которой я обычно черпала успокоение. Ни земля. Ни даже небо, мой воздух, который никогда меня не отвергал и никогда меня не подводил! Почему-то, сегодня я чувствую себя пустой. Как будто из меня всю магию выпили.

Стар притянул девушку к себе, и она устроилась у него на коленях, положив голову вампиру на плечо. Находя, в который раз успокоение, в уюте теплых и надежных объятий.

- Знаешь, за что я тебя люблю? – спросила Карен тихо.

- За то, что я холодный? – предположил Стар, мысленно поблагодарив духа академии, за невысокую стену, выросшую за спиной и дающую удобную подпорку.

- Нет, - помотала головой девушка. – За это тебя другие любят.

- Другие?

- Ну да. Треть девчонок с нашего курса.

- Почему только треть? – улыбнулся вампир, поглаживая золотистые пряди волос блаженствующей у него на руках девушки.

- Потому что еще треть девушек безнадежно влюблена в Нейла. А еще треть – в Вира. Причем, если к Нейлу еще можно подойти, то к тебе и Виру – нет.

- Почему это к нам с Виром подойти нельзя?

- Рядом с Виром – Лея. А рядом с тобой я, - гордо сказала Карен. – Ты можешь этого не знать, но среди девичьего населения я не раз занимала первые места в неформальном списке самых сильных девушек магов.

- Ты знаешь, на примере той же Леи, которая в этом списке постоянно базируется где-то на последних пунктах, я этому не очень верю.

- И зря, - наставительно заметила Карен. – Эти списки. Они, как правило, действительно очень верные. Лея… Ну, впрочем, не одна Лея. Таких как она на три старших курса – студентов десять, причем как со стороны женского, так и со стороны мужского пола. Есть, например, человеческая жрица. У нее запредельная сила, но она скрыта под такими замками, что и не подкопаешься. В списке «самых сильных» жрица на одном из последних мест, потому что у нее обет. Нарушить его она может только в том случае, если будет грозить опасность ее душе, даже, не жизни. А вот список «самых умелых» уже гораздо интереснее составлен.

- Лея в нем опять же на последнем месте?

- Ага, - кивнула Карен, улыбаясь. Потом вздохнула. – Почему так? – капризно спросила она, поднимая голову. – Каждый раз, как только мы начинаем говорить, мы обязательно говорим о ком угодно другом. О студентах. О магии. Об окружающих. Почему бы не поговорить о нас?

- Разве это интересная тема для разговоров? – улыбнулся Стар.

Карен кивнула.

- Между прочим, очень интересная!

- Хорошо, давай вернемся к ней, - согласился вампир. – Впрочем, - наклонился он еще ниже к Карен, скользнул губами по виску девушки. – В другой раз.

- Э?!

Карен только и успела, что вскрикнуть, когда в следующий момент случилось несколько вещей. Вокруг нее закрутился ледяной щит, отразивший с десяток лезвий. Стар призвал свой демонический двуручник, который терпеть не мог, в первую очередь за то, что не мог с ним до конца справиться.

А на другом конце крыши, опасно балансируя на самом ее краю, появился мужчина.

Чертовски знакомый мужчина.

- Ты все-таки не сдохла, - с долей укоризны и обиды, сообщил появившийся на крыше человек. – А я так надеялся, что когда тени обнаружат твое предательство, то в первую очередь, тебя убьют, а потом будут разбираться.

- Какого-то ты низкого мнения о нашей дружбе, - заметил Стар.

Ледяные щиты, выполнив свою задачу, тихо-мирно растаяли, выпуская на свободу Карен.

«Накрылась моя романтика», - обиженно подумала девушка, призывая ветряного демона. В лапках лис, значительно увеличившийся в размерах сжимал длинную нагинату, которая и приземлилась в ладони Карен. А лисенок, сразу вслед за этим, растаял.

- Стар, осторожно. Этот – спец по големам. В прошлый раз, я собственно говоря на големах то и попалась.

- Верно, - согласился с пакостной улыбкой мужчина. – Именно что на големах. Итак, разрешите представиться, юный страж льда…

- Айдзо. Имидзу. 46 лет. Чистокровный человек. Ни одной примеси нечистой крови на протяжении последних 20 поколений. Огромный запас маны. Высокая способность к магии сотворения стихий. Фирменный стиль – армия големов четырех стихий, создаваемая буквально из ничего. Дополнение к фирменному стилю, тончайшее плетение щитов, базирующихся на фамильной магии кристаллов. Пробить такой щит невозможно, поэтому маги не могут устоять перед големами, если они не в ладах с щитами и способами их разбиения. Более важно, второй пункт. При «Зимней розе» занимает высокую должность Советника короля по вопросам внутренней безопасности. На деле занимается неблагодарной задачей зачистки опасных магов. Карен решили убить в целях безопасности для готовящегося плана, по уничтожению «дьявольской» расы стихиариев, - шагнув из темноты, Лея постучала по своему правому плечу сложенной «дощечкой» боевого веера. – Уважаемый Айдзо-сама, я ничего не напутала?

- О, имею честь познакомиться с королевой Эссенленаль, пресветлой алой королевой Леей Ашшанхайн? – мужчина наклонил голову. – Кажется, мое внезапно появление совсем не внезапное.

- Признаться, нам было очень интересно, кто именно поймал Карен в ловушку даже не своих, а наших слабостей, - согласился Вир, также как и Лея выходя из темноты, только уже с другой стороны. Теперь ночной гость оказался в контуре своеобразного треугольника. – Поэтому мы позволили привлечь некоторые силы, для прояснения интересующих нас вопросов.

- Ой, ой, Винтарион Астис. Яд и Тень из гильдии убийц? Признаться, я был уверен, что это слухи, - Айдзо только головой покачал. – Ну кто бы в здравом уме согласился поверить, что в одной пятерке соберутся королева, принцесса, наследник императора, жрец судьбы и палач? Смех, да и только!

- У вас немного неточные данные, - заметил Нейл, спускаясь на крышу с неба и складывая за спиной драконьи крылья. – Вопрос с моим наследством в последнее время в моей семье активно обсуждается.

На удивленные взгляды друзей, мгновенно обращенные к нему, дракон только руками развел.

- Ну не думали же вы, что я пропущу такое развлечение? С големами мне как-то не приходилось сражаться.

- А может быть, и сражаться не придется? – предположила Лея. – Мне как-то этого человека убивать не хочется. Жалко такой товар переводить. Сотрем память. Подчистим его характер, избавим от пары ненужных черт. Затем внедрим кристальную честность и верность нам пятерым и заберем на мой Эссенленаль.

- Лея, прости, - Стар поудобнее перехватил рукоять меча. – Я бы со всем своим удовольствием пошел тебе на встречу. Но за то, что моя девушка отказалась при всех признавать себя моей девушкой, я бы его с удовольствием попинал и простил. Но за то, что она плакала из-за него, я этому гаду снесу голову.

- Ясно, - вздохнула Лея. – Ну и ладно, поищем кого-нибудь другого. Дух.

- Да?

- Перенеси нас, куда-нибудь в более подходящее место.

- На поляну магических дуэлей подойдет?

- А то как же.

- Сейчас будет исполнено.

Мгновенная дезориентация в пространстве, и ночной гость оказался на поляне в центре звезды. Отточенное боевое построение. Лея между Нейлом и Виром, Карен между Нейлом и Старом.

- Как интересно, - Айдзо похлопал в ладоши. – Действительно интересно. С сработанной пятеркой мне довелось сражаться лет так десять назад. Тогда я чуть не потерял руку, и потом мне пришлось копать пять могил. Но это была интересная ночь. Посмотрим, что умеете вы, чего не умела та пятерка.

«Он врет?» - панически спросила Карен, ни к кому конкретно не обращаясь.

«Увы», - отозвалась Лея. – «К сожалению, говорит чистую правду. Десять лет назад, с небольшим, они с пятеркой, сработанной, отличной, пересеклись в рамках одного задания. Тени должны были помочь выиграть войну одной королеве. А Айдзо соответственно помочь королеве проиграть».

«После встречи с Айдзо?»

«Той пятерки не стало», - согласилась демонесса грустно.

«Ой, ой, ой… А может мы с ним связываться не будем?» - предложила Карен. – «Жалко, такой образец встречи с нами не переживет!»

«Карен!»

«Молчу, молчу…»


Магическая поляна – излюбленное место студентов для проведения дуэлей. Как только намерение оглашается, не важно мысленно или вслух, поляна замыкается магически.

Проникнуть с внешней стороны, чтобы помешать дуэли, невозможно. Если покинуть круг с внутренней стороны, то маг считался проигравшим или добровольно признавшим свое поражение. В любом случае, вернуться обратно – невозможно.

Стратегий проведения дуэлей – масса. Желающих на них посмотреть – не меньше.

Поляна видела различные дуэли. Бывали на них по очередности и в паре, и даже вот так в пятерке, все пять теней.

Дух академии искренне наслаждался тонкими дуэлями Леи. Демонесса использовала свои отравленные зелья, а затем просто за шкирку, спасибо демонической силе, выбрасывала противника за пределы круга.

Дух обожал стремительные дуэли Карен. На круге с этой девушкой противники никогда не знали, откуда последует новое нападение – с земли, а может быть, с воздуха?

Дуэли Нейла и Стара были тяжеловесными. Мощные заклинания, мощные удары оружия. Магическая или физическая энергия ударов была такова, что противника просто выносило за пределы круга.

Дуэли Вира были такими же как он, двойственными. Пока противник наступал, радуясь своей удаче, эльф плел заклинание и заканчивал дуэль в один прием.

Но теперь, дух немного волновался за любимое развлечение в своих стенах. За пятерых теней. Их противник был опасен. Кому как не многолетнему духу было видеть, чего стоит этот человек. Кому как не духу было видеть, насколько невозможно противостояние недоучившихся теней и матерого убийцы магов.

- Не скажу, что было приятно познакомиться, но думаю, что вы мне напомнили, что даже такие противники как вы можете быть достойными, - прошептал маг.

Лея с тихим шелестом развернула веера.

- Сочту за комплимент, - улыбнулась она.

Из потайного кармана Вир извлек короткий сай, а вслед за ним арбалет на левую руку. Карен приготовила любимые метательные ножи, а Стар и Нейл, как обычно, двуручники.

Пятерка была готова к бою.

- Закончим это быстро, - прошелестел маг, а затем выдохнул.

Огненное кольцо распространилось от его тела, во все стороны, охватило всю пятерку и растаяло, оставив Айдзо стоять по-прежнему там же, где он и был. Только теперь, защищая его, на поляне появились големы.

Очень много големов.

И если на взгляд четверых из пятерки, на големах не было ни одной ниточки защиты, Лея отчетливо видела кристаллические решетки щитов на каждом из големов. А еще видела она и то, что это была готовая армия големов.

А значит, магический резерв Айдзо не был затронут даже на магический гран силы.

- Это будет опасный бой, - прошелестела Лея тихо. – Но, Айдзо-сама, вы еще не поняли очень важного момента, здесь ваша обычная техника не пройдет.

- Посмотрим, - согласился лениво маг, хлопая в ладоши.

Все големы исчезли…

А вместе с ними исчезли в никуда и тени.

И если первое было ожидаемо, то второе стало очень неприятным сюрпризом.

Глава 14. Дуэли.


Никогда недооценивай противника. Это первое правило, которое познают на практике боевые пятерки академии теней. Один раз ошибешься, и исправить свою ошибку тебе может уже и не удастся.

Впервые тени с данным правилом познакомились еще задолго до того, как собрались в Академии теней. Кто сам был недооценен, кто недооценил противника. В любом случае, это правило было буквально высечено в памяти друзей. Именно поэтому они ожидали от своего противника любого подвоха: начиная от армии призванных демонов и заканчивая смертельными ловушками.

Поэтому простой перевод големов на скоростной уровень, где они просто будут не видны, немного даже разочаровал друзей. Этот самый скоростной уровень тени осилили еще на третьем курсе. Вир позаботился об этом, после учебных дуэлей с семикурсниками, на которых только чудо в виде теневого плана Леи и скоростного режима самого Вира позволило привести дуэль к ничьей.

Правда, уже спустя два месяца, когда Вир обучил остальных скоростному уровню, расслабленных семикурсников, недооценивших противников, пятерка ар Зейна просто раскатала по дуэльной поляне.

А теперь все на той же поляне очередной бой.

- От этого становится немного скучно, - Лея отправила в недалекий полет веер, снимая им голову голема.

- Скучно?! – возмутился Нейл, уворачиваясь от огненных кулаков голема. – Почему они у тебя разрушаются. А у меня нет?

- Да они ни у кого кроме меня не разрушаются, - мило улыбнулась демонесса, потом поправилась с обидой. – Нет, Вир тоже может.

- Перед Палачом, - повернулся эльф, сверкнув омутами пустых глаз, - никакие щиты не помогают.

- Что, правда? – удивился Стар.

- Чистая.

- Лея, сделай с их щитами что-нибудь! – взмолилась Карен. – Я же знаю, ты можешь!

- Что я могу? – заинтересованно спросила девушка, выскользнув из-за спины Нейла и нанося сразу два рубящих удара магией в земляных големов, неосмотрительно вышедших из-под прикрытия огненных.

- Тебе виднее, но что-то ты точно можешь сделать!

- Какая уверенность в мои скромные силы, - восхитилась Лея. – Ладно, ладно. Сейчас что-нибудь придумаем. Только мне надо минуты две свободного времени, чтобы не отвлекаться на посторонних големов.

- Что-нибудь придумаем, - повторил слова демонессы Вир, а затем оказался рядом с ней. Прижал к себе и окутал шлейфом силы Палача. – Работай. Принцесса.

- Как-то это у тебя прозвучало, - с недовольным бурчанием донесся ответ девушки, а потом она окончательно затихла.

Скорость големов постепенно начала расти, атаки, которые они применяли, все сложнее и сложнее. С той стороны скоростного уровня Айдзо вкачивал в своих созданий все больше и больше силы.

Защищаться от големов, с учетом того, что их закрывали щиты, становилось все сложнее и сложнее. И дважды уже от серьезных травм Вира и Лею спасал только ледяной меч Стара.

Карен вертелась на одном месте волчком, принимая стихию того голема, который оказывался к ней ближе всего. Это спасало стихиарию от неизбежных травм, но совершенно не давало возможности хоть что-то сделать с армией големов.

- И почему все всегда так несправедливо? – вздохнула Лея, выскользнув из-под плаща Вира. Нырнула под руку Нейла, оттолкнулась от мимолетом снесенной головы земляного голема и взлетела вверх. – Народ, задержите дыхание.

Мгновение скольжения, и светло-золотистая пыльца развеялась по поляне…

Падая вниз, прямо в «объятия» огненного голема, Лея зажмурилась.

- Можно открывать глаза, - посоветовал ей Нейл, вначале поймав девушку, а затем поставив ее на поляну.

- Ага, спасибо, - отмахнувшись огненной плетью от воздушного голема, Лея крикнула. – Еще десять секунд надо продержаться, пока пыльца втянется в их тела. После этого решетки щитов будут видимы и их можно будет разрушить как обычный объект. Вот так.

Скользнув вперед, демонесса вначале разорвала узел кристаллического щита у головы водного голема, а затем, резко повернувшись, снесла и саму голову.

- Отлично сработано, - похвалил Нейл. – Но теперь, посидите с Карен спокойно, с этими мы справимся сами.

- Полагаемся на вас, - хором пропели девушки и исчезли из скоростного режима.

Оставшиеся маги пятерки переглянулись, вооружились убойными проклятьями, призвали дополнительные остро-режущие игрушки и разошлись в разные стороны – зачищать поголовье противников, которые теперь вообще ничего не могли противопоставить троим студентам.

- Я даже не знаю, что мне делать, - развел руками Айдзо, когда на поляне, вновь в зоне видимости появилась вначале Лея, а вслед за ней Карен. – То ли поаплодировать, то ли посетовать на то, что я недооценил вас настолько. Алая королева, знающая как уничтожать щиты кристаллической решетки. Принцесса стихиариев, которую даже раза не задели. Думаю, даже мне будет немного жаль вас убивать. Вы обе могли бы стать отличными кадрами для «Зимней розы».

- «Зимней розы» уже больше нет, - Лея независимо дернула плечом. – Осталась только одна страна. Каролина. Которой, впрочем, через пару дней не станет. Не стоило объявлять войну академии теней. Мы долго терпим, спокойно ждем, когда у наших противников появится кто-то умный, кто скажет насколько нецелесообразно проведение таких действий. И даже иногда соглашаемся потерпеть небольшой урон.

- Вы ошиблись напав на наших студентов, - улыбнулась Карен. – Честное слово, не сделай вы такой глупости, и ваша гильдия существовала бы еще лет так двести, триста, пока какой-нибудь звезде выпускников не прилетело бы в качестве выпускного задания полное уничтожение вашей гильдии. А так, ничего не поделаешь. Сами виноваты.

- Это вы, девочки, сейчас на что намекаете? Что вы настолько опасные, что сможете, пока ваша мужская половина разбирается с големами, разобраться со мной?

- Обратите внимание, - вежливо заметила Лея. – Мы ничего такого не говорили, это именно что ваши слова.

- Признаться, если бы эти слова я услышал из уст хоть немного более взрослых и опасных магов, я бы внял, - Айдзо развел руками, формируя цепочку шаровых молний. – Но две девчонки, которые даже еще учебное заведение то не окончили…

Мужчина не договорил, рухнул на землю, зажимая колено. Карен, появившаяся рядом с ним из воздуха, развела руками.

- Время честных игр прошло, пришло время нечестных.

Короткий размах, удар ногой по лицу, и бессильно ругнувшись, Айдзо рухнул на землю, с трудом пытаясь удержать равновесие.

- Спокойствие, спокойствие и еще раз спокойствие, - промурлыкала себе под нос Лея, заматывая противника в магические веревки. – Поэтому не дергайся лишний раз. Путы из силы праха, чем сильнее рвешься из них, тем сильнее они затягиваются.

- Да чтобы я поверил, чтобы какая-то студентка смогла создать путы из одной из высших стихий? – презрительно буркнул мужчина, дернувшись, раз, второй и затих.

- Может не стоило сразу на смерть заговаривать путы? – заинтересованно уточнила Карен, отправив ветер на проверку состояния мужчины. – Э нет. Дышит. Кому предлагаешь такой подарочек?

- Директору, конечно. Он давно имеет пару вопросов сложноопределяемого характера… - заметила Лея, затем покосилась задумчиво на спеленатого противника. – Все. Ты, Карен, как хочешь. А я в ближайшие два дня я не участвую ни в каких сомнительных авантюрах!

- Боюсь от такого заявления, перевернется мир, - заметил Вир, появляясь на поляне, и подхватывая уставшую девушку на руки. – Нейл, прихватишь наш подарок для директора?

- Куда ж я денусь, - заметил дракон неторопливо.

Через пару минут поляна опустела…

«Все-таки», - подумал дух академии, очищая поляну от разбитых големов. – «Вредно недооценивать противника».

… Сидя на краю стола, Лея потупив голову, выслушивала нотацию от Кио. Мастер по боевке что-то выговаривал девушек, но слышно не было. Карен, словно случайно устроившаяся сбоку от подруги и преподавателя, закрыла их от любопытствующих не только чарами от прослушивания – подслушивания, но еще и дополнительным слоем воздуха, отчего даже по губам прочитать ничего нельзя было. Воздух словно «плыл».

- Я поняла, - наконец, сдалась Лея. И ее слова раскатились негромким эхом, отлично слышные всем сидящим вокруг. – Я криворукая бездарность.

- Именно. И чем быстрее ты это запомнишь, тем лучше, - кивнул Кио, отвернувшись и двинувшись к лестнице на верхние этажи.

- И за что он тебя опять? – уточнила Карен, поднявшись со своего места и подойдя к подруге.

- За веера, - вздохнула Лея. – За что же еще я могу получить?

Глаза Карен удивленно округлились. Вот в чем, в чем, а в веерах она считала свою подругу чуть ли не профессионалом. А тут вдруг за них и ругают?

«Почему?» - спросила стихиария мысленно.

«За нарушенный комплекс связок. Если бы не моя демоническая регенерация и скорость, то выполнение тех связок, которыми я големов разбивала, оставили бы меня в лучшем случае с переломанным позвоночником или перебитыми крыльями».

«И что теперь?»

«Как что? Опять учиться, снова тренироваться и как обычно, под пристальным присмотром Кио и Вира».

«Жаль», - заметила Карен со странным видом. Словно сожалея о чем-то несбыточном. И сама понимает вроде бы, что невозможно и нереально, и с другой стороны все равно хочется.

Лея скосила на нее глаза.

«Почему?» - спросила она, не дождавшись от подруги пояснения.

Стихиария покачала головой.

«Жаль, что ты относишься к ним не так, как к Нейлу».

«Нейл больная тема».

«Я помню. Но все равно, как было бы здорово, если бы…» - Карен резко замолчала.

Лея подняла голову, наблюдая за тем, как к ним обеим двигаются два темных эльфа.

«Почему-то у меня сейчас такое ощущение, что к нам движется ходячая проблема», - заметила она кротко.

Карен кивнула.

«Зову на помощь наших».


Просторный холл академии теней всегда был любимым местом сбора студентов, преподавателей и просто гостей, которые посещали академию по своим делам или для развлечения.

Высокие стены, огромные окна с широким подоконником – первоначально подоконников не было вообще, и окна были до пола, но дух очень быстро обнаружил, что широкие подоконники – это любимое место для студентов-заучек и парочек всех мастей, поэтому не стал препятствовать.

Кремово-шоколадная гамма обстановки была приятной для глаза и успокаивающей.

Множество маленьких столиков, глубоких, а потому невероятно удобных кресел. И, безусловно, шкафы с книгами. Причем, из Проклятой библиотеки. Пусть и пришлось для этого преодолеть весомое препятствие в виде решительного несогласия КэРиданы с подобным произволом.

Пара каминов в глубине зала зажигалась ближе к ночи и в холодные седмицы горели круглосуточно, хотя для обеспечения оптимальной температуры духу не нужны были дополнительные атрибуты.

Камины любили студенты. Студентов любил дух и в подобных мелочах шел им навстречу.

Очень быстро холл стал своеобразным местом встречи.

Поэтому не было ничего удивительного в том, что после того как все студенты будущего шестого и седьмого курса выписались из лечебного корпуса и вернулись в академию, то собрались все, за редким исключением, именно здесь.

Девушки из пятерки Ар Зейна, так сложилось за последние три года, облюбовали довольно темное местечко, в углу между окном и камином. Остальные студенты списали это на странности пятерки, немногие посвященные знали, что сразу же со столиком, который пятерка занимала, начинается ход в Тайный город.

И сейчас, к этому столику, на котором сидели обе девушки, двигались два темных эльфа. Джет и Джад. В темно-синих мундирах, с черными эполетами, черных брюках. У каждого в ножнах фамильный меч.

Остановившись перед Леей и Карен, Джад вытащил свой меч и отсалютовал им.

Демонесса и стихиария нервно переглянулись.

- Что-то случилось? – спросила осторожно Лея.

- Ничего особенного, - тут же ответил Джад. – Просто назрела необходимость разобраться в одном вопросе.

- И тебе для этого потребовалась я? – уточнила демонесса.

На удивление обеих девушек ответ прозвучал отрицательный.

- Нет. Мне нужен Нейл ар Зейн.

- Удивительно, чтобы в компании двух прекрасных девушек, кто-то интересовался мной. - Нейл вынырнул из тени угла, следом за ним появились и Стар с Виром. – Чем могу помочь?

- Я Джад дер Луайн. Вызываю тебя Нейл ар Зейн на дуэль.

- По какому поводу? – уточнил удивленный дракон. Во время зарницы они лбами с Джадом не сталкивались, более того, у Нейла возникло ощущение, что они стали даже приятелями.

- Женщина, - отреагировал с усмешкой Джет – брат Джада, во время первого этапа зарницы он оказался на другой стороне баррикад. Эльфы действительно оказались очень похожи друг на друга.

Карен и Лея переглянулись.

- Говорил я тебе, что твое бабничество до добра не доведет, - усмехнулся Стар, хлопнув дракона по плечу. Потом взглянул на Джеда. – Ну и? Какая?

- Самая главная. Она, - рукоять меча указала на Лею.

Стар засмеялся.

- Я же говорил.

Карен закатила глаза, Лея с тихим сдавленным стоном уронила голову на плечо подруги.

- Я была уверена, что зелья будет достаточно, - прошептала она.

Вир вышел вперед, легко оттеснив Нейла.

- Слушай. А ты ничего в своем вызове не перепутал? – спросил он у Джада. – Вообще-то, парень интересующей тебя девушки – я.

- Но любит то она его, - заметил Джет в полный голос.

В холле повисла тишина. Студенты начали потихоньку собираться вокруг происходящего.

- Мы не поленились. Уточнили данный вопрос у нимфы любви.

- Можно было и не уточнять, - заметил кто-то из студентов. – Об этом судачили все курсы года два-три назад. И вряд ли ситуация изменилась.

Нейл бросил на Лею вопросительный взгляд.

Демонесса стояла рядом с Карен низко опустив голову и сжав кулаки. Стихиария же, положив ладонь на запястье подруги что-то тихо шептала.

Предположив, что Карен уговаривают Лею не расстраиваться от такого некрасивого заявления и некрасивого поступка, Нейл повернулся обратно к Джаду.

Вир, отчетливо слышавший слова Карен, присоединился к ее уговорам о том, что двух темноэльфийских студентов убивать все же не следует. И они не со зла такое ляпнули. Пусть даже следов не останется и вообще это все пройдет быстро и даже почти без мучений.

- И зачем вам нужна дуэль? – уточнил дракон, понимая, что дело все больше и больше начинает походить на фарс.

- Раз она любит тебя, значит у тебя ее сердце. Когда ты проиграешь, мы произнесем воззвание нашей богине, - ответил Джет. – И после этого сердце девушки будет принадлежать моему брату.

- По сути приворот? – уточнил Стар, начиная хмуриться.

- Можно сказать и так. Только это все более высокого класса. Почти не приворот. Почти настоящее чувство.

- Ключевое слово «почти», - в голосе вампира звякнул лед.

- В любом случае, никого другого это не касается, - Джад взглянул на Нейла. – С директором мы это уже обсудили. Он согласился в случае твоего поражения перевести демонессу в нашу пятерку.

Нейл прищурился.

Лея подняла голову, толкнула дракона в плечо, заставляя сдвинуться со своего пути.

Карен, застонав, стукнула себя по лбу ладонью.

- Зря он это сказал…

- Может быть, - предложила тем временем демонесса. – Никакой дуэли и не надо? Вроде бы, своим сердцем я сама распоряжаюсь. А также я совершенно не горю желанием, чтобы мое сердце попадало во власть богинь. Особенно, если это Ллос. Паучья богиня темных эльфов.

- Извини, - Джад развел руками. – Ты наверняка сама знаешь. У темных эльфов сильнее именно женщины. А оценить тебя я успел еще во время первого и второго этапов. Связываться с тобой, однозначно проиграть. К тому же, хоть ты и говоришь, что сама распоряжаешься своим сердцем, пока оно у дракона. Если бы было у тебя, я бы рискнул вызвать на бой тебя. Но…

Лея вздохнула.

- В любом случае, - Вир обнял девушку за плечи. Она рванулась из его рук, затем также круто повернулась и прижалась к эльфу нормально, всем телом. Немного удивленный, Вир погладил Лею по макушке, провел по длинным алым прядям, словно и не обращая внимания на взгляды окружающих.

- Кажется, - подхватил фразу друга Стар, - Нейл не спешит соглашаться на вызов на дуэль.

- Не вижу, зачем мне это делать, - равнодушно ответил дракон.

Лея в руках Вира вздрогнула. Карен вздохнула.

- Неудачный ответ, - констатировал вампир.

- Потому что ее сердце было моим. Моим и останется, - продолжил Нейл. – И из моей пятерки она не уйдет. Поэтому, вызов принят. До смерти, - под протяжным стоном окружающих, дракон неохотно добавил. – Учебной.

На поляне для дуэлей была и такая возможность. Если при атаке у кого-то появлялась возможность убить противника, но вместо этого, обозначив удар, атакующий убирал оружие, то это засчитывалось как учебная смерть.

- Пойдет, - решительно кивнул Джад. – Прямо сейчас.

- А чего тянуть, - согласился Нейл.


… Через несколько минут, дракон вернулся на ту же поляну, с которой ушел не так давно после дуэли с Айдзо.

Передернув плечам и вытащив из своего личного пространственного кармана меч, дракон шагнул на поляну. Вслед за ним черту круга пересек и Джад. И тут же круг закрылся.

- Никого не впускать, никого не выпускать, - вздохнула Лея, затем закрыла глаза и прислонилась к Виру, от которого так и не отошла до самой поляны. – Разбудишь, когда все закончится.

- Ты не будешь смотреть? – удивился эльф.

- Нейл силен, - серьезно ответила девушка. – Джаду с ним не справится. Слишком разные весовые категории. К тому же, мне все равно. Если… если каким-то чудом или с помощью какой-то подлости победит темный эльф, я ему принадлежать не буду.

- Это спорный вопрос, - Джет подошел ближе, демонстративно показал на меч на поясе. – Для этого есть я. Поэтому если мой брат победит, то ты пойдешь с ним. Вне зависимости от твоего желания.

Вир вздохнул.

- Слушай, - мягко сказал он. – Я понимаю, у твоего брата от любви поехала крыша. Но ты то можешь подумать головой? Ты один против четверых. Неужели справишься?

- Справлюсь.

Лея рыкнула и рванулась из рук эльфа. Вир успел перехватить ее в самый последний момент.

- Спокойнее, милая. Просто спокойнее.

- Я его просто порежу на ленточки, - подняла голову девушка. – Можно?

- Не стоит. Сейчас Нейл раскатает своего противника и все будет хорошо. Вот увидишь, - улыбнулся Стар.

Демонесса сделала глубокий вдох, потом выдох. Потом махнула на все рукой и закрыла глаза.

- Тогда буду спать, - твердо сказала она.

Вир придержал ее за плечи, потом подхватил на руки.

- Тогда мы устроимся в другом, более удобном месте. Стар, позовешь потом?

- Не проблема, - отозвался вампир, затем перевел взгляд на купол.

При боях с учебной смертью купол становился полностью непрозрачным. И для зрителей выводилась магическая проекция на стенках купола или же в воздухе над ним. Бой обещал быть интересным, поэтому проекция формировалась над куполом.

Появившиеся противники заставили стихнуть все разговоры. Все внимание было приковано к дракону и темному эльфу.

Оба не столь поклонились, сколько обозначили поклон.

Дух наверху вывел условия дуэли.

- Сколько? Три раунда? – уточнила Карен.

- Не слишком ли много? – вздохнул Стар. – Магия. Бой на мечах. И бой без оружия. Дракон что, его убить решил?

- Не знаю, - стихиария покачала головой. – Но как-то это…

- Странно, - поддакнул вампир.


Право первого удара было у противника.

Во всех трех раундах.

Нейл был достаточно уверен в своих силах, чтобы оставить право первого удара за соперником. Если быть точнее, если бы у дуэли был бы другой повод, дракон даже не стал бы особо напрягаться.

Но в том, что на кон была поставлена даже не девушка, а ее сердце, ее воля и ее решения было что-то неправильное. Нейл считал, что согласился бы на подобную дуэль в любом случае. Даже если бы на кону стояла не Лея.

Отвлекаться на мысли было нельзя, поэтому дракон предпочел сосредоточиться.

Первый же магический удар эльфа чуть не поставил точку на дуэли. Нейл просто не ожидал, что Джад может запустить волну магического черного огня, который может смертельно ранить даже дракона.

Мысленно ругнувшись на себя, недооценил же противника!, Нейл торопливо выставил щит из трех стихий. Пришлось обойтись без огня, и все равно Нейл успел в самый последний момент.

Стер алую полоску крови с щеки, куда попало осколками разбитой волны противника и усмехнулся. За куполом явно бушевали и бесновались студенты, но теперь можно было не спешить.

Медленно, не торопливо.

Джад, чей удар провалился, только сокрушенно покачал головой. Словно намекая на то, что он хотел сберечь гордость дракона, и поэтому ударил таким простым заклинанием, хотя и безусловно высочайшего уровня.

Нейл на подначку не попался. Дракон быстро учился на ошибках. Обычно чужих. Но если доводилось совершать свои, то учился на них он в два, а то и три раза быстрее.

Четыре разноплановых заклинания, причем из разных школ, сорвались с рук эльфа, метнулись к дракону.

Огненная петля, водная карусель, воздушный кулак и таран земли. Сил в каждую из них было вкачено достаточно, чтобы не оставить от дракона даже мокрого пятна.

«Как интересно, но слабо».

Запустив четыре тонких иглы из узко-профильной стихии праха, Нейл с удивлением понял, что в очередной раз «спасибо» надо говорить… Лее. Именно она настояла, причем в ее настоянии преобладали в основном нечестные методы, чтобы на третьем курсе, пятерка пошла в полном составе на стихию праха.

Все четыре заклинания исчезли, словно их и не было. Даже магическая отдача не отшвырнула Джада. Тот нахмурился. Но Нейлу уже надоело чувствовать себя не в своей тарелке. Запустив один за другим три абсолютно одинаковых заклятья – Кольца огня, Нейл подождал, пока Джад их развеет и запустил одну-единственную стрелу праха.

«Убит», - прокомментировал дух, наблюдая за тем, как в миллиметре от кончика носа темного эльфа, стрелу растворил дракон.

За куполом бушевали восхищенные студенты.

А противники уже вооружились мечами.

- Я тебя недооценил, - нахмурившись заметил Джад вытащив вначале левой рукой фамильный меч, а вслед за ним в пару узкую круглую дагу.

- Взаимно, - скривился Нейл. «Левша!»

- Тогда постараюсь преподнести тебе еще пару сюрпризов, - улыбнулся нехорошо темный эльф. – У меня еще есть возможность позаботиться о сердце аловолосой девушки.

- Можешь мне не верить, - дракон усмехнулся. – Но если ты бы выиграл, то ни к чему хорошему это бы тебя не привело. Та что тебе нравится, она не такая как все.

- Только почему то тебе это ничего не сказало и не дало.

- Я особая категория, - отмахнулся Нейл.

- Я тоже, - согласился Джад. – Я тоже.

На этот раз противники вели себя осторожнее. И сходились плавнее, и первые удары были осторожными, пробующими, изучающими.

К тому же была значительная разница в выбранном оружии и уж тем более в стилях боя. Нейл всегда предпочитал быстрые прямые удары с разрушительной силой. А вот Джад предпочитал стиль змеи, увертки и быстрые уколы-удары. Один удар – и насмерть.

Да еще и то, что противник был левшой, заставило Нейла попотеть, пытаясь понять, с какой стороны ждать нападения и как обороняться.

Удары, увертки, удары, увертки.

Джаду очень быстро удалось загнать Нейла в угол, в обороняющуюся позицию. И наставить тому не только синяков, но еще и несколько чувствительных ран. Раунд пока не был закончен только потому, что самые опасные, смертельно опасные удары, дракону удавалось сводить по лезвию своего меча и лавировать, предпочитая подставляться самому, получая раны.

- И почему ты так упрямишься? – Джад отскочил назад. Грудь эльфа ходила ходуном. Быстрый взвинченный темп боя привел к тому, что обоих противников можно было уже выжимать.

- Не хочу давать тебе ложную надежду. – Дыхание Нейла чередовалось с присвистами. Внутри слышались и главное, ощущались какие-то хрипы. Приятного было мало… Бой пора было заканчивать.

- Ложную? – Джад усмехнулся. – Э нет, ложной она была до того, как я провел чего ты стоишь в бою. Магия у тебя может и хороша, но в обычном бою ты долго не продержишься. А ее беречь надо. Защищать. Холить и лелеять. Что это, ты делать будешь?

Нейл вздохнул.

- Я все это слышал. Не раз. Так что можешь не распинаться. Я не заставлял ее меня любить. Это был лично ее выбор. Поэтому никаких ко мне претензий.

- О да, - согласился Джад. – А теперь шутки в сторону.

- Согласен, - кивнул Нейл.

Скорость становится настолько высокой, что за пределами купола практически ничего не различимо. Две стремительных тени танцуют какой-то свой танец оружия.

А потом от резкого, хотя и честно удара Джад отлетел в сторону. Неудачное приземление на спину, и пока эльф пытался восстановить дыхание, рядом с его шеей пробил землю двуручный меч.

«Убит», - пробежала новая надпись.

И поднявшись с земли, стирая струйку крови с шеи, неглубокий, всего в пару миллиметров порез, Джад успел понять, что да, не измени дракон направление удара – и все закончилось бы его смертью.

- Два: ноль, - подытожил Нейл, прикрыв ресницами тяжелый взгляд потемневших фиолетовых глаз. – Желаешь продолжить? Или добровольно признаешь себя побежденным?

Джад покачал головой.

- Мы продолжим. Я еще не сдался. Я еще не потерял ее сердце. Ведь мы в круге. Пока еще оба.

Нейл, читая угрозу в словах противника, только развел руками:

- Ты не забыл, что я дракон? И могу случайно не соизмерить силу? Не уверен, что твои хлипкие удары смогут что-то сделать против меня. Поэтому, может, все же разойдемся? Ты не победишь.

- Это мы еще посмотрим.

За куполом студенты просто бесновались от удовольствия.

Такой красивой и зрелищной дуэли уже давно не выдавалось.

- Отлично, - Стар потер занывший висок. – Просто отлично. Этот темный не нашел ничего лучшего, как сойтись в рукопашную с драконом. Да Нейл же от него не оставит сейчас и мокрого места.

- Думаю, Нейл сдержится, - осторожно предположила Карен, нагнув голову вампира к себе и коснувшись губами его виска. – А ты расслабься. Сейчас подую, и все пройдет.

- Лучше вот так, - наклонившись ниже, Стар коснулся губами губ своей девушки.

Рядом засвистели студенты, а за куполом дракон заблокировал удар противника и нанес ответный. Всего один, зато сразу же перед лицом Джада вспыхнула надпись «убит». И довольный голос духа озвучил уже очевидное: «три : ноль, полная победа Нейла ар Зейна».

А потом, потом случилось то, о чем знала пятерка, но как-то упустила из виду из-за всех происшествий на зарнице. По территории академии разнесся гулкий раскатистый чих.

И Нейл, смотрящий в расширенные от ужаса глаза Джада, понимал, что его глаза по размеру точно такие же. Потому что любовная лихорадка все-таки пришла в академию теней…


Глава 15. Любовная лихорадка.


Древние говорили, что первое ощущение всегда самое верное. У Карен, когда она открыла глаза, с трудом выплывая из вязкой темноты обморока, ощущение было такое, словно кто-то очень добрый и вежливый, огрел ее сзади по затылку. Веслом.

Следом за этим предположением появлялось сразу же два вопроса. Во-первых, из чего было сделано это самое весло. А во-вторых, каких оно должно быть размеров, чтобы вокруг лежали все до единого студента.

Тихо пробормотав себе под нос все, что она думает по этому поводу, Карен осторожно поднялась и практически сразу же поняла, что перестаралась. Мир вокруг дрогнул и перевернулся. Чувство ориентации ушло погулять, помахав на прощание все тем же веслом.

Попробовав устоять на ногах, девушка сделала шаг вперед. Напрасно. Приступ тошноты и головной боли просто вернули девушку ее обратно, на землю. Она, по крайней мере, была хоть и холодной, но устойчивой, ну а если быть точнее – с нее просто падать было больше некуда.

Вокруг царила мертвая тишина. Студенты лежали, не шевелясь. С дуэльной поляны исчез купол, дуэль все же была закончена. Там же лежали и дракон с темным эльфом. Причем лежали рядом, практически касаясь друг друга.

«Додуэлились», - мелькнула смазанная мысль, отдавшись эхом боли где-то под черепом и вспышкой разноцветных пятен перед глазами. С трудом сдержавшись от того, чтобы застонать в голос или пожаловаться на Судьбу, в очередной раз развлекающейся за их счет, стихиария закрыла глаза.

«Стар?» - жалобно позвала она.

Вместо ответа ледяная ладонь легла на лоб Карен. Что-то прошептав, Стар потянул на себя щепотью сложенные пальцы, и сразу же мир вокруг перестал казаться одной большой темной полосой.

- Ну, теперь лучше? – спросил парень, осторожно поднимаясь сам, опираясь на ледяной столб с зазубринами, выпущенный из-под земли одним мановением руки. Самого вампира ноги тоже особо не держали, но хоть не разъезжались.

Карен кивнула, расплываясь в блаженной улыбке:

- Спасибо… Кажется, я снова могу думать!

Стар улыбнулся, уничтожил столб, затем поднял девушку на ноги, и она тут же прислонилась к нему в поисках опоры.

- Почему ты можешь стоять сам, а я не могу? – жалобно спросила она.

- Потому что я ледяной вампир, если ты не забыла.

- А причем здесь это?

- Мы входим в пятнадцать рас, которые наиболее устойчивы к воздействию ментальных заклинаний, к числу которых относится и «любовная лихорадка». К тому же, здесь самое страшное не в том, что любовная лихорадка была наложена, а в том, как сильно она потрепала при этом ауру. Ты дитя четырех стихий, поэтому даже с учетом силы удара, пока ты лежала без сознания, твою ауру подлатали и воздух, и земля. Еще минут пять-десять, и ты окончательно вернешься в норму. У меня же с собой было зелье приготовленное Леей, так что я восстановился быстро. Хотя тоже пока не особо устойчив.

Карен кивнула.

- Ясно, очень даже, я пойду вон к тому дереву, присяду. Хорошо?

Не дожидаясь ответа, девушка неохотно оторвалась от Стара, сделала пару коротких шагов в сторону, и снова рухнула, как подкошенная.

Стар метнувшись к ней, успел поймать, хотя и почти у земли.

- Карен, что с тобой?

- Ничего страшного. Ее диагноз называется любовная лихорадка, - тихий надтреснутый голос раздался откуда-то из темноты. А затем из переплетения веток вынырнул вначале Вир, а вслед за ним Лея, потирающая голову.

- И у меня для вас, ребята, - продолжила она размеренно, на ходу поправляя амулет на шее, - аж целых две новости.

- Обе плохие? – сразу предположила Карен худшее, что чаще всего и становилось правдой.

- Отнюдь. Плохая только одна новость, одна новость на удивление хорошая. Правда, вы уже до нее дошли своим умом. Надеюсь, - сумрачно добавила девушка.

- Какая хорошая? – спросил Стар, уже предполагая, что услышит.

- Любовная лихорадка вас двоих миновала.

- А остальных? – вопрос от Карен прозвучал с неподдельным интересом.

- Нет.

- А вас?

- Да.

- А что надо сделать, чтобы миновала лихорадка? – уточнил вампир, с заклинанием любовной лихорадки до таких частностей не знакомый.

- Целоваться больше надо, - усмехнулась Лея довольно язвительно. – И не только, еще можно…

Перехватив ее одной рукой за пояс, второй рукой Вир заткнул неожиданно говорливой демонессе рот, и улыбнулся удивленным друзьям.

- Это она от злости и от головной боли. Мы когда падали, упали не очень удачно. Вот она и злится. Голову я ей вылечил, а вот эмоции еще зашкаливают. Милая, спокойно, спокойно, - тонкие пальцы эльфа запутались в алых прядях, и Вир начал массировать голову демонессы. Практически сразу же она расслабилась в умелых руках, и чуть ли не мурлыкала.

Стар и Карен переглянулись.

- Если головную боль ты вылечил, то отчего ей так плохо?!

- От того, что жизнь моя жестянка! Живу я как поганка! – провыла Лея, перепугав друзей. – А мне летать! А мне летать! А мне летать охота!

- Вот, она так с самого начала, - вздохнул Вир. – То ли радуется чему-то излишне, то ли злится.

- А нечего было меня ронять на землю! – огрызнулась девушка.

Эльф развернул ее к себе лицом, неотрывно глядя в глаза.

- Как мне надо было еще поступить?

Лея отвела взгляд в сторону.


… Когда над замком загорелось розовое зарево в виде огромного сердца, Лея стояла к нему спиной. Лицом к замку и соответственно свидетелем всего происходящего был именно Вир, двигающийся задом наперед, чтобы не прерывать разговора.

Заметив зарево краем глаза, он остановился так резко, что лея, не успевшая затормозить, столкнулась с ним на полном ходу.

- Извиняться буду потом, - пробормотал Вир вполголоса, толкая Лею и падая вслед за ней на землю.

Воздушная подушка погасила инерцию удара, хотя приземление все равно вышло твердым и выбило из груди весь воздух. Или он оттуда исчез, когда твердые губы эльфа коснулись губ демонессы?!...



- Лея, Лея… - Карен, не отрываясь от Стара, и видя что подруга отвечать Виру не собирается, подергала ее за рукав учебной мантии. – Слушай, ты же умная.

- Ну допустим, - согласилась демонесса, радуясь возможности сменить тему.

- Ты же все знаешь!

- Не все, но много, - согласилась девушка спокойно.

- Так объясни, пожалуйста, что здесь произошло, - умильно сложив ладошки попросила Карен. – С этой любовной лихорадкой в частности и студентами в целом!

Лея фыркнула.

- А что мне за это будет?

- Я не скажу тебе пару ласковых, - раздался хриплый голос Нейла. – Хотя мне и очень хочется.

- Стой! – резко повернувшись, демонесса выбросила в сторону дракона руку, сплетая силовую паутину, в которую Нейл и влип со всего размаха. Пару раз дернулся, пытаясь выпутаться, но добился только того, что паутина вокруг него затянулась еще больше.

- Ой, - отреагировала Карен тихо.

- Мда, - констатировал Стар. Обычно Лея старалась не показывать насколько она магически сильнее, чем дракон. Дело доходило до того, что до учебных дуэлей, на которых по недосмотру Духа академии они оказывались в паре, демонесса быстро и намеренно проигрывала.

- Это что такое?! – прорычал дракон.

- Лучшее средство от головной боли, - мило улыбнулась Лея, показав кончики клыков.

Нейл замер.

- От головной боли?

- Угу. Отойдешь дальше, чем на три метра от той лежащей тушки, еще в себя не пришедшей и будет тебе счастье, в виде головокружений и обмороков. В точности как у аристократических девиц или беременных! – радостно сказала девушка. – А ему вообще от тебя отходить далеко нельзя и надо тебя касаться! А поскольку ты виноват в том, что этот темный эльф в тебя влюбился, ходить с ним будешь за ручку!

Вир застонал.

- Милая, а давай ты ему мстить как-нибудь потом будешь? – спросил он.

Лея улыбнулась ему еще нежнее, еще приятнее, отчего по спине эльфа побежали ледяные мурашки.

- А это не месть, - объявила она, сдергивая свою силовую паутину с дракона и простым посылом магии толкая его обратно к лежащему Джаду. – Это правда! Чистая!

Нейл вздохнул и сел там же, где и стоял.

- И? Как с этим справиться? – спросил он тоскливо.

Лея хихикнула, прикрыв рот ладошкой.

- А тебе – никак! На парне покровительство богини Ллос висит, поэтому способ непрямого противодействия любовной лихорадки для тебя не пройдет.

- А для тебя? – спросил тихий голос.

Лея поджала губы, негодуя, что ее прервали. С земли поднимался, мелко тряся головой Джет. Взглянув на брата, еще не пришедшего в себя, он посмотрел опять на Лею.

- Ууу, видя, как падает проиграв твой брат, ты не нашел ничего лучше, как подумать обо мне? – с легкой ноткой сожаления и сочувствия сказала та.

Джет кивнул. Затем двинулся к Лее, под настороженными взглядами окружающих. Дошел и остановился практически рядом, вглядываясь в ее глаза.

- Почему?

Демонесса лениво вскинула бровь, словно спрашивая: «Что именно?». Не изменила положения, не надела щитов. Только глаза девушки смотрели серьезно и холодно.

- Почему ты дурачишься? – спросил темный эльф.

- Потому что время для того, чтобы плакать, еще не пришло. А чем больше я дурачусь, тем больше мои друзья отвлекаются от происходящего. Достойная цена, чтобы немного побыть шутом, не так ли? – Лея улыбнулась, шагнула чуть-чуть ближе, затем шепнула Джету на ухо. – Ты так и не удосужился узнать у своего брата, почему он выбрал именно меня. Верно? Так вот, я тебе скажу ответ. Потому, что я сильнее его. Физически. Магически. Как угодно.

- Не может быть! – Джет попытался рвануться назад, но Лея не пустила, схватила за руку, удерживая на месте.

- А еще я скажу тебе вот что, - уже громко сказала она. - На тебя способ косвенного воздействия отлично подействует. Так что, спокойной ночи, Джет дер Луайн.

Окружающие только вскрикнули, а демонесса уже ударила, одновременно с ударом запаковывая эльфа в кокон сна, и подвешивая его на ниточке у себя над головой.

- Итак, - продолжила она, словно ничего и не случилось. – На чем я остановилась. Ага. На любовной лихорадке. Итак, если удалось избежать прямого влияния любовной лихорадки, как, например, наша пятерка в полной мере, то все равно избежать косвенного влияния не удастся.

- А?!

- ААА?!

Одинаково удивленные крики заставили Лею покоситься на друзей.

- Вы чего? Нейл – дракон, причем золотой, императорский. Ничего удивительного в том, что на него это заклинание не подействовало, нет. Итак, - продолжила она, прислонившись спиной к груди Вира. Так было легче стоять, а то ноги девушку не держали совершенно. – Косвенное воздействие любовной лихорадки приводит к появлению «поводка». Расстояния, на которое нельзя отходить от того, кто оказался рядом. Например, Карен не должна отходить от Стара больше чем на полметра. Болезнь падучую ты вроде бы уже успела испытать на себе? Когда мы только вышли, ты уже падала.

Стихиария кивнула.

- В плане устойчивости к ментальным заклинаниям, ледяные вампиры держатся в первой десятке. Поэтому ширина «поводка» самого Стара больше почти в три раза. Он от тебя может отойти без всяких проблем даже на полтора метра. После этого, падения, головокружения, головная боль, кровь носом. Чем больше расстояние – тем хуже, вплоть до смерти. Не действует только в коконе сна. Продолжаем краткий ликбез. Вир, как Палач, умудрился получить «поводок» в два метра. Нейл, как я уже и говорила в три.

- А ты сама? – спросила Карен.

- Далеко от тебя не ушла, - улыбнулась Лея. – У меня только полметра.

- Хорошо. Тогда как насчет лечения? – уточнил Стар.

Демонесса задумалась.

- Прямое лечение, как то: амулеты, артефакты, зелья и прочее – не существует! Косвенное лечение, прямой удар в солнечное сплетение и кокон сна, чтобы дождаться того момента, когда начнутся ключевые галлюцинации. И да, в сон отправлять можно не всех!

- Отчего зависит, можно отправить в сон или нельзя?

- От силы. От коэффициента магического соотношения. От внушаемости, - Лея лениво дернула плечом. – Вычисления по матрицам сопротивления и магического резонанса.

- Опять эта математика, - Карен уткнулась в плечо Стара. – Кто-нибудь, просуфлируйте это на обычном нормальном языке.

- Не получится, - засмеялась Лея. – Математика на обычный язык не переводится, даже если очень хочется.

- Ты не отвлекайся! – возмутился Нейл. – Мне то что делать?

- Готовится к грядущим неприятностям, - обстоятельно отозвалась девушка. – К грандиозным причем. Массивным! Шикарным!

- Лея! – возмущенный выкрик троих друзей слился воедино.

Демонесса невинно захлопала ресничками.

- Ну, люди, вы же студенты, умные студенты причем. Ну, подумайте головой. Толпа собралась вокруг дуэльной поляны. На поляне происходит дуэль. Да тут еще и парочка под боком целуется, - клыкастая ехидная усмешка, расплывшаяся на лице демонессы сделала бы честь любому вампиру. – Как вы думаете, о ком были мысли всех присутствующих?

Первым догадался Вир. Несколько мгновений посмотрев на Нейла, Стара и Карен, он захохотал. Лея мило захлопала ресницами.

- О, один догадался. Остальные долго думают, - обиженно пожаловалась она. – Вы представляете, директор! Эта любовная лихорадка как-то на мозги плохо действует. Разжижает она их что ли?

ТерАль, появившийся из пустого места, только тяжело вздохнул.

- Лея, ты могла бы не рассказывать всем о моем присутствии и промолчать.

- Э нет! Комедией нравов будем наслаждаться дальше вместе! – фыркнула девушка.

- Комедией?! Нравов?! Да что тут вообще происходит? – взвыл Нейл, потом замер. Между лопатками прокатился холодный озноб. Если бы он был в своей драконьей форме, то от страха встали бы дыбом чешуйки. – Эй, - голос парня охрип мгновенно. – Лея, ты же не хочешь сказать, что раз мысли всех присутствующих были заполнены мной, Джадом, с которым я дрался, Карен и Старом, то…

- Бинго! – радостно засмеялась Лея. – Бинго! Это значит, что все вокруг присутствующие, общим количеством почти сорок магов, будут ровными кусочками поделены между вами четверыми. Может, еще конечно мне не очень повезет. А может еще будут пары, которые стояли рядом, вот и переглядывались. Или думали о чем-нибудь постороннем. Там, о небе… Радуге.

Нейл застонал и уронил голову на руки.

- Милый, - кокетливый хриплый голос, раздавшийся у него над ухом произвел эффект разорвавшейся бомбы. Потом шею дракона обвили мужские загорелые руки. – Милый, с тобой все в порядке? У тебя вот тут морщинка. Где-то болит, да? Давай я поцелую и все пройдет!

…Спустя два часа собрав всех морально-устойчивых в зале, директор оглядел студентов. Тридцать студентов оказались в лазарете в коконах сна. Тринадцать студентов и два преподавателя – остались в сознании, хотя и под властью любовной лихорадки.

Нейл ар Зейн, бледный, с загнанным видом, сидел на кресле. Кресло стояло на столе. Вокруг этого стола на четырех стульях сидели другие студенты. Три девушки и один парень. Джад, с которым Нейл сразился на дуэли.

Вокруг уже Джада дер Луайна, несчастливо попавшего под власть любовной лихорадке и влюбившегося в Нейла, сидели еще двое таких же несчастных. Светлый эльф - РимаулиЭль Исстиан и цветочная фея Эли. Эли переживала за темного эльфа, с которым так весело было обороняться в подземных ходах во время первого этапа зарницы. Маули сожалел, что еще один провалился. А ведь будь Маули на месте Джада… Эта мысль и была той самой, на которой любовная лихорадка подцепила эльфа.

Вир Астис и Лея Ахханшайн сидели у камина. Девушка уткнувшись носом в плечо эльфа, то ли дремала, то ли искусно притворялась. Зная эту демонессу по наблюдениям за ней и по отчетам духа, ТерАль был уверен в том, что она – притворялась.

Еще двое студентов из той же пятерки – Карен Ветряница и Эстарин Као. Эти двое сидели в уголке. Карен еще трясло, после пережитого. Как оказалось в нее влюбились трое. Когда они одновременно пришли в себя, все трое рухнули на одно колено. Хором признались в любви, потом хором же попросили ее руки и вместе же полезли целоваться…

Спасли стихиарию друзья, отправив всех троих в кокон сна. Но потискать и убрать ее на расстояние более чем полметра от вампира, студенты успели.

Стару повезло больше. В него не влюбились вообще…

Еще одной влюбленной пострадавшей оказалась Юленит. Девушка только успела выйти из лечебницы и горела желанием найти для разговора Винтариона Астиса, отправившего ее в ту самую лечебницу.

Сейчас Юленит устроилась на подоконнике, не сводя с Вира влюбленных глаз.

Еще одной пострадавшей была Аршан, девушка-вампиресса. Ей не повезло влюбиться в директора ТерАля. Когда дуэль закончилась, девушка подумала о том, сколько времени директору потребовалось бы на то, чтобы раскатать по полю наглого дракона.

Еще одной парой, последней, оказались преподаватели. Некромантка КэРидана и учитель боевых искусств Кио. Эти друг в друга не влюбились, но косвенное влияние любовной лихорадки приковало их друг к другу на «поводок» в три метра.

- Итак, - директор воодушевленно улыбался. – Чтобы не скучать, мы с вами продолжим играть! Обещанный третий этап нашей командной игры зарницы представляет собой поиск сокровищ. Здание академии огромное, а дух еще постарался превратить все в лабиринт, полный ловушек, загадок и укромных местечек. Главное сокровище в самом конце, и оно одно-единственное. По пути рассыпаны сокровища другого типа. Вы в любой момент можете остановиться на полпути и выбрать то сокровище, которое вам приглянется. Главный приз, который я обещал, получит та пятерка, член которой получит самое главное сокровище в лабиринте. Как он выглядит, я вам естественно не скажу, но могу вас уверить, вы мгновенно его узнаете. До того, как случился приступ любовной лихорадки, - ТерАль улыбнулся, - я планировал запускать вас в лабиринт сложившимся пятерками. Но в виду случившегося, отправитесь вы… другим путем. Все пути были рассчитаны на пятерых, поэтому в виду того, что одна компания уж очень большая, я говорю про вас Нейл и ваших временных напарников. Вас семь магов, причем четверо демонстрируют очень и очень хороший уровень, поэтому для вас слиты воедино две дорожки лабиринта. Рассчитаны они, конечно, на десятерых, но уверен! – директор торжествующе возвысил голос. – Вы отлично справитесь! По другому пути, для пятерых, пойдут наши преподаватели. Все равно заняться нечем. Скучно. Заодно и разгоните скуку.

КэРидана вздохнула, махнула рукой.

- Почему бы и нет, - сказала она тихо.

Мастер Аден только кивнул.

- Заодно и за студентами приглядим. Если же я правильно понял, то если во время третьего этапа кто-то выйдет за пределы полосы лабиринта, он отправится в кокон сна?

Директор кивнул, серьезно взглянув на преподавателей и студентов.

- Совершенно верно. Это еще один косвенный способ. Поэтому, если из лабиринта вы мне принесете коконы сна, я буду совершенно не против этого. Только будьте столь любезны, напрасно не подставляйтесь. Любовная лихорадка и, например, отравление, плохо взаимодействуют. Умереть не умрете, но масса пугающе-острых впечатлений гарантированы. В лабиринте же ловушки с ядами будут встречаться. Как и ловушки физические, и магические.

- Директор, вы нас к войне, что ли готовите? Она вроде как прошла, - заметил Маули, повернувшись к ТерАлю.

Вампир хмыкнул, потер двумя пальцами переносицу.

- Если нам повезет, то война действительно пройдет мимо нас. А если не повезет, тогда вместо продолжения каникул, нас ждет полномасштабная военная операция в качестве выездного пикника. С одной стороны огромное богатое и плодородное королевство Каролина, в котором живут и отлично себя чувствуют члены гильдии «Зимняя роза». А с другой стороны, мы скромные тени. И народы, которые по вассальным договорам мы можем в любой момент призвать себе на помощь.

- Народы? Вассальные договора? – удивился Нейл.

Лея хмыкнула, закинула руки за голову.

- Когда во время учебного года студенты выполняют задания, когда они проходят вступительные экзамены, наконец, когда выполняют выпускные задания, все это проходит на территории неких государств, материков, планет, наконец. Со всеми подписаны вассальные договора. Такого типа, как то: мы вам предоставляем магов, вы нам платите по самой низкой ставке, и при этом, если нам потребуется, вы все предоставляете нам войско.

- Верно, - согласился ТерАль, недовольно глядя на демонессу. – Но это точно нигде не озвучивалось, нигде не описывалось. И даже Дух академии не мог знать этого.

Девушка вздохнула.

- Директор, ну, королева Эссенленаль я или как?! У меня тоже есть такой договор. Что вы мне магов предоставляете для решения моих маленьких проблем. А я вам взамен оплату и в случае необходимости войска.

- Ясно все с вами, студентка. Но не будем отвлекаться, у нас есть еще третьи врата и команда, которая отправится через них по пути, также соединенному из двух. Как вы уже догадались, это пятеро оставшихся. Лея, Стар, Вир, Карен. И с вами отправится Юленит. В вас я верю даже больше чем в первую команду. Я буду судьей, а помогать мне на этом нелегком пути будет лэри Аршан.

Вампиресса вздохнула.

- Простите, - еще раз повторила она. – Я не хотела доставлять вам неприятности.

ТерАль хмыкнул.

- Ничего, ничего. Ваше признание в любви, лэри, было очень удивительным. Но не вижу в этом ничего плохого. Любовная лихорадка… Она такая лихорадка, - путано добавил директор. Затем взглянул вновь на команды.

- Итак. Дух, открой, пожалуйста, вход. Под ворота со знаком кролика пойдет команда ар Зейна. Под ворота с белой голубкой – КиРидана и мастер Аден. Будьте добры так же, как этот голубок. Поэтому, если вам попадется участок для боевой компании, очень вас прошу, не наносите очень большого ущерба стенам. По крайней мере, - вздохнул ТерАль, не найдя понимания ни в глазах Ари, ни в глазах Кио. – После ваших заклинаний пусть устоит замок. И наконец, в ворота мантикоры проходит компания лэри Леи.

Лея хмыкнула.

- А мантикора в том плане, что мы должны быть такими же тихими и пушистыми?

- Мантикора как нельзя лучше отображает ваш характер, лэри.

Демонесса только тяжело вздохнула.

- Никто меня не любит! Так и норовят все обидеть бедную сиротку.

- Бедная сиротка, - Вир взъерошил волосы на макушке девушки. – Пошли уж.

Взглянув в сторону директора, Лея сложила на груди ладошки, и невинным тонким голоском спросила:

- А подраться дадут?

Глава 16. Иллюзион.


В арку, означающую начало третьего этапа, Лея прошла последней, внимательно приглядываясь к чему-то, для других невидимому.

- Если ты будешь так тормозить, мы уйдем без тебя, - предупредил Вир. Демонесса отреагировала флегматичным присвистом.

- И что это означает? – уточнила Карен, выглядывая из-за плеча Стара. – «Идите, куда хотите. Творите, что хотите»?

- Нет. Это означает оценка того места, куда мы попали.

- А куда мы попали? – заинтересовался Вир.

Стар кивнул, его этот вопрос тоже интересовал. Юленит хранила гордое молчание, и поворачиваться лицом к членам команды явно не собиралась. Впрочем, они были не в обиде. Звезда была на своей волне, и на девочек с завышенным самомнением мало обращала внимание.

- Итак, - Лея улыбнулась. – Осмотритесь вокруг и скажите мне, что вы видите.

- Какой странный вопрос, - удивился Вир. – Милая, ты точно в порядке?

- В порядке, в порядке. Просто отвечайте.

- Ну, хорошо… Я вижу лабиринт.

- Угу, угу.

- Стены тяжелые, черные. Блоки, из которых они сложены – большие по размеру и из какого-то материала мне мало знакомого. Кое-где вижу плесень, но ее очень мало. Бойницы низкие, из них ничего не видно. Доспехи, чистые. Только ощущение такое, что из них кто-то на нас смотрит.

Стар и Карен, сначала кивающие в такт словам Вира, затем замерли, глядя на него расширенными глазами.

- Неправда! – хором сказали они.

Лея улыбнулась.

- Карен?

- Вокруг нас да, действительно лабиринт! Но он не каменный! Он из зеленых кустов, высоких правда. А кое-где, - Карен потянулась в сторону, - вот как вот здесь, цветы! Прекрасный розовый куст!

До стены девушка не дотронулась. Стар не дал, перехватил тонкое запястье еще в воздухе.

- Не надо туда дотрагиваться. Там змеи.

- Кто?!

- Змеи. Я тоже вижу огромный лабиринт. Но стены здесь из камня, какого-то белого, и он покрыт слизью. Кое-где под этой слизью камень шипит и испаряется.

- Наверное, слизь свежая, - глубокомысленно заметила Лея.

Стар бросил на нее насмешливый взгляд:

- Возможно. Причем, хозяин этой слизи – змея. Потому под стенами кое-где я вижу куски чешуи. А в некоторых местах, например, на балках потолка спят змеи.

Лея продолжала кивать. Все развернулись к Юленит.

- Чего вы на меня смотрите?

- Твой лабиринт, - терпеливо сказала демонесса. – Опиши свой лабиринт.

- Нет у меня никакого лабиринта, - пробормотала девушка.

- О! – Лея искренне восхитилась. – Это просто замечательно. А что ты видишь?

- Кляксу.

- Большую?

- Нет.

- А цвет?

- Серый.

Лея задумалась.

- Милая, - Вир притянул ее к себе, мимоходом чмокнул в макушку. – Почему у меня такое ощущение, что тебе это все сказало гораздо больше, чем нам?

- Ну, я думаю, такое описание еще очень о многом сказало бы Нейлу, - честно ответила демонесса. – Это артефакт. Древним его, в принципе, не назвать. Но и к новоделам он не относится. Интересная игрушка из того же разряда, что и знакомый мне артефакт Арраха. Называется Иллюзион. Работает просто – забирается в ваши мысли и показываем вам то, что вы желаете увидеть.

- Тогда возникает закономерный вопрос. Какой лабиринт видишь ты? – спросила Карен.

- Хороший вопрос. Но не своевременный. Я лабиринта вообще не вижу. Как и клякс. Как и еще чего. Для меня все вокруг в тумане. Молочного цвета.

- Почему?

- Вопрос уже лучше. Но тоже не очень удачный. Я не вижу лабиринта, потому что я о нем не думаю, - развела руками Лея. – Я вообще думаю не об испытаниях, - добавила она с хищной усмешкой, – а о том, как бы разобрать на части этот артефакт и покопаться в нем.

- Ты же не артефактор, чтобы у тебя возникали такие побуждения, - заметил Стар. Потом сам же и нашел ответ. – Твои мысли полностью соответствуют царящей вокруг иллюзии. Ты провернула с иллюзией финт… наоборот.

- Угу, - согласилась Лея.

- Зачем? Мы же не сможем теперь пойти дальше! Зачем ты это сделала? – возмутилась Юленит. В голосе девушки зазвучали истерические нотки. – Чтобы опять выделиться? Чтобы показать, какая ты крутая и замечательная? Так тебя тут никто не видит! Можешь не стараться произвести впечатление!

- Лея! – негодующий выкрик в тройном хоровом исполнении звучал впечатляюще.

- Где ты успела уже перейти дорогу ей?! – спросил Вир изумленно.

- Нигде я ей не переходила, - отмахнулась демонесса. – Все предельно просто. Она на грани истерики. А поскольку считается, что я самая слабая из вас пятерых, она срывается на мне, чтобы не сорваться сама. Пускай срывается. Мне не жалко. Еще одна порция яда особой роли не сделает.

Поняв, что Лея не шутит, Стар и Вир переглянулись.

- Я вот думаю, - тихо сказал вампир. – Может, когда вернемся, поможем студентам шестого и седьмого курсов увидеть истинное положение дел?

- А вот не вздумайте! – искреннее негодование в голосе Леи, заставило остальных расхохотаться. А она уже мечтательно добавляла. – Мне и так хорошо живется. Привольно, спокойно… И главное, в мою лабораторию ни одна зараза не вваливается в разгар очередного опыта!

Юленит переводила непонимающий взгляд с одного на другой. Вир, протянув руку, легко погладил ее по плечу.

- Не переживай. Мы не полные психи. Это только так кажется.

- Успокоил! – зашлись в приступе смеха остальные уже из-за слов эльфа.

- В любом случае, - Стар взглянул на Лею. – Раз ты знаешь, что это за артефакт, то ты, наверное, можешь им управлять.

Демонесса отрицательно покачала головой.

- Увы. Нейл, думаю, сможет. Если догадается, где оказался. А я нет. У меня к этому делу очень мало способностей. Если быть точнее, они отсутствуют как класс в моей личности!

- Лея!

- Лея, Лея.

- Так как мы будем действовать?

- Пойдем гулять по лабиринту, - улыбнулась Лея. – Только не обессудьте, по моему.

- Так мы же видим только те лабиринты, которые вокруг нас сами создались, - возразила Карен.

- Так звезда мы или как? – улыбнулась Лея. – Мне не жалко. Я своим лабиринтом с вами поделюсь.

Остальные переглянулись.

- В чем подвох? – уточнила Карен.

- Драться не придется. Мой лабиринт – это красота, изящество и смертоносные ловушки.

- Тогда я «за»! – кивнул Вир.

Карен и Стар молча присоединились. Протестующий голос Юленит был проигнорирован.

А потом вокруг начались изменения. Вначале выстроились стены. Только не сплошные камни, а белый ажур мраморных арок. Не очень высоких, но очень изящных.

Следом изменился пол, тоже стал белым и шершавым. Очень теплым. По белому минералу побежали прожилки – зеленые, синие, золотые, алые. Сливаясь и переплетаясь, они словно творили на полу какой-то узор.

Затем изменился потолок того коридора, где команда стояла. Из мрачного и низко нависшего (в этом сходились Стар, Карен и Вир), он стал высоким, арочным и белым. Сверху вниз спустились побеги дикого винограда и розовых кустов. Они же обвили колонны арок.

- Не спорю, - пробормотала Карен. – Путешествовать по такому лабиринту будет гораздо приятнее.

Лея ей подмигнула:

- А это еще не все.

Сосредоточилась, и по лабиринту ворохом взлетели бабочки… Цветные, маленькие, с тонкими крылышками… И без того уютное место стало олицетворением эльфийской сказки.

Весело подмигнув, Лея первой двинулась по коридору.

- Ну, идем?


Пройдя сквозь ворота, Ари сразу же свернула вбок.

- КэРидана, куда ты? – удивленно крикнул ей вслед Кио.

Некромантка пожала плечами.

- Не люблю совершать лишних телодвижений.

- Это ты сейчас о чем?

- Об иллюзионе.

- Чем тебе не нравится иллюзион? – Кио огляделся вокруг, с наслаждением вдыхая морской воздух. Артефакт мгновенно подстроился под желание преподавателя боевых искусств и создал морской берег.

Ари, оглянувшись назад, шагнула к урсаилу, на миг коснулась его руки, погружаясь в его иллюзию и улыбнулась, оглядываясь вокруг.

- Отличное местечко!

- Для чего? – вздохнул мастер Аден.

- Для того чтобы пить! Я не буду шататься по иллюзиону, потому что ничего интересного он мне предложить не сможет в принципе.

- Несовместимость твоего артефакта?

- Ага. Магический парадокс какой-то там по счету, - кивнула девушка, усаживаясь на песок и начиная вытаскивать из своего пространственного кармана все для пикника.

Вначале на белоснежном песке появилось широкое покрывало. Затем корзина со свежими сэндвичами. Пару термосов с чем-то не крепким, ледяной куб с несколькими бутылками вина. Зонтик. Мангал. И следом мясо.

- Так, - смерив взглядом Кио, Ари покачала головой. – Тебе не доверю. Директор!

- Не надо так кричать, - отозвался ТерАль, - я уже иду.

- Опаздываете! – возмутилась некромантка. – Держите шампуры, - вручила она появившемуся вампиру длинные витые железки. – Мясо там. Уже в маринаде. Мангал там, разжигайте огонь. Ты, - взглянула она на студентку, растерянную и смущенную, появившуюся на морском побережье вслед за ТерАлем. – Держи нож. Держи доску. Овощи там. Сделай пару-тройку салатов.

- А стол… - тихо попросила девушка.

- Придумай любой, - отмахнулась от нее некромантка.

- Придумать?! – растерялась Аршан.

Ари кивнула.

Кио вздохнул.

- Аршан.

- Да, мастер Аден?

- Мы в одной грандиозной иллюзии. Так что просто представь, что посреди песка появляется стол. И он появится.

- А овощи? Такие же?

- Нет. Это настоящее, Ари…лэри КэРидана вытащила из своего пространственного кармана. Ари! – Кио, наконец, спохватился. – А ты что собираешься делать?

- Вы обеспечиваете хлеб, я обеспечиваю зрелища, - отозвалась КэРидана, засучивая рукава. – И вообще, Кио, не стой там. Иди, помогай. У тебя вода ведущая стихия. Так что я создаю плетение, а ты придаешь ему оформление. Будем развлекаться просмотром за приключениями двух команд, идущих к центру лабиринта, есть шашлык. Пить вино… и… и…

Ари махнула рукой.

- И что-нибудь потом еще придумаем!


… То, что обстановку вокруг сотворил артефакт иллюзий было понятно с самого начала.

В теории, какое замечательное выражение…, Нейл мог всем этим безобразием, вокруг творящимся, управлять. А вот на практике дела обстояли далеко не так радужно.

Дракон недооценил людей. Тех трех человеческих девчонок, которые попали под власть любовной лихорадки и воспылали, к нему, к Нейлу просто потрясающими чувствами. Потрясающими самого дракона, если уж на то пошло. Потому что от вихря тех эмоций, которые девушек окружали, его – недоучку мага-разума, трясло с головы до ног.

Попав под власть иллюзиона, прежде чем Нейл успел крикнуть, сказав, что вокруг просто иллюзия и боятся нечего, все три девушки рванули в разные стороны с диким визгом. И все три упали без сознания, атакованные порождениями своих же фантазий.

Но на этом подлости у происходящего не закончились. Вокруг начал выстраиваться лабиринт – дикая смесь из трех разных представлений о страшных местах.

Пол был в потеках крови. Кое-где встречались ошметки чьих-то тел. На стенах то и дело встречались потеки слизи, в нишах и проемах, ведущих в никуда, качались ржавые кандалы. У стен висели, поскрипывая на невидимом и неощущаемом ветру, скелеты. Где-то звучали пронзительные стоны, кто-то охал, звучал скрип несмазанных кандалов и шум чьих-то шагов.

- Красота, - констатировал Нейл, шагнув вперед и задев лицом серую паутину.

- Это что? – с ужасом спросила Эли, в поисках ободрения прижавшись к Джаду. Тот, тоскливо покосившись на Нейла, девушку одной рукой обнял.

- Иллюзия, - отозвался дракон, вернувшись назад и на пару с Маули закутывая в кокон сна трех девчонок. – Созданная тремя этими красавицами, в качестве, так сказать дополнительного «бонуса».

- А если выражаться не загадками, а так, чтобы это было понятно для тех, кто сам пока не догоняет? – спросила Эли.

- Хорошо, - легко согласился Нейл. – Иллюзию Арраха с первого этапа все хорошо помнят? Он относится по своим свойствам, к классу артефактов, создающих вещественную подреальность. Артефактов в этом классе много. Более трех десятков.

- Разве это много?

- С тем учетом, насколько артефакты этого класса мощные, да. Много. К ним относится и иллюзион. Артефакт создания иллюзорной реальности.

- И как он работает? – уточнил Маули.

- Как и положено артефакту с таким говорящим названием, он творит иллюзии.

- Сам по себе? – спросила Эли.

- Нет. Естественно нет. Он заглядывает в твое подсознание, находит там подходящий образ и воплощает его. Управлять артефактом может любой достаточно сильный маг разума. Артефактор. Иллюзионист. Частично управлять и изменять его группа магов может в том случае, если один из них «делится» своей иллюзией.

- Делится?

- Транслирует ее остальным. Вкладывает ее в голову остальных, как их собственную.

- И что? – не поверил Маули. – Помогает?

- Да. Но из любого правила есть исключения. И у любого артефакта есть свои магические парадоксы. Это аксиома №3 любого артефактора. У иллюзиона есть свой магический парадокс. Это люди.

- А что с ними не так? – не понял Джад.

- С ними все так. А вот с Иллюзионом после них – уже не очень. Сила воображения любого человека столь сильна, что после овеществления человеческой иллюзии, управлять артефактом становится невозможно.

- Приятная новость… - заметил Маули. – Если я правильно тебя понял, надеюсь, что нет, и ты меня сейчас поправишь. Три прекрасных леди в отключке и в коконе сна отправленные на выход, создали для нас лабиринт, полный фиг знает какой гадости, и по этому лабиринту нам предстоит идти?

- В точку, - согласился Нейл.


… От мангала поднимался аппетитный дымок. Аршан, которую в итоге определили к салатницам, сделала пятнадцать различных видов и теперь дремала около прибоя.

ТерАль хлопотал около шашлыков, а Кио придирчиво выбирал вино.

Ари разглядывала происходящее в тоннелях.

- Слушай, ТерАль, - задумчиво сказала она. – А тебе не кажется, что это несправедливо? Одни идут по чистенькому лабиринту с бабочками. Никаких проблем, никаких активных телодвижений. Знай, думай над ловушками… А вторые идут по лабиринту монстров и у них нет даже времени на то, чтобы отдохнуть! Может, поменяем их ненадолго?

- Не надо. У Иллюзиона свои правила. Вмешаемся мы сейчас, и окажемся третей командой на пути к центру, - отозвался директор, маленьким веером гоняя дымок шашлыков. – К тому же, если я правильно помню карту, то лабиринты обеих команд в какой-то момент пересекутся и перемешаются.

- Перемешаются?

- Да. Что-то из одного лабиринта перейдет в другой. И в то же время в другом лабиринте что-то изменится в соответствии с правилами первого.

- Хочу на это посмотреть! – обрадовалась некромантка.

Директор вздохнул:

- А вот я не очень.

- Почему? – удивилась Ари.

- Что в одной группе, что в другой очень сильные бойцы и маги. Если Иллюзион начнет выходить из-под их контроля, они начнут принимать меры. И эти меры могут повредить Иллюзион.

- А… После повреждения хранителя иллюзий, нельзя сказать, что будет дальше. Знакомо, - кивнула некромантка. – Ладно. Хотеть не будем, но что произойдет – посмотрим.


…Небольшая река была окружена двумя каменными берегами. С одной стороны белый камень с арочными пролетами, с другой стороны – осыпающийся камень, с ржавыми цепями и потеками крови.

Две группы вышли на берега реки одновременно.

Нейл присвистнул, разглядывая белоснежную красоту, по которой двигалась другая группа.

- Я так и знал, что нам надо было вместе идти!

- Естественно надо было, - согласился Вир. – У нас в отличие от твоей команды людей не было. Кстати, где твои?

- Все три в первый же момент потеряли сознание, столкнувшись со своими кошмарами.

- И кошмар оставили вам? – засмеялся Стар.

Карен пряталась за его спиной, вцепившись с недюжинной силой в руку вампира.

Лея покосилась на подругу, пожала плечами и шагнула дальше, ко второму проходу.

Джад, стоящий чуть левее Нейла, проводил ее тоскливым взглядом. Наколдованная любовь к Нейлу по-прежнему заставляла его делать глупости. В частности признаваться в любви не вовремя и очень не вовремя. Но тонкая фигурка девушки с багровыми волосами заставляла его сердце сходить с ума…

- Лея! – крикнул он.

Девушка бросила в его сторону спокойный взгляд.

- Ничего личного, дер Луайн. Но в сложившихся обстоятельствах, считаю своим долгом предупредить. Если вы или ваши родственники окажутся ближе чем в 10 метрах расстояния от меня, убью на месте не взирая на отговорки!

Юленит за спиной Вира подавилась смехом.

Эли вздрогнула. Нейл закатил глаза. А вот Маули тихо шепнул, положив руку на плечо Джада.

- Прислушайся. В прошлый раз она просто пообещала мне переломать все кости. И сделала это. А потом с садистским удовольствием всю ночь вливала в меня зелья для роста костей. Она мстительная и расчетливая стерва. Сильный маг и великолепный воин. Так что мой тебе совет, по… любви, так сказать, отступись. Она свое слово держит. Если сказала, что убьет, значит, убьет. И не факт, что тебя потом некроманты поднять смогут.

Джад отрицательно покачал головой. Шагнул к реке, но его в последний момент успел схватить за шиворот Нейл.

- Уж не знаю почему, - сообщил он. – Но я думаю, что пересекать эту реку не стоит. Лея.

- Что?

- Будь осторожна.

Демонесса споткнулась.

- Нейл, ты головой ударился что ли? – грубовато спросил Вир, подхватив девушку за талию и удерживая на месте.

Дракон развел руками.

- Мы меняемся лабиринтами. Дальше мы идем по ловушкам, а вы идете по дракам. Я могу быть уверен в тебе и Старе, благоразумница-Карен не сунется в драку добровольно и будет держать противников подальше. А Лея не обладает ни нужной степенью благоразумия, ни нужной степенью воинского искусства. Я просто забочусь о девушке из своей звезды. Удачи!

Довольно усмехнувшись, дракон первым скрылся в арке своего лабиринта. За ним последовали остальные.

Юленит хохотала до слез.

- Ой, ой не могу! Это о тебе невысокого мнения даже схост твоей пятерки! Какая прелесть.

Алый взгляд мог заморозить своим взглядом море, а не только заставить прикусить язык слишком болтливую девчонку.

- Может, я ее огрею, - предложила она Виру. – Заклинание пары высших сфер, потом ее в кокон сна. И никто ничего не докажет.

- Лучше возьмем с нее клятву молчания, - пожал плечами Стар. – Я займусь этим.

- Спасибо, - по-королевски поблагодарила его Лея.

Вампир усмехнулся и наклонился к Юленит. Окунувшись в черную тьму его глаз, девушка поняла, что еще чуть-чуть, и она потеряет сознание. От ужаса, который вдруг стал внушать обаятельный брюнет.

- Повторяй за мной, - показал клыки Стар. – Только повторяй, не потеряв ни слова.

- Хорошо, - послушно кивнула Юленит. От страха колени стали как ватные. И она была согласна на что угодно, только чтобы черные глаза перестали так на нее смотреть. – Я все повторю.

- И отлично…

В арку своего лабиринта первым шагнул Стар, сразу же после того как добился полной клятвы молчания от Юленит. В руке у вампира покачивался ледяной двуручник.

Вслед за ним Вир и Карен. Затем Юленит и Лея.

- Эй, - спросила Юленит у демонессы, - почему самую слабую поставили в конец?

- Чтобы поберечь мои силы, - лениво отозвалась Лея. – К тому же, кто знает, кто подождет, пока мы пройдем, и нападет со спины.

- Тебя же сразу же убьют.

- О, - Лея тихо засмеялась. – Могу тебя заверить, это уже пробовали очень многие. Но, к огромному сожалению, я оказалась им не по зубам. И вообще! Хватит на нас пялиться!

Вспышка магии промелькнула по коридору, а в другом месте, перед Ари, ТерАлем и Кио, водное зеркало разлетелось в брызги.

- Она недовольна, - развел руками Кио. – Это надолго.

- Ну и не будем смотреть, - улыбнулся директор. – Шашлык готов. Леди, - обратился он к Ари, - разбудите, пожалуйста, нашу студентку, да займемся пиршеством.


… Акробатические этюды – вот чем пришлось заниматься четверке Нейла ар Зейна, как только лабиринты поменялись местами.

- Верните моих любимых монстров, - взмолился Маули, без сил оседая на пол. В следующий момент, его сошвырнула с места зеленая сверкающая молния. Эли, распахнув крылья, успела в последний момент. Туда, где только что сидел эльф, ударила ледяная глыба, в которую были впаяны многочисленные булавы.

- В порядке? – спросила девушка.

Маули кивнул.

- Спасибо.

- Квиты, - отозвалась Эли, потянув эльфа за собой. – Идем. Эти двое стоят над чем-то интересным, судя по всему.

- Судить не надо, - отозвался Джад. – Идите сюда.

Лабиринт сужался, становился маленьким-маленьким, настолько, что по идее лезть по нему надо было только на четвереньках. Проблема была в другом – в том, что пола у коридора не было. Была глубокая пропасть, на дне которой бесновался огонь.

- Я все понимаю, но у этих трех чокнутое воображение! – вздохнул Джад. – Я хочу уже отдохнуть…

- Забудь, - отмахнулся Нейл. – Это не тех трех. Это иллюзия Леи.

- Очаровательно! Откуда у такой милой девушки может быть такая страшная идея?!

- Это одно из испытаний, которое она проходила десятки раз, - отозвался дракон.

- Слушай, так она что, не шутила? Она действительно…

- Да. Королева. Сейчас находится в учебном отпуске от своих королевских обязанностей. Впрочем, насколько нам известно, она каждый день… точнее, каждую ночь, проводит на своей планете, занимаясь делами и государственными вопросами. По выходным она также проводит все свое время там.

- И как проходить тогда этот коридор?

Нейл развел руками.

- Сейчас спрошу.

- Сами справимся, - отозвался Эли, приседая на корточки и кладя ладони на край каменного уступа. От ее ладоней вперед побежали зеленые толстые лианы. – Прошу, - сказала она, первой двинувшись вперед. – Переправа готова.

- Эли! Стой! – окрик Нейла пропал втуне. Девушка, резво перебирая руками, успела пересечь почти треть пропасти, когда со дна взметнулись огненные щупальца и ударили…

За мгновение до того, как девушку должно было охватить безжалостным пламенем, она исчезла в коконе сна.

- Минус один, - констатировал Джад. – Теперь, как я понимаю, пошли действительно серьезные испытания и действительно серьезные проблемы?

- Можно сказать и так, - вздохнул Нейл. – Но лучше так не говорить. Зная Лею, могу предположить, что из всего, что нам встретится – эта ловушка будет одной из самых простейших.

- Не может быть!

- Может, может, - дракон, присев на корточки у края пропасти, покрыл руку своей прочной огнеупорной чешуей и шарил по уступу. – Неприятно это говорить, но вы, ребята, совершенно это девчонку не знаете. Впрочем, как обычно добавляют мои друзья, я тоже. Так что мы с вами почти в равном положении…


…Чем дальше вторая группа отходила от своей арки, тем разительнее изменялся лабиринт вокруг. Виноград усох. Кусты роз покрылись черной паутиной, а их пыльца создавала в воздухе завесу, из-за которой не было ни слышно, ни видно приближающихся противников.

Вокруг царила кровавая мясорубка. И самое сложное было выполнить приказ Леи: «Не оборачиваться, иначе лабиринт замкнется и мы отсюда сможем выбраться только уничтожив Иллюзион с концами, а это не самое простое занятие. После единственного раза, когда я сделала такую глупость, я провела в коконе жизни – почти три месяца, а потом еще полгода заново училась ходить и говорить».

Юленит изо всех сил старалась не быть обузой, но получалось мало.

«Откуда? Откуда у моих ровесников может быть такая сила? Почему они настолько опасны?» - бились в голове девушки испуганные мысли.

- Лея! – крик впереди заставил Юленит застыть ледяной статуей.

- Аюшки? – отозвалась плавным речитативом демонесса.

- У нас тут уганды!

- А у меня каменные тролли. Кто со мной поменяется?

- Я поменяюсь…

«Почему? Почему с угандами отправляют сражаться самую слабую девчонку?» - билась в голове Юленит мысль, когда мимо нее скользнула алая фигура. – «Неуязвимые твари для прямой магии. Твари, которые неуязвимы для прямых атак из-за того, что состоят из воды и дыма. Почему именно ее?»

- Думаешь слишком громко, - прошептал Вир, тенью скользя по другую сторону от Юленит. – Но я тебе отвечу. Она королева планеты, где живут эти уганды. И раньше сражалась с ними вместо зарядки. Для нас – это бой, выматывающий, ужасающий. А для нее это танец. Простой… Легкий.

- Так не бывает! Невозможно скрывать… - Юленит поперхнулась словами.

Потому что демонесса остановилась в танцевальной позиции, одним слитным движением поднимая над головой веера, а затем сорвалась с места в вихре-танце.

Остальные занимались своими противниками. В том, что происходило, не было ничего, совершенно ничего необычного.

А Юленит, как завороженная и околдованная, смотрела как алая демонесса разносит на куски своих противников, а затем, довольно улыбаясь, отступает за спину Стара, вновь пропуская его вперед…

И становилось понятно, что самое умное, что может сделать Юленит, это после выхода из лабиринта навсегда забыть про эту звезду, и закончить обучение ниже травы и тише воды…

Думать – вредно. Очевидная истина в бою, до Юленит дошла слишком поздно, когда огромный каменный тролль уже падал на нее с потолка.

Кокон сна выдернул девушку из-под каменной туши и исчез вместе с ней. Тролля покромсали на кусочки в два приема Вир и Стар.

- Минуса одна обуза, - констатировала Лея, потянувшись, чтобы размять приятно ноющие после танца мышцы. – Двигаемся дальше?

Глава 17. Двое в лабиринте.


… - И о чем он только думал? – задумалась Судьба, отвлекшись от повседневных дел и заглянув в зеркало, чтобы найти своего мужа. Как оказалось, ТерАль был в месте, созданном артефактом иллюзий. При этом он был там не один, а с компанией. И компания была интересна сама по себе. – Надо же, догадался устроить «тараканьи» бега из студентов. И? Кого он выбрал? Что? Этих? Да ладно! Иллюзия долго не удержит их щиты, и начнется форменный бедлам… Тут даже мной не надо быть, чтобы о таком исходе событий догадаться. Или не начнется? Так, ну-ка, ну-ка…


Кокон сна с Эли еще не успел растаять на границе совмещения иллюзиона и реальности, а огненные щупальца со дна бездны уже успели спалить дотла ее зеленую дорожку.

- И? – спросил Маули нервно. – Нам точно туда надо?

- Безусловно, - согласился Нейл. – Видишь, где-то на середине начинается веревочный мостик? Если я правильно помню слова Леи, то он начнет рушиться сразу же, как на него станешь. И надо бежать. Очень быстро бежать.

Маули и Джад переглянулись. Дракон все так же задумчиво изучал бездну, решая рискнуть или может, можно обойтись какой-нибудь еще магией из его массы всего изученного за годы обучения.

- Нейл, - темный эльф оперся ладонью на плечо дракона. – А просто перелететь можно?

- Намекаешь на мои крылья? – уточнил тот. – Я действительно могу вызывать свои крылья, и нести в полудраконьем виде любой груз. Но маневренность у меня практически нулевая. Эти щупальца очень быстро превратят меня в жаркое по-драконьи.

- Это плохо, - задумчиво сказал Маули, наклонившись над пропастью. Алые всполохи, танцующие на дне, неожиданно заворожили его. В голове зазвучала тихая мелодия. Нежные руки обняли за плечи, чьи-то губы скользнули по шее, чьи-то – коснулись острых кончиков ушей. И глубокий, вибрирующий сдержанной силой голос, позвал: «Иди, ко мне!»

Прежде чем Маули успел понять, что он делает, он уже шагнул в пропасть. Огненные щупальца скользнули вперед, обнимая, окутывая и обиженно застонав, втянулись обратно, пока таял кокон сна, в который Иллюзион спрятал эльфа.

- Теперь я, кажется, понимаю, - ероша светлые волосы, пробормотал дракон, опоздавший поймать Маули, - почему Лея категорически отказалась брать любого из нас на ее излюбленную полосу препятствий.

- Излюбленную?! – в голосе Джада прозвучала легкая тень испуга. – Она, действительно, что ли такая ненормальная девчонка?

- Лея то? – Нейл пожал плечами. – Да, как тебе сказать. Я не вижу в ней ничего особенного. Студентка, как студентка. Хороший алхимик. Хорошая королева. Отличный маг. Но паршивый воин. Умеет язык держать за зубами. Но в разведку бы с ней я не пошел.

- Почему?

- Как бы тебе так сказать то, непредсказуемая она больно. Вот вроде бы все решено, все спланировано, а она в последний момент срывается и перекраивает все по-своему.

- Во вред операции?

- Нет, - Нейл хмыкнул. – К сожалению, нет. Ее экспромты чаще всего приносят гораздо больше пользы, чем все планы вместе взятые.

- Ну, так, может, тогда в этом нет ничего плохого?

- Да, почти и нет. Только раздражает очень. – Доверительно сказал дракон, затем сказал, скорее, сам себе. – Есть две идеи, как пересечь эту пропасть. Одну испробуем на тебе, одну попробую я сам. Попробовали бы оба вторую, но идея прыгать в пропасть, когда меня руками и ногами обнимает другой парень, мне откровенно претит. Прости.

- Слушай, - пропустил слова о переправе Джад мимо ушей. – Если она такая слабая, что она вообще делает в твоей пятерке? Ведь вы самые сильные в Академии. С такими данными, она должна была бы быть… ну, например, в моей пятерке.

- Хотел бы я тебе сказать, чтобы ты не зазнавался, но ведь не поймешь же! – ответил странно-придушенным голосом Нейл, затем выпрямился, серьезно глядя на Джада. – Послушай меня очень внимательно. Второй раз подобное повторять я не буду. Да и такое услышать от меня – вообще редкость. Для меня Лея может быть какой угодно слабой. Даже сейчас я с легкостью ее смогу победить физически. Магически еще можно поспорить. Меня спасает даже в самых безнадежных случаях цвет моей шкуры дракона. А с ее изворотливостью вряд ли даже директор сможет что-то сделать. Для других же, в том числе и для тебя, и для твоей пятерки… И вообще, практически для кого угодно в стенах академии, ее слабости хватит с головой, чтобы лечь и не подняться. Это ясно?

- Ты шутишь что ли? – не поверил Джад. – Да все… знают, что ты ее терпеть не можешь и считаешь слабачкой!

- Мне все равно, что знают все, - честно ответил Нейл. – Мне достаточно того, что знаю я сам. В любом случае, хватит разговоров. У тебя, как у темного эльфа должно быть все в порядке с координацией. Поэтому, приготовься.

- К чему?

- К полету, - ответил Нейл, подхватывая эльфа за воротник рубашки и за пояс. – И раз, и два. И три. Полетели!

Разманувшись как следует и приложив порцию драконьей силы, Нейл зашвырнул эльфа в полет. Сила начального ускорения была такова, что Джад с легкостью преодолел всю пропасть и рванулся вперед, спеша покинуть осыпающийся под его ногами мост.

Нейл же просто спрыгнул в пропасть, покрывая тело своей чешуей и разворачивая за спиной крылья драконов. Он не обманывал. В таком виде маневременности для безопасности пролета с пассажиром, ему бы не хватило. А для него одного – вполне…


…Прислонившись к стене, Карен глотала воздух. Дыхание уже давно сбилось, и боль колючим комком поселилась в груди. Драться становилось с каждым разом все сложнее и сложнее. Начали выдыхаться все.

Кроме Леи. Эта аловолосая зараза умудрялась еще и принимать «экзамен по нежитиведнию и нечистиведению в походных условиях»!

И все бы ничего, но, потирая пострадавшее место, чуть пониже пояса, Карен не могла не признать, что вот такое обучение было на порядок, а то и два эффективнее.

- Карен! – отчаянный крик Леи стихиария не столько услышала, сколько почувствовала вибрацию ментальной связи. Мир вокруг неожиданно словно оказался под водой. Вроде и видно, что губы демонессы шевелятся, и по губам имя прочитать можно, но ничего не слышно – и сдвинуться с места не получается.

Ноги девушки подломились одновременно с тем, как ледяное копье, созданное Старом, пробило тело огромной крысы, вцепившейся в плечо Карен. Впрочем, было уже поздно. Крыса, сотрясаемая конвульсиями, еще не успела упасть на пол, а девушка уже знала, что что-то не так. В плече остались ядовитые зубы огромной твари.

- Карен! Карен! – Вир, стоящий ближе всех, успел подхватить девушку прежде, чем она упала на склизкий пол. А к ним двоим уже спешили Стар и Лея, на ходу творя двойное заклинание стихийного щита.

- Лея? Что скажешь?

Наскоро просканировав Карен, уже лежащую без сознания, демонесса запустила ладонь в волосы, нервно ероша короткую прическу, которой обзавелась сразу же, как только исчезла помеха в виде влюбленной в Вира Юленит.

- Не очень хорошо. Зубы то я вытащу быстро, - выдернув пару волосков из прически, Лея придала им твердость при помощи простейшего заклинания, - но вот яд. Он уже поступил в кровь. Короче, нам надо быстро отсюда убираться. Иллюзионит должен в ближайшей зоне отдыха в качестве приза предложить антидот, - пока Лея говорила, ее руки не замирали ни на секунду, пока девушка вытаскивала зубы крысы и осколки от них.

- Я останусь с ней, - Стар, стоило только Лее закончить свою работу, поднял девушку на руки. – Вы отправитесь вдвоем.

- Это самый лучший вариант, - Вир придержал за плечо пошатнувшуюся демонессу. – Вдвоем мы тоже справимся.

- Это будет отлично, - кивнул вампир. – Прикроете меня?

- Конечно. Я вперед, - отрывисто скомандовала Лея. – Вир, ты страхуешь сзади. Стар, держишься с Карен в середине и не принимаешь участие в драке ни при каких обстоятельствах. Это понятно?

- Да.

- Принято.

- Отлично. Тогда вперед.

Лея не ошиблась. Небольшой закуток отдыха был буквально в двухсот метрах, и их удалось пройти малой кровью.

Уютная беседка, увитая дикорастущим шиповником, была словно воплощением уюта. Мягкие подушки, низкий достархан, заставленный блюдами и напитками. Антидот лежал чуть левее.

Около входа в беседку, друзья расстались. Вир и Лея двинулись по коридору дальше, а Стар занес Карен в беседку. И тут же выход в коридор растаял. Для них игра была закончена.


…Джад, упершись руками в колени, пытался сообразить, на каком свете он находится. При каком приближении не смотри, выходило, что точно уже в посмертном.

Нейл, прислонившись к невысоким перилам, смотрел на реку, разделяющую две половины лабиринта. На той стороне никого не было. Дракон и темный эльф покинули крытую часть лабиринта уже минут двадцать назад, но до сих пор на другой стороне никто не появился. То ли Нейл и Джад так сильно отстали, то ли что-то случилось на другой стороне.

Нейл волновался. Кровная связь, которая периодически сбоила и в обычном мире, в иллюзионе вообще отказалась работать, и дракон даже не мог связаться с друзьями, чтобы узнать, все ли в порядке. Будь у него возможность, он бы пересек реку, и отправился на разведку. Но что-то подсказывало дракону, скорее всего обострившееся чувство интуиции, что пересечь эту реку не удастся.

Покосившись на Джада, Нейл только головой покачал. Темный эльф оказался на диво хлипким созданием. И выдержать паручасовой забег с одновременным решением загадок он не смог.

Отстегнув от пояса фляжку с крепким настоем трав, Нейл протянул ее своей обузе.

- Держи. Прополоскай рот и выплюнь. А затем сделай пару глотков.

Выполнив сказанное, эльф сделал первый глоток и поперхнулся. Из глаз брызнули слезы.

- Да что же это такое?! – возмутился Нейл, постукивая страдальца по спине. – Слушай, ты…

Атмосфера изменилась резко. Вот только что, измученный пробегом и лихорадкой темный эльф, пытался прокашляться после огненного напитка демонессы, а вот уже он смотрит с подозрением на Нейла.

- Ты кто?

Дракон привалился к стене, потрясенно глядя на эльфа.

- Что?

- Тебя зовут «что»? – апатично поводя руками, шаркая ногами словно старик, Джад двинулся в обход Нейла, то и дело к нему принюхиваясь. – Ты интересный. Да. Однозначно ты мне нравишься.

- Зато в таком ракурсе ты мне не очень.

- Какая жалость! – апатия сменилась всплеском активности. Прижав к сердцу руки, Джал упал на колени. – А так? Ты смотришь на меня сверху вниз, словно я презренный червь. Так я тебе больше нравлюсь?

- Еще меньше, - отрезал Нейл.

- Ну, хорошо, тогда мы поменяемся местами! – темный эльф в одно мгновение превратился в вихрь стали и магии. Удары сыпались на дракона с каждым мигом все сильнее и резче, все опаснее. А потом, не добившись желаемого, Джад вновь сполз на пол.

Опираясь кулаками на пол, эльф раскачивался на месте, словно китайский болванчик.

- Я просто хотел познакомиться! И все! Не надо было меня обижать, - прохныкал он, прижимая ладонь к набухающему на скуле алому пятну.

- И как это понимать? – вздохнул Нейл, осторожно отступая по коридору вперед.

Джад подхватился с места мгновенно.

- Куда?! Куда?! Стой, моя любовь! Стой!

Увернувшись от ищущих рук снова загоревшегося энтузиазмом эльфа, дракон отстраненно пронаблюдал, как активировалась ловушка. Простейшая ловушка из двух топоров, с бешеной скоростью мчавшихся друг на друга.

Джад увернуться не успел. И за мгновение до того, как топоры сомкнулись, в коконе сна покинул лабиринт.

Нейл повернулся. Печалиться по поводу эльфа, впавшего в безумство, он не собирался. Его ждал лабиринт. Впереди простирался ровный коридор… И интуиция, вновь заговорившая во весь голос, подсказывала, что ловушки на время закончились.


… Волны с тихим шелестом накатывали на пляж. Урсаил дремал у воды. ТерАль уткнулся в книгу. Девочка-студентка убиралась с импровизированного стола. КэРидана немного посидев, решительно поднялась с места.

На немой вопрос ТерАля: «Ты куда?», отозвалась улыбкой и невинным пожатием плеч. А затем шагнула из пляжного пространства лабиринта обратно в Иллюзион и коридоры игры…


… Как только Карен и Стар исчезли, Вир и Лея прошли по коридору еще немного. Готовые в любой момент отразить любую атаку, оба были порядком удивлены, когда коридор неожиданно начал становиться чище и спокойнее, появляющиеся монстры ходили поодиночке и были гораздо слабее, чем раньше.

- Почему мне это так не нравится? – спросила Лея, когда Вир скомандовал короткий привал.

- Откуда же я буду знать, почему это тебе не нравится? – усмехнулся эльф. – Впрочем, - тут же добавил он значительно серьезнее. – Оригинальным не буду. Мне тоже здесь не нравится.

- Тогда, может…

- Только не говори мне, что ты решила сдаться! – возмутился Вир.

- Когда это я сдавалась? – удивилась Лея, вытаскивая из кармана зеркальце и разглядывая свое лицо. Следом из того же кармана была вытащена маленькая коробочка с кисточкой и лечебной мазью, чтобы замазать царапины и синяки на лице и руках. – Я предлагаю поиграть нечестно.

- Ты? Предлагаешь? Нечестно?

- Ну, да, - согласилась легко Лея. – Потому что подозреваю я, директор благополучно слил в одну – две полосы препятствий, вывалив на нас увеличенную дозу неприятностей. А Иллюзиону как-то все равно, сколько человек осталось от исходной команды. К тому же, Иллюзион, как и полагается артефакту высокого класса, подгоняет испытания под самого сильного из команды.

- Может, ты хотела сказать самого слабого?

- Нет. Я сказала именно то, что хотела. Иллюзион подстраивает испытания под самого сильного в команде. Чтобы он не скучал и заодно помогал остальным проходить препятствия. Когда мы обменялись коридорами, в нашем коридоре – были мои ловушки. А в этом коридоре, по которому шли уже мы, были монстры, созданные с учетом силы Нейла. Поскольку в той гоп-компании самым сильным безоговорочно был именно он.

- Ясно. Дальше?

- Дальше все просто. Нет никаких сомнений, что такое малое количество студентов в планы директора не входило. И скорее всего, он слил несколько полос с препятствиями – в одну.

- Я пока этого не заметил. Вначале были ловушки. Потом были монстры. О каких полосах препятствия ты говоришь?

- Вот и я хочу знать, о каких я говорю, - послушно согласилась Лея. – Поэтому я и предлагаю, познакомиться с Иллюзионом поближе и узнать, когда и с какого события должен начаться новый виток полосы. Третья должна быть сборной. Ловушки плюс монстры.

- А четвертая тогда что? Двойные ловушки двойные монстры?

Лея коротко кивнула.

- Ты попал почти в точку.

- Почти? Мне не нравится то, с каким выражением ты все это говоришь.

- Давай я не буду умничать? – предложила демонесса. – Ты просто сам подумай. Монстры с которыми мы сражались, все из них были…

- С физическим проявлением, - легко понял Вир, о чем идет речь. – Но есть еще и твари с магическим проявлением, в физическом аспекте не ощущаемые.

- Ага, - кивнула Лея, - скорее всего, с такими «лапочками» нас ждет знакомство на третьем этапе. Ну а на четвертом – твари с попеременным проявлением: то магия, то физика.

- Очаровательно, - Вир коротко хмыкнул. – Мне уже дальше идти не хочется. Кстати говоря, откуда такие знания по Иллюзиону?

- Отец меня в него запихивал, - отозвалась Лея задумчиво. – Меня и пару десятков воинов-магов из гвардии. В результате, когда гвардия спаливалась, полосы объединялись. И, в конце концов, мне приходилось тащить на себе когда две, когда четыре, а когда и все шесть полос. Было весело. Очень. Особенно потом синяки сводить и шрамы.

- Лея!

- А что «Лея»? – девушка улыбнулась, принимая руку эльфа. – Это тоже часть воспитания королевской власти. Если быть точнее, когда я была маленькой, меня учили совсем не на королеву. А на «серого кардинала», именно поэтому я должна была знать и уметь больше, гораздо больше, чем мой брат.

- Я никогда не спрашивал. А тебя такое положение вещей не раздражало?

- Какое именно?

- Что ты, более сильная и умная, а должна быть только серым кардиналом.

- Меня это никогда не огорчало, - улыбнулась Лея. – Честное слово. Быть королевой мне не нравится. Слишком много церемониальных глупостей, которые упразднить нельзя, но которые отбирают все время. Если бы я была серым кардиналом, у меня могло бы быть гораздо больше свободного времени на действительно важные дела. Кстати, Вир. О важных делах. Ты с…

Демонесса не договорила. Часть стены, вдоль которой они шли, исчезла. В коридор шагнула Ари и остановилась, в растерянности глядя на Вира и Лею.

- А… - КэРидана повернулась, чтобы шагнуть обратно, но было уже поздно. Стена закрылась.

- Добрый день, - хором поздоровались Лея и Вир с преподавательницей.

- Добрый, - согласилась Ари, чувствуя себя не в своей тарелке и не зная, ни что спросить, ни что сказать. В воздухе повисла неловкость.

Лея и Вир переглянулись. Эльф, шагнув к Ари, было решился что-то сказать, но Иллюзион внезапно вздыбился. Пол переломился почти пополам между Виром и Леей. В одной стороне, где был эльф и некромантка, он следом еще и резко наклонился, и по этому наклону Вир и Ари рухнули вниз.

А за спиной Леи, наклонившейся к краю в немом крике, выросло огромное чудовище с когтями и клыками…


…Поставив Лею у стены, Нейл тряхнул ее за плечи, чтобы добиться осмысленного взгляда.

- Если ты хочешь сказать, что справилась бы и сама, - сказал он, недовольно поглядывая в сторону огромной туши каменного огра, о шкуру которого умудрился затупить свой меч и только чудом его не сломать, - то говори это прямо сейчас.

- Ничего не хочу сказать, - тихо отозвалась девушка. – Абсолютно и совершенно.

- Лея! Ты за Вира что ли настолько переживаешь? – дракон только головой покачал. – С ним все в порядке. Абсолютно.

- Я в курсе, - тускло кивнула демонесса.

- Тогда что с тобой такое?

- Ничего. Совсем ничего. Полностью ничего… - Лея начала медленно покачиваться из стороны в сторону.

- Вот только истерик от тебя мне не хватало! Бить девушек последнее дело… - вздернув Лею за плечи и притянув к себе, Нейл воспользовался самым испытанным средством. Просто поцеловал демонессу.

Средство не подвело и на этот раз. Взгляд Леи стал осмысленным. Встряхнувшись, она вырвалась из рук дракона.

- Легче стало? – спросил он спокойно.

Демонесса коротко кивнула.

- Спасибо не скажешь? – насмешливо посмотрел на нее Нейл.

- Если только твоему трупу, - процедила сквозь зубы девушка.

- Отлично. Вспышки беспричинной злости в моем отношении – это лучше чем такая апатичная кукла, которой ты сидела несколько минут назад. Чем обязан такому виду?

- «Поводок», - сказала Лея.

- Что?

- Расстояние болевого шока, - еще малопонятнее отозвалась демонесса.

- А так, чтобы это было понятно? – возмутился Нейл.

Лея взглянула на него с тоской.

- Чем дальше от меня Вир, тем мне хуже. Это ясно?

- Вполне.

- Вот он превысил расстояние болевого шока. Пока организм выстраивал щиты, чтобы я не упала в обморок от боли, я и сидела в виде «апатичной куклы», как ты выразился. Ясно?

- Вполне. Теперь ты в порядке?

- Ненадолго. Если минут за сорок не удастся найти Вира, то мало мне не покажется.

- Хорошо, - Нейл протянул руку. – Идем.

- Куда?!

- К середине лабиринта. Чем быстрее мы заберем приз, тем быстрее покинем Иллюзион и соответственно, ты встретишься с Виром.

- Ты где-то ударился головой? – удивилась Лея. – Ты вторично ведешь себя сегодня не как обычно. Или любовная лихорадка на тебя все-таки… подействовала?

- Нет. Я абсолютно нормальный. Я что, не могу позаботиться об одной из своей звезды?

- Для тебя это нетипичное поведение, - пробормотала девушка, - обычно ты заботишься о ком угодно, но меня из виду упускаешь.

- Ну уж прости, - съязвил дракон, - что в этот раз я решил позаботиться только о тебе!

- Других под боком нет?

- Можно и так, - вздохнул Нейл, махнув рукой на странности демонессы. – В любом случае, мы идем?

- Куда?

- К центру лабиринта, - отозвался дракон, понимая, что его просто-напросто пытаются вывести из себя.

- А зачем? – наткнувшись на темнеющий фиалковый взгляд, Лея вздохнула. – Хорошо, свое ехидство прячу до следующего, более удобного момента. И согласна послушно идти, куда угодно.

- Куда угодно нам не надо. И, Лея, будь же ты посерьезнее. То, что мы встретились, означает что полосы препятствий слились.

- Ну да, теперь нам проблемы в четырехкратном размере грозят, - кивнула девушка.

- Замечательно. И ты об этом говоришь так спокойно?

- А что мне с этим делать? Впасть в истерику? Не вижу ничего страшного, поскольку бывало и похуже.

Нейл вздохнул и махнул рукой.

- Разберемся по ходу движения.

Собственная мстительность порой может стать очень неприятным сюрпризом. Лея, неожиданно попав в ситуацию, когда можно было отомстить за все и сразу, никак не могла решить, что ей делать.

Коридор, по которому они шли с драконом, был щедро начинен самыми разнообразными ловушками и монстрами. И по сути дела все, что от Леи бы требовалось, это самоустраниться от процесса прохождения лабиринта. Побывать в качестве обузы, которую надо охранять, защищать и вообще всячески лелеять.

С другой же стороны, это была возможность доказать Нейлу, что она тоже чего-то стоит. Доказывать не хотелось. Из природного чувства вредности. А еще из слабого, но все-таки присутствующего ощущения, что это не поможет.

Пока монстры были магической природы, Лея разбиралась с ними спокойно. Нейл сам признавал за ней недюжинные магические способности. Ловушки делили честно напополам. И лабиринт поддавался. Рассыпался на мелкие кусочки и снова собирался.

Двое проходил сложнейшую полосу с такой скоростью, с которой полная команда не всегда проходила одну полосу.

- Тебе не кажется, - Нейл, подав руку, помог Лее пересечь последний отрезок ловушки. – Что все это слишком слабо? И как-то, не рассчитано для нас?

Демонесса пожала плечами. Отчасти с Нейлом она была согласна. Иллюзион подкидывал задачки и посложнее…

- Может, кто-то вмешался? – предположила она, оглядывая огромный зал, в который выводил коридор лабиринта.

- Может быть, - согласился Нейл, наклонившись с порога и взглянув вниз.

Пола у зала не было. Была темная бездна воды, в которой что-то угрожающе плескалось. Небольшие водовороты то и дело обнажали серебристые плавники. Из всего этого торчали каменные столбики, с верхней «площадкой» размером в двадцать сантиметров на двадцать. Стать можно. Но не двумя ногами. И уж тем более нормально опереться не получится.

Всего от порога к постаменту вели две дорожки. Кое-где каменные столбы стояли вплотную друг к другу, давая больше места и возможностей для того, чтобы отдохнуть.

- Нам предлагают разделиться? – предположил Нейл, разглядывая дорожки к постаменту и сам постамент.

Черный гладкий столб, возвышающийся впереди, опирался подножием на небольшую каменную площадку, где тоже можно было бы передохнуть.

- Я бы так не сказала, - отозвалась Лея. – Кое-где бортики вплотную, так что вполне возможно, что есть и совместный вариант прохождения.

- И как пойдем?

- Естественно, совместно! У меня нет желания в один далеко не прекрасный миг обнаружить, что у меня за спиной еще один монстр.

- Очень рад, что ты это понимаешь и готова вести себя благоразумна.

- Ну, спасибо! – в пояс поклонилась Лея опешившему дракону.

- Ты чего? – спросил он изумленно.

- Да так… - отозвалась девушка, махнув рукой. И прыгнула на первый столбик, раскрыв для устойчивости за спиной алые крылья.

Появившийся перед Леей каменный огр, заставил Нейла решить, что для девушки «зарница» закончена. Если уж он сам, с огром справиться с налета не смог, то девчонка, которая и на парах по боевке то не появляется в виду своего ужасного владения мечом, точно ничего не сможет сделать.

Лея о том, что она ничего с огром сделать не сможет, не знала.

Использовав руки монстра, как подставку для ног, девушка мгновенно взлетела на плечи огру, и вогнала два кинжала ему в глаза. А затем вернулась на свой столбик, чтобы проследить за мгновенным падением противника вниз. Гулкий всплеск, возмущенный рев и… все стихло.

- Ты чего ждешь? – спросила Лея, повернув голову к Нейлу. – Прыгай! Пока ты не займешь свой столбик и не выиграешь/проиграешь, я не смогу двигаться дальше.

Дракон, нервно откашлявшись, кивнул.

«Я дурак», - мрачно подумал он.

«Я дважды дурак», - подумал он спустя три минуты, когда его напарница с легкостью разобралась с вертящимся ураганом лезвий – последствием неправильного высвобождением стихии ветра. На парах по стихии воздуха, этот ураган был одним из самых опасных проявлений магии. И лично Нейл после пары-тройки столкновений с этим проявлением безбашенной стихии оказывался в лечебнице. А Лея щеголяла единственной царапиной.

«Я полный дурак», - констатировал Нейл с обидой, когда на спаренных столбиках, демонесса на равных с ним сражалась против стаи мелких упырят.

До спасительной плиты подножия оставался один прыжок, Нейл уже стоял на последнем столбике, когда случилось «это».


…«Что такое не везет, как с этим бороться и почему это не лечится», - вздохнула Лея, ловя на лету тяжелого дракона. А затем, помогая себе левитацией и чарами облегчения веса, переволакивая обмякшего друга на плиту-окончание этапа. Тяжелая каменная плита, свалившаяся с потолка, легко решила все проблемы с вопросом о том, кто же все-таки выиграл зарницу.

Хотя и породила при этом парочку новых.

«Впрочем», - подняв голову и рассматривая потолок, на котором словно гроздья сталактитов росли эти самые плиты с чарами, влияющими на душу жертвы. – «Из всего представленного ассортимента «забвение» не самое худшее. Гораздо больше проблем принесла бы самовлюбленность или стремление к самоубийству. Ладно, жаль, что Нейл все забудет, я так старалась…» - выпустив когти демонической сущности, Лея, оставив дракона внизу, у подножия стеллы, забралась на ее вершину, устроилась там с удобствами и надела на голову обруч, там лежавший.

«Зарница» была завершена, полной и безоговорочной победой звезды Нейла ар Зейна.

Глава 18. Шантаж по-королевски.


Иллюзион развалился на части мгновенно. Лее даже не пришлось прилагать к этому усилия. Достаточно было просто надеть обруч.

Вокруг стремительными хаотичными росчерками пролетели бабочки, созданные ей самой на первом этапе лабиринта, промелькнули перед глазами куски того коридора, по которому шел Нейл с компанией. Лея смущенно зарделась, поняв, что ее любимую огненную бездну дракону пришлось испытать на своей шкуре. Потом она только хмыкнула, поняв, что для прохождения ее Нейл использовал свою драконью шкуру. До варианта прохождения, которым пользовалась Лея, никто не додумался.

Следом в осыпающихся кусках лабиринта, Лее удалось увидеть яркие моменты многих «зачисток». Посмотрела демонесса и на себя саму. «Полюбовалась», так сказать. С неохотой сделав вывод, что она все еще слаба, как котенок, Лея пообещала себе, что отныне будет работать над собой и своими боевыми способностями еще старательнее.

Следом промелькнул кусочек пляжного отдыха преподавателей.

Со смущением отметив, что выглядела ее вспышка раздражения на доглядчиков ну уж очень истерично, девушка невольно подумала о том, что надо себя лучше держать в руках.

Следом «пляжный» кусочек осыпался в пыль, и Лея увидела Вира и КэРидану. За мгновение до удара о высокую стену, Вир успел и перехватить Ари, и затормозить падение, выпустив когти Палача. Обошлось без жертв.

Впрочем, как оказалось, ни к чему хорошему эта встреча не привела. Пол под ногами этих двоих обвалился, и они рухнули вниз, на какое-то болото. А там стоя спина к спине, отмахивались мечами от лезших из всех болотных кочек каких-то маленьких голеньких тварей серо-голубого цвета, тянущих к Ари лапки и выстанывающих на разную тональность: «Моя прелесть!».

И «болотные» приключения закончились только после того, как Лея забрала центральный приз Иллюзиона.

Несмотря на то, что Иллюзион покидали все в разное время, в зале «исхода», все студенты и преподаватели оказались одновременно. Правда и здесь не обошлось без неприятностей. Иллюзион почему-то сделал выход лабиринта на… потолке.

Первой на пол приземлилась Лея, гибко раскрыв крылья. Вторым сверху сверзился Нейл, озадаченно потирающий затылок и понимающий, что он не помнит события последних полутора часов, сразу после того, как исчез в коконе сна Джад после встречи с двумя топорами.

Следом Вир и Ари. Затем Карен и Стар. Затем коконы сна со студентами, и последними появились преподаватели.

Повисшую тишину в зале, разорвали сухие хлопки ТерАля.

- Браво! Браво! Даже не так, брависсимо! Молодцы, студенты! Я вами горжусь, - паясничая, директор стер с уголка глаз прозрачную крупную слезу. – Церемония награждения будет сразу же после того, как придут в себя все студенты. А сейчас, все могут быть свободны!

Желание ослушаться или хотя бы сказать пару ласковых директору в честь сложившейся ситуации, испытала не только Лея. Впрочем, выдержки хватило у всех. Быстро и сухо кланяясь, студенты один за другим исчезли из зала.

И по давней привычке, сложившейся за годы обучения, вместо Тайного города, в котором мало-помалу появлялись студенты, пятерка переместилась на маленькую планетку, недалеко от планеты, где находилась Академия теней.

В полном молчании, как уже успело сложиться, Нейл отправился на охоту. Стар за водой. Вир – за валежником. Девушки, натаскав продуктов из своих личных пространственных карманов, занялись приготовлением салатов и гарнира. Мясо и рыбу должны были готовить парни.

- Может, обидеться на директора? – спросила Карен.

- Может, и обидеться, - эхом отозвалась Лея.

- Сделаем ему подлость?

- Может, и сделаем.

- Сделаем ему подарок? – предложил Вир, опуская хворост и занимаясь костром.

- Может, и сделаем, - согласилась Лея.

Карен и Вир переглянулись.

«Что это с ней?»

«А если бы я знал…»

- Лея, - Карен осторожно тронула подругу за плечо. – Лея, ты в порядке?

- В полном.

- Точно-точно?

- Угу.

- Ты уверена в этом? – последовал вопрос от Вира.

- Угу.

- Поклясться можешь?

- Угу.

- На уставе академии?

- И на нем тоже.

- Леюшка…

- Ты еще скажи жалеюшка.

- Не придешь в себя, закину в болото, а там пиявки, - пообещал Вир.

Лея кивнула.

- Кидай.

- И в кого ты такая вредная? – отобрав у демонессы нож, эльф привлек ее к себе, поймал бегающий лихорадочный взгляд и позвал еще раз, только уже мысленно. На этот раз помогло.

- Лучше бы поцеловал, - буркнула демонесса, стряхивая липкую паутину апатии.

- Прямо сейчас со всем удовольствием, - кивнул эльф, легко поцеловав девушку в уголок губ. – Но только в том случае, когда ты в трезвом рассудке. А то потом будешь обвинять меня в том, что я тебя совратил.

- А может я не против.

- Так разве против я? – Вир тихо засмеялся. – Давай, принцесса, иди, делай салат. Потом я тебя напою крепким настоем. И ты будешь спокойно спать. А завтра сама ужаснешься тому, что ты сегодня говорила.

- А если не ужаснусь? – спросила Лея прямо.

Карен, осторожно пятясь подальше от друзей, между которыми воздух буквально искрил от напряжения и эмоций, в конце концов, превратилась в ветер и смылась с площадки к роднику и Стару.

- Что-то случилось? – встретил вампир ее тихим вопросом.

Карен, взглянув на свои дрожащие руки, с аппетитом облизнула пальцы, вымазанные в клубничном соке, и потрясла головой.

- Они сошли с ума! – твердо сказала она.

- Они это Нейл и Лея?

- Они это Вир и Лея.

- Что же такое случилось, что ты сделала такие далеко идущие выводы?

- Они на полном серьезе обсуждали… обсуждали…

- Далеко идущие планы? – усмехнулся Стар.

Карен кивнула.

Вампир вздохнул, обнял девушку и прижал ее к себе, легко поцеловал в висок.

«Солнышко ты мое, провели тебя. Да и меня тоже».

«Провели?»

«Если ты сейчас повернешься – увидишь щит над лагерем. Думаю, Лея хотела с кем-то поговорить, Вир догадался об этом и отказался уходить. Вот она и начала трепать ему нервы в надежде на то, что Вир сбежит».

«Не на того напала?»

«Верно», - Стар вытащил магическим лассо наполнившиеся фляги из родника, с благодарностью отпустив водную петлю, которой эти фляги наполнялись. – «Это ты и Нейл не умеете ей противостоять».

«А ты умеешь?»

«Да», - вампир усмехнулся. – «И Вир умеет. Научились, когда поняли, что она на своей планете ввязывается в очень опасные приключения без подстраховки».

«А чего не сказали нам?!»

«Нейлу говорить бесполезно».

«А мне?»

«А тебе опасно сражаться с теми тварями, которые в изобилии водились».

«Почему?»

«Будем вдаваться в магофизику?» - улыбнулся Стар.

Карен тихо застонала и уткнулась лбом в его плечо.

«Лучше не надо. Я и так поверю».

Вампир засмеялся.

«Почему-то я так и знал».

«С кем хоть они встречаются?»

«С директором», - ухмыльнулся Стар. – «Вот он уйдет, и нам все расскажут. А может даже и покажут».

«Ну и ладно, пускай разбираются с кем хотят и как хотят. А у нас и поинтереснее занятия найдутся!»

«Это точно. Пойдем, я нашел поляну с земляникой. Полакомишься немного».

«И этим интриганам захватим?»

«Ну, куда же мы денемся то? Придется».


…Костер уже весело пылал, когда гость все же появился. Усевшись около потрескивающего огня, жадно пожирающего тонкие веточки, ТерАль с интересом взглянул на демонессу.

- Итак, лэри Лея, что же заставило вас так активно желать мне всяческих «благ»?

- Понимание того, как вы нас одурачили.

- Разве я кого-то дурачил?

- Вы, нас, - не дала себя сбить с толку девушка. – Директор, скажите, зачем вы активировали артефакт любовной лихорадки?

Вампир коротко хмыкнул. Вир с искренним удивлением взглянул на Лею.

- Лэри Лея, с чего вы взяли, что я его активировал?

- Не делайте из нас больших дураков, чем уже сделали, - попросила девушка, методично шинкуя овощи. – Видите ли, Мелинда как моя поданная, не имеет права меня обманывать. Демонская клятва сильнее, чем любая клятва молчания. Поэтому когда я потребовала у нее ответа, она мне сказала, что именно вы передали ей артефакт любовной лихорадки.

- И когда же вы успели побывать на Эссенленаль? – удивился директор. – Я с вас глаз не сводил.

- Ночью, директор. У нас разница в «часовых» поясах на двенадцать часов. Здесь полночь, а там дело близится к полудню. И когда студенты и преподаватели спят, я работаю на своей планете. Очень удобно получилось. Но вы опять пытаетесь меня заговорить. Итак. Зачем же вам потребовался артефакт любовной лихорадки?

- Лэри, а с чего вы взяли, что я вам на этот вопрос отвечу?

- С того же, с чего знаю, что браслет полного сна, который вы прячете на своем правом запястье, под рукавом мантии, вы также не примените, - подняв голову, демонесса весело улыбнулась. – Я просто прибегну к шантажу.

- Сразу расставляете все позиции?

- Ну, конечно же. Зачем ходить вокруг да около? Это напрасная трата времени, которую позволить себе я никак не могу, у меня, - Лея вызвала взмахом ладони небольшие часики, с двумя цифебралатами и сразу пятью парами стрелок. – Через полчаса совещание на Эссенленаль по финансово-экономическим вопросам. Так что, все вопросы мне надо решить очень быстро. Так, в любом случае, директор, зачем вам нужно было активировать именно этот артефакт?

- Лэри…

- Ну, хорошо, если вы не хотите ответить в двух словах, - демонесса задумчиво посмотрела на нож в своей руке и отложила его в сторону, повернувшись к ТерАлю всем телом. – Давайте, я немного пофантазирую?

- Мне уже немного страшно, - пробормотал Вир. – Директор, может, вы лучше скажете? А то она сейчас дофантазируется до того, что вы решили захватить власть над целым миром…

- Это он по любви, - усмехнулась Лея удивленному вампиру. – Не думайте. Так далеко моя фантазия не распространяется. Прежде чем, я свою фантазию в ход пущу, я объясню, на чем она базировалась. Столкновения с гильдией «Зимней розы» начались 827 лет назад. Ровно в тот год, когда из Академии были исключены трое выдающихся студентов. Обиженные на альма матер, которая не оценила их подрывные способности, они решили ей отомстить. И основали теневую гильдию, прописав в ее уставе деятельность такого рода, чтобы она максимально противоречила деятельности студентов академии теней.

ТерАль хмыкнул.

- В ту пору директора менялись, как причудливая колода карт. Студенты были сильнее, чем любой другой маг, но в основном за счет количества стихий, а не качества образования. Поэтому гильдейцы, для которых также проводились схожие ритуалы, хотя и не наги, с легкостью могли справиться со студентами. За прошедшее время количество погибших студентов исчисляется несколькими десятками тысяч. Если посчитать… В среднем, в каждый год выпускалась одна пятерка. Это почти четыре тысячи магов-теней. Но помимо них выпускались маги и с пятого курса, и с третьего. Они потом доучивались в других магических заведениях, но все же оставались студентами академии теней. И естественно не могли пройти мимо несправедливости. И умирали. Где им было справиться с теми, кто учился убивать тех, до кого они не доросли? В среднем, за это время в академии выучилось около 40 тысяч студентов. Из них около 20 тысяч погибли. Еще 10 тысяч по разным причинам потеряли возможность продолжать заниматься магией. И только 3 тысячи студентов погибли или занялись мирной жизнью по естественным причинам.

ТерАль уже не улыбался. Вир, разглядывающий подругу и краем глаза поглядывающий в сторону директора, сделал вывод, что Лея говорит слишком неожиданные вещи. Как обычно, милую демонессу недооценили…

А значит и выводы, которые она могла сделать, опять будут очень близки к реальности.

- В тот год, - продолжала Лея тем временем, - когда мы поступили в академию, одновременно с нами сюда пришли и вы, директор. В качестве временной замены для будущего директора, которого вы сейчас воспитываете, Тайган. И Уна, которая будет ему помогать всеми правдами и неправдами. Они еще не знают, но думаю, что они возглавят академию, в тот же год, когда мы выпустимся. То есть уже следующим летом. Сейчас они доучиваются сами, а вы подчищаете последние хвосты. В том числе – вы решили заняться «Зимней розой». За последние три года, количество столкновений выпускников академии магии и гильдии стали расти. И на этот раз перевес в сторону студентов. Значительный перевес. А уж разгром, который случился во время второго этапа, якобы!, игры, вообще ни в какие ворота не лезет. Подозреваю, что некоторое время назад отсутствующие преподаватели и вы сами лично помогли гильдейцам прийти к правильному решению, что надо бы напасть на студентов, разгромить недоучек и все будет в полном шоколаде. Вы учли все. Малыши были под защитным плетением, которое вы замкнули на медальон. Медальон в свою очередь вы передали самому достойному на ваш взгляд хранителю, с достаточным запасом магии и с возможностью скрытия медальона под защитными плетениями хранителя. Затем, вы позаботились, чтобы на втором этапе никто из студентов не пострадал. Для этого на «полосе препятствий» одновременно были и преподаватели, и выпускники, якобы, чтобы нам противостоять. На самом деле, чтобы нас защищать. Я пока права?

Потемневший взгляд ТерАля лучше любых слов сказал девушке об ответе на интересующий ее вопрос.

- Ага, - довольно кивнула она. – Ну, тогда я продолжаю дальше. Третий этап с самого начала планировался в Академии. Но! Вот тут самое интересное и начинает происходить. Вы заблаговременно активировали любовный артефакт, чтобы студенты попали под его власть. И в качестве самого главного средства, для того, чтобы их «лечить», вы использовали коконы сна.

- И что такого в коконах сна? – уточнил Вир.

- Ничего, абсолютно ничего криминального. Коконы сна действительно помогают при лечении лихорадки. Далее, директор, вы открываете Иллюзион для прохождения его на третьем этапе. Но поскольку осталось гораздо меньше студентов, чем вы изначально рассчитывали и вместе с тем, перед любовной лихорадкой устояли мы, пятерка самой большой головной боли, вы слили вместе полосы препятствий. В надежде, что рассчитанные по самым сильным из присутствующих в лабиринте, они заставят нас выбыть в коконы сна также, как и все остальные студенты. НО! Вот незадача. Прежде чем вы успели войти в Иллюзион и подправить наши полосы препятствия, вы задержались. Всего на пару мгновений. Спасибо за это студентке, попавшей под любовную лихорадку с вами в главной роли. И, вуаля! Иллюзион настроился по нам, студентам. В результате, наши обузы оказались в коконе сна, а вот мы спать не легли.

- Ключевое слово «спать»? – удивился Вир.

-Да, - кивнула Лея. – Спать. Мы должны были все сладко спать. А затем, директор, вы планировали рано утром накрыть последний оплот гильдии – страну Каролину иллюзией Арраха, взяв в нее копии всех студентов. Именно для этого нужно было, чтобы все спали…

- Зачем? – вновь спросил Вир.

- Все просто. Иллюзия Арраха артефакт очень мощного действия. Погибший в иллюзии, погибает и наяву. Погибшая копия приносит своему хозяину максимум – головную боль, которая в коконе сна пройдет незамеченной. Делаем вывод. Абсолютно закономерный, между прочим. Директор, вы отлично знаете, что гильдейцы не сдадутся. И завтра, когда истечет срок ультиматума, студентов ждала бы бойня. Поэтому, чтобы не допустить напрасных потерь среди студентов, вы отправили их все в кокон сна. Им просто всем приснится очень яркий, красочный сон. В котором они будут подчиняться командиру отряда, чтобы навсегда уничтожить гильдию «Зимней розы». Достойная цель. Плюс, всем, кто хорошо себя проявит на поле боя… Вы пообещаете там, во сне, добавить баллов по магическим или боевым искусствам. Не так ли?

ТерАль хмыкнул.

- Очаровательно. Все года обучения я наблюдал за вами, лэри Лея. И удивлялся, как, ну, как же студенты могут не замечать ума в этом очаровательном облике. Как они могут не видеть той грации и экономности движений истинного воина. Вас выдает походка, лэри. Вы ходите так, как ходят только высочайшие мастера боевых искусств. Но этого никто не видит. Почему-то. А тут выходит, я сам лично вас недооценил. Проблема. Да.

Лея развела руками.

- Я же все-таки королева. Я должна мыслить категориями, которыми обычный студент не мыслит.

Директор медленно кивнул.

- Судя по тому, что вы все верно рассчитали, лэри, вы уже знаете, что хотите?

- В иллюзии Арраха быть в своем нормальном виде, не копией, а собой, с полным осознанием происходящего.

- Перейдем к торгу. Если я откажусь, вы?

- Развею коконы сна всех студентов и взломаю иллюзию Арраха.

- Невозможно. Ни первое. Ни второе.

- Я алхимик. И могу то, что считалось невозможным. В частности, развеять кокон сна. И в частности взломать иллюзию. Точнее, иллюзию ломать я научилась еще лет так двадцать назад, когда времяпрепровождение в ней было моим повседневным занятием.

Директор вздохнул.

- Неоправданный риск…

- Перевешивается теми бонусами, которые могут быть при наличии мага не копией, а реальностью. Будучи там в своем настоящем виде, мы сможем гораздо больше, чем наши копии. Разница в магических потенциалах огромная, для тех, кто понимает.

- А вы, лэри, понимаете?

- Могу предоставить выкладки по магопараметрам и физические расчеты. Хотите?

ТерАль покачал головой.

- Лэри Лея.

- К тому же, - вкрадчиво продолжила девушка. – Помимо вас в реале, там будут еще и другие маги в своем нормальном виде, не так ли? Например, преподаватели академии. И Уна, с Тайганом. И лучшие выпускники академии тоже будут в своем реальном виде. А еще многие выпускники последних двух десятилетий появятся в иллюзии фантомными копиями. Они в одно и то же время лягут спать. И прибудут на зачистку территории. Так, чем же мы хуже? К лучшим выпускникам мы не относимся, но только потому что мы еще учимся в стенах академии. Вы сами отметили на втором этапе, что некоторые выпускники нам и в подметки не годятся.

- Никого же из вас рядом не было, когда я это говорил! – возмутился директор.

- Информация правит миром! – провозгласила весело девушка. Потом наклонила голову, с умильным выражением лица глядя на мужчину. – Мы договорились, директор ТерАль?

- Лэри. Это уже не шантаж. Это уже вымогательство.

- На маленькой частной войне хороши любые средства! – пафосно провозгласила девушка, потом улыбнулась. – К тому же, директор, в кокон сна можно отправить мага против его желания только в двух случаях. Когда ему грозит опасность на психическом уровне. Как было с любовной лихорадкой. Или когда у него массированные физические повреждения, как например, было в Иллюзионе. А мы добровольно спать не собираемся. Психическая устойчивость у нас на уровне, а физических повреждений в течение ближайших суток не предвидится!

- Лэри. Вы понимаете всю опасность?

- Да.

- Вы понимаете, что решать за остальных своих друзей вы не можете?

- Да, - кивнула девушка.

- Ну что же. Раз вы все это понимаете, значит у вас завтрашние сутки на то, чтобы решить, в каком качестве вы отправитесь в иллюзию Арраха. Но вы должны знать, лэри. Что звезда в иллюзионном виде гораздо полезнее, чем эта же звезда частично в виде фантомов, частично в виде реальных магов. Соответственно, либо вы все пятеро прибудете ко мне в реальном своем виде. Либо все пятеро добровольно ляжете в коконы сна. Ясно?

- Да. Директор.

- Отлично, - взглянув на часы, которые забытые все так же висели в воздухе, ТерАль хмыкнул. – Ваше собрание начнется через две минуты, лэри. Вам лучше бы поспешить.

Тихо ойкнув, демонесса подскочила на месте.

- Всего доброго, директор, - попрощалась она скомкано и исчезла.

ТерАль остался вместе с Виром. Эльф поворошил угли в костре, проверяя их готовность для шашлыка, затем взглянул на директора.

- Лучший вариант, если мы все добровольно ляжем в кокон сна? – уточнил он спокойно.

- Да, это было бы лучше всего. К сожалению, теперь воспользоваться браслетом сна уже не получится. Но ваша демонесса, это все же нечто, - ТерАль покачал головой. – Потрясающе.

- Спасибо. Я передам ей этот комплимент.

Директор кивнул и исчез.

Одновременно с ним пропал и щит над поляной.

Вир в задумчивости почесал кончик уха, понимая, что Лея его практически подставила… и раздумывая над тем, не пора ли аккуратненько исчезнуть с территории шашлычной поляны. Эльф не горел желанием объяснять друзьям, что собственно говоря, только что случилось, чем это грозит и что надо сделать, чтобы в итоге всем было хорошо и привольно…


***


Королевский дворец смотрел на главную площадь пустыми распахнутыми окнами. Журчал фонтан, рядом с которым никого не было, несмотря на обещанную магами-погодниками жару. Тихо шелестела листва высоких медовых берез. Шуршали цветы на клумбах. Белые венчики нарциссов поникли. Поблекли лепестки лилий. Опали розы, и ветер подхватывал в небо горсти разноцветных лепестков.

От дворца доносилась негромкая музыка, словно кто-то очень терпеливый пытался на барабане выстучать классический вальс. А у него все никак не получалось.

Ультиматум, вывешенный академией теней, все так же реял в воздухе, покачиваясь от каждого порыва ветра.

Вокруг площади стояли войска. В доспехах, при полном параде. Около каждой кагорты из 360 человек, было 6 магов.

И все они ждали появления студентов академии теней. В стране не собирались проигрывать. Маги против магов и воинов… Гильдейцы собирались задавить студентов численностью.

Ровно в 14 часов по местному времени, когда истек срок ультиматума, раздался протяжный колокольный бой. И на площади, в центре появился высокий вампир в белоснежной мантии. Седые волосы покачивало ветром, но мужчина не обращал на это внимания.

Оглядевшись по сторонам, он словно убедился, что нигде нет золота, и что внять законным требованиям академии гильдия отказалась.

Хищно усмехнувшись, ТерАль хлопнул в ладоши. И площадь начала наполняться войсками. Не студентами-магами, а отлично обученными воинами, готовыми к войне.

Под началом высокого брюнета в ледяных доспехах, армия вампиров, гаргулий и снежных великанов.

Под началом миниатюрной девушки с голубыми глазами и золотыми волосами, окутанной тонким шалишским шелком, напоминающим паутинку, ифриты, джины и огненные големы.

Под началом эльфа в черном костюме с серебристыми наклепками были темные эльфы верхом на выверных и светлые эльфы верхом на единорогах и кошмарах.

За спиной высокого блондина с фиолетовыми глазами были маги. Самые разные. И не только и не столько студенты, сколько маги, уже давно закончившие обучение.

Девушка с алыми волосами привела демонов и ужасающих монстров.

Академия теней пришла не воевать. Академия пришла зачищать неугодную ей территорию.


Глава 19. Зачистка.


Столица Каролины была зачищена в течение получаса, больше магам и приведенным с собой войскам времени не потребовалось.

Маги, воины, в кровь и кость которых впитались правила «Зимней розы» были убиты. Женщины и дети были погружены в коконы сна, которые гарантировали им сладкий сон в течение 72 часов. Именно столько времени отводил директор ТерАль на зачистку территории.

Еще с утра, до того как переместиться в Каролину, директор навестил звезду в Тайном Городе, собирающуюся на зачистку. Пришел не один. Рядом с ним был высокий темный эльф.

Белоснежные волосы у висков были собраны в тонкие косички и уходили назад, за остроконечные, хотя и не такие выдающиеся как у светлых, ушки и походя под массой белоснежной волос, скреплялись внутри.

Привлекали внимание черты лица, скульптор словно излишне резкими, рваными движениями вытачивал свою новую работу из черного дерева. Дроу был привлекателен и опасен. В каждом движении этого хищника скользила немалая грация. Но красавчиком? Нет, назвать красавчиком его просто не повернулся бы язык.

Остановившись в дверях, пока ТерАль проверял защитные плетения на тенях и добавлял поверх свои, дроу осмотрел тех, кому предстояло стать военачальником пяти колонн.

- Меня зовут Эйхашшес’Cc.

- Приставка правящего дома? – спросил Нейл, подняв голову от своего меча, по лезвию которого наносил некую гадость, выданную Леей.

- Верно. Военачальник королевских войск, - согласился Эйхашшес. – Мое имя будет запомнить несложно, но выговаривать его в ментальной связи, пока мы будем работать, слишком долго. А вполне может статься, что у нас будет на счету каждая секунда. Поэтому можете называть меня Шес. Вы?

- Нейл.

- Стар.

- Карен.

- Лея.

- С Виром мы уже знакомы, - взглянул Шес в сторону светлого эльфа, набивающего болтами маленький колчан, который словно бездонная дыра пожирал все болты, и очевидно было, что вместится туда еще много. – Итак. У нас впереди зачистка Каролины. План действия таков. Под началом каждого из вас будет войско в несколько тысяч. Это… лояльные к академии люди… и не люди, которые согласны немного подремать, чтобы поучаствовать в таком деле, как полный и окончательный разгром «Зимней розы». Во многом по той причине, что гильдия эта перешла дорогу… Но неважно. Итак, каждый из вас возглавит одну из пяти колонн и возьмет на себя один сектор зачистки. К исходу означенного времени, а именно через 71 час после начала зачистки, вы должны будете стоять в тех местах, которые будут отмечены у вас на карте и плести заклинание, которое изменит сознание и память людей в этой стране. Далее, - продолжил Шес, пока звезда еще не успела толком опомниться (их о такой великой миссии как-то «забыли» предупредить). – Каждый из вас получит доверенного помощника, который будет подсказывать вам, как надо управлять большим войском…

- Не требуется, - перебила Лея.

- Не требуется, - подтвердил Нейл.

Остальные промолчали. У Стара потолок войска, которым он управлял, был всего в 500 единиц. Вир был специалистом по тайным проникновениям. И спланировать тихую военную операцию он мог, а вот поучаствовать в качестве военачальника огромной армии, уже нет. Карен вообще в полномасштабных войнах никогда не участвовала.

- Очень хорошо. У меня всего три доверенных человека, на которых я могу положиться в деле такой важности. Не придется выбирать, к кому из вас можно приставить не совсем надежных людей. Вы?

- Наследник императора, - первым понял, о чем спрашивает Шес Нейл.

- Королева, - отозвалась с ясной улыбкой Лея.

- Очень хорошо, - кивнул дроу. Затем взглянул на трех остальных. – Вы?

- К таким высоким слоям населения не относимся, - усмехнулся Стар.

Карен и Вир переглянулись и молча кивнули.

- Тоже неплохо. Ну, по крайней мере, меня радует, что не относитесь. Работать со снобами, которые уверены, что они самые лучшие в мире в любых областях, самое неблагодарное дело.

На завуалированное оскорбление Лея ответила спокойным взглядом алых глаз, Нейл вообще не отреагировал. Он к снобам себя не относил… Хотя и действительно считал себя лучшим в некоторых областях.

С удивлением убедившись, что возражать ему никто не собирается, Шес взглянул на директора.

- Они, действительно, хороши. Хотя и не настолько, как вы говорили.

- Это ты в деле их не видел.

- Может быть, - Шес повесил в воздухе перед тенями огромную карту Каролины, разбитую на пять разноцветных секторов. – Взгляните сюда. Это Каролина. На нее уже нанесены временные отметки, которые показывают, где вы должны быть в следующий момент времени. Такую карту каждый из вас получит после того, как мы закончим с нашим военным совещанием. Дальше. Порядок действия. С малыми отрядами мы появимся в столице, - Шес обвел неведомо откуда появившейся указкой маленький кружок на карте. – Зачистим ее от начала и до конца. А затем разойдемся по секторам. Я останусь в центре, контролировать ваше продвижение и в случае необходимости буду обеспечивать мгновенный переброс войск из одного сектора – в другой. Также здесь, в районе столицы останутся свежие резервы, которые будут готовы в любой момент выдвинуться вам на помощь, если она, помощь в смысле, потребуется. Следующий пункт. У вас, у каждого, будут с собой студенты. Поскольку ТерАль решил еще и провести дополнительно для них испытание, то над головой каждого студента будут счетчики. Такие же, как и у вас. Тот, у кого будет достаточное количество баллов, будет избавлен от межсезонного экзамена. У кого будет мало, тот попадет на уроки ко мне. На седьмом курсе я преподаю вместо Кио Адена. Не хочу вас запугивать. Но бездарей я ненавижу. И в случае, если кто-то относится к этой категории, - Шес обвел всех пятерых задумчивым взглядом янтарных глаз. – То я буду заниматься с вами отдельно…

- Звучит ужасно, - пробормотала Лея.

- А вас, лэри, - усмехнулся Нейл рядом. – Я попросил бы помолчать. На взгляд вашего преподавателя, полагаю вы будете относиться в эту категорию.

На дракона оглянулся Стар. Вир что-то пробормотал себе под нос.

Шес удивленно посмотрел на девушку.

А вот Лея в очередной раз всех удивила. Запустив ладонь в волосы, чтобы помассировать немного ноющий затылок, она кивнула.

- Верно. Лэр Шес. По вашей категории дальше бездарности я не уйду. Впрочем, не только я… Из нас пятерых этой участи вряд ли кто-то сможет избежать.

Шес тихо засмеялся. Затем похлопал в ладоши.

- Лэри, вы сталкивались с мастерами моего уровня?

- Трижды.

- И? Сколько раз вы с ними были по одну сторону баррикад?

- Ни одного, - коротко ответила демонесса. – Все три раза они приходили меня убивать.

- Каких интересных студентов мне предстоит учить в этом году! – восхитился дроу, пока друзья девушки, мало что понимающие смотрели то на одного, то на другую. – А почему, позвольте узнать, вы до сих пор живы?

Лея звонко расхохоталась.

- Потому что дура, лэр Шес. На тот момент времени я абсолютно не знала, что мастера ранга наяви для убиения недоучкой не досягаемы.

- Из ваших слов, лэри, - Шес нахмурился. – Я могу сделать вывод, что все трое – мертвы?

- Ну что вы. Я не настолько жестока, как может показаться, - алые глаза заволокло едва заметной дымкой восхищения. – Боевые машины наяви были столь прекрасны, что… я не устояла. Они, конечно, живы. И даже вернулись обратно. Но… Я сняла с них матрицу и вживила их в куклы. Получились просто прекрасные спарринг-партнеры!

Вир поморщился. Стар с коротким смешком потер правое плечо, раздробленное на осколки после того, как он познакомился с этими «куклами».

Шес медленно кивнул.

- Лея… Королева планеты Эссенленаль?

Лея в ответ церемонно склонила голову. Темный эльф усмехнулся.

- Ясно. Тогда лэри не откажетесь ли вы взять на себя алый сектор? Вот этот. Здесь немного городов, но те, кто в них обитает, в гильдии тренируются с рождения. Ходят слухи, что помимо людей, так могут встретиться очень неприятные создания… магического производства. Големы. Нежить. Нечисть.

- Почту за честь! – обрадовалась Лея. – Я уж думала интересное задание мне не достанется.

- Далее, - Шес взглянул на эльфа. – Вир. На тебе бирюзовый сектор. Вот этот, слева от сектора лэри Леи, - в голосе дроу неожиданно прозвучало что-то очень теплое и… уважительное. – Это сектор включает в себя мало городов, но города-секретки. Каждый с подвохом. Ты отлично себя показал в гильдии в диверсантских операциях и тайных проникновениях, к тому же у тебя под началом будут темные эльфы, так что думаю, справишься. Далее. Карен. Вот этот сектор, желтый. Директор сообщил, что ты стихиария. Под твоим началом будут огненные порождения. Территория в этой части отлично защищена от других стихий, а вот если сочетать их с огнем, то повоевать можно. Дальше. Стар. Тебе вот эта территория. Белая. Она горная, в основной своей массе заснеженная. Здесь крепости. Но на долгую осаду времени нет. Поэтому с тобой будут вампиры. Великаны. И горгульи. Горгульи смогут перебросить вампиров внутри крепостей. Великанам, - Шес усмехнулся, затем пониманием в глазах Стара. – Ну вот, объяснять ничего и не надо. Сам все знаешь. В идеале – как можно меньше повредить крепости. На деле – как получится. Далее, Нейл. Тебе достанется неприятный сектор, вот этот, коричневого цвета. Это основное направление людских поселений, поэтому здесь может случиться что угодно. Начиная от того, что за своей спиной армия сожжет и взорвет все что сможет, а потом нанесет удар и заканчивая тем, что здесь будет армия, из-за которой ты на этом отрезке сядешь. Предугадать, что случится, повторюсь, невозможно. Поэтому… Будь осторожен.

Помолчав немного, Шес окинул взглядом пятерку, которую директор рекомендовал взять в военачальники, обещая, что Шес не пожалеет. Если пожалеет, то будет разорван, наконец-то, учебный контракт, по которому Шес занимался на седьмом курсе с лучшими из лучших в индивидуальном порядке, разрабатывая для каждого уникальный оружейный стиль.

Эта пятерка ну вообще не производила никакого впечатления. Две девчонки, два парня и взрослый эльф, олицетворяющий собой правило «маленькая собака до старости щенок»…

Как с ними можно что-то делать? Как?

Лэри Лея – да, Шесу была знакома. По нехорошим слухам, очень нехорошим. Жестокая и опасная королева Эссенленаль некоторым была как кость в горле, ее мечтали убить многие и готовы были отдать за это очень весомые суммы. Настолько весомые, что нужны были лучшие из лучших. Поступивший в гильдию убийц заказ, прошедший мимо начальника, иначе на Лею никто бы и руку поднять не осмелился, взяли трое лучших дроу, мастеров наяви. Воинов, для которых не существовало грани между «здесь» и «не здесь». Их невозможно было ранить, они проходили сквозь пространство, существуя в реальности, но одновременно с этим существуя вне ее.

Магический парадокс, которым убийцы пользовались с удовольствием… не сработал на этой королеве…

Вот просто взял и не сработал!

Троица – близнецы Дессент Эрсент, вернулись в гильдию ни с чем. Решили, что это было не более чем случайность. Мерзкая случайность, досадная. Но… которую легко исправить. Достаточно наведаться еще раз. Если в первый раз убийцы отделались ушибами, второй раз они получили переломы. На третий раз королева пообещала им переломать шеи. Дураков к ней лезть больше не нашлось.

Что по сообщениям шпионов саму королеву немного расстроило.


… Самому Шесу расстроиться пришлось тоже. Спустя 36 часов, когда прошла половина установленного срока военной зачистки.

ТерАль, появившийся у Шеса в ставке, когда управление иллюзией Арраха перехватили на себя Уна и Тайган, присел на стул, разглядывая темного эльфа, облюбовавшего подоконник.

С самой верхней комнаты в башне открывался просто изумительный вид на город, местами дымящийся, а местами оставшийся нетронутым, словно и не было никогда воинов академии теней здесь.

- Чем порадуешь? – спросил ТерАль.

Шес, качнув в руке кружкой с крепким травяным настоем, коротко хмыкнул:

- Монстры! Я почту за честь заниматься с этой пятеркой. Они же мои… индивидуальные ученики в этом году?

- Что, все же произвели впечатление?

- Еще какое, - кивнул неохотно дроу. – Еще какое, ТерАль! Монстры, как есть монстры! Твой ледяной вампирчик – это просто сказка! Таких спланированных и четких операций я не видел даже во время военных операций дроу, когда мы воевали против всего мира, и под моим начальством перебывала целая куча талантливейших людей и не людей. Но такого… быстро, четко, аккуратно. Они врываются в крепость и исчезают оттуда спустя несколько часов. Сектор этого вампира практически полностью зачищен! Бесподобно!

- О, так и знал, что военный талант Стара не пройдет мимо твоего взгляда.

- Да если бы он был один! – отмахнулся Шес. – Нейл… Он дракон же, да?

- Золотой.

- Безумно талантливый молодой дракон! С какой скоростью он продвинулся по землям людей! Там соотношение было не в его пользу 1 к 5! Но он же… как таран! Невероятно!

- А Вир?

- Ой, про этого … даже не заикайся, - поморщился недовольный Шес. – У него талант доводить людей до заикания и белого каления. От него сбежал мой военачальник! Но…

- Но? – заинтересовался ТерАль.

- Точно так же, как и остальные, он продвигается вперед с паранормальной скоростью. Возможно дело в том, что там брошены города. Их хозяева понадеялись на то, что секретные ловушки отбросят армию назад, но … зловредный Палач в совокупности с отрядами темных рейнджеров… это то, с чем простейшие ловушки не справятся.

- А стихиария?

- Уникальная девочка. Такого гладкого и красивого совмещения стихий я давно уже не видел! А главное, как мало она для этого тратит времени! И совсем не затрачивает на это силы. Выглядит это стильно и смертельно красиво.

ТерАль покивал.

- А еще у нее есть частичка моей крови. Поэтому у девочки потрясающий резерв сил! Даже сразу сказать не смогу, кто из них мне понравился больше.

- А что у них по баллам?

- У твоих студентов… в обычной массе от 300 до 500 пойнтов. У студентов хорошего класса порядка 1000 пойнтов. А у этих уже ушло за границу в 3 тысячи!

- Отличные какие у меня студенты, - восхитился ТерАль. – Ну? А пятая в их компании?

Шес замолчал.

- Шес?

- Не знаю.

- То есть как?! – озадачился директор.

- А вот так! – уронил темный эльф с усмешкой. – Попросту не знаю! Потому что она взяла и исчезла!

- Она одна?!

- Нет! В одиночестве благоррродные дамы! – передразнил кого-то эльф, - не ходят. Она исчезла со всей 5 тысячной армией…

- Уникальная девочка, - вздохнул ТерАль. – А зачистка?

- А кто ж тебе правду скажет? – Шес отставил опустевшую кружку. – У остальных порядка 75%. Чуть больше у дракона – 77%. Чуть меньше у стихиарии, у нее 72%.

- Идеально. А найти девчонку не смог?

- Куда уж мне, - хмыкнул обиженно Шес. – Я даже самого захудалого кролика в тех горах отыскать не смог, куда уж мне до девчонки то?!

ТерАль усмехнулся.

- Давненько я не видел такой обиды на твоем лице. А сколько мы уже знакомы, Шес?

- Да скоро так тысячи три точно будет… Но даже обидно немного. Что в ней такого, а, ТерАль?

- Фамильная магия. Я на нее повесил «паутинку».

- На нее? – Шес медленно кивнул. – Отличный выбор, что еще можно сказать… Слушай, но все же… А как ее искать?

Деликатный стук в окно заставил мужчин одновременно повернуться в окно. Следом распахнулась створка, и в комнату ворвалась алым вихрем крыльев и волос демонесса, устроилась на подоконнике, смахивая с длинных волос и ресниц снежинки.

- Блин, холодно! – непосредственно выразилась она, затем взглянула на директора и Шеса. – Там в горах какая-то аномалия интересная. Мы сектор зачистили, но дозваться я до вас не смогла, пришлось самой лететь сюда. Эй! Ау! Господа! Директор! Лэр Шес! Да куда вы в таком онемении уставились?!

Подняв голову, Лея с интересом посмотрела на аккуратный светящийся нолик над своей головой.

- И? – спросила она коротко. – Чем вас ноль не устроил?

- Лэри Лея, а почему ноль? – спросил Шес, надеясь, что его взгляд не выражает всей степени его потрясения.

- Потому что чем выше цифра на этом показателе, тем бездарнее военачальник, - ответила демонесса, не задумываясь.

Громовой хохот мужчин заставил ее растерянно вжать голову в плечи, не очень понимая, что именно вызвало такую странную реакцию.

ТерАль сжалившись над студенткой, указал ей на доску, где отражались результаты ее друзей.

Посмотрев на огромные показатели, Лея нервно потеребила медальон на шее, потом виновато улыбнулась.

- Зато они хорошие маги и воины. Наверное, - смущенно добавила она.

- Прелесть, настоящая прелесть. – Шес подался вперед. – Лэри Лея, а выходите за меня замуж!

- У всех темных эльфов приступ ностальгии по свадебным традициям? – удивилась Лея, потом помахала рукой. – Нет. Уж точно нет! Никаких сомнений нет в том, что я скажу «нет», я еще с проблемами после предыдущего сватовства не разобралась.

- Ну что ж, - Шес, ничуть не удивившись, пожал плечами. – Лэри, мое предложение в силе. В любой момент времени.

- Благодарю вас. Но все же «нет», - Лея улыбнулась, затем взглянула на часы. – Полагаю, я могу возвращаться на свою точку? Все войска я распущу. Силы резерва мне не потребовались. Доброго дня.

Присев в реверансе, словно встретилась с мужчинами на балу, Лея опасно наклонилась над пропастью и рухнула вниз, распахнув за спиной алые крылья. Через пару мгновений от демонессы простыл и след…


Сидя на краю башни, Нейл задумчиво разглядывал последний город, который пал на пути его армии.

Чуть левее стоял Джад. Темный эльф, не обуреваемый жаждой Леи, оказался абсолютно нормальным темным эльфом, с которым было на удивление приятно общаться.

К тому же, благодаря именно Джаду удалось избежать опасных ловушек в последнем оплоте магов гильдии.

- О чем думаешь? – спросил Джад, опираясь на невысокий бортик. В иллюзии Арраха и коконе сна он и думать забыть о «любовной лихорадке», потрепавшей немало нервов всем в реальности.

Нейл задумчиво пожал плечами.

- О друзьях.

- Все ли с ними в порядке?

- И это тоже.

- А может быть, чтобы было что-то не так?

- Возможно все, - вздохнул дракон. – А уж когда это касается моих друзей, тот тут даже Судьба бессильна. Знаешь,.. – Нейл резко спохватился и замолчал. Тяжелые часы сказались и на нем, от усталости от распустил язык, а этого делать не стоило ни в коем случае.

Впрочем Джаду хватило тактичности сделать вид, что ничего особенного не произошло.

- Наша территория зачищена. А их?

- Не могу связаться с ними. В иллюзии Арраха наша кровная связь барахлит, - неохотно признался Нейл. – А о других способах мы дураки не договорились, хотя стоило бы.

- Могу послать мышь.

- Мышь?

- Ну да, знаешь как у вампиров? Летучие мышки-почтовики? Вот у дроу тоже такие есть. Только вампиры творят таких игрушек из своей крови и дают им частичку своей души, ну а дроу используют для этого тень вокруг и дают малышам частичку своей тени… или тени того, кто знает того, с кем надо связаться. Если ты дашь кусочек своей тени, то созданные мной малыши легко найдут твоих друзей и ты сможешь с ними связаться.

- Зачем тебе это? – взглянул Нейл на эльфа.

Тот неохотно пожал плечами.

- Наверное, хочу попробовать стать другом.

- Леи?

- Не только. Вы все интересные ребята. А она… она в особенности, - темный эльф вгляделся в темные силуэта на краю горизонта. Где-то там, через горы, была территория по которой двигалась Лея…

- Чем она тебя зацепила? – спросил неожиданно Нейл.

- Алым цветом, - не задумался ни на миг Джад. Потом пояснил. – Темные эльфы впадают в состояние берсерка, как только видят кровь. В этом состоянии мы быстрее думаем, лучше видим и слышим… И настоящая квинсистенция кровавого безумия для нас – это кровавая принцесса. Это легенда темного дома дроу. О девушке, которая жила почти полторы тысячи лет. Она была олицетворением крови. Ее алые глаза и алые волосы – были настоящим флагом, олицетворения чести и достоинства. Она была дочерью королевского советника и лучшей подругой принцессы. И когда заговорщики устроили переворот, именно она защитила принцессу, а потом вернула ей трон.

- Она? – Нейл взглянул на дроу. – Умерла?

- Да. Не дожила даже до своего совершеннолетия. Недобитые недоброжелатели принцессы решили убить ее… И кровавая принцесса закрыла настоящую принцессу собой. С тех пор алые глаза и алые волосы считаются знаком отметки нашей кровавой богини. Тот, кто отмечен этими знаками, сможет добиться высочашейго положения в нашем обществе.

- И эта «примета» ни разу не подводила? – удивился Нейл.

Джад покачал головой.

- Нет. Ни разу… Я ведь впервые увидел демонессу на первом курсе, а решился подойти познакомиться только на третьем, и все это время любовался ей. Она казалась мне и моему брату ожившей алой легендой…

- Теперь хоть понятно, чего на нее темные эльфы западают, - хмыкнул Нейл коротко.

- Не только эльфы, - Джад засмеялся. – Не секрет, что даже у Карен из вашей звезды гораздо больше поклонников. Но каждый поклонник Леи отдаст за нее жизнь даже не задумавшись об этом.

- Так… - Нейл не смог подобрать слова, чтобы выразить то, что его волновало. Но Джад понял, кивнул, глядя на темнеющее небо.

- Да. Она олицетворяет собой нечто такое, что своей жизни не жалко.

Разговор прервал тихий шелест огромных крыльев, а затем звонкий голос спросил:

- О чем болтаете, мальчики? Никак о девочках.

Джад молча кивнул, а Нейл резко повернулся.

За его спиной стояла Лея. Кокетливо улыбаясь девушка помахала в руках огромной картой Каролины, на которой были яркими цветами были расцвечены сектора.

- Все закончено, - просто сказала демонесса. – Можем читать заклинание и убираться отсюда. Последний день радужной семдицы, завтрашний, нам будет дан на то, чтобы прийти в себя, вечером будет бал с награждениями отличившихся студентов. А уже ночью или на следующее утро мы можем катиться на все четыре стороны. Ну? Чего не видно в ваших глазах энтузиазма?! А где «ура»? Война закончена. Ну же! Ура!!!

Так и не добившись результата, Лея подняла голову, посмотрела на неизменившийся ноль у себя над головой, который гипнотизировал ее собеседников, пожала плечами и, подойдя к краю башни, буднично рухнула вниз.

- Лея!!! – возмущенный вопль дракона еще долго летел ей вслед…

Джад, схватившийся за сердце, думал о том, что возможно любить эту девочку с алыми волосами и глазами не такое уж и приятное дело.

А Лея стремилась обратно, к своей точке, чтобы побыстрее провести ритуал, и наконец-то смыться из негостеприимной Каролины. Девушке хотелось снять «паутинку», принять горячую ванную, втереть мазь в синяки и царапины и провести алхимический опыт, который пришел ей в голову. Про закончившуюся войну или нулевое количество баллов девушка даже не думала. Ей это было уже неинтересно…

Глава 20. Церемония награждения.


…Каролина была зачищена. Потери среди академии теней были равны нулю. Студенты, получившие «смертельные» ранения, просто вылетали из иллюзии Арраха и приходили в себя в лечебнице, около них уже суетились сотрудники лечебного корпуса.

Выпив что-то ужасно горькое на вкус, мерзким комочком прокатывающееся по гортани, студенты узнавали, что любовная лихорадка закончена. А то что они выпили – было противоядием от этой гадости.

Студенты, попавшие под власть любовной лихорадки, после ее пропажи мучительно краснели и отводили друг от друга взгляд. Чувствовать себя дураком никому не хотелось, а после того, что некоторые выкидывали, именно так они себя и ощущали.

Академии нужна была какая-то встряска, которая позволила бы всем прийти в себя. И такую встряску им обеспечили.

Двое младшекурсников, проходя мимо небольшой уютной ниши, неожиданно подслушали разговор. Двое преподавателей обсуждали пятерку теней, которая единственная из всех студентов, обучающихся на шестом и седьмом курсе, присутствовала в иллюзии Арраха в своем настоящем виде. Дураков завидовать этому факту, к счастью, не нашлось.

Но суть не в этом. Преподаватели озвучили количество пойнтов, набранное во время зачистки этой самой пятеркой.

Для обоих младшекурсников, каждый из которых не смог выбраться за пределы 300 пойнтов, озвученные цифры показались невероятными.

Через полчаса о цифрах знала вся академия теней.

Нейл ар Зейн лидировал в этом своеобразном зачето-соревновании. Он набрал аж … Чуть меньше было у Стара и Вира – оба набрали по …, а девушка-стихиария, Карен, набрала…

Среди всего этого результат пятой в их компании был просто «потрясающим». Та, что волновала умы многих, чье имя было на слуху последнюю неделю, набрала ровно ноль.

В результате, академия бурлила. Шепотки, слухи, один другого краше курсировали по всем этажам.

«А вы слышали, слышали?»

«Что правда?»

«Ноль?!»

«У нее? Ноль? Да врут!»

«Да быть того не может!»

«Да я лично слышал!»

«Ноль! Ноль! Ноль!»

После этого подслушанного разговора, смешки сопровождали Лею везде. Куда бы только она не пошла. В лицо бездарностью никто не называл, просто не осмелился бы, демонессу с недовольным видом сопровождали сразу двое парней из ее звезды – Нейл ар Зейн и Винатрион Астис. Но в спину ей неслось ментальным мусором очень многое.

Впрочем, Лея не слышала. С силой разума отношения у нее так и не сложились. А Нейл, которому и довелось выслушать многое из этого, естественно огорчать девушку тем, что он услышал – не собирался. Правда, начинал постепенно злиться.

Кульминацией «нулевой» истории стал магический вызов от директора академии, пришедший демонессе за два часа до начала большого бала. И категорически потребовав от Нейла и Вира, чтобы они с ней не ходили, намекая на то, что она и сама может постоять за себя, Лея двинулась наверх.

Проводив ее задумчивым взглядом, Нейл взглянул на Вира.

- Она действительно будет в порядке?

- Да, в порядке она точно будет. Но вот почему она не захотела, чтобы мы пошли с ней? Не иначе же, паршивка, что-то задумала.

- Как ты вообще с ней выдерживаешь? – вздохнул Нейл.

Вир пожал плечами.

- Да никак. Как только она начинает переходить некоторые границы, я просто ее призываю к порядку. На некоторое время обычно помогает.

- На некоторое время?

- Да, - Вир оперся на стену, - потом обычно у нее не хватает терпения, она начинает злиться, срываться и в конце концов, от меня сбегает. Совершает пару-тройку сумасшедших глупостей, успокаивается и на некоторое время затихает. А дальше все начинается по новой…

- И как ты это терпишь? – удивился дракон.

Вир посмотрел на него с удивлением, потом коротко хмыкнул.

- Люблю я ее, - спокойно сказал он, затем оттолкнулся от стены. – Я в зал, на тренировку. Составишь компанию? Не нравится мне то, что Шес обещал на прощание, что мы тоже не избежим отборочного тура… Разомнемся – будет меньше шансов попасть впросак.

- Не против, - кивнул Нейл, стараясь не думать о словах друга. Но они неожиданно остро царапнули по сердцу.

«Неужели не шутил? И правда любит ее? А как же некромантка? А как же… Так. Стоп. А почему это вообще меня волнует?»

Парни уже успели скрыться за поворотом, когда из небольшой ниши выскользнул клубочек и покатился по академии, разматывая свою нить… Дух начал приводить в исполнение то, о чем только начали договариваться в кабинете ТерАль и демонесса из пятерки ар Зейна…


Плотно закрыв за собой дверь, Лея вошла в кабинет директора, остановилась на пороге, разглядывая ТерАля, сидящего за столом с ужасно недовольным видом.

- Лэри, добрый вечер.

- Добрый вечер, директор, - радостно откликнулась девушка, проходя и садясь на указанное ей кресло. – Вы выглядите недовольным. Что-то случилось?

- Слухи случились по академии. Хотелось бы мне знать, от кого стало известно, что ты набрала 0 пойнтов во время зачистки Каролины.

- Зачем вам это знать, директор? – удивилась Лея.

- Наказать! Чтобы языком длинным не трепал! Ты понимаешь, к чему приведет такое озвучивание информации?

- Понимаю, - кивнула девушка. – Никто теперь не поверит в то, что именно я стала победительницей третьего этапа зарницы. Никому и в голову не придет, что я сильный воин. Мои магические заслуги припишут случайностям, удачливости, моей, неудачливости противников. И, безусловно, все будут грешить на подтасовку со стороны моих друзей!

Директор вгляделся в довольное лицо демонессы. Тяжело вздохнул.

- Лэри, я вас не понимаю. Не хотите же вы сказать…

- Что это все мне на руку? Не буду я этого говорить. Потому что мне это очень на руку! Это просто великолепные слухи! А если им еще поверит те, на кого они рассчитаны… - Лея блаженно закрыла глаза.

ТерАль вздохнул еще тяжелее.

- Лэри, позвольте мне остаться в заблуждении, что не вы сами распустили эти слухи.

Демонесса сложила ладони на коленях, опустила голову, отчего волосы крупными кольцами тут же упали по обе стороны от лица, скрывая лукавое выражение.

- Хорошо, директор. Я не буду никак не подтверждать ваши сомнения. Но и не буду вам возражать.

ТерАль помолчал, созерцая откровенно довольную собой девушку. Потом спросил, оставив в сторону протокол и дипломатию.

- Лея, зачем тебе это понадобилось?

- Надоели, - честно ответила девушка, откидываясь на спинку стула и сбрасывая туфли. – Честное слово. То им доказывай, насколько я сильна – и они с удовольствием вызывают меня на дуэли. И ладно бы, черт с ними, с дуэлями, наподдать зарвавшимся я смогу легко, но они же врываются в мою лабораторию в разгар опытов!

- У тебя что, на лаборатории охранок не стоит?

- Стоит, конечно! – возмутилась Лея. Потом хмыкнула. – А толку то?! Они как только видят эти охранки, они на них действуют, как красная тряпка на быка. Раз самая слабая поставила охранку, то там «однозначно происходит что-то интересное! А может быть, даже пошлое! Идем смотреть!» Вот вам смешно, а ведь я сейчас привела вам слова, дословные причем!!! Одного из тех ежиков, которые ко мне заперлись! И знаете, что самое противное, ТерАль! Я ведь охранки вешаю такие, что их с полпинка разнести не получится! Ни у кого!!! Так у них от этого крышу срывает окончательно. Как это я – такой крутой, умный, сильный, подкованный, гениальный, нужное подчеркнуть, а можно все разом подставить, не могу пройти к этой… моли бесцветной! Я все понимаю, - Лея взяла себя в руки, начала говорить тише. – Честное слово, все понимаю. Но бесцветная то я почему?!

ТерАль беззастенчиво хохотал.

Демонесса неуверенно улыбнулась.

- Вот вам смешно, а они с моими охранками справиться не могут, и начинается… Они ломают стены. Потолок. Я их зачаровала! Все! А они проломили пол. И мне же этих идиотов пришлось спасать от взрыва… Я потом крылья две недели развернуть не могла, так сильно обожгла. А теперь только представьте, я самая слабая. Это доказано «0» над моей головой. И теперь все! Свобода! Какая радость порвать на клочки самую слабую? Никакой! Вот…

- И ты думаешь, тебе поверят те, кто видел тебя в деле? – удивился ТерАль.

- Так никто и не видел, - развела руками Лея. – Я была очень осторожна. И те, кто видел лишнее, либо находятся под клятвой полного молчания, либо получили по затылку заклинанием забвения.

- А Каролина?

- А что Каролина? В моем отряде не было ни одного студента, я всех аккуратно растасовала по отрядам друзей. Так что, мне можно было не волноваться за свое инкогнито и спокойно командовать.

- С ума сойти. Лея, а как же зарница? Ты же ее выиграла. Я же не могу…

- А как насчет ее продолжения? – улыбнулась девушка неожиданно. – Все студенты отлично себя показали. Поэтому наградить можно всех. Распихать по всей академии призы. Дух, ты нам же поможешь выстроить стрелки и подсказки к призам так, чтобы каждый нашел то, о чем он мечтал? А взамен я тебе перенесу тот цветок, который тебе понравился в твою изначальную комнату. Хочешь?

«Ты, правда, можешь это сделаешь?»

- Я тебя разве когда-то обманывала? – удивилась демонесса.

«Никогда. Я согласен».

- Где взять такое количество призов? – спросил ТерАль. – Планируешь, что спонсировать твой безумный замысле будет академия теней?

Лея удивленно взглянула на директора.

- ТерАль, да все равно никто не поверит теперь в то, что я выиграла зарницу! Только выставите себя…

- Дураком?

- Нет, конечно, - спохватилась демонесса. – Просто будут считать, что я ваша любимица. Начнутся слухи о том, как я достигла такого отношения к себе. Конечно, вряд ли вам это повредит, но думаю, Судьба будет не очень рада, что такие грязные слухи будут связаны с вашим именем.

Директор покачал головой.

- Все равно.

- Что-то могу предоставить я, - предложила Лея неуверенно.

- Не получится. У меня есть другая идея…


Бал был уже в самом разгаре. Студенты, выпускники, преподаватели познакомившиеся после зачистки Каролины, переговаривались, танцевали.

Появление ТерАля на сцене встретили аплодисментами.

- Доброй ночи, дорогие гости. Рад, что сегодня вы собрались в стенах академии теней по такому замечательному поводу, как исчезновение из нашей сферы деятельности гильдии «Зимней розы». И рад объявить, что третий этап Зарницы пройдет прямо сейчас. Оглядитесь по сторонам! Взгляните на стены, на пол, на канделябры. Кто знает, где именно будут спрятаны стрелки, которые приведут вас к заветному призу? Выпускники и преподаватели! Вас тоже приглашаю к участие в этой глобальной охоте за сокровищами! Третий этап зарницы объявляю… открытым!

Тихий смех наполнил зал, и вскоре он начал постепенно пустеть.

Нейл с удивлением последовал по стрелкам и нашел в конце – на шпиле академии теней небольшую коробку, которая развернулась в толстенную энциклопедию – реестр артефактов высшего уровня, с описанием их свойств.

Подарок настолько захватил дракона, что он не вернулся в бальный зал, а засел в Тайном городе, перелистывая завороженно страницы талмуда.

Карен и Стар нашли один подарок на двоих. В маленьком уютном гроте, залитом светом от сталактитов и сталагмитов, на небольшой площадке, окруженной водой, только для них двоих играл вальс стихий, под который они кружились до утра, забыв обо всем на свете.

Остальные студенты находили, кто драгоценности, кто книги, кто золото, кто артефакты. Неожиданное исполнение желаний было таким замечательным, что сумасшедшие студенты запускали в небо магические фейерверки, расцвечивая ночь еще более яркими цветами, чем падающие с неба звезды…

Вир нашел Лею на крыше. Сидя на краю, девушка сидела, подставив лицо небу.

- Как ты, малыш? – спросил тихо эльф, садясь за ее спиной.

Девушка откинула голову назад, удобно устроившись в самых надежных на свете объятиях.

- Хорошо. Ну почти, - добавила она с нежностью в глазах. – Вир.

- Что, малыш?

Лея покачала головой, потерлась щекой о руку эльфа, когда он обнял ее, прижимая к себе.

- Я так рада, что ты сегодня здесь.

- Именно сегодня?

- Ага. Сейчас… Сейчас… - девушка покосилась на часы, затем щелкнула пальцами.

- Что ты делаешь?

- Открываю тот грот, в котором Карен и Стар и немного поднимаю их, - пробормотала Лея, сосредоточенно, косясь краем глаза на секундную стрелку. – Сейчас просто будет самое главное чудо Звездной седмицы.

- Главное чудо? – удивился Вир.

- Ага, - пробормотала Лея. – Я в конце третьего курса приезжала в Академию, прибыла именно в полночь. Ага… Уши закрой.

- Что?

- У тебя слух очень тонкий, - резко повернувшись, понимая, что ее беспечный друг может просто не успеть среагировать, она зажала ладонями сама уши эльфа.

А в следующий миг мир вокруг взорвался…

Студенты застывали на месте, поднимая вверх голову.

Темное небо расцветилось сиянием, яркие серпантины неосязаемых лент, изгибающиеся полосы, скручивающиеся в небе в дивные картины. Разноцветные мыльные пузыри, разноцветные конфетти…

Падающие на землю звезды выстреливали в небо фонтанами искр, распадались дивными цветами.

Воздух «зацвел», то и дело в прозрачном воздушном океане вспыхивали яркими красками небольшие картины. Буйство красок длилось ровно полминуты, а потом тихо-мирно растаяло, подобно снегу, оставив студентов растерянными и ошеломленными…


...А уже на следующее утро академия начала пустеть. Студенты разъезжались по домам, возвращались на свои места практики. Выпускники возвращались на свои задания. Преподаватели отправлялись в отпуск.

Тишина начала окутывать засыпающую академию теней.

Во дворике стояли семеро.

ТерАль и Шес разглядывали пятерых теней.

- А может не надо? – спросила Карен, просительно взглянув на директора. С давней истории со второго курса, когда пробудилось наследие демиурга, у них сохранились трогательные, почти родственные отношения.

- Надо-надо. Шес вчера успел проверить всех студентов.

- Лэр Шес! – вскинула руку словно на лекции Лея. И когда темный эльф с интересом посмотрел на нее, невинно спросила: - А если мы завалим этот зачет, вы с нами заниматься не будете?

- Не буду, - кивнул Шес. – Но если сейчас, лэри, вы решите специально завалить зачет, я лично займусь вашим воспитанием.

Тени подавились смехом.

Вир взглянул на давнего знакомого с сочувствием.

- Эту мелочь перевоспитать, Шес, невозможно. В принципе. К тому же…

- Я хочу действительно взглянуть на то, что она умеет.

- Хорошо, - эльф круто повернулся, поймал пятившуюся девушку за плечи. Взглянул в ее глаза. – Лея.

- Ну, пожалуйста, ну может не надо?

- Лея…

- Я, правда, не хочу! Это же такое оскорбление для наставника.

- Смотри не покажи, что это я сказал, - прошептал тихо-тихо эльф, наклонившись к уху демонессы. – Но ему это совершенно не повредит.

- Он тебе не нравится?

- Есть немного, - согласился лукаво Вир. – Помнишь, я когда-то рассказывал о том, как появился в гильдии убийц? И о девушке, которая стала моей первой наставницей.

- Помню. Лиса.

- Верно. Вот этот остроухий гад, в конце концов, ее у меня увел…

- И женился? – спросила Лея заинтересованно.

Эльф покачал головой.

- Лиса отказала. До сих пор их связывают отношения, которые я охарактеризовать затрудняюсь. Даже несмотря на то, что после знакомства с тобой мой словарь нецензурных выражений значительно увеличился в объемах.

- Нецензурных то почему?!

- Потому что цензурных на тебя до сих пор не хватает! Ну, так как? Сможешь ему доказать, что он напрасно считает себя самым-самым?

- Если ты этого хочешь, - неуверенно кивнула Лея.

- Очень-очень хочу! – обрадовался Вир. – Ну, так как?

- Никаких проблем.

Эльф повернулся, снимая полог тишины, которым окутал себя и демонессу практически инстинктивно, улыбнулся Шесу.

- Она не будет заваливать зачет.

- Отличный результат, Вир, - кивнул довольный темный эльф. Затем взглянул на остальных. – Итак. Нейл? Начнем с тебя?

Вполне ожидаемо, дракон парировал страшный удар дроу и даже легко перешел в наступление.

- Зачет, - кивнул Шес. – Я буду заниматься с драконом. И даже знаю, на что мы будем делать упор. Совместим две боевых несовместимых техники для получения изумительного результата. Стар?

Вампир также удачно парировал меч, но нападать не стал, остановился, разглядывая Шеса, делая какие-то свои выводы. Дроу хмыкнул, показал большой палец и поманил к себе Вира. Чего он не ожидал, так это того, что до его нападения, светлый эльф нападет сам, уверенно тесня Шеса в сторону.

- Когда ты успел так улучшить свое воинское искусство? – удивился Шес, вытаскивая в дополнение к огромному «тесаку», которым орудовал обычно двумя руками, тонкую трехвостую плетенку.

- Пришлось, - засмеялся Вир. Скрестив клинок и удерживая тонкой уздечкой воздуха подальше от себя плетенку, он прошептал так, чтобы не слышали остальные. – Чтобы защищать очень сильную девушку, приходится самому становиться еще сильнее.

- Я понял, - кивнул Шес, разрывая дистанцию. – Отлично, Вир. Кажется, я знаю, чему тебя можно научить. Хотя и без моих уроков ты потрясающий воин. Карен?

- Иду-иду, - пробормотала девушка, оценивающе разглядывая Шеса и прикидывая, сразу ему показывать все, что она умеет или лучше придержать козыри.

- Не стесняйся, - улыбнулся Шес, а затем напал.

Стремительный ветер проскользнул мимо него, понадеявшись на свою замечательную скорость, Карен чуть не попала под страшный удар тесака, увернувшись буквально на миллиметр, в воздухе засверкала рассыпающаяся золотистыми искрами отхваченная золотистая прядь.

Отскочив подальше, стихиария хмыкнула.

Шес кивнул.

- В конце этого года, я сделаю из тебя сильного воина, - пробормотал эльф. – Но в ближнем бою ты драться не будешь. Это не твой стиль. Лея?

Демонесса состроила тоскливую мину и вышла напротив дроу. На миг остановившись на месте, она дернула головой. Никем не замеченный алый длинный волос обвился вокруг рукояти тесака Шеса.

Девушка мило улыбнулась противнику, а затем зевнула, деликатно прикрыв ладонью губы.

Темный эльф прищурился. Его игнорировали? Вот так демонстративно показывали, что не ставят ни на грош? Да быть такого не может…

Метнувшись вперед, Шес нанес страшный удар. Но девушка не увернулась. И не парировала. И прежде чем кто-то успел испугаться… тесак прошел сквозь тело Леи.

Девушка вскинула бровь.

- Лэр? Вы не хотите меня атаковать? Если у вас нет такого желания, я могу вернуться к друзьям…

Шес отступил, тесак исчез из его руки, словно никогда и не было. Взамен появилась россыпь метательных ножей, которые также прошли сквозь Лею, не затронув ее. Стар, стоящий в стороне, метнулся вперед и выхватил из-под летящих ножей Карен, застывшей на месте.

Шес остановился.

- Мастер наяви? – не веря уточнил он.

Лея хмыкнула.

- Ну, можно сказать и так, наверное, - мило улыбнулась она.

А в следующий момент, Шес рухнул вниз и распластанный невидимой и неосязаемой тяжестью оказался на земле. Шагнув из слоя фамильной магии тлена, Лея устроилась у него на груди, прижав к шее острой кромкой кинжал.

- Боевая ничья? – легко предложила она.

Шес опустил ресницы, демонстрируя согласие. Дернуться сильнее он просто не мог.

Лея шагнула назад, чтобы мгновенно оказаться в руках Вира.

- Ты умница! – шепнул он ей на ушко.

Демонесса резко повернулась к нему, прижалась всем телом, потом зевнула.

- Что я виновата, что правда спать хочу и совсем не хочу дергаться? – спросила она с тихой, практически неслышной насмешкой.

Подхватив ее на руки, Вир помахал друзьям рукой.

- Мы отбываем. С вашего разрешения, лэр Шес.

Темный эльф отдал насмешливую честь, и эльф с демонессой рассыпались каскадом струящихся звезд. Вслед за ними последовали остальные.

Шес хмыкнул, потер шею и взглянул на ТерАля.

- Ящик коньяка вечером передам.

- Буду благодарен, - захохотал вампир. – Половину отправлю Леи. Надо же, язва-девчонка. К ней в гости не хочешь? Могу дать координаты.

- Нет, спасибо. У меня еще впереди целый год будет. Постараюсь завоевать ее доверие честно.

- Ты не шутил что ли, насчет свадьбы?!

- Нет, конечно. Красивая девушка. Но раз она меня победила, мне придется постараться, чтобы найти то, чему я могу ее научить. Нет, ну надо же, - Шес покачал головой. – Надо же!

И исчез из Академии.

За спиной оставшегося в одиночестве ТерАля сгустилась тьма, из которой на землю ступила Судьба. Обняв вампира за пояс, она прижалась к его спине, закрыв глаза.

- ТерАль.

- Да?

- Ты разобрался со своими делами?

- Почти.

- Ну, - девушка сделала жалобное выражение лица. – В отпуск то мы можем отправиться?

- Через пять минут, академию закрою и можем отправляться.

- Уррррра! – радостно отозвалась Судьба.


… Около окон в академии теней из ниоткуда появлялись ставни, закрывали стекла. Небольшая изгородь, практически декоративная, неожиданно увеличилась, став высокой-высокой и совершенно непреодолимой.

Доспехи, весь учебный год, простоявшие в уютных нишах, где пугали влюбленных парочек, шагнули на улицу, занимая свои привычные места.

Гибкие фигуры из музея нежитиведения оживали, встряхивались от спячки и выпрыгивали на улицу через окна и открывающиеся для них проемы в стене, оглядывались по сторонам и довольно урча запрыгивали на стремительно растущие деревня, укладывались прямо на нагретую солнцем землю.

Засыпал магический зоопарк. Сложные иллюзии, на которых студенты изучали магических и немагических созданий, застывали на месте, вместе с магией академии теней погружаясь в глубокий сон.

Мебель в помещениях аккуратно упаковывалась в чехлы, заменялась при необходимости. Обновлялись обои и паркет, замазывались дырки в стенах, смазывались механизмы.

В корпусе травников погружались в колпак остановки времени сады и теплицы.

Академия теней отходила к летнему сну...


Глава 21. Распорядок дня королевы демонов.


Портал закончился сразу в рабочем кабинете королевы демонов. За окном стремительно темнело. Ночь, уже готовая окутать Эссенленаль покровом бархатной тьмы, словно дикая кошка, кралась из теней.

Вир, строивший портал, вообще-то подальше от работы и кабинетов, сразу в спальное крыло, нахмурился, разглядывая Лею.

- И что это значит?

- Ты же не думал, что после ночи сна, я сразу же спать лягу? – удивилась демонесса, плавно переходя к столу и нажав на клавишу вызова. Магический коммуникатор, обеспечивающий связь в любое время суток с одним из четырех секретарей королевы, был подарком от Вира. Насмотревшись на работу королевы, по-другому это и сказать нельзя, он заказал магическую копию одного из повседневных приборов их технологичного мира. – Хранителя расписания ко мне, пожалуйста.

- О! Наконец-то я узнаю, что это за фрукт! – обрадовался эльф, усаживаясь на край стола.

- Ты мне что, мешать работать собрался?

- Почему сразу мешать, помогать хочу!

- Ой ли?

- Именно! – Вир хмыкнул, наклонился, легко целуя свою девушку в висок. – Так что, давай найди, чем меня занять.

- Но Вир! А практика…

- Ты обещала, что на практике мы будем вместе.

- Это конечно, я обещала, но все же…

- Без «все же», - отрезал эльф. – Отрабатывать практику мы будем вместе. А пока, чем быстрее ты меня озадачишь, тем быстрее я перестану действовать тебе на нервы.

- Ну, хорошо, - растерянно кивнула Лея. – Тогда… Пожалуй… Взгляни вот туда, направо. Видишь, коробка стоит? Это новое оружие в «рыцарский» зал, посмотри, может, найдешь что-то интересное для себя.

Убедившись, что Вир нашел что-то интересное, Лея нажала на кнопку секретаря вторично.

- Хранителя традиций с гербовой бумагой ко мне, пожалуйста.

- Сейчас будет сделано. Хранитель расписания прибыл, Ваше Величество.

- Пусть войдет.

Дверь тихо открылась, и в кабинет вошел скромный маленький человечек. Вир, который со Старом долго смеялся над этой должностью, поднял голову, с интересом разглядывая впервые увиденного демона маленького роста.

- Добрый вечер, Ильяс. Прости, что снова обеспечиваю тебе ненормированный рабочий день.

- Ваше Величество, - голос у маленького чуда оказался басовитым, как иерихонская труба, и подошел бы кому-нибудь более массивному. – Вы же знаете, по ночам у меня бессонница. Рад видеть вас, дома. Вы надолго?

- На все лето, с небольшими перерывами, - отозвалась Лея с улыбкой. – Вполне возможно, что во время практики я возьму двух-трехдневный отпуск.

- Значит, в этом году нормально вы опять не отдохнете?

- Увы, Ильяс. Итак, что у меня с расписанием на завтра?

- Ничего особенного. Все начнется в 8:15. Вы ждете министра финансов с его программой утверждения межпланетных торговых пошлин и налоговых аспектов. В 9:10 прибудет начальник строительного корпуса академии искусств, работающий в столице. С ним до 10 часов вы рассматриваете и окончательно утверждаете проект нового межпланетного, который будет выстроен за три года.

- За полтора года, - пробормотала Лея, откинувшая голову на спинку стула и закрывшая глаза. – И почти час на него – это многовато. На 9:25 запишите мне начальника службы межпланетного расоведения. Привлечем гномов, пожалуй, с их помощью можно будет выстроить все это быстрее. На 9:40 ко мне запишите представителя светлых эльфов. С ним договоримся о украшении и о прямых поставках материала. Заодно, узнаем, что вынудило гордых светлорожденных отправлять к нам дипломатический корпус, хотя обычно они этого не делают.

- Как прикажете. Особые будут дополнения?

- Да, - Лея медленно открыла глаза. – Напитки и фрукты на время принятия эльфа, список я напишу. Дальше.

- В 10 вы ждете министра экономики. В 10:30 министра торговли. В 11 министра магии и ректора столичного института магических искусств. А на 12 часов у вас записан министр транспортного сообщения. У нас есть некоторые проблемы с транспортной сетью, которая связывает территорию…

- Большие проблемы?

- Затруднения с доставкой товаров порой составляют 2-3 дня. И то, что должно быть подано свежим на ваш стол, Ваше Величество, таковым сохраняется лишь благодаря магии. А ее применять получается не у всех, Ваше Величество.

- Ясно, ясно. Тогда ко мне еще картографа на это же время и руководителя службы воздушных потоков и руководителя службы магических потоков. Дополним транспортные развязки статичными телепортами и системами воздушного почтового доступа.

- Ваше Величество…

- Да?

- А средства…

Демонесса со смехом посмотрела на хранителя расписания.

- Хватит, - сообщила она. – Дальше по расписанию.

- В 13 часов у вас обед, Ваше Величество. И два часа на то, чтобы отдохнуть.

- Два часа – много.

- Мало! – рыкнул Вир, поднявшись с места.

- Много, - мило улыбнулась ему Лея. – Ровно час. Дальше кто у нас?

- В 14 часов у вас аристократы, Ваше Величество.

- И? Кого я жду?

Ильяс вздохнул, вытащил список и начал перечислять аристократов, записавшихся на прием к королеве и кратко перечислять проблемы, с которыми они появятся.

Лея лениво кивала, для себя уже делая выводы по ситуации и даже на ходу кое-где формируя приказы.

Глаза Вира плавно округлялись и приближались по размеру к плошкам.

Спустя полтора часа, Ильяс был отпущен с миром. Эльф тер затылок.

- Милая.

- Да, Вир?

- Это у тебя такое расписание постоянно?!

- Ну что ты. Это только летом, когда я в зоне прямой доступности. Когда у меня учеба, мне совершенно не до аристократов. И чтобы попасть ко мне на прием, им приходится выложить немалую взятку.

- Прости, что?! Королева берет взятки?! – возмутился Вир.

- Называется это по-другому, - пробормотала Лея, нырнув под стол. – И аристократы отлично понимают, что если их дело очень важно, я посещу их лично, когда начальники моих министерств доведут до моего сведения информацию о проблемах. Если же они отвлекают меня от прямых занятий, значит, должны заплатить.

- И желающие находятся? – не поверил эльф.

Демонесса пожала плечами.

- После этого нововведения в казну поступили деньги, которых достаточно для покрытия расходов на строительство межпланетного порта. Как ты думаешь, находятся они, желающие эти?

Вир закашлялся, Лея нажала на клавишу.

- Хранителя традиций ко мне, пожалуйста.

- Ваше Величество, - уже знакомый Виру демон склонился в поклоне. – Ваше Величество! Вы дома! Как я рад! Как я рад!

- Чуть поменьше экспрессии, Миргор. Пожалуйста.

- Простите, я просто рад. Очень рад. Без вас так скучно! Никаких балов! Аристократы боятся интриговать!

- Это почему? – удивился Вир, наклонившись к уху Леи.

Тихо-тихо, так чтобы рассыпающийся в вихре комплиментов Миргор ее не услышал, Лея отозвалась.

- Я прибываю уставшая, на сон мне остается каждый день 2-3 часа. Поэтому, если я узнаю об интригах, которые плетутся против меня аристократами, я их… очень… - девушка тихо засмеялась. – Жестко призываю к порядку. После этого в казне появляются новые средства, в собственности королевского дома новые земли. А демоны ссылаются на освоение новых территорий. Временами не очень уютных.

- Но это же…

- Бесчеловечно? – предположила Лея. – Ну так, а что поделать? Я же демон. Миргор, - перебила она своего хранителя традиций. – У тебя гербовая бумага с собой?

- А как же.

- Тогда пиши приказ. Назначить герцогом крови с правом наследства, передающимся по наследству, и званием Хранителя королевского рода… - остановившись, чтобы дать Миргору возможность записать, Лея подняла голову к Виру, - как думаешь, герцога крови достаточно?

- Смотря для чего…

- Для того чтобы привязать накрепко к королевскому дому?

- Думаю да, - кивнул Вир.

- Ну и отлично. Миргор, записал?

- Конечно, Ваше Величество.

- Замечательно. Пиши дальше. С пожалованием земель, - Лея задумалась. – Меж рек Инил и Дагил.

- Ваше Величество, там же! Там же!

- Ну да, одно из трех месторождений белой руды, - кивнула демонесса.

- Что за белая руда? – заинтересовался Вир.

- Одна из самых защищаемых тайн демонов, материал-основа для артефактов класса «жизнь» и «здоровье». У нас в основном им светлые эльфы затариваются. Дальше. Границу провести по скалистым отрогам Дагыррровых гор.

- Но Ваше Величество, это же!

- Урочище, в котором полно очень неприятных жителей, - кивнула Лея. – Новый герцог крови оценит этот подарок. Последнюю границу довести до границ королевских земель. Записал?

- Да, Ваше Величество, - грустно сказал Миргор.

- Отлично. Значит, быстренько вписывай кому и передавай мне.

- Кому, Ваше Величество?

- Винтариону Астису.

- Понял!

Прежде чем Вир успел опомниться, его имя было внесено в гербовую бумагу и передано Лее, которая уже держала наготове прокушенный палец. Виртуозно расписавшись по листу бумаги, она мгновенно отпрыгнула в сторону, пока ее кровь на листе превращалась в маленькую и симпатичную печать, в дополнении к тонкой и витиеватой росписи.

Вир закатал рукава, гневно наступая на пятящуюся демонессу.

- Лея, отдай это!

- Держи, - остановился девушка, протянув бумагу.

Эльф прищурился, ощущая подвох.

Лея стояла смирно. Гербовая бумага, грозящая кучей неприятностей, обязанностей и вообще тьма знает чем, лежала на ее протянутой ладони… Ощущение грядущего подвоха стало только сильнее, когда Вир плавно и осторожно протянул руку.

На середине движения в ладонь что-то кольнуло, и опустив руку на бумагу, Вир уже понял, что именно натворила его демонесса. Своими волосами поранила руку, и теперь кровь эльфа на бумаге собиралась в его личную печать, подтверждая его согласие принять герцогство.

- Паршивка! Лея! В кого ты такая зараза?!

- В тебя, - мило улыбнулась девушка, присыпав бумагу алхимическим песком, чтобы обеспечить очень долгое хранение договоров, а затем скатывая приказ в трубочку.

И пока Вир давился воздухом, демонесса отдала приказ Миргору, и демон тихо-тихо выскользнул из кабинета за мгновение до разразившейся бури.

- Лея!

- Я?

- Что ЭТО значит?

- То что ты теперь герцог крови королевского дома демонов, - улыбнулась девушка.

- А ничего что я эльф?

- Абсолютно ничего! – отмахнулась Лея. – К тому же, ты взгляни какую шикарную территорию я тебе подогнала. С охотничьими угодьями… - взгляд демонессы полыхнул алым. – Для Палача.

Вир замер.

- Прости, что?

- Твари, которые там обитают, - помахала ладонью девушка. – Хороши всем, кроме того, насколько они опасны. Демоны с ними справиться практически не могут. Твари редки. Но если выползают… Спасайся, кто может.

- Но…

- Твари не покидают территорий гор. Никогда. Там… стоит охранка, грубо говоря. И каждые три года, когда определенным образом накладываются магические потоки на места охранок, я их обновляю. Так что, твоим жителям ничего не грозит.

- Обновляешь?

- Это входит в королевские обязанности, - просто сказала Лея. – Я все-таки хоть и плохая, но все же королева. Поэтому защищаю свой народ так, как считаю нужным.

Вир задумчиво посмотрел на демонессу.

- Хорошо. Что мне надо сделать?

- Отправиться на свою землю. Столица твоей территории вот здесь. Гербовый приказ, его копия, - педантично поправилась Лея. – Уже появился у них. Так что о назначении нового герцога они в курсе. Твой магический портрет уже появился в замке. Так что к тому моменту, как ты туда доберешься, тебя уже будут знать в лицо. Неделю потратишь на то, чтобы взять все в свои руки, ознакомиться с новыми границами, источниками доходов и расходов. Посмотришь на то, что у тебя есть в активной добыче и что можно добывать. Короче, займешься тем, чего избежал в своей семье.

- Лея…

- Ты аристократ. Тебя воспитывали, как будущего лорда. И не твоя вина, что ты стал Палачом. Ты лорд! Понимаешь! – девушка встала, ткнула пальцем в грудь друга. – Ты настоящий лорд, который будет заботиться о своих подчиненных. Именно такой вариант мне и нужен. У тебя будет охота. В реках полно рыб, а маленькая соленая рыбка, которая тебе понравилась на прошлом балу, засаливается именно там. Равнинная территория плавно переходит в горы с рудниками. Прошлый хозяин был мотом и редкостным гадом, поэтому нового хозяина, да еще и такого как ты, там встретят с радостью и восхищением.

- Такого как я? – нахмурился Вир.

- Красивый, умный, обаятельный, маг, воин, светлый эльф – а значит, к выпивке не склонен и задирать юбки каждой девушке без ее на то желания не будешь. Ты же настоящее сокровище!

- Стесняюсь спросить, что случилось с предыдущим хозяином, - пробормотал Вир.

- Я его убила, - пожала плечами Лея. – Вызвала на дуэль чести, за его постоянные нарушения кодекса аристократов и убила. Он был паршивым магом и отвратительным воином. Подлым, да. После его удара в спину мне пришлось шрам сводить три недели. Но…

Вир помрачнел.

- Что?! – возмутилась девушка. – Я же королева, я же не могу жаловаться…

- Ты… - прорычал эльф тихо, схватив демонессу за плечи, - ты должна!

- Что?

- Не жаловаться, но делиться. Говорить о том, что тебя волнует, что тебя тревожит. Раз уж теперь я твой герцог, раз уж я теперь хранитель королевского рода… Имей в виду, я тебе за это страшно отомщу!

- Очень страшно?

Вир кивнул.

- Вот возьму и устрою тебе отпуск.

- Не надо! – испугалась Лея.

Эльф на нее взглянул насмешливо.

- Надо, надо. Ладно, чем еще ты меня собиралась соблазнять в отношении моего нового титула.

- Там конюшни, - улыбнулась демонесса нежно-нежно.

- Животные? Ты же знаешь, я их терпеть не могу!

- Те, кто там обитает, тебе понравятся.

В голосе Леи не прозвучало и тени сомнения.

Вир удивленно вскинул бровь.

- Милая, ты знаешь созданий, которые лучше мотоциклов и гробов?

- О да, - хмыкнула демонесса. – Ты же знаешь, я тоже живых созданий не очень люблю. Но эти красавцы покорили мое сердце с первого взгляда!

Эльф не поверил. Совершенно. Это читалось в его глазах.

Лея улыбнулась.

- И вообще ты можешь убедиться в этом сам.

- Выгоняешь?

- Отнюдь. Даже не думала. Просто я сейчас собираюсь просмотреть документы, которые накопились за неделю зарницы.

- Я чего я их не вижу в кабинете?

- Они в отдельном кабинете, - улыбнулась Лея, с затаенной в уголках губ усмешкой. – Вот там, - указала она пальчиком на неприметную дверцу в углу кабинета.

Взглянув на нее, Вир двинулся к двери.

- Не надо! – испуганно крикнула Лея.

Но немного запоздала.

Широко распахнув дверь, эльф мгновение смотрел на высоченную стопку бумаг, потом ахнул, но отпрыгнуть уже не успел. Глядя на друга, погребенного под белоснежными листами, Лея только тяжело вздохнула.

- Вот поэтому я и говорила, что не надо туда лезть!


Стар, поймав Карен за ладонь, придержал ее на месте.

- Что? – удивленно повернулась стихиария. – Мы же… Вроде бы договорились обо всем. Я прохожу практику, чем быстрее я с ней расквитаюсь, тем лучше. А ты тем временем заканчиваешь со своей практикой. А потом оставшиеся недели мы проводим вместе в замке Леи.

- А может, - Стар увлек девушку за собой, поближе в тенек.

Карен еще после второго курса решила не возвращаться на планету стихиариев, где ее принцессу все же ждали, а обосновалась на Тарнакате, вернувшись в город, который стал для нее родным за года воровской практики – Арнас.

Жара была привычна, а меда и вина, сладости, были достаточной компенсацией для Карен. К тому же не стоило забывать про яд черной гадюки. Карен не желала брать деньги ни у стихиариев, хотя как принцессе ей полагалось некоторое «довольство», а точнее доход от земель, выделенных ей братом. Не собиралась она брать деньги и у Леи, хотя демонесса не раз предлагала.

Зарабатывать воровством для себя лично, будучи студенткой академии теней, Карен не могла. Поэтому деньги зарабатывала либо во время учебы в академии, выполняя опасные задания, временами и местами, кстати, все же связанные с воровской деятельностью.

И летом, в Арнасе, затариваясь ядом черной гадюки, который мгновенно раскупали алхимики в академии и убийцы из межпланетной Гильдии.

- Что может? – вздохнула Карен. – Что с тобой такое?

- Не хочу с тобой расставаться.

- Прости, - смягчилась девушка, провела ладонью по щеке Стара. – Но у тебя все же ледяная нечисть. Способы использования ледяной частной стихии для их подчинения, пленения и убийства. А в Арнасе ты днем с огнем не найдешь не то что нечисть такую, а снег. Все-таки это планета пустынь… и редких городов-оазисов, выстроенных благодаря магии. Поэтому…

- В ледяных пустынях тоже есть та нечисть, на которую ты должна охотиться с помощью стихийных уздечек.

- Стар, ты же знаешь, что я очень не люблю холод… После жаркого Арнаса меня пугает даже не особенно и холодная зима академии. А ты говоришь о том, чтобы я отправилась с тобой на ледяную планету. Да я же замерзну!

- Я не дам тебе замерзнуть.

- Стар…

- Прости, - вампир отступил. – Я слишком… настойчив?

- Да нет же. Просто мы договорились. К тому же, мы всегда сможем переговариваться по нашей кровной связи. Думаю, она настолько укрепилась за этот год, что мы сможем слышать друг друга даже на огромное расстояние. В конце концов, на втором курсе и то слышали! А теперь, вот тут, - постучала коготком Карен по голове Стара. – Однозначно есть маленький кусочек меня. Моих мыслей, моей души. Нить, которая нас соединяет, крепче каната. Поэтому не может даже и речи идти о том, что мы будем чувствовать себя одинокими. Это невозможно.

- Карен.

- А если что-то случится, ты же поэтому не хочешь меня оставлять в одиночестве? То ты всегда сможешь переместиться ко мне, используя стихийный артефакт.

- Карен…

- Ну, что?

- Пойдем на Эссенленаль. Вместе.

- Что?!

- Там есть ледяные пустыни, где я легко найду нужную мне ледяную нечисть. Правда, чуть более опасную, чем я планировал, но не суть важно. Справлюсь без всяких проблем. Там же есть и обычные пустыни, где ты найдешь существ по нужному тебе классификатору. Нам не придется расставаться. Утром будем отправляться на охоту, вечером будем собираться в замке. Балы, охота. А какие сладости делаются в одном небольшом графстве рядом со столицей! Я уверен, они тебе однозначно понравятся.

- Стар…

- Пожалуйста, Карен.

- Это была случайность!

- Карен.

- Случайность! – твердо повторила девушка.

- Я не хочу потерять тебя из-за какой-то дурацкой случайности! Пусть это очень эгоистично, но ты мне очень дорога. Понимаешь?

- Понимаю, - вздохнула Карен. – Но, Стар, что мы будем делать по вечерам? Лея будет занята своими королевскими обязанностями.

- Мы будем ходить на охоту и на рыбалку, собирать грибы и ягоды, мы погуляем по ярмаркам и будем танцевать на балах. Я покажу тебе несколько удивительных мест на Эссенленаль, которые появились благодаря неуемному энтузиазму Леи.

- Мест?

- Да. Ты знаешь, что она открыла планету для межпланетной торговли? Сейчас у нее несколько дипломатических представительств для других народов. Она даже не поленилась создать для них такие условия, которые подходят им невероятно. Малый эльфийский лес с зачарованной чащей, поляной и таким дворцом, от которого захватывает дух. Хрустальный город, выстроенный специально для урсаилов в чистейшем озере рядом с границей столицы… Для подгорного народа, для гномов, крепость в горах. Тебе понравится.

Карен вздохнула.

- Ну, хорошо, хорошо! Я согласна!

- Ты моя красавица! Спасибо! – обрадовался вампир, мгновенно подхватив Карен на руки.

- Эй! Эй! Куда?! Да, поставь же ты меня на место!

- Чтобы ты передумала?! Да ни за что! Мы сейчас зайдем на рынок, купим медовых леденцов, которые любишь ты сама и твой лисеныш, а затем сразу же отправимся на Эссенленаль.

Карен вздохнула, махнула рукой, обвила рукой шею Стара и тихо засмеялась. Ее сумасшедший вампир по-прежнему оставался сумасшедшим. Но его забота, его нежность и его тепло… Это было то, без чего тона не могла жить. А золото… ну, в конце концов, выполнит пару-тройку заданий на Эссенленаль для Леи. У нее там постоянно нечисть кругами гуляет, поэтому услуги мага высочайшей категории для зачистки местности лишними не будут…


Нейл отстранил в сторону инструменты. Задумчиво потер лицо, взглянул за окно. Точно так же, как и в академии, на Авалоне дело двигалось к полудню.

«А в Эссенленаль дело движется к полуночи…» - проскользнула задумчивая, неторопливая мысль.

И Нейл торопливо встряхнул головой.

Об Эссенленаль думать не хотелось. Точнее не так, об Эссенленаль Нейл себе думать запрещал. Вот совсем. Потому что ему было неприятно. Стоило только вспомнить твердый взгляд друга и его слова: «просто ее люблю».

Нейл сам не понимал, откуда могло взять такое неприятие. Может быть, по привычке? Привычка гласила, что Лея его и только его, и ничто это не изменит.

А тут сразу масса поклонников…

И она в последнее время как-то отдалилась от всех… Ну не ото всех, конечно. От самого Нейла, если быть точнее.

Вир по-прежнему знал о ней больше, чем все остальные. К тому же знал что-то Стар. Знала больше, чем Нейл, Карен, с которой Лея отправлялась иногда на двойные задания, в качестве прикрывающей стороны.

Дракон хмыкнул. Ощущать себя третьим лишним было ужасно неприятно. Еще неприятнее было то, что он отлично сознавал, что во всем этом виноват сам.

Резко поднявшись, Нейл создал белоснежную магическую голубку, посадил ее на край стола, вытащив длинный свиток из ящика.

Затем достал магический жезлик, заменяющий перья, которые Нейл терпеть не мог.

Развернув свиток, дракон начал быстро писать.

«Мам, пап, был пролетом… Собирался остаться на подольше, но не получилось. Дела, друзья призывают на другую планету. Заскочим на пару дней всем кагалом перед началом учебного года.

Поцелуйте за меня девочек.

Подарки разложены на кровати в моей комнате, заберите, пожалуйста. И пусть побыстрее тетя Лина заберет то, что предназначается ей. Это хрупкая штука ужасно быстро портится.

Пап, вино демонское. Помните, вы хотели попробовать с крестным? Пробуйте. Только запаситесь заранее тем, что снимает головную боль, поскольку магические чары не помогают. А голова болит ой как весомо. Подозреваю, что этим вином можно напоить даже богов. Лея хихикала, но так и не призналась. Если будете этот пункт проверять на практике, поделитесь потом результатами. Уж очень интересно.

Ну вот, вроде и все. Я на Эссенленаль. Не хочу, чтобы все самое интересное прошло без меня.

Связь как обычно по зеркалу.

Люблю вас, ваш наглый дракон!»

Отправив с белой голубкой письмо, Нейл прихватил неразобранный рюкзак и отправился на Эссенленаль. К друзьям.


… Ровно в полночь, стоя в каминном зале, с бокалом золотистого вина в руках, Лея косилась на довольных друзей. Потом махнула рукой на их странности и просто порадовалась тому, что они снова все вместе, даже несмотря на то, что лето и практика должна была развести их в разные стороны.

- За нас! – радостно сказала демонесса.

- За нас! – подхватили тост ее друзья.

За окном царила глубокая ночь…

Глава 22. Долг демона.


После того, как она проснулась, первой мыслью было – лучше бы я умерла вчера. Тихий жалобный стон, сорвавшийся с девичьих губ, мог бы легко разжалобить и камень, но вместо сочувствия над головой прозвучало:

- Что, милая. Голова болит?

- Угу, - простонала Лея, пытаясь открыть глаза. Ощущение было такое, словно к каждой ресничке подвесили как минимум гири на пару пудов. Во рту словно экстракт горького вереска насыпали, не просто горько, а мерзко горько, еще и как при ангине – горло дерет и глотать больно. А уж оттенки головной боли можно было считать по одному, и не факт, что хватило бы пальцев на руках для этого. – Больно то как… Вир… Сколько мы вчера выпили?!

- Не буду говорить за всех, но ты, моя принцесса, много. Очень много. Ведь тебя нелегкая дернула с Нейлом поспорить.

- Ох! – вырвалось у Леи, когда она с трудом села на кровати, обхватив руками голову. Без этого создавалось полное ощущение того, что голова вот-вот отвалится.

- Вот тебе и «ох», - усмехнулся Вир, сидящий рядом. Потом сжалился. – Иди ко мне, моя принцесса, полечу.

- Правда? – спросила Лея.

- Правда, правда. Остальные смогут отоспаться, но у тебя времени на это нет. Зря я что ли выслушивал кошмарное твое расписание? У тебя через сорок минут встреча с одним из министров. И времени на то, чтобы загибаться от головной боли у тебя попросту нет.

- Вир.

- Что, моя принцесса?

- А почему я ничего не помню о вчерашнем?

- Это к лучшему, что ты ничего не помнишь, - усмехнулся эльф, довольный собой. Он вчера вовремя остановился и в чудовищном пари участия не принимал. Зато на его долю выпала пара картин, потешивших не только самолюбие Вира, но и его мужской взгляд.

- Хорошо, - вздохнула Лея, когда от губ Вира, прижавшихся к ее виску, по всей голове распространилась блаженная прохлада, уносящая с собой головную боль, но не вернувшая память. – А что вчера было?

- Пари.

- Мое и Нейла, - кивнула Лея, вспомнив о чем говорил Вир пару минут назад.

- Угу.

- А о чем мы спорили?

- Кто больше выпьет демонского вина. С одной стороны ты девушка, но зато ты демон. С другой стороны Нейл – парень, и не демон, но зато он дракон.

- Ой, - вырвалось испуганно у девушки. – А залогом что было?!

- Его любимый двуручный меч против твоих любимых вееров.

- Мамочки, - чуть не расплакалась Лея. – И я, конечно, ему проиграла?!

- Нет.

- Мы сошлись на боевой ничьей?! – уже значительно более радостным голосом предположила Лея.

- Нет.

- Нас обыграл кто-то другой?

- Нет. Я мудро в этом безобразии не принимал участия, оставшись беспристрастным судьей. Ну а Карен и Стар свалились после одной кружки вина.

- А кружками мы какими пили? – уточнила хмуро Лея.

- Демонскими, - засмеялась Вир. – На 1,5 литра каждая.

- А… а… а… - девушка кивнула. Круто поднялась с кровати и пошатнулась, когда мир вокруг пошел колесом. – Ой!

Короткое мгновение падения, и Лея обнаружила себя на кровати. Вир, нависающий над ней, внимательно вглядывался в алые глаза, с сузившимися зрачками.

- Я сказал, что убрал головную боль. Все последствие вашего грандиозного похмелья я снять не могу. Поэтому, принцесса, осторожнее двигайся, пожалуйста!

- Если ноги меня так будут подводить, я до душа не доберусь.

- Тебе помочь? – вздохнул Вир.

- Буду очень благодарна, - промяукала Лея. А когда эльф легко поднял ее на руки, тихо спросила. – И, кстати говоря, чем закончилось дело с пари?

- Ты его выиграла, - усмехнулся Вир. – Отключившись на три кружки позднее, чем Нейл. В результате на всех мы угомонили вчера три семилитровых бочонка вина.

- Мама мия, - потрясенно присвистнула девушка. – Вот так и рождаются легенды и слухи, - уже значительно более трезво добавила она.

Вир засмеялся.

- Раз ехидничаешь, значит пришла в себя. И ванну самостоятельно принять сможешь!

Поставив Лею перед дверью, Вир уже развернулся, когда его поймали сзади за рукав. Удивленно повернувшись, мужчина взглянул на смущенную Лею.

- Ты чего?

Демонесса неожиданно неуклюже и смущенно поцеловала Вира в щеку.

- Спасибо тебе. Большое. Я тебя очень люблю!

И прежде чем Вир успел спросить, что это, собственно говоря, было, девушка уже скрылась за дверями ванной комнаты…


***


Несколько дней прошли в делах и заботах.

Вир разбирался со своим неожиданным «наследством» и кучей проблем, о которых королева демонов милостиво «забыла» сообщить.

Стар и Карен приступили к выполнению своих курсовых, по утрам пропадали, по вечерам возвращались. Причем, не сговариваясь вампир и стихиария решили, что они вполне могут потратить чуть больше времени, чем планировалось – и вообще не расставаться. По утрам, когда в пустынях было попрохладнее (относительно), парочка отправлялась в пустыню.

Ближе к вечеру, когда становилось покомфортнее в ледяных пустынях, Стар и Карен отправлялись на охоту за ледяной нечистью.

Причем, Лея заключила с Карен контракт на избавление нечисти, как ни противилась этому сама стихиария.

В результате впечатляющий лист-список, в который Карен вносила побежденных монстриков, обещал перерасти в полноценный золотой довесок.

Нейл, попавший по случайности в древнюю кузницу Проклятого рода, почти забытую и соответственно практически никем не используемую, там и застрял.

Королева демонов погрязла в документах. О том, что у нее еще остался долг девочке-демону, она помнила, но не имела ни малейшего понятия, когда же та появится.

Девочка-демон, как и обещала, пришла на заре. Когда Лея спала в своем кабинете, в окружении стопок бумаги. К своему искреннему удивлению, девочка неожиданно поняла, что ей попросту… жалко будить эту демонессу.

Уж очень замученной она выглядела. Но надо было поскорее разобраться с делом и…

Подойдя к Лее, девочка тряхнула ее за плечо, готовясь к тому, что сейчас ей или очень долго понадобится будить демонессу, или она не просыпаясь, пошлет ее в дальние дали. Не случилось ни того, ни другого. Ресницы дрогнули, а спустя короткий миг, Лея уже смотрела на девочку.

- Привет, - сказала она негромко. – Ты пришла?

- Привет. Извини, что так не вовремя, но…

- Да, не вопрос, - отмахнулась Лея, потягиваясь. – Все нормально. Ты торопишься? Или у тебя есть время и ты со мной чай или кофе выпьешь?

Девочка несколько мгновений смотрела на безмятежно спокойную демонессу, с трудом удержалась от того, чтобы не постучать костяшкой согнутого пальца ей по лбу.

- Слушай, - тихо спросила она. – А ты вообще точно в курсе, что я легендарный демон разрушения, и могу все тут разнести одним своим дыханием?

- Когда ты на работе, - отозвалась Лея с улыбкой. – А сейчас ты не на работе. А просто заглянула в гости. Разрушить ты, конечно, можешь, но зачем тебе это делать? Но если это была отговорка, и ты просто не любишь чай или кофе, то еще могу предложить молоко и сок.

Демон молчала. Молчание было таким поражено-удивленным, что королева демонов только хмыкнула и покосилась на себя в зеркало. Ойкнула, поняв, что выглядит практически как чучело.

Синяки под глазами, запавшие едва-едва черты и волосы, нечесаным колтуном упавшие на плечи. Проведя ладонью по ним, запутавшись в паре завитков, Лея поняла, что ей категорически сейчас не хочется с ними разбираться, если быть точнее – нет сил, поэтому демонесса просто «отрезала» волосы, спрятав их под тленом. Короткие прядки, обрамившие голову, заставили Лею вздохнуть. Смотрелось приличнее, хотя и ощущалось по-прежнему.

- И кстати, как тебя называть? – спросила Лея, осторожно перекладывая бумаги, чтобы добраться до любимого приборчика, называемого Виром «селектором».

- Лана, - отозвалась девочка с улыбкой. – Можешь называть меня Ланой.

- Замечательно, Лана. Так тебе чего?

- Кофе. Крепкий, черный, без сахара, но с лимоном.

- Вот так-то лучше, - улыбнулась Лея в ответ, затем нажала на кнопку вызова секретаря. – Доброе утро.

- Доброе утро, Ваше Величество.

- Чашку кофе, крепкого, черного, без сахара и с лимоном. Стакан с апельсиновым соком. Булочки с вишневым, апельсиновым джемом, молочным кремом. И в комнату шестерых носильщиков из секретарского департамента, пожалуйста. Разносить приказы по местам назначения.

- Сейчас все будет, Ваше Величество.

- Шестерых то зачем? – удивилась Лана. – Тут, правда, много бумаг, но достаточно было бы троих. За четыре-пять заходов бы все перенесли.

- Смотреть через стену умеешь?

- А то как же.

- Посмотри направо.

Лана послушно перевела взгляд в указанную сторону. В первый момент, ей показалось, что за стеной ничего нет, только противоположная белая стена маячит. А вот потом стало понятно, что все это стены… из бумаги, бумаги и еще раз бумаги.

- Это же сколько надо было отсутствовать, чтобы… столько бумаг накопилось?

- Порядка недели, - пробормотала Лея, вновь положив голову на руки и закрывая глаза. – Но здесь еще были разнообразные прошения от аристократов, школ, институтов, университетов, от простых демонов.

- И что?! Ты все это разбирала?!

- Ну да, это же моя работа.

- Твоя… предшественница такой работой озадачена не была, - пробормотала Лана.

- Как ее звали?

- Эйла.

- Дочь Витора. Первого проклятого, - вздохнула тихо Лея.

- Ну да, - кивнула Лана. – А потом воспитанница… А впрочем, это уже не важно. Она была принцессой одного рода, а ты… королева всей планеты демонов?

- Да. Пришлось по ряду причин взять власть в свои руки.

- И никто не возражал?

- Ну, почему же? Возражали, некоторые. Некоторые и до сих пор возражать пытаются, только толка от этого, не то чтобы маловато, но для них дела складываются ну совершенно неудачно.

- Убиваешь? – заинтересовалась Лана.

- Да ты что! У нас и так численность очень маленькая, а еще и убивать? Да мне королевская гордость не позволит так напрасно тратить живые ресурсы! Я закрываю ими дыры в экономике. Переселяю их, так сказать.

- В каком смысле, - не сразу сообразила девочка, о чем идет речь.

- Да все просто. Например, у меня в провинции Иальянь, потрясающие виноградники можно вырастить. Но туда не хотят демоны отправляться. Ибо там климат не очень стабильный и его надо поддерживать магией. Очередной заговорщик попался – и я туда его отсылаю в приказном порядке.

- Но все равно же тебе это вино не поступит! Они же… - Лана замолчала. – Им придется заниматься виноградниками, чтобы получать доход. А значит, вино в любом случае будет поступать на внутренний рынок твоего мира. Верно?

- Совершенно верно. А вино в мой личный погреб идет из моих личных виноградников. Когда я была принцессой одного маленького рода, мы выживали в основном именно благодаря винам. И до сих пор мое вино самое дорогое.

- Твое вино?

- Да, я запатентовала королевскую марку, - Лея тихо засмеялась. – Как бы не любили меня демоны, за мое вино они готовы драться.

- Драться?

- Угу.

- Тебя это радует?

- Меня это не огорчает. Демоны живут достаточно долго для того, чтобы ненависть ко мне постепенно сошла на нет. И моего ребенка уже мой народ любил.

- Тебя не огорчает, что будут любить не тебя?! – удивилась Лана.

- Совершенно не огорчает, - улыбнулась Лея.

- Ты великая королева, - покачала девочка головой. - Тебя будут прославлять в веках!

- Если догонят, чтобы этой самой славой огреть, - подмигнула демонесса. – А теперь тс-с-с, сейчас нам принесут завтрак, и мы сможем отправиться за твоей вещью. Кстати, ее достать легко?

- Не знаю, - вздохнула Лана. – Честное слово.

- Ну и ладно, и без того разберемся как-нибудь.


… Отправиться удалось уже значительно ближе к обеду, и в место, которое Лея с удовольствием бы не видела еще так годика три-четыре. В ущелье Грез – настоящий рассадник нечисти и нежити. Хорошо еще дневные монстры, которые там обитали, особой опасности для магов не представляли. Их легко было отпугнуть огнем. Зато ночные могли скушать и не подавиться и мага, и воина…

- Надеюсь, с тем, что прячет твой предмет, мы разберемся быстро, - пробормотала Лея. – Связываться с обитателями этого ущелья я не хочу.

- Разве они страшные? – удивилась Лана, провожая взглядом двух малых гарпий. – Мне так на один зуб!

- Не хочется тебя огорчать, - пробормотала Лея, вскидывая ладонь и отшвыривая с уступа малую виверну. Потерявший добычу, каменный зубарь огорченно взвыл и торопливо закопался в камень, только светло-серебряные крошки взметнулись вверх небольшим фонтанчиком. – Но те, кто обитают здесь в сумерках, так легко и так быстро не убиваются.

- Почему?!

- Потому что они невидимые и неосязаемые, - сообщила Лея спокойно, одновременно с этим скользя пальцами по выступам на скале, в которой по словам Ланы и была спрятана ее вещь.

- А такое бывает?

- На Эссенленаль бывает еще и не такое.

- Не такое?

- Угу, - кивнула демонесса, - есть осязаемые, абсолютно видимые, ощущаемые, но неубиваемые. Уже четыре года бьюсь над этими тварями, максимум их в сон получается отправить… Так долго они спать не хотят… И что с ними делать, ума не приложу. А друзья магии… и мечей. Ой!

Рука провалилась в какую-то яму, а следом сбоку распахнулась небольшая и аккуратная пещера, освещаемая едва-едва светящими, почти погасшими факелами.

- Какая красота! – восхитилась Лея.

- Здесь же пусто, - удивленно взглянула на нее Лана.

- Фамильная магия тлена, - пробормотала демонесса, войдя в пещеру, осторожно огибая невидимые для Ланы завалы сокровищ. Золото было перемешано с мехом и драгоценностями, пыльные бутыли с вином соседствовали с огромными, богато инкрустированными вазами и пыльными бутылочками алхимических зелий.

Проходя мимо факелов и касаясь их кончиками пальцев, Лея добавляла щедро в них своей магии, отчего факела вспыхивали все ярче и ярче, освещая сокровищницу.

- Очаровательно, - пробормотала Лея, присаживаясь на корточки и пробегаясь кончиками пальцев по корешкам пыльных, но неповрежденных временем книг. – Лана, чья это сокровищница?

- Эйлы.

- Ей официальной сокровищницы было мало?!

- Это то, что она покупала или… получала, когда не знал ее отец. Или то, что притаскивала отовсюду, чтобы порадовать свою приемную дочь ее мачеха, - тактично выразилась Лана.

- Ммм, ясно. Интересно, кому теперь все это чудо принадлежит?

- Тебе, вестимо.

- Мне? – удивилась Лея.

- Конечно. Ты же нашла это место, ты его открыла. Значит, тебе и владеть.

- Оригинальная точка зрения, - не нашлась демонесса, что возразить. – В любом случае, как выглядит то, что тебе надо?

- Не имею ни малейшего понятия, - отозвалась Лана.

- Как?! – растерялась Лея. – А как же тогда во всем этом найти то, что ты хочешь?

- Не знаю.

- А если тебе дать возможность видеть все здесь, ты найти сможешь?

- Безусловно.

- Тогда сейчас, я найду подходящее зелье. Кажется, где-то я видела нужное.

Лана стронулась с места, одновременно с криком Леи:

- Стой!

Но реакция девочки-демона запоздала. С мерзким скрежетом, неподъемный камень сдвинулся вбок, закрывая выход на улицу.

Каменная ловушка захлопнулась.

- Я сейчас открою!

- Бесполезно, - вздохнула Лея. – Это тип ловушек, которые открываются только с той стороны.

- Это что же, нам придется ждать, пока нас спасут?! – вздохнула Лана расстроено.

- Некому спасать. К тому же, незачем. Справимся сами.

- Ты сама сказала, что они открываются только с ТОЙ стороны.

- Сказала.

- И при этом говоришь, что все равно сможем справиться сами?!

- Да, - кивнула Лея. – Сейчас только я найду тебе зелье, чтобы ты смогла найти свою вещь, и займусь нашим выходом. У тебя, кстати, гребешок есть?

- Какой?! – озадачилась Лана.

- Для волос, - пробормотала Лея. – Чтобы волосы сначала расчесать им, а затем заколоть.

- Есть…

- Делись.

Лана, мало что понимая, протянула простой деревянный гребень Лее.

- Благодарю! – пробормотала демонесса, заколов наспех волосы, а затем наклонившись к небольшой этажерке заставленной флакончиками. – Вот здесь, вот здесь… Ага. Вот. Держи!

В сторону Ланы полетел по воздуху небольшой флакончик в виде витого рога.

Девочка поймала его только чудом, укоризненно воззрилась на Лею.

- А если бы я не поймала?

- То было бы вот так.

Стоящая в стороне от Ланы бутылка, оплетенная лозой, медленно поднялась в воздух, покачалась на невидимых нитях и опустилась обратно.

- Твои волосы!

- Угу, они самые, с их помощью, мы и откроем скалу с той стороны. Только я их расчешу сначала, чтобы управлять ими было легче.

- А если позвать кого-то на помощь? – неуверенно предложила Лана.

- Зачем? – удивилась Лея. – Я смогу справиться и сама…

- Ты всегда так? – спросила Лана.

- Ну, да. А что?!

- А ты не подумала, что твои друзья рады были бы тебе помочь?

- Не думала, - усмехнулась Лея. – И не собираюсь думать, пока я могу справляться со своими проблемами сама, сама я это делать и буду.

За одну короткую фразу понять, что переубедить демонессу невозможно, Лана замолчала. А спустя пару минут тишины, когда Лея с кончиков начала расчесывать волосы, девочка увидела и сокровищницу вокруг себя…

На то, чтобы найти нужный предмет ушло всего несколько мгновений. Камень призыва, который показывал, откуда идет новый вызов, увидев свою хозяйку, весело замерцал, поэтому Лане даже не пришлось его искать.

Надев камень на шею, девочка посмотрела на демонессу, потом хмыкнула.

- Ты в этой жизни многого не понимаешь, - заметила Лана наставительно.

Лея удивленно подняла голову. Слышать такие слова от девочки, пусть даже она и была старше, чем выглядела, было как-то уж очень удивительно.

- Ты о чем?!

- Мужчинам надо давать время от времени возможность почувствовать себя мужчинами! А ты, что делаешь?

- Что я делаю?

- Берешь все на себя! Твой Вир…

- Не мой, - перебила Лея.

- Твой! – возмутилась Лана. – Как раз таки твой Вир! Чтобы вы не говорили окружающим, и что бы вы ни врали сами себе – вы пара! И ему тоже хочется, хоть иногда, ощутить себя твоим защитником.

- Да ладно тебе, - улыбнулась Лея. - Глупости все это…

- Вот сама убедишься.

- Сама? – демонесса нахмурилась, метнулась в сторону… и не успела. Демон разрушения оказался значительно быстрее.

Поймав бессознательное тело еще в воздухе, Лана осторожно положила Лею на пушистый ковер, поправила алые волосы, покосилась на получившуюся картинку, пытаясь решить, чего не хватает.

Картинка получилась хороша. Спящая прекрасная демонесса в окружении колец алых волос и…

«Не хватает чего-то белого», - решила Лана и махнула рукой, поверх тела Леи и вокруг рассыпались белоснежные лепестки орхидей. Воздух наполнило сладковатым запахом.

Довольно кивнув, Лана исчезла, оставив демонессу одну…


…Вир, отвлекся от документов, которыми его засыпало в замке после вступления в должность, и прислушался. Нет, не показалось. Ощущение того, что Лея рядом, всегда остающееся на краю кровной связи, исчезло. Можно было предположить, что демонесса закрылась специально, но Лея должна была предупредить. Обязана.

По крайней мере, таков был уговор с ней у Вира и Стара. Еще на третьем курсе, эльф и вампир стребовали с девушки, что она делает то, что хочет, но предупреждает, когда это занятие опасное и берет с собой, даже если она «легко с ним справится сама».

Такое исчезновение без предупреждения могло значить только то, что Лея уже успела найти приключения на свою светлую голову.

Отложив в сторону документы и покосившись на них со священным ужасом, стоило только вспомнить бумажные завалы в кабинете Леи, Вир прихватил арбалет и выпрыгнул из окна. Ветряной поток мазнул по лицу, протянутая холодная рука схватила за запястье и помогла оседлать облако.

На Вира оглянулась Карен, молча улыбнулась и подхлестнула созданное облако ветряными вожжами.

- Нно, полетели!

Стар хмыкнул, взглянул вниз, разглядывая стремительно пролетающие мимо города, затем взглянул на эльфа:

- Ну и? Как искать будем нашу принцессу?

- Я думал, у тебя уже есть план, - отозвался Вир. – Я сорвался с места сразу же, как понял, что она исчезла.

- Я почему-то так и подумал, - хмыкнул Стар. – Ну, ладно, томить не буду, я знаю, где пропала наша мелкая принцесса. И уже сказал Карен куда мы направляемся. Кстати, на удивление, мы еще сейчас встретимся с драконом.

- С ним то откуда?!

- Он тоже почувствовал, что связь заглохла, и решил, что он тоже присоединится к нашим поискам.

- С ума сойти! – потрясенно пробормотал Вир. – Что это с ним такое?

- Тебе ли не знать? – взглянула Карен через плечо на друга. – Приревновал он.

- Кого?! К кому?!

- Лею. К тебе.

- Да ладно, - не поверил эльф. – С чего бы это он?

Карен и Стар переглянулись.

- Ты умудрился сказать Нейлу, что Лею…

- Люблю.

- Ну, вот. Этого оказалось достаточно.

- Да ладно!

- Правда-правда, - поддакнула Карен. – Он приревновал. И решил посмотреть, действительно ли вы встречаетесь или все это ложь и провокация.

- К какому варианту склоняется? С провокацией?

- Наоборот! К тому, что все правда. Уж очень нежные отношения вас обоих связывают.

- Вот, - улыбнулся Вир. – Тогда пускай ревнует дальше, ему полезно.

- Тс-с-с, - Карен прижала палец к губам. – Тихо. Вон наш золотой красавчик, внизу. Не надо, чтобы он слышал лишнее.

Вир и Стар, на удивление ощущая себя коварными заговорщиками, переглянулись, улыбнулись и кивнули.

До ущелья, где пропала Лея, они добрались на облаке, руководствуясь силой Стара. В самом ущелье Грез, чтобы найти, куда пропала Лея и как ее оттуда вытащить, друзьям не пришлось прикладывать особых усилий. Карен достаточно было положить ладони на камень, и само ущелье подсказало, куда делась пятая из их компании.

Входной огромный камень медленно отъехал в сторону, раскрывая пустую небольшую пещеру, в центре каких-то ржавых осколков, камней и ошметков каких-то тканей лежала демонесса. Вокруг, в воздухе парили белоснежные лепестки…

- Лея! – сорвался с места испуганный Вир.

Вслед за ним, волнуясь за подругу, пределы пещеры пересекли и остальные.

Камень еще раз грюкнул, стукнул. И… встал на место, отрезая друзей от окружающего мира…

- И что будем делать? – грустно спросил Нейл, убедившись, что даже с его драконьими силами сдвинуть камень невозможно.

- Пить! – радостно откликнулись сзади, когда с пола, придерживаемая за плечи, поднялась Лея. – Будем отмечать лето, хорошее настроение и отданные долги!

Вир хмыкнул. Карен расхохоталась.

- Лея, ты неисправима!

- Нечего меня исправлять, я хорошая!

- Это уж точно, - кивнул Стар. Потом спросил. – А пить мы что будем?

- Сейчас сделаю так, что вы все увидите. Потом будет утро, мы отправимся домой и займемся своими делами. Нас еще курсовые ждут… А потом, я еще обещала заняться с вами щитами! – Лея мечтательно улыбнулась. – Ух! Оторвусь!

Друзья переглянулись. Прозвучало это немного пугающе.

А потом все покатило по привычной и, пожалуй, немного наклонной.

Дела, учеба, заботы, балы.

Работа до рассвета, ночные посиделки.

Лето пролетело незамеченным, просвистело мимо, оставив после себя россыпь ярких и теплых воспоминаний…

Эпилог.


Каменные башни академии теней, за лето еще больше увеличившейся в размерах, словно дремали на ветру. Студенты академии теней удивленно оглядывались по сторонам, изучая новые башни и перестроенные корпуса, а затем торопливо поднимались в лекционный зал на втором этаже.

- Ты слышал, ты слышал? – к Джаду подскочила девушка из его пятерки, сильно толкнула его в плечо.

Темный эльф растеряно взглянул на отвлекающую его от полудремы девушку.

- Что именно я должен был слышать?

- На первую неделю занятия отменяются! Вместо этого нас ждут какие-то щитовые занятия с каким-то приглашенным преподавателем!

- О, с чего это вдруг?

- Если не будем опаздывать, - появился позади Джет, - то сейчас сами и узнаем. Остальные курсы занимаются, как положено, а вот 6 и 7 ждет именно эта недельная щитовая.

- Зачем?

- Вот сейчас все и узнаем…

В лекционном зале, огромном, просторном, было много народа, и все – знакомые. В стенах кабинета собрались те, кто участвовал в зарнице и соответственно незнакомых не было вообще. Хотя все же потери среди состава были.

Тем не менее, на этом сюрпризы не закончились. Студенты с искренним удивлением и непониманием поглядывали в сторону преподавателей, которые сидели в кабинете.

- Чего это они? – перегнулся Джад к Нейлу, дремавшему на первой парте.

Дракон поднял голову, сонно хлопнул глазами и усмехнулся.

- А… эти. Будут следить за ходом урока.

- Зачем?

- Да говорят преподаватель хоть и новичок, но со зверской методикой преподавания.

- А такое бывает?

- А ты что, забыл, где мы учимся?!

- Разве от этого зависит? – вздохнул темный эльф.

- Еще как. Тс-сс, директор.

Вошедший в кабинет ТерАль довольно огляделся, нашел взглядом мастера Адена, КэРидану, еще трех преподавателей по частным стихиям и улыбнулся.

- Добрый день. С завтрашнего дня начинается учебная неделя, но я очень рад видеть вас всех здесь заранее. Я мог бы долго рассказывать, что случилось, из-за чего вы все здесь собрались и чем это грозит для вас лично, но все же буду краток. Насколько это возможно.

Игра зарница, а конкретно ее второй этап выявили слабости наших студентов, и несмотря на то, что я говорил, что навык выживания – дело наживное, преподаватели со мной не согласились. И для 6 и 7 курсов ужесточены программы обучения. Я не могу сказать, что они стали вам теперь не под силу, вы отлично справитесь. Но дело в том, что, - ТерАль откашлялся, - эти занятия потребуют щитов. Очень мощных. Поскольку леди КэРидана сказала, что на ее занятиях по некро, больше не будет теории и некрокафедры с ее безопасными обитателями. Вас всех ждет выезд на опасные места, на пробужденные и неупокоенные кладбища. Личи, проклятые души, зомби, скелеты, упыри – со всем этим вам придется познакомиться в природе. К счастью, леди КэРидана посчитала, что добавлять некромантов в этот список рановато.

Нейл передернулся, друзья, сидящие рядом с ним, тихо хмыкнули.

«Слушайте, а где Лея?» - спросила Карен. – «Я думала она сзади, на галерке, но ее нет».

«Понятия не имею», - отозвался дракон сразу же.

Вир и Стар отрицательно, но молча покачали головой.

ТерАль говорил дальше.

- Я был бы рад, сказать вам, что все это, в общем-то, не страшно, но увы. Мастер боевых искусств и мастера стихийники также ужесточили свои программы. Именно поэтому я занялся поиском подходящего мастера по щитовому искусству. И здесь меня ждал провал.

- Вы никого не нашли, директор? – уточнил мастер Аден с галерки.

- Нет, нашел. С трудом, после того, как мне отказали трое мастеров, я нашел еще один вариант, правда… - ТерАль скрыл хитрую усмешку. – Договориться оказалось сложновато. Но с этим как-то я справился. Сработал, к счастью, здоровый эгоизм.

Прерывая дальнейшие слова директора, в дверь раздался тихий, практически очень скромный стук.

- Разрешите войти? – появилась на пороге Лея.

- Конечно, конечно, - обрадовался ТерАль ей. – Проходите, лэри.

Вопреки ожиданиям друзей, демонесса прошла к кафедре преподавателя.

- Итак, - директор просто лучился довольством. – Позвольте вам представить, лэри Лея. На ближайшую неделю она ваша богиня. Неделю вы занимаетесь только с ней, затем сдаете в воскресенье экзамен. Далее, если вы сдаете этот экзамен, я за вас очень рад, вы спокойно приступаете к занятиям.

Джад, сидящий рядом с Нейлом, случайно взглянул на дракона и замер, тот сидел с застывшим видом, а по лицу дракона расплывалась мертвенная бледность. Не лучше выглядели и остальные из его пятерки.

- Ты чего? – шепнул темный эльф.

Тяжелая рука дракона сжалась на его плечо.

- Соболезную, - только и сказал он.

- Те, кто экзамен не сдадут, а подозреваю я, что такие все же будут, - ТерАль довольно потер ладони. – На второй учебной седмице будут совмещать занятия в академии с повторным курсом у лэри Леи. После этого последует второй экзамен. Если вы завалите и его, - взгляд директора стал очень тяжелым. – Последует отчисление из академии и перевод в другие магические учебные заведения более низкого уровня.

Шепотки, которые начались с галерки, общая суть которых заключалась в бойкотировании уроков новоявленной преподавательницы, как отрезало.

- Я повторяю еще раз. От этих уроков зависит очень многое. Если вы считаете, что это все спектакль, взгляните на преподавателей позади вас. Они тоже удивлены подобным выбором. Но тем не менее, - ТерАль взглянул на Лею. – Лэри?

- От каждого преподавателя, - сказала демонесса негромко, и лекционный зал затих, чутко вслушиваясь в каждое слово. Королева обязана была уметь захватывать и удерживать внимание. – Я жду ровно три удара. От мастеров стихийников – стихийных. От мастера оружия – физические удары. От мастера некромагии, соответственно удары некро. Вначале я продемонстрирую вам на себе действия всех этих щитов. Директор ТерАль, могу я попросить вас о чарах, которые не дадут преподавателям нанести удар не в полную силу?

- Да, конечно, - кивнул ТерАль.

- Замечательно. Затем также я попрошу о сотрудничестве вас, нанести ментальный удар.

- Безусловно.

- Далее, после того, как вы посмотрите на то, как щиты работают, - продолжила Лея, пока студенты переглядывались. – Мы с вами сегодня займемся теорией. Шесть часов, я буду вам объяснять прикладную комбинаторику щитов, стихий высшего и частного порядка, а также отдельно узкое приложение из магии крови.

- Если все это занимает всего шесть часов, что мы будем делать на занятиях всю следующую неделю? – спросила капризно Юленит. Только лицо ее покрывала легкая бледность.

- Практикой. Щитовая комбинаторика лучше всего изучается на практике. Работать мы с вами будем в следующем порядке. После завтрака 4 часа. Потом перерыв на час. Два часа на медитацию, иначе без нее вы свалитесь, щиты пьют силы очень быстро и очень мощно. В тот момент, когда они отражают удар, вы теряете определенную часть своего магического резерва. После медитации вас будет ждать обед. В столовой будут предупреждены, и еда… вас также будет ждать особенная. На ближайшую неделю вас ждет диета, если можно так выразиться. Вы, конечно, можете изменить ей, я совершенно не возражаю, но расплачиваться за это будете уже вы сами. После обеда у вас час отдыха. Затем два часа практик магических, два часа практик физических. Затем час отдыха и вы, наконец, от меня на свободе.

Далее, думаю, директор ТерАль уже сообщил, что я вариант «от безысходности». Сейчас объясню почему. Для начала, взгляните на лица моих друзей, которые первыми опробовали мой «преподавательский» талант.

- Счастье аж через край плещет, - ехидно отозвались с задних рядов.

- В точку, - улыбнулась Лея, мгновенно став удивительно хорошенькой и миловидной девушкой. Исчезла ледяная броня, которая не давала к ней подходить. Причина такого изменения выявилась мгновенно. – К сожалению, директор ТерАль взял с меня слово особо не зверствовать… Поэтому заниматься с вами так, как я занималась с ними с самого начала, я не смогу.

- А как с ними?

- О, очень просто, после того как они усвоили теорию, мы занялись практикой. Я брала ножи и мечи и кидала в них! – радостно сказала Лея.

На галерке кто-то стукнулся головой об парту.

ТерАль лучился исключительным довольством.

- Я бы могла вас успокоить, - продолжила тем временем Лея, - сказать, что я не такой уж плохой преподаватель, как вы успели себе представить… Но увы. Я именно такой, и, пожалуй, даже немного хуже. Потому что, директор запретил ножи, а мы с вами будем заниматься мячиками. На первый день они будут мягкими. На второй день кожаными. На третий день я прихвачу с собой свинцовые. На четвертый день мы с вами займемся ножами. На пятый день я буду шинковать вас мечами. На шестой день прихвачу с собой секиры и топоры. А на седьмой день вас будет ждать экзамен!

- Директор, - донеслось с первых парт, - прошу вас, дайте веревку и мыло!

ТерАль развел руками.

- Я лично сравнивал. Щиты до ее обучения и щиты после ее обучения, небо и земля. Поэтому, я желаю вам удачи, студенты. Она вам понадобится…


…А потом все пошло по накатанной… Щитовая неделя прошла, и экзамены, как ни странно, сдали все. Помимо жестокости, которая помогала усваивать материал удвоенными, а то и утроенными темпами, Лея была потрясающим преподавателем. Повторяла легко одно и то же столько раз, сколько требовалось.

Поправляла стойки, поправляла магические потоки. Поправляла сочетание стихий.

Делала все, чтобы студенты усвоили щиты, и они усваивали.

Пока Лея занималась с однокурсниками и теми, кто младше, ее друзья без дела не сидели.

Нейла и Вира забрала на свои пары леди Янигда. Стара о помощи попросил Кио. А Карен всю эту неделю провела с директором ТерАлем.

А потом занятия сменяли друг друга, а потом были сессии и дружеские попойки, а потом закончился седьмой курс, и звезду ждали выпускные экзамены. Но впрочем, это совсем другая история.

Комментарии

Copyright (c) Шалюкова Олеся Сергеевна. 2013 - 2018