И жили они долго и счастливо...

Привратник и снежная принцесса.

Часть 1. Явление из прошлого.

В мрачном особняке, в одном из немного неспокойных кланов Москвы, несмотря на позднее время (давно уже пробила полночь) был включен свет почти во всех комнатах.

В широкой прихожей, из которой во все стороны вело множество дверей и коридоров, стояли двое мужчин. Один высокий стоял у дверей. Его темно-русые длинные волосы были стянуты черной узкой лентой, но несколько прядей все равно выбивались и падали на глаза. Их темный, шоколадный цвет свел с ума немало прекрасных дев. Не слишком светлая, но и не загорелая кожа подчеркивалась черным плащом, наброшенным поверх черного же классического костюма. Второй сидел на лестнице, задумчиво опираясь подбородком на колено. Невидимый ветер трепал его волосы, темные со странным серебряным оттенком. Стоило ему повернуть голову, как начинало казаться, что у парня – седые волосы. Взгляд светлых, почти серебристых глаз был безмятежен, да и вообще безмятежность и хладнокровие явно были чертами сидящего на лестнице красавчика.

Первого звали Максимилиан. И он был главой столичного клана Смерти. Вампиры с талантом взывать к мертвым и пользоваться их силой, всегда были в почете. А уж в Москве с ними старались связываться поменьше, вполне справедливо считая, что некроманты из-за общения с мертвыми, сами немного омертвели. Да и к тому же, каким психом надо быть, чтобы селиться рядом с кладбищами?

Вторым был его ученик Дориан - лучший сканер клана Смерти, вампир, на которого Старейшина всегда мог положиться, зная, что его ученик (уже давно не молодой) не подведет. Впрочем, Максимилиан продолжал считать Дориана учеником по инерции и по традиции. У вампиров никогда не было такого понятия, как разрыв связи Сир - Ученик. Либо ты ученик и одновременно чей-то Сир, либо у тебя нет никого из близких, либо ты уже мертв.

- Дориан, мне нужно отбыть в Питер... В общем как всегда, ты меня подменяешь. Если какие-то вопросы возникнут, либо решай сам, я тебе доверяю, либо спрашивай, только не каждую минуту... - Максимилиан задумчиво осмотрел ученика, застегивая пальто.

- Слушаюсь, учитель. - Сканер поклонился Сиру, протянул трость.

- Удачи... - Махнул Макс ученику, распадаясь прахом в портале.

…Северная столица России встретила его неласково, швырнула в лицо пригоршню снега с дождем, обожгла ледяным ветром с Невы и заморозила ледяным взглядом встречающей.

Невысокая девушка, сидящая на набережной, смотрела зло и одновременно с этим немного замораживающе.

Серо-голубые глаза, короткие светлые ресницы, светлые, почти платиновые волосы, с короткой стрижке. Одета она была в легкое осеннее пальто, мало соответствующее холодной погоде. Да и для одежды незнакомка выбрала также ледяные тона. Холодный серебряный цвет у блузки мелькнул в разрезе дорогого белоснежного пальто.

Снежная принцесса во всей своей красе.

Эту вампирессу считали, когда чуть ли не святой, когда маньячкой, чаще боялись и предпочитали обходить десятой дорогой. Мастер клана Смерти, эстетка, помешенная на четких и выверенных деталях, принцесса могла пройти мимо, а могла и убить, если ей казалось, что кто-то преступил грань дозволенного.

- Доброй ночи, Чейни... - Поприветствовал девушку вампир, сходя с места.

- Для Вас - Атуаль, - холодно оборонила Снежная принцесса. - Раз уж Вы прибыли на территорию чужого клана будьте любезны - соблюдайте правила этикета. Если конечно, вы не считаете себя ограниченным мужланом с двумя классами образования, который выше писаных и неписанных правил.

Макс пожал плечами, его малость раздражала эта жуткая страсть к этикету, который, как правило, между своими опускали.

- Как скажете, Атуаль, - отозвался он равнодушно. - Зачем я столь срочно потребовался клану?

- К сожалению, знать это не в моей власти. Старейшина просил меня проводить Вас к нему. Знаю только, что это дело Высшей важности. Прошу за мной.

- Как скажете, Леди. - Максимилиан пошел следом, следя за обстановкой краем глаза.

- Здесь не долго идти, - отозвалась Атуаль. - Мы пройдем полквартала... Но если пожелаете, можем взять извозчика. Или, если пожелаете, я могу вызвать машину Старейшины...

- Лучше прогуляться, не те расстояния. - Ответил ей Старейшина, небрежно касаясь тростью асфальта.

- Приношу Вам свои извинения, что встретили Вас, не как полагается, - смягчилась принцесса. – Но к сожалению, в клане сейчас временные трудности... Характер их и есть, осмелюсь подозревать, та причина, по которой мой старейшина просил Вас прибыть в нашу северную столицу.

- Все может быть... Может, пока идем, расскажете, что у вас тут происходит?

- Приношу свои извинения. Мастер... - на губах Атуаль появилась и тут же исчезла легкая улыбка. – Мой Мастер просил быть осторожнее на улицах. Кто знает, за каким поворотом обнаружатся недовольные текущим режимом.

- Ясно... - Вампир раздвинул губы в улыбке, но она не коснулась его глаз. - Мы, кажется, пришли?

- Да. Прошу сюда. Это не центральная резиденция, но на данный момент, это одно из наиболее безопасных мест.

"Безопасным" местом оказалась небольшая двухэтажная хрущевка. Подъезд, в который прошли оба вампиры, был чисто убранным. А вот двухкомнатная квартира, в которую они прошли, была немного захламленной.

- Вам сюда, - показала Атуаль на закрытую дверь.

- Благодарю. - Макс слегка поклонился вампирессе и отворил дверь, проходя туда...

В комнате было двое. Низкий, толстый и невероятно обаятельный мужчина сидел в глубоком кресле, с тоской в глазах изучая томатный сок в своей чашке. Сбоку от него, на низеньком диванчике сидел высокий худощавый китаец.

Низкий - был Старейшина северного клана Смерти - Люмьен Идари. По происхождению итальянец, Люмьен не представлял своей жизни без пасты и белого хлеба - отчего и значительно раздался вширь. В свое время он был лучшим шеф-поваром далеко не маленького города в Италии. Второй – китаец Чен, был правой рукой Люмьера и наблюдал за порядком в клане. О нем мало что знали. Известно было только то, что в свое время Чен прибыл в Россию с целью найти себе ученика. Талантливого. Того, кто сможет принять все его знания.

Никто не знал, почему Чен, ненавидящий женский пол, взял к себе девушку, в качестве ученицы. Более того, китаец дал ей свое имя... «Снежная принцесса» к француженке с русскими корнями, Атуаль, прилипло уже намного позже.

- Доброй ночи, господа... - Поприветствовал Макс вампиров.

- Доброй ночи, Максимилиан. Спасибо, что откликнулся на наш зов, - обрадованный Люмьен отставил сок в сторону. - Будь как дома, проходи, садись!

Макс прошел, сел в кресло:

- Может хоть вы, дорогие друзья, сообщите, что такого срочного произошло?

Чен и Люмьен переглянулись.

- Чейни, - окликнул Старейшина.

Дверь открылась через полминуты, ровно столько времени потребовалось вампирессе, чтобы придти с кухни, где она ждала, в комнату к вампирам.

- Чейни, - Люмьен взглянул на часы. - Нам надо порядка полутора часов. Будь умничкой. Присмотри, чтобы нас не побеспокоили.

- Конечно, Старейшина, - Атуаль склонила голову и покинула квартиру.

Только после этого, Люмьен посмотрел на Максимилиана.

- Пару лет назад в городе появился чужак. Представившись некромантом, а затем доказав природу своей силы, он попросил покровительства клана Смерти. Никто не знал кто он. Откуда. Ни один из кланов не сообщил о том, что исчез или был изгнан один из нас. И это явление из ниоткуда немного настораживало. Чужак немного путался во времени. Немного путался в именах. Да и вообще иногда производил впечатление, что или он свалился с луны, или же – сумасшедший, которого долгое время где-то держали... а потом ему удалось сбежать... Мы … отказались принимать его в клан и делать одним из нас. Но насчет покровительства согласились. Он стал вольным некромантом под эгидой нашего клана.

- Так... И что было дальше?

Чен усмехнулся.

- Да ничего такого, о чем нельзя догадаться Макс. Чужак захотел власти и крови. Он начал убивать соклановцев. Только после этого мы поняли, что за таинственный маньяк совершает безукоризненные убийства, ни оставляя не единой улики. Страдали от него и люди, и вампиры других кланов.

- Многих он успел положить? И почему он еще жив?

- Потому что мы не можем его найти, - Люмьер поморщился. - Он уменьшил только наш клан на восемь Мастеров с учениками, и около двадцати вампиров лишились своих учеников. Об остальных кланах сам знаешь, только слухами. Но и там ситуация кошмарная. Как только чужак понял, что раскрыт - он бежал... и теперь прячется где-то в городе. Справиться с ним сам я не могу... Он уходит от моей силы, словно заранее может предугадать каждый мой шаг. Неприятно признавать это... но моих сил здесь явно недостаточно.

Когда столичный некромант посмотрел на Чена, тот развел руками.

- А мои силы... имеют немного другую основу. Я не могу задеть Чужака - точно так же как Чужак не может задеть меня или мою Чейни.

- Ясно... Как его зовут? – уточнил Макс.

- Александр Мерке. Француз, - китаец сморщился, словно лимон укусил. - Не низкий, не высокий. Не худой, не толстый. Черты лица мелкие, противные. Глаза иногда подергиваются белой полупрозрачной пленкой. Голос ломкий, немного писклявый. Отвратительный, в общем, тип. С неимоверной силой...

- Ясно. - На руке полыхнуло облачко праха, рядом с Максимилианом появился призрак. - Ты все слышал, отыщи его.

Призрак поклонился и исчез.

- Так... слугу на поиск я отослал... что-нибудь еще о нем рассказать сможете?

- Он опасен, очень. Истеричен. Нестабильная психика. Сканерами не ощущается... созданиями некромантии также. - Его боятся... очень. Именно поэтому мы и решились просить твоей помощи. А также... если ты согласен...

- На что? - Вампир перевел глаза на Старейшину северного клана. – И это не творение некромантии... это Жнец.

- Если ты согласен нам помочь, то... - Люмьен вздохнул. - Наш клан будет у тебя в долгу. Это даже не обсуждается. Но мы хотели бы что-то сделать лично для тебя. Это первое. И второе... если ты согласен, тебя будет сопровождать пока ты в северной столице – наша Снежная принцесса.

- Согласен, не могу же я бросить собратьев на верную смерть. - Макс постукивал пальцами по подлокотнику.

- Тогда, - Чен взглянул опять на часы. - Скоро уже рассвет. А значит, надеюсь, ты согласишься остаться в этой квартире, чтобы переждать день. Нам же пора возвращаться... Пока ты будешь... занят, реши, что именно ты желаешь для себя. Люмьен. Я спущусь вниз, поговорю с Чейни. А вам, как старейшинам, возможно, найдется, о чем поговорить и без меня.

За китайцем закрылась дверь.

- Ох... что-то мне подсказывает, что ваша принцесса будет старательно учить меня работать... - Вздохнул Макс, глядя на коллегу

- Чейни? - Люмьен улыбнулся. - Чейни не позволит себе этого. Она приверженец этикета. Но впрочем, Макс, будь к ней немного снисходительнее. Как французская принцесса она может себе это позволить.

- Ладно. - Вампир улыбнулся, этот Старейшина всегда ему нравился, он был довольно приятным вампиром. - Если что, придумаю, как найти с ней общий язык.

- Не рекомендую, - отозвался Люмьен, выбираясь из кресла. - Все ресурсы нашего клана - к твоим услугам Макс. Приятных дневных снов.

- Приятных снов, Люмьен. - Вздохнул Максимилиан, кладя трость на колени и выщелкивая из нее клинок.

Некоторое время в комнате, где остался московский некромант царила тишина, а потом дверь открылась и на пороге появилась Атуаль.

- Господин Максимилиан, Вам составить компанию или же Вы предпочитаете одиночество?

- Когда думаю, предпочитаю одиночество, но пока мне думать не о чем, проходите, леди, буду рад вашему обществу. - Изобразил улыбку Макс. Если уж надо работать вместе, нужно хоть попытаться наладить контакт

Атуаль вздохнула, на какой-то момент показалось, что она попросит некроманта остаться одному, но потом девушка прошла и устроилась на том же диване, где сидел до этого ее учитель. Разгладила безупречную юбку, сложила на коленях ладони, и только после этого посмотрела на Максимилиана.

- Вы о чем-то хотите спросить, Атуаль? - Мягко обратился к ней Старейшина, защелкнув оружие обратно в трость.

- Нет.

- Ясно... - Вампир продолжил взглядом изучать девушку, не переходя, впрочем, границ дозволенного.

Атуаль мягко пожала плечами.

- Я рада. Позволите, я почитаю?

- Разумеется.

- Благодарю, - отозвалась вампиресса, легким движением ладони создавая перед собой плоский экран, на котором с легкой заминкой появился текст, в который вампиресса и углубилась.

Макс создал перед собой экран из праха, следя за Жнецами над городом, спать пока не хотелось.

…За окном постепенно начал оживать город, Атуаль отвлеклась от своей книги праха и повернулась к окну, смерила задумчивым взглядом толстые пластины и тяжело вздохнула.

- Господин Максимилиан, прошу прощения, конечно. Но не могли бы Вы опустить пластины?

- М? - Оторвался от экрана вампир, затем развеял его и, подойдя к окнам, закрыл каждое из них пластинами. Убедившись, что не осталось щелей, Максимилиан вернулся на свое место.

- Благодарю Вас, - девушка поднялась с дивана. - Поскольку скоро день, Вы предпочтете передневать в этой комнате или взглянете на соседнюю?

- А что посоветуете вы, леди? - Решил поинтересоваться Старейшина

Атуаль пожала плечами.

- Как вам будет удобнее. Комнаты почти одинаковы. Просто здесь диван. А в той комнате двуспальная немецкая кровать.

- Думаю, лучше мне остаться здесь...

- Как вам будет удобнее, - кивнула девушка, выходя за дверь. - Легких снов, господин Максимилиан.

- Легких снов, Леди Атуаль. - Отозвался вампир.

"Странная девушка...", - подумалось Максу, затем он перебрался на диван, лег, закинув руки за голову, посмотрел в потолок. - "Что-то в ней не то... совсем не то. Словно ей сердце вырвали. Ладно, соблюдение этикета еще туда-сюда, но я перетерплю, хотя за последнюю тысячу лет, он успел надоесть... но если она в процессе поимки этого психа будет меня поучать в стиле "это не по этикету", прибью к стене, чтобы не мешалась... или в подвале запру... Но вообще, надо бы сделать видимыми пару тварей из моего запаса, это не мой дом, расслабляться нельзя...", - С этими мыслями Максимилиан повел рукой, делая видимыми пару Химер Смерти, охраняющих его. Просто так они не набросятся, но и навредить ему не дадут.

…Почти перед закатом, дверь в комнату вампира распахнулась. Светлая фигура, в легком халате, зашла в комнату, гибко наклонилась над столиком, ставя на него высокий бокал с кровью, повернулась, проходя мимо, погладила химеру по носу и вышла за дверь.

Макс распахнул глаза, взглядом спрятал химер и удивленно посмотрел на бокал.

- Странно... - Пробормотал он, принюхался, повел над бокалом рукой... и только после этого, убедившись в безвредности, выпил.

Уже после заката в комнату вошла безупречная Атуаль, на этот раз юбку она сменила на темные брюки, блузку на немаркий свитер, и остановилась в дверях.

- Доброй ночи, господин Максимилиан. Вы готовы отправляться в город?

- Да, леди... - задумчиво посмотрел вампир на нее.

- Позволите Вас сопровождать, или же Вы скажете Старейшине и моему Мастеру, что Вы отказались от моего сопровождения?

- Я согласился еще вчера, день на мое решение не повлиял... к тому же отказываться от помощи в данной ситуации, как минимум, не разумно. - Вздохнул Макс, жестом подзывая к себе трость, а затем проверяя, как выходит клинок.

Атуаль склонила голову.

- Полагаю, что этикет в условиях боя будет соблюдать немного неудобно. Как Вы считаете, - девушка задумалась. - Стоит ли нам немного опустить формальности? - немного неуверенно спросила она.

Не удержавшись, Макс улыбнулся.

- Думаю, это будет наилучшим вариантом. И наиболее удобным для работы.

- Что же, тогда я просто Атуаль, - немного улыбнулась вампиресса, протягивая ладонь.

- Макс. - Вампир на миг пожал, а затем неуловимо поднял ее ладонь и прикоснулся к кончикам пальцев губами.

Снежная принцесса отреагировала на легкий демарш лишь легким, едва уловимым пожатием плеч.

- Итак, с чего начнем?

- Насколько мне известно, - Атуаль подошла к зеркалу, осторожно поддела ленту под волосы, убирая челку с глаз. - Вы отправляли вестника по городу. Может быть, Ваш вестник подскажет?

Вампир задумчиво стукнул тростью о пол, и Жнец возник рядом

- Вы нашли его? - Ответ Жнеца услышал лишь Макс и помрачнел - Продолжайте поиски... - Жнец пропал так же как появился - Нашли следы, но не его самого...

- Что же, тогда, - Атуаль пожала плечами. - Прогуляемся по его следам?

Макс кивнул, открыл перед девушкой дверь.

- После вас...

- Благодарю.

Выйдя из квартиры, вампир повел свою спутницу по запутанным улицам, ведомый данным Жнецом знанием. Наконец, они остановились от заброшенного здания.

- Здесь.

Атуаль подошла к дверям, толкнула их.

Потом обернулась к Максимилиану.

- На меня не подействуют ловушки чужака. Потому я могу провести Вас безопасным путем. Прошу за мной.

Макс лишь кивнул, идя следом за девушкой...

Под бесшумными шагами не прогибались половицы, не трещали полы, не качались старые стены. Даже паутины, завесившие серой завесой коридоры, не дрожали от порывов ветра.

Атуаль не столько шла, сколько летела. Легкие скользящие ее движения открывали проход. Ловушки Чужака, его сила, ощущающаяся буквально на языке, расступались перед вампирами.

- Странно... - Спокойно заговорил Максимилиан. - Он ушел, но наставил таких ловушек....

- Странно, - согласилась эхом Атуаль.

А затем резко развернулась, в темноте сверкнули алые глаза. Тяжелый удар такой хрупкой с виду девушки вынес из пазов покосившуюся и почти неприметную дверь, открывая взгляду комнату.

Темная, грязная. Проваленный пол и как ни странно относительно целый потолок. Темнота не стала препятствием вампирам, чтобы увидеть. В центре комнаты, словно распятая на невидимом кресте висела девочка, опутанная паутиной.

- Черт... - Макс, привычный к смерти, все равно сделал шаг назад. - Что за...

Вампир вошел в комнату впереди девушки, прошел по полу так, словно тот был каменным, а не трухой под ногами. Проведя рукой, мэтр легко снял девочку, положил на пол... затем ударом трости в центр разнес невидимый крест.

- Зачем ему этот кошмарный обряд???

- В чем он кошмарный? - спросила Атуаль, резко поворачиваясь и создавая небольшую и очень прочную решетку из праха перед волной чистой силы огня, вылетевшей из коридора. Стена прогнулась, но выстояла. - Это не сила чужака! - прошептала девушка, побелев. - Это больше напоминает... однажды изгнанного из северной столицы мастера...

- Кого именно? - Макс внешне не сделал ничего, но из пустоты появились три кошмарных шестируких скелета с костяными крыльями за спиной.

- Позвольте представиться, - решетка вампирессы треснула и рассыпалась, словно не была создана Мастером стихии Смерти. - Чокнутый, - вампир стоящий перед Максом шутовски раскланялся. Лицо его было странно раскрашено. Одна половина была выбелена белоснежным гримом, вторая половина - была алой. Безумная черная улыбка... - Мастер огня. Бывший старейшина клана Стихий северной столицы. Разошелся во мнениях со своим кланом и мне пришлось уйти. Но вот, я вернулся! Правда, - протянув руку, Чокнутый вытащил из-за угла за шиворот вампира, ранее описанного Ченом. - Пришлось захватить вот этот мусор, но впрочем, - швырнув Александра Мерке под ноги Максу, Чокнутый истерически захихикал. - Можешь его убить! Он мне больше не нужен. Вот только девочку вы мою напрасно сняли. Она мне так нравилась. Теперь, ее место займет Снежная принцесса. Какая ирония судьбы, девочка. В бытность свою человеком ты бежала от меня, чтобы прийти в мои объятия, став бессмертной дочерью ночи. Так приди же в руки мои!

Макс повел тростью, выставляя уже свою стену между Стихийником и Чейни.

- Так. Стоп... - Максимилиан лишь глянул на Александра, и тот рассыпался прахом под ногами вампиров, а душу его забрал Жнец, не позволивший видеть себя. - А теперь займемся тобой... - Скелеты пошли на Чокнутого.

Вампир хихикнул, простер руки, словно желая обнять скелетов и те внезапно рассыпались. А с лица Чокнутого неожиданно сбежала улыбка.

- Ты не местный, - сказал он, становясь почти похожим на нормального.

- Максимилиан, Старейшина клана Смерти Москвы. - Представился Макс скучая.

- Вот как... - Чокнутый отступил, щелкнул пальцами, кидая в вампирессу черную розу на длинном стебле. Стена Максимилианна не выдержала, треснула. Роза вонзилась в тело девушки. – Тогда на этом позвольте пока откланяться, - усмехнулся страшно вампир, исчезая. А Атуаль в это время медленно оседала на пол. В ее остекленевших глазах промелькнул страх и исчез. Глаза закрылись, а на мгновенно посеревших губах выступила кровь.

Макс не позволил эмоциям затуманивать разум. Гнаться за сбежавшим бывшим Старейшиной было без толка. Вместо этого он подошел к Атуаль, опустился перед ней на корточки.

- Врать не будут, будет больно... - прошептал он и ударил Прахом Вечности по цветку. Не по бутону, но по всему цветку, что прорастал в теле вампирессы. Старейшина уничтожал в венах, сосудах, артериях и органах побеги корней. Могущество мэтра было таково, что он смог проделать все это, не повредив девушке. Что испытывала при этом она, он даже знать не хотел, надеялся только, что ей не хватит сил, и она потеряет сознание, чтобы не мучаться...

Атуаль не повезло. В теле девушки было достаточно сил, да и упрямая она была неимоверно. Сознание она потеряла только тогда, когда в ее теле вообще не осталось заразы.

- Упрямица... - С уважением отозвался вампир, беря ее на руки и направляясь прочь из этого особняка.

Всего через день Максимилиан отбыл из Северной столицы. Следы Чокнутого затерялись... и о том, что он появится еще раз в Северном городе не могло идти и речи. Тот вампир, несмотря на всю свою ненормальность, обладал повышенным чувством самосохранения.

"Добычей" столичного некроманта стали все документы, в которых было упомянуто о Чокнутом. Макс подозревал, что в следующий раз - псих-вампир объявится уже в Столице. Помимо этого было еще что-то, что знала только Атуаль. Но вампиресса до отбытия Макса в себя так и не пришла...

Глава столичного клана отбыл домой, подозревая, что встреча еще состоится...

Часть 2. Стол переговоров.

7 лет спустя

Атуаль ЧенЮ, красивая акула журналистского бизнеса нагоняла страх на всех, кто попадался ей на пути. И только совсем недавно расширяющаяся сеть Атуаль, включающая в себя издательские дома, средства массовой информации, журналы и даже телеканалы, столкнулась с еще одной сетью, которая не желала уступать ни капли своих территорий.

Питерская "Нева" столкнулась с московским "Айро" и уступать ни одна сеть, ни вторая не пожелали. Встреча глав обеих компаний должна была или поставить точку в некоторых разногласиях, или же открыть войну... в которой хороши все средства разом.

Встреча была назначена на десять вечера в дорогой гостинице, в специальном конференц зале. Когда ледяная леди пришла на место, ей сообщили неприятную новость:

- Вас уже ждут...

Атуаль вздохнула, нервно взглянула на часы.

- Что же, придется извиниться. Но ваши московские пробки это что-то неимоверно отвратительное, - сообщила она, избавляясь от дорогого белоснежного пальто. Белый брючный шелковый костюм, и сережка-подвеска с черной розой в левом ухе. Подарок... который она не смогла не принять, хотя и знала, что пришел он от врага. Хотя и знала, что этим подарком принимает вызов... но сережка была фамильной. И вторая сережка - сейчас была у того, кто когда-то хотел ее сломать... От кого она бежала.

Тряхнув головой, избавляясь от своих мыслей, Снежная принцесса смерила взглядом немного завороженного клерка.

- Будьте добры, проводите меня.

- Слушаюсь. - Клерк спешно повел красавицу к залу, затем распахнул дверь и поклонился - Вам сюда...

- Благодарю, - за Атуаль закрылась дверь, девушка сделала несколько шагов и замерла. Во взгляде Снежной принцессы появилось очень несвойственная ей эмоция - изумление. - Господин... Максимилиан?

- Доброй ночи, леди Атуаль. - Максимилиан поднял голову от бумаг.

Тряхнув головой, отчего светлая и длинная копна, удерживаемая только белой шелковой лентой, рассыпалась по плечам, вампиресса сделала несколько шагов к столу.

- Даже не предложите даме присесть?

- Простите, задумался. - Вампир позволил себе улыбку. - Присаживайтесь, миледи. Изволите какой-нибудь напиток с дороги?

Вампиресса присела напротив него, осторожно положила на стол папку с документами.

- Благодарю, нет. Холодный зимний вечер не располагает к холодным напиткам. А горячие напитки и горячительные я не уважаю. Перейдем к делу, господин Максимилиан?

- Если вам так будет угодно. - Смысла в этой встречи с самого начала Макс не видел, так как сдавать позиции не планировалось вообще. А потом он узнал, кто глава «Невы» и решил увидеться с давней знакомой и немного переиграть ситуацию. В свою пользу.

Атуаль мягко улыбнулась. Она вообще как-то изменилась после прошлой встречи, хотя и нельзя было понять, в чем это выражалось.

- Ни дюйма ни уступить... - словно свои мысли вслух сказала она. - Как я понимаю, Максимилиан, вы не планировали договариваться с самого начала. Отчего же тогда от Вашей компании исходило предложение о встрече на высшем уровне?

- Просто я внимательно читаю договора, вот и захотел встретиться с вами... Да и прекратить бессмысленную войну между компаниями тоже хотелось...

- Кажется, вы намекаете на мою невнимательность? - Атуаль взглянула на договора перед ней. - Впрочем, мне позволительно. Ваше родовое имя и имя в этих договорах, - стукнула вампиресса кончиком ногтя по папке, разные вообще-то.

- Знаю. Согласитесь, было бы странно, если бы одно и то же имя упоминалось в документах века напролет... - Макс улыбнулся. - Но, прошу прощения, я не намекал ни на что, просто объяснил, откуда такое предложение пошло.

Вампиресса кивнула.

- Ясно. Что же, раз уж вы хотели прекратить бессмысленную войну, может быть, тогда у Вас есть и решение, как это сделать?

- Может быть. Прочтете? - Макс толкнул к девушке приготовленную папку с документами

Атуаль поймала папку, открыла, углубилась в документы. Прочитав договора в папке, вампиресса нервно взглянула на хозяина кабинета.

- Вы понимаете, что предлагаете, Господин Максимилиан? Это же... это беспрецедентное решение! Еще никогда не сливались воедино две настолько крупные компании!

- И что? Тем лучше, при том, что у нас итак очень могущественные компании, объединившись, они добьются куда большего, чем постоянно пытаясь помешать друг другу. Прямая выгода для всех. Мои аналитики все просчитали, посмотрите прикрепленные листы, там таблицы и графики на ближайшие десять лет.

- Нет, спасибо, - Атуаль отложила документы в сторону. - Смотреть еще и их... листок простой бумаги и ручку одолжите, прошу Вас.

Вампир улыбнулся и протянул девушке требуемое, ожидая ее решения

На несколько минут Атуаль словно выпала из жизни, на листе появлялись значки, в которых Макс даже потребуй кто это от него - разобраться бы не смог.

- Вот так, - вампиресса задумчиво скомкала исписанную бумагу и подожгла ее. - Прибыль 50 на 50?

- Да. Полностью равноправное сотрудничество.

- А в качестве глав акционерного общества, вы господин Максимилиан и я. Но понимаете ли Вы, что это означает необходимость постоянных встреч?

- Понимаю. - Кивнул вампир. - А Вы имеете что-то против?

- Не то, чтобы против, - Атуаль вздохнула. - Господин Максимилиан, у меня еще недостаточно сил для создания таких длинных порталов. Точнее, - вампиресса тряхнула головой, звякнула сережка в ушке. - Силы есть. Знания тоже. И есть запрет Мастера. Так что я смогу прибывать в Москву только на некоторое время и не часто. Вы уверены, что сможете выкраивать в своем графике время на телепортацию в северную столицу?

- Если хотите, я могу настроить для нас стационарный проход из одного Зала Смерти в другой... В зависимости от графика сможем встречаться как у Вас, так и у меня.

- Как мне не нравится это слово, - еще тяжелее вздохнула вампиресса. - Но раз уж у нас такое дело... будем вызывать юристов, господин Максимилиан? Или сделку века будем заключать только вы и я?

- Думаю, мы вполне можем обойтись и сами... Зачем нам кто-то еще, миледи?

- Что же, - Атуаль встала, - тогда прошу простить мне небольшую вольность.

Под немного изумленным взглядом некроманта, девушка прошла к двери кабинета Макса, закрыла ее изнутри, просто призвав силу праха и создав нужный ключ. Затем скинула у дверей свои сапоги и прошла к столу уже босиком.

- Прошу прощения, - улыбнулась она немного смущенно. - Я сегодня очень много ходила. Приступим?

- Разумеется. - Вампир мягко улыбнулся девушке. Такой, проявляющей эмоции, она нравилась ему куда как больше.

Документация, договоры, права, обязанности, политика и прочие мелочи заняли так много времени, что последний главный договор был подписан только тогда, когда за стенами офиса уже занимался рассвет...

- Засиделись мы, леди... надеюсь, будет не слишком большой вольностью, пригласить вас передневать здесь? Не думаю, что лучи солнца это то, что вам нужно...

- Да, - вздохнула Атуаль. - Солнце - это не самая подходящая косметика для моей кожи.

- Тогда, позволите проводить вас в покои, где вы сможете отдохнуть?

- Как гостеприимно, - отозвалась Атуаль, поднимаясь и тут же с легким стоном падая обратно на стул.

- Видимо... мне придется предложить вам еще одно нарушение... позволите отнести вас? - Макс поднялся из-за стола, направился в сторону девушки.

- Какое нарушение, - буркнула Снежная принцесса, наклонившись и разминая мышцы ног. - Мы столько просидели, что у меня свело ногу!

- И все же... - Вампир был уже практически вплотную

- И все же, - вампиресса выпрямилась. - Да делайте что хотите, Максимилиан...

Макс улыбнулся и поднял вампирессу на руки, унося ее из кабинета в гостевую комнату...

На следующую ночь, в кабинете Максимилиана, как всегда ухоженная Атуаль, появилась в разгар производственного совещания. Окинув Снежную принцессу взглядом, некромант отметил, что нельзя даже и предположить, что она ночевала не у себя дома.

- Я не вовремя, господин Максимилиан? - бархатным голосом осведомилась девушка.

Директора секторов, в большинстве своем люди, попали под очарование Атуаль, как под танк. Разве что не взвыли при ее появлении.

- Да нет, леди, мы как раз заканчивали... - Ответил вампир, подавая знак сотрудникам. Хотя совещание и было только на середине, но в таком очарованном состоянии сотрудники были бесполезны.

- Тогда, - Атуаль мимолетно улыбнулась, поправляя волосы. - Ваши сотрудники не оставят ли нас?

Сотрудники поднялись и покинули кабинет, попрощавшись, хотя и смотрели на Атуаль тоскливо, а на Максимилиана завистливо. Для такого быстрого результата понадобился лишь недовольный взгляд некроманта.

- Ну, вот мы и одни, миледи... - Улыбнулся он. - Присядете?

Атуаль прищурилась, взглянула на часы.

- Могли бы и разбудить меня, господин Максимилиан. И я знаю, что это звучит немного странно, но нельзя ли в начале чего-нибудь перекусить?

Вампир немного смущенно улыбнулся, поднялся и достал из неприметного шкафчика-холодильника два бокала крови:

- Или изволите человеческой пищи? - Мягко спросил он, ставя один бокал перед Атуаль

Девушка улыбнулась.

- Вы устали, господин Максимилиан. Вам явно пора немного отдохнуть. Но впрочем, от человеческой пищи я бы тоже не отказалась.

- Тогда... могу предложить два варианта - заказать местную еду сюда... или, я бы хотел пригласить вас в ресторан. - Старейшина изобразил легкий полупоклон

- Если только в хороший, - отозвалась Атуаль.

- Разумеется. - Заверил ее Макс.

- Тогда я согласна на ресторан. Но счет пополам!

- Принцип?

Вампиресса задумалась.

- Привычка. Которую выработали во мне последние пять лет в роли бизнес-леди.

- Тогда... до дна и отправимся?

- Как Вам будет угодно, - склонила голову Атуаль, впрочем, тут же подняла, лукаво улыбаясь.

Вампир поднял свой бокал. Выпив свой бокал, Атуаль поставила его на стол.

- Вы ведете меня в ресторан, господин Максимилиан, или продолжите весьма смущающим взглядом на меня смотреть?

- Ммм... я совмещу эти два приятных деяния... - Быстро выпивая кровь, отозвался Макс.

- Я бы предпочла обойтись без второго, - вздохнула девушка.

А к тому моменту, как они спустились вниз, вампиру пришлось очень быстро вспомнить, что его спутница - Снежная принцесса.

Ее очаровывающий и одновременно ледяной вид притягивал взгляды, но никто не осмелился даже сделать шаг в сторону Атуаль...

Макс мысленно закатил глаза. Так же, не меняя настроения, он довез девушку до ресторана, где мигом нашелся уютный столик, вдали от посторонних глаз. Официант глянул на странную пару и, оставив меню, удалился

Атуаль взглянула в меню и тут же отложила его в сторону.

- На ваш вкус, господин Максимилиан. Прошу только без французской, итальянской и китайской кухни...

- Как скажете... - Улыбнулся он, так же даже не открыв меню. Подозвав официанта, вампир сделал заказ для обоих.

Атуаль приподняла бровь.

- Вы привели меня в то место, где часто бываете?

- Нет, просто если это хороший ресторан, повар приготовит то, что ему заказали, даже если в меню этого нет.

Вампиресса кивнула.

- Ясно. Решили в своем любимом месте не появляться со мной, дабы себя не скомпрометировать?

- В Москве нет моих любимых ресторанов, Атуаль... - Улыбнулся вампир. - Уж поверьте, будь здесь такие, я бы с радостью появился там с вами.

- Вот прямо с радостью? - язвительно уточнила девушка.

- А у вас есть сомнения? - Ехидно отозвался Старейшина.

- Вполне!

- Изложите?

- Это еще зачем? – фыркнула вампиресса, лукаво поглядывая на собеседника из-под ресниц.

- Мне любопытно.

- А почему я должна ваше любопытство утолять, господин блистательный вампир?

- Я разве сказал, что вы что-то мне должны, миледи? - Прищурился Максимилиан.

- Время, по меньшей мере... Правда, теперь время вы должна и мне...

- В смысле?

- В том смысле достопочтенный господин, что лихорадить наши компании будет года три. И в это время мы будем видеться очень часто, иногда во вред личным делам и вопросам. Вот поэтому я и говорю что вы будете должны мне время... и я вам тоже.

- Интересно... - Вампир изобразил задумчивость.

Атуаль покачала головой.

- Вы так и будете на меня смотреть, забывая ответить на мои вопросы?

- Вопросы? А вы не могли бы повторить?..

Вампиресса вздохнула.

- Что-то не так?

- Вы в порядке? может быть стоит вернуться? – уточнила обеспокоено девушка.

- Нет, все отлично, с чего вы взяли?.. – Максимилиан немного не мог понять, о чем говорит его спутница.

И в этот момент принесли заказ.

Атуаль пожала плечами.

«Показалось?»

- Не хотите опробовать местной кухни? – прервал некромант мысли спутницы.

- С удовольствием. Приятного аппетита!

- Приятного аппетита.

Вышли они из ресторана через час. Максимилиан что-то говорил девушке, а она слышала совсем другие слова,

Хотя и улавливала их как-то урывками.

«Приятная ночь... немного погулять... набережная...»

В какой-то момент Атуаль пошатнулась.

Вампир мгновенно поддержал спутницу:

- Вам нехорошо?..

- Да, немного...

- Я могу помочь?..

- Вряд ли, - отозвалась Атуаль выпрямляясь. - Извините. Сейчас все пройдет.

- Вы уверены?..

- Да, простите. Не хотелось бы вас еще обременять... но не могли бы вы подбросить меня до места, где я смогла бы немного полежать?

- Конечно... - Вампир кивнул и поймал такси, усадил девушку и повез в безопасное место...

В гостинице только для своих Атуаль устроили быстро. Уже перед дверьми, вампиресса обернулась и поинтересовалась.

- Простите, теперь могу я остаться одна?

- Если вам так угодно. - Не стал спорить вампир.

- Благодарю, - тихо сказала девушка, исчезая за дверью номера.

Удивленный Макс ощутил, как изнутри Атуаль закрылась не только на замок, но еще и окружила комнату своей силой...

"Что-то она не договаривает", - вампир задумчиво осмотрелся по сторонам.

Короткий коридор заканчивался стойкой дежурного. А еще чуть дальше был небольшой балкон, с двумя креслами, столиком и пепельницей.

Задумавшись, Старейшина пошел к тому балкону, сел на перила и посмотрел куда-то вдаль…

…На часах было около трех, когда со стороны главной лестницы донесся сдавленный шум, тихое оханье, пара тихих хлопков.

А потом появились трое. Двое вампиров конвоировали молоденького человеческого мальчишку, от которого пахло страхом. Страх буквально заволок весь этаж. Примечательным же было то, что человек в форме посыльного нес в руках. Венок, который люди укладывают на могилы своих же погибших сородичей.

Учуяв страх, некромант повернулся к источнику, внимательно наблюдая за происходящим.

Вампиры остановились перед дверью в номер Атуаль.

- Сюда? - тихо и вполне деликатно спросил один из них.

- Сюда. Эту дуру сюда подселили. Силы много... Прорвемся?

Устало вздохнув, Макс спрыгнул с перил, взял мешочек из нагрудного кармана пиджака и высыпал на пол костную пыль, начиная творить слугу, который должен был быть оптимален в условиях узкого коридора, а тем временем у номера продолжалось обсуждение.

- А у нас есть выбор?

- Есть, конечно, - согласился деликатный. - Мы должны просто доставить подарок для адресата. Не обязательно ломать защищенную дверь, достаточно просто пробить стену.

- Ага, а на грохот сбежится половина охраны... но раз такой умный - ломай. - Отозвался раздражительный.

На одиноко колдующего в конце коридора главу клана никто не обращал внимания, да и куда там простым посыльным увидеть сквозь защиту Старейшины.

- Терпеть не могу смертников, - буркнул деликатный, испаряя часть стены, а затем останавливаясь. - Я же говорил – некроманты все поголовно психи!!!

Из проема показались руки. Десятки рук уцепились за края стены и вытащили в коридор нечто... странное. Узенькое тело, с одиноким глазом, производило двойственное впечатление. С одной стороны - оно смешило, а с другой - завораживало. Идеальные пропорции, идеальная выверенность каждой детали. Идеальность в мелочах...

От тела отделились две тоненькие ножки. Нечто постояло, отчаянно шатаясь, начало заваливаться на бок, но все те же руки удержали его вертикально.

- Психи же. Что это за дрянь?! - спросил раздражительный.

- Защита... - Хрипло ответил ему подельник

- Какая защита?! - еще больше возмутился вампир.

Человеческий мальчишка пятился, что-то невнятно хрипя. Про него забыли... А потом тельце открыло глаза.

- Мусор. Убрать мусор, - проскрежетало Нечто.

И в тела вампиров ударили два узких белых щупальца. На пол посыпался уже прах. Посыльный потерял сознание там же, где и стоял. Атуаль, прижимая ко лбу мокрое полотенце, вышла в коридор, постояла босиком на ковре, потом повернулась, глядя на Макса, стоящего в дверях на балкон.

- Вы, кажется, собирались прилечь, леди... - Мягко, с заботой даже отметил Максимилиан. - А не обращать в прах туповатых посетителей... - Затем чуть скосил глаза на творение подле себя. - Скройся. - И слуга просто стал невидимым для всех, кроме хозяина.

Атуаль слабо дернула плечом, прошла вперед, остановилась над человеческим парнем, наклонилась, проводя ладонью по светлой макушке.

- Не помни...

Выпрямившись, девушка ногой опрокинула венок, разглядывая длинное витиеватое послание.

"Сегодня наш юбилей, моя принцесса. Но еще не круглая дата. У тебя еще есть время. Играйся... Только не вздумай влюбиться. Ты моя. И никто этого не изменит".

Макс посмотрел на немного побледневшую Атуаль.

- Что-то случилось?..

- Легкий и весьма неприятный привет из прошлого. Вот такие подарки доставляют мне каждый год, - вампиресса пошатнулась, прислонилась к стене, переводя дыхание.

- Мда уж... - Вампир подошел. - Может вам вновь прилечь?

- Да, наверное... - девушка подняла на Макса взгляд. - Извините.

- За что? - Удивился Старейшина.

- Вряд ли Ваш покой нарушали такие беспокойные гостьи, как я.

- Вы удивитесь, но вы самая спокойная. - Отозвался с улыбкой вампир.

- Не может такого быть...

- Поверьте уж скромному некроманту.

- Такой уж и скромный... Максимилиан... - Атуаль нервно взглянула на вампира. - Могу я Вас попросить... о небольшом одолжении?

- Каком, Атуаль?

- Останьтесь... со мной.

- Если вам так будет угодно. - Мягко произнес вампир. - Только... может нам занять соседний номер?.. Этот немного дырявый ныне.

Атуаль опустила голову.

- Можно и соседний... Только...

- Да-да? - Макс подошел к девушке еще чуть ближе, но не переходя границ дозволенного этикета.

Она сама шагнула ближе, преодолевая оставшееся расстояние...

- Согрей меня... - попросила она тихо, прижимаясь.

Удивленный поведением Снежной принцессы, некромант все же сообразил обнять девушку, делясь с ней теплом, прижимая ее к себе.

- Я боюсь, - жалобно прошептала она. - Я просто боюсь...

- Чего? - Тихо и ласково спросил Максимилиан.

Снежная принцесса ответила... Точнее, просто вскинула голову, несколько секунд смотрела в глаза Макса, а потом жадно поцеловала его, словно желая украсть то ли дыхание, то ли просто тепло, то ли просто желая почувствовать себя... желанной или живой...

Вампир внезапно ответил на поцелуй с не меньшим жаром. Незримый слуга отворил для них дверь в соседний номер и заблокировал пластины на окнах, чтобы вампиры могли побыть наедине и в безопасности. Сам он замер место у двери, готовый встретить любого непрошенного гостя всем арсеналом, заложенным в него создателем.

… Снежная принцесса вернулась в Санкт Петербург спустя пару ночей, когда были решены все самые главные, самые основные вопросы слияния двух компаний.

После того, как она отчиталась перед учителем и Старейшиной клана, Атуаль двинулась к дверям.

Голос Чена нагнал ее уже почти у выхода.

- Чейни.

- Да, учитель? – девушка посмотрела на него через плечо.

- Ты уверена, что сделала хороший выбор?

- Я ни о чем не жалею, - Атуаль вновь отвернулась к двери, положила ладонь на ручку.

- Чейни, - подал голос уже Люмьер. – Максимилиан не такой как мы. Как бы он не казался простым, как бы он не казался обычным, он не совсем…

- Меня это не волнует, - перебила вампиресса главу клана. – Я не жалею. И жалеть ни о чем не собираюсь.

- Чейни, ты понимаешь, что ты ему не пара? – китаец подошел к ученице, положил ладонь на ее плечо. – Да ты королевских кровей. И по праву носишь имя Снежной принцессы. Но ему ты – не пара.

- А я на это и не рассчитывала, - отозвалась вампиресса. – А теперь, надеюсь, воспитательный процесс закончен, и я могу идти?

- Иди, - согласился Люмьер. – И приготовься… передавать свой пост директора компании кому-то другому.

Атуаль резко обернулась. В воздухе запахло снегом. Колкие колючие снежинки появились в углах, на стенах, на ресницах и волосах Снежной принцессы.

- Нева – моя игрушка, мое детище. Я не спала днями и ночами, чтобы она могла существовать. А теперь вы предлагаете кому-то ее передать? Ни за что! Пост содиректора новой компании займет другой вампир только после моей смерти!

Дверь гулко хлопнула за спиной девушки.

Люмьер и Чен переглянулись.

- Она… - начал Старейшина.

- О чем-то не договаривает, - кивнул китаец.

Атуаль же немного постояла у дверей, беря себя в руки, затем отправилась к своей комнате. В ухе девушки покачивалась все та же черная роза. И такая же черная роза оплетала браслетом левое предплечье девушки.

Срок договора подходил к концу. И совсем скоро, вампиресса должна будет заплатить по долгам, оставленным ее родителями.

 

Часть 3. Кому принадлежит душа?

Макс задумчиво просматривал бумаги невидящим взглядом. Прошла неделя с момента отъезда Атуаль, но Старейшина все не понимал, что же толкнуло красавицу в его объятия. Мысль о каких-либо чувствах с ее стороны казалась ему странной, так что он сидел и думал...

Вика, вошедшая в его кабинет, как всегда без стука, остановилась на пороге, разглядывая некроманта.

- И? - Спросила она подозрительно мягким голосом. - Кто украл твое сердце и твою душу, Макс?

- С чего ты взяла? - Отложил бумаги вампир.

Вампиресса фыркнула.

- Ты медитируешь над этими бумагами сегодняшнюю ночь. Я уж не говорю о той стопке, что смиренно дожидается твоего внимания уже неделю. А неделю назад, ты кого-то ждал...

- И все-то ты знаешь...

- Я твоя правая рука. Было бы стыдно, если бы я не знала... Впрочем, - Вика прошла, села на кресло напротив Макса. - Снежная принцесса. Да?

- А это-то ты откуда знаешь? Опять читала мои договора или подсматривала?

- Еще чего не хватало, - вздернула нос девушка.

- Тогда откуда?

Вика вздохнула.

- Ее Мастер. Чен связался со мной пару дней назад...

- И?.. - Заинтересовался Макс, откинувшись в кресле.

- И он очень просил передать тебе, что, безусловно, очень тебя уважает. Понимает, что ты действительно отличный вампир. И вообще ты лучший Старейшина, которого он когда-либо знал. Но... он очень просил оставить Снежную принцессу. Она обречена... а ты из тех, кто не отпускает...

- Обречена? - Удивился он.

Вика развела руками.

- О чем идет речь, я понятия не имею.

- Тогда я сделаю вид, что его послания не получал. Ты же знаешь, не подкрепленные информационными фактами заявления я не воспринимаю вообще. - Хмыкнул Старейшина.

Девушка закатила глаза.

- Ты в своем репертуаре, Макс. Ладно. Атуаль закрылась в своем особняке. Это уже не информация Чена... И тоже не его информация - принцесса категорически отказалась уступить свою должность кому-то другому. Чем-то ты ее зацепил, Макс.

- Не знаю чем. Уже неделю безуспешно пытаюсь ее понять и просчитать, что от нее ожидать... а главное, что делать самому.

- Отправиться к ней, - посоветовала Вика, исчезая за дверью.

- И почему мне иногда кажется, что ты всех знаешь куда лучше их самих... - Пробормотал Макс, беря телефон. Он собирался последовать совету Вики… только не знал, как объяснить самой Атуаль свое появление.

…Несмотря на, в принципе, теплую погоду, ветер еще забирался под куртку, дергал за волосы.

Особняк Снежной принцессы сам казался очень снежным, заброшенным, затерянным где-то. Белая, гибридная трава покрывала все вокруг особняка. А он сам - как белоснежная картинка, возвышался на небольшом пригорке, окруженный высокими березами. С теми же белоснежными следами.

Макс не сразу смог понять, что белый цвет - это не краска и не результат гибридов различных видов, а иней. Иней был везде, покрывал траву, деревья, клейкие зеленые лепестки и сам дом. Иней покрывал янтарные доски широкой открытой террасы, опоясывавшей дом.

И в этом инее были следы босых ног.

Отправившись по ним, Макс обошел дом, завернул за угол и увидел Атуаль.

Небольшое озеро около особняка было всячески облагорожено, а рядом с ним стояли широкие садовые качели, на которых вампиресса и сидела...

Вампир остановился, просто глядя на девушку... Он не спешил приближаться к одинокой принцессе.

Атуаль почуяла его появление не сразу. Задумчиво повернула голову. Из ладони ее выпала куколка... в точности изображающую ее саму. У ног девушки валялся и красивый, дорого инкрустированный гроб...

Недоуменно посмотрев на это, вампир все же приблизился к девушке, не отводя от нее взгляда.

- Привет, - грустно сказала Атуаль.

- Привет. Откуда такая грусть? - Ответил он.

- Начинаю подозревать, что я зря все это затеяла.

- В смысле?

Девушка пожала плечами и не ответила, отвернулась.

- Что-то случилось? - Макс подошел еще ближе.

Атуаль пнула ногой куклу и гроб.

- Мне напоминают о том, что мне остался последний год жизни. Если быть точнее - открой гроб.

- Почему последний? - Не поленившись наклониться, Макс открыл гроб.

В гробу на алой подушке белой нитью было вышито:

"273 дня"

- Первое время такие "подарки" приходили раз в сто лет. Потом раз в пятьдесят. Потом каждые десять лет. Потом каждый год. А мой последний год отмеряется вот такими... ежедневными подарками.

- И кто так старательно тебе докучает? - Поинтересовался некромант, закрыв гроб обратно.

- Ты с ним познакомился... несколько лет назад.

- Это тот чокнутый?

- Он самый...

- А он-то тут причем?

- Он... - Атуаль не то всхлипнула, не то усмехнулась. - Это долгая история...

- А я никуда не спешу. - Мягко ответил Макс, невольно положив руки на плечи девушки.

- Тогда, - Атуаль выпрямилась, ускользая из рук вампира. - Пройдем в дом?

- Если тебе так будет удобнее...

- Да... пожалуйста.

Вампир улыбнулся.

- Пойдем... - Мягко произнес он, сделав полшага назад, чтобы дать девушке встать.

…Когда они перешли в дом, первое что бросилось в глаза вампиру, уютность и истинная женственность этого места. Глубокая мягкая мебель, неяркие приглушенные тона. Теплое дерево.

Устроившись в кресле с ногами, Атуаль закуталась в плед.

- Устраивайся, где тебе удобнее, - предложила она.

Задумавшись, вампир занял кресло рядом с Атуаль, так чтобы видеть ее глаза

- Наверное, тебе уже сказали, что я... французская принцесса... Очень давно... Когда я была человеком, было очень престижно иметь при дворе собственного алхимика или астролога. Это было еще до охоты на ведьм... и ведьмаков. Я была третьим ребенком в семье. У родителей был и сын, и старшая дочь... А я была только их любимой девочкой. Мне не грозил брак по расчету. И уж тем более, проблемы с троном. Но стоило мне немного повзрослеть и начать понимать, что к чему, я начала ловить взгляды придворного алхимика... Жадные, исступленные. Он смотрел на меня, как бродяга в пустыне на оазис с водой...

- И это был он? - Макс прищурился.

- Да... - Атуаль улыбнулась горько. - Все было хорошо. Пока на охоте не погибла вначале моя старшая сестра, а брат... не заразился странной и страшной болезнью. Спасти его никто не мог... Родители не знали, что делать и куда бежать. И тогда...

- Он сделал им предложение, от которого невозможно было отказаться...

- Верно. Он вылечит брата... Но взамен... родители отдадут ему меня.

- И, как мы видим, они согласились с условиями...

- Нет... не сразу. Вначале брат запретил....

- А дальше..?

- Дальше... Если брат сначала приходил в себя, улыбался. То настал день, когда он не пришел в себя. Судороги терзали его тело. Страшные кровавые раны появлялись... Его ни на час не оставляла лихорадка. Родители не знали, что делать. Брат запретил отдавать меня "чудовищу, что поселилось в нашем доме", но если не стало бы брата - исчез бы и наш дом, наш род...

- Тогда они все же решились?.. - Вздохнул вампир.

- Не было другого выбора. Родители решили, что скажут алхимику, что я стану его. А когда брат придет в себя и сможет меня защитить... меня вернут домой.

- Но ему это не понравилось, так?

- Алхимик с самого начала знал, что мои родители поступят именно так. И предложил подписать договор. В договоре значилось, что как только под договором родители поставят роспись мое тело и моя душа перейдут в его вечное владение. Родителей испугало слово вечность. И они предложили разделить договор на две части. Через семьсот семьдесят семь лет - мое тело и моя душа будут вечно принадлежать алхимику. А тот спасает моего брата и оставит на некоторое время - точнее на семь лет и семьдесят семь дней меня в покое.

- М-да... они не догадались, что тебя обратят...

- Это не пришло в голову и алхимику. Не пришло в голову и мне. Даже мастер Чен, отправляющийся в холодную Россию не думал, что встретит на балу француженку с русскими корнями...

- И обращение стало, по сути, шансом сохранить силу договора... А теперь он собирается потребовать то, что, как он думает, принадлежит ему... - Максимилиан вздохнул.

- Да... да, - Атуаль опустила голову. Завеса волос скрыла ее взгляд.

Макс протянул руку и взял девушку за руку, мягко провел большим пальцем по ее ладошке.

- Ты знаешь, где он может быть?

- Нет... он никогда... почти никогда не показывается близко. Вряд ли тот случай, конечно, был случайным... Но...

- Понятно... - Вампир посмотрел куда-то вверх и ободряюще улыбнулся. - Не бойся...

- Я уже ничего не боюсь... - вздохнула Атуаль. - Я разучилась... почти...

- И все же.

Девушка пожала плечами.

- Я устала...

- Значит, я дам тебе возможность отдохнуть. - Твердо произнес Макс.

- Зачем тебе это?

- Думаю, ты и сама сможешь догадаться... если захочешь.

- А если не захочу? - Атуаль встала, перебралась на колени вампира, обнимая его за шею. - Если я не хочу больше ни верить, ни надеяться? Что тогда, Макс?

- Тогда я не буду тебя заставлять, а просто сделаю. - Макс заглянул в глаза Атуаль, обняв ее за талию. - Я не позволю ему добраться до тебя...

- Ты забудешь...

- Нет.

- Да, - Атуаль улыбнулась, прислонилась лбом ко лбу вампира. - Я постараюсь, чтобы ты забыл...

- Я никогда ничего не забываю… - Ласково произнес Макс.

- А если я тебе помогу это сделать?

- Ты думаешь, у тебя получится?

- А почему у меня не должно получиться? Если я не хочу, чтобы потом меня кто-то помнил...

- Ты так говоришь, словно он уже до тебя добрался... - Тихо произнес Макс. - Поверь, ему это не светит.

- Почему? До моей души он, конечно, уже не доберется. А мое тело... вполне может ему достаться.

- Это ты так думаешь. Когда он придет, его существование в этом мире закончится.

- Почему?

- Потому что я его убью.

- Почему? - Требовательно повторила Атуаль.

Вампир закатил глаза.

- Без мыла в душу влезешь... Потому что я не хочу тебя потерять. Такой ответ тебя устраивает? - Улыбнулся Старейшина.

- Почему? - Атуаль вздохнула. - Я Снежная принцесса... и я тебе не пара.

- Это кто сказал, ты или твой Мастер?

- Мой Мастер. И мой Старейшина.

- Ага, что-то подобное они передавали Вике... - Фыркнул Макс. - Только обоснование было настолько дурным, что я сделал вид, что не слышал.

- Обоснование? Дурным? - Не поняла Атуаль.

- Ага, якобы ты обречена, и потому мне стоит тебя оставить... говорю же - маразм.

Девушка замялась.

- Макс...

- Я-я?

- Я понимаю, что это звучит очень странно... Я хочу услышать, как мое имя прозвучит... из твоих уст.

- Атуаль... - Вампир заглянул в глаза девушке.

- Не так! Не так...

Макс улыбнулся, наклонился к ушку девушки и мягко, ласково шепнул:

- Атуаль...

- Не так... Чейни... меня зовут Чейни...

С легкой улыбкой Макс повторил за ней, не поменяв тона:

- Чейни... так, моя Чейни? - Прошептал он.

- Так...

Макс улыбнулся и провел кончиками пальцев по щеке девушки.

Вампиресса закрыла глаза.

- Макс...

- Да?

- Не отпускай меня. Хотя бы... хотя бы сегодня...

- Не отпущу... и не только сегодня...

А где-то далеко, в убежище, Чокнутый сидел и хохотал над этим.

- Моя маленькая Атуаль… как же ты наивна, если веришь ему. Впрочем, у тебя есть двести семьдесят три дня, отдавай свое тело кому угодно, все равно душа, да и все остальное по истечении этого срока будет моим. А этот некромант… наивен, ему не одолеть меня. Да и вообще, кто он такой? Правильно, правильно ему говорят, а он не хочет слушать… глупый мальчишка. Ну, играйте-играйте, недолго вам осталось…

Часть 4. Обратный отсчет.

Резиденция Смерти, Северный клан

Кабинет Старейшины

- ...Так что вот так. - Закончил беседу Макс, затем закрыл папку с документами. - Ладно, у меня еще есть дела, до встречи, друг мой. - Попрощался вампир и вышел из кабинета. Затем, прищурившись, он пошел по лестнице вверх. В принципе - без задней мысли, он просто хотел попасть на крышу, но этажом выше застал странную картину...

- Прошу вас, - на коленях перед Снежной принцессой стоял достаточно влиятельный в клане вампир.

Горячечный бред, который он нес, доносился до Макса урывками. По лицу Атуаль мало что возможно было понять. Но стены и окна уже начали покрывать белоснежным налетом.

Взгляд на сию картину принес Максу двоякие мысли: С одной стороны выглядело это даже забавно... но с другой, что-то в душе Старейшины шевельнулось, какой-то червячок кольнул его сердце. Ревность? Да не смешите... и все же...

Но, тем не менее, вампир не мог пройти мимо Атуаль, даже при том, что она была занята. Сойдя с лестницы, вампир пошел к ней, даже не глядя на несчастного, унижающегося вампира...

Девушка медленно развернулась.

Вампир схватил ее за край длинной белоснежной юбки.

- Леди! - Полузадушенный вскрик стал той последней каплей, что переполнила чашу терпения вампирессы.

- Все, хватит! - Прошипела она, разворачиваясь и кончиком туфли отталкивая от себя руку вампира. - Сколько тебе еще повторять? Я не собираюсь становиться ничьей спутницей! Возлюбленной! И уж тем более женой! Впрочем, открою тебе страшную тайну. Подойдешь еще раз, попрошу своего спутника разобраться с проблемой в твоем лице!

Макс мысленно засмеялся, а на лице появилась лишь легкая улыбка в адрес Атуаль. Но встревать пока он не спешил. Смотрел и ждал.

- Какой спутник? - Возмущенно сказал вампир. - Ты же... недотрога!

- То-то ты никак не оставишь меня в покое! Все, я устала, - резко повернувшись, Чейни посмотрела на Макса и улыбнулась... точнее обычной улыбкой змеиную усмешку, скользнувшую по ее губам, назвать было сложно. Чем ближе Снежная принцесса подходила к московскому вампиру, тем спокойнее она становилась. Исчезал белоснежный налет со стен, на ее губах появилась уже нормальная, нежная улыбка.

Подойдя к Максу, Чейни запрокинула руки ему на шею и поцеловала.

- Привет, - прошептала она, отстранившись почти мгновенно.

- Привет. - Улыбнулся Макс, посмотрев в глаза красавице. - Он тебе докучает? - Взглядом указал Старейшина на ошалевшего горе-воздыхателя.

- Неимоверно! - Пожаловалась Чейни. - Третий раз за неделю.

- Хочешь... я его упокою? - Ласково прошептал некромант, опять глядя в глаза Чейни.

- М, - вампиресса смерила задумчивым взглядом незадачливого поклонника. - Да пусть живет...

- Сударь... вы еще здесь? - Прохладно поинтересовался Макс у стремительно бледнеющего вампира.

- Нет, - Чейни засмеялась, прислонившись к плечу вампира и наблюдая за стремительным исчезновением "сударя". - Он уже исчез.

- То-то же... - Ласково прошептал вампир, обнимая Чейни за талию. - Как ты?

- Я? - Снежная принцесса вздохнула. - Соскучилась и не выспалась.

- Я тоже... У тебя есть планы на эту ночь?

- Если ты останешься со мной, то - выспаться! Осталось всего три дня... вчера пришло об этом напоминание...

- Останусь, с удовольствием.

- Тогда, - Чейни улыбнулась. - Идем?

- Конечно. - Улыбнулся Максимилиан, уводя свою Чейни прочь из этого места.

… За несколько десятков дней особняк Снежной принцессы изменился. По-прежнему стильный и модный, уютный, он приобрел в себе мужские черты. Забытые вещи Макса, запах его одеколона, легкий беспорядок.

Чейни, выйдя из кухни, остановилась, глядя на Макса. Некромант разжигал большой камин в гостиной.

- Знаешь, я только сейчас поняла, что, во-первых, своими руками испортила свою «снежно-недотрожную» репутацию. А во-вторых, ты так подходишь этому дому…

- Да? - Вампир отвлекся от камина, который принципиально разжигал вручную, без помощи магии.

- Ага, - кивнула девушка, проходя. - Зачем тебе потребовался камин, Макс?

- С ним уютнее, а что? - Макс наконец победил камин. - А пояснишь?

- Что?

- Ну, ты сказала, что поняла это только что... мне интересен ход твоих мыслей.

- Просто, понимаешь, раньше получалось, что мы не то чтобы таились. А отношения оставались в тайне... а тот, перед кем разыгралась такая красивая сцена... - Чейни пожала плечами. - Главный сплетник нашего клана!

Макс фыркнул... а затем засмеялся.

- Боюсь, он будет стараться нам не попадаться... ты же его от упокоения спасла.

- Не поможет, - вздохнула девушка.

- Ну... тебе не все равно, Чейни?

- Нет.

- Почему?

- Потому что мне больше нравится идея, что теперь хотя бы Северный клан будет знать, что нашел тот, кто растопил сердце Снежной принцессы, - улыбнулась вампиресса.

- Это уже несказанно радует... - Вампир улыбнулся девушке.

- Уверен?

- Да. - Макс подсел к девушке, приобнял ее.

Чейни закрыла глаза.

- Знаешь... я рада, что встретила тебя...

- Я тоже... - Прошептал он ей на ушко.

- Уверен? - Улыбнулась девушка и как когда-то сказала: - Вряд ли твой покой нарушали такие беспокойные вампирессы как я.

- По сравнению с той же Викторией ты образец спокойствия... ее иногда просто прибить хочется. - Старейшина подмигнул снежной красавице. - Однако такое "беспокойство", как ты неописуемо приятно...

- Чем же?

- Тем, что я нахожусь рядом с тобой, Чейни.

Девушка улыбнулась.

- И? Что во мне хорошего?

- Все.

- Слишком кратко!

- Чейни... ты ведь знаешь, что ты бесподобна. - Подмигнул вампир девушке и... поцеловал ее, обрывая дискуссию.

У снежной принцессы не должно быть слабостей. Снежная принцесса не должна любить. Главная хранительница частицы Ночи воплощенной в ледяном сердце, та что станет новой Снежной принцессой должна быть готова к своей окончательной смерти…

Часть 5. Договор и смерть, что ходят под руку.

Перед закатом, когда солнце уже успело вызолотить верхушки деревьев, Чейни стояла перед зеркалом.

В ее доме успел побывать чужак. На зеркале в ее спальне было написано чем-то черным:

«Сегодня в полночь. Можешь не бежать. Догоню. Поймаю. Получу то, что полагается мне по договору…»

Чейни вздохнула, отступила в сторону.

- Время пришло. - Спокойно, тихо произнес Макс, обнимая за плечи девушку. Глава клана Смерти не боялся поединков, не боялся смерти... но он не любил сражаться или убивать. Нет, пусть это не будет обманом - он не испытывал никакого негатива, не терзался совестью... просто не любил. Не получал никакого удовольствия от сражения или того, что обрывает чью-то жизнь. И он был готов ко встрече, более того - он жаждал ее. Он ждал этой встречи двести семьдесят три дня, и, наконец, время пришло.

Снежная принцесса вскинула голову, улыбнулась.

- Поцелуй меня на прощание... - попросила тихо она.

- Поцелую... но не на прощание. Лишь одна жизнь оборвется этой ночью, и она не будет твоей, - тихо произнес вампир, целуя свою принцессу.

Почти тут же Чейни отстранилась, улыбнулась и ... по всему телу, словно надгробный саван зазвенела, тонко звеня и колко переливаясь на свету снежная вуаль.

Девушка закрыла глаза, а открыла их уже она и одновременно не она.

- Сегодня ночью я Атуаль. Снежная принцесса, что является сутью Договора и его Судьей, - прошептала вампиресса. - Предметом договора было тело и душа... и то, и то принадлежит уже тебе. И Астару фон Форрд придется за них сражаться с тобой. Но, в любом случае, часть моей сущности исчезнет. И может быть, это будет Чейни - тот осколок человеческой души, которая еще оставалась в моем теле.

- Посмотрим... посмотрим, - Макс немного устало посмотрел на эту перемену. Он был очень стар, Древен, и уже давно пресытился поединками и всяческими Договорами... но он знал, совершенно точно знал, что даже если ему не суждено выйти из схватки живым, он заберет к Прародительнице и своего врага. Незаметно для себя он прошептал, ни к кому не обращаясь, - Холод Смерти бесподобен, Холод Смерти одинок, он душою не свободен, он - суть проклятый клинок. Будет он во тьме сражаться, будет жизни забирать, чтоб во мгле не потеряться будет он себя сжигать... И когда во льдах, нетленный, будет он свой сон искать, то душой своей бессмертной будет он в огне пылать. - Вампир сам не помнил, откуда пришли эти строки, он не мог помнить того, что говорил ему его собственный учитель в самом начале, когда понял, что обратил избранного Привратником... это было слишком давно. Однако Макс помнил одно, эти строки помогли ему когда-то пройти Тоннель Смерти, одно из самых страшных испытаний для некроманта... Рука Смерти неизменно приносит холод, холод телу, но покой душе.

- Да будет так, - вывели непослушные губы девушки.

Разлетевшееся на осколки окно, она встретила почти с облегчением.

Макс не обернулся, не шевельнулся... но внезапно из мягкого и доброго Старейшины он превратился в нечто внушающее животный ужас. Возможно, дело было в том, что он отпустил свою ауру. Ауру, несшую печати многих тысяч оборванных им жизней... и несшую печать Привратника. Но лишь клану Смерти дано было понять это звание, для остальных это была лишь сказка. Впрочем, еще кое-что изменилось вокруг некроманта - он не поднял ни одного щита... но воздух вокруг него слегка искажал свет из-за потоков силы струящихся от него.

- Да будет так... - произнес он беззвучно.

Но они были уже не одни. Чужак обнаружился на подоконнике, пару раз хлопнув в ладоши, Чокнутый поцокал языком.

- Красивая картина... Очень. Но как я вижу, принцесса до сих пор носит мою черную розу.

Атуаль вздрогнула, дотронулась до сережки, неуверенно качнув ее.

- Плохо только, что на нашем небольшом мероприятии, на нашей встрече... долгожданном воссоединении возлюбленных... обнаружился лишний. Максимилиан... а дальше? - Спросил Астар. Не притворяясь, не играя сумасшедшего, вампир казался опасным... и немного знакомым Атуаль.

- Мое родовое имя утрачено в веках, его звук ничего уже не значит, так что я и не пользуюсь им. - Макс неуловимо оказался лицом к тому, кто нарушил их покой. - Астар фон Форрд, я полагаю?

- Верно, - согласился высокий вампир, не пытаясь даже отодвинуться. Затем элегантно отодвинув манжет рубашки, он взглянул на циферблат. - Какая ирония! Еще семь секунд! Семь... шесть... пять... четыре... три... две... одна... Зеро! Отличная новость, а теперь, - Астар выпрямился. - Как я понимаю, вы тот, кто хочет забрать у меня мою принцессу?

- Я бы выразился иначе, я тот, кто уже это сделал. Наша встреча - суть пустая формальность. - Пожал плечами Макс. Никакой угрозы, просто милая светская беседа.

- Конечно, конечно, - кивнул вампир. - Формальность. Тогда, думаю, вы будете не против, если я сделаю вот так.

Хлоп... и тело Снежной принцессы разлетелось миллиардами сияющих осколков. Второй хлопок в ладоши, дьявольски-издевательский, и в руках Астара оказалась черная роза с заиндевевшими лепестками.

- Тело и душа принадлежали мне по контракту. В теле я больше не испытываю нужды. Ну а душа... - Астар поцеловал розу. - Душа прекрасна. И станет завершающим штрихом в моей коллекции.

- М-да... А я надеялся решить эту милую встречу мирно... Сударь, вы, я так понимаю, откажетесь добровольно отправиться в чертоги Смерти? - Опять же, Макс даже и не думал угрожать, считал это ниже своего достоинства... он лишь интересовался. Максимилиан не относился к тому типу людей, которые бросались с кулаками на обидчика. Ну, уничтожил он тело, ну и не жалко. В конце концов, Максу не сложно вырастить новое... секунд за десять, если не спешить.

Астар мягко улыбнулся.

- Добровольно отправиться в чертоги Сей Милой Леди? Однажды, уже изгнавшей меня... Не думаю, что она рада будет меня видеть...

- Поверьте уж, будет... она соскучилась по интересным частям коллекции. - Улыбнулся Макс. - Прародительница шлет вам приглашение...

- Откуда обычный смертный может слышать глас ее? - Высокопарно ответил Астар и захохотал. - Мне плевать. Нехорошо, конечно, заставлять Леди ждать, но я получил свое самое главное счастье. Свой драгоценный, самый необходимый мне цветок. И теперь... мне все равно. Мне плевать на желание любой леди, будь то сама Ночь...

- Обычный смертный... - Макс мягко улыбнулся. - Я уже и забыл, каково это... быть простым смертным. - Внезапно он неуловимо изменился, хотя остался внешне прежним. Однако теперь от него веяло холодом Смерти. Он не шутил, передавая приглашение своей Прародительницы. Максу не хотелось сотрясать воздух или устраивать тут бой. Он собирался просто разрушить душу Астара. Скормить ее Жнецам. И он просто щелкнул пальцами, когда в глазах его отразилась черная бездна. - Врата. - Приказал он мягким голосом и Врата Смерти распахнулись, спуская на Астара бесчисленные полчища Жнецов, коим не нужно было тело, у них была иная цель, указанная одним из возлюбленных чад Праматери.

Черная роза выпала из ладони Астара. В глазах вампира не отразилось ничего... ну а Жнецы... Жнецы просто прошли сквозь тело вампира, не затронув его.

Макс медленно наклонился, поднял прекрасную розу и вдохнул ее аромат.

- Вот и все. - Еще щелчок и Врата захлопнулись за последним из ушедших Жнецов. Только они могли уничтожить врага так, что его тело еще оставалось живым... На какое-то время. Но Старейшине было уже все равно, он сдержал слово.

… Наверное, со стороны это было даже красиво.

Возможно, это было не больно и совсем даже не страшно...

Но сейчас Атуаль чувствовала себя так, словно стала розой. Вся ее сущность внезапно оказалась в лабиринте нежных черных лепестков.

"Этот мир так жесток", - шептал черными губами Астар-алхимик. - "Этот мир отвратен и порочен в своей красоте. Зачем он тебе, оставайся здесь".

"Здесь?"

"Эта роза будет вечно цвести... Этот аромат будет вечно сводить людей с ума. Мимо будут проходить года, столетия. Ты будешь розой семьсот семьдесят семь лет"

"Почему такой странный срок?"

"Ровно столько дней я ждал тебя".

"Я? А кто ты?"

"Я твоя палач. Я твой слуга.

Я мрак на крыше у бездонной ночи.

И сделай шаг, скажи мне да.

Закроются от горя чьи-то очи.

Я в плен тебя возьму навечно,

От бед, от зла тебя укрою.

Любовь и страсть продлятся вечно.

Любовь меж мной и меж тобою!"

"Нет!" - Атуаль покачала головой. - "Нет! Какая любовь?!"

Астар усмехнулся, провел ладонью по щеке Снежной принцессы.

"Наша. Неужели ты еще не успела этого понять? Твое тело с самого начала должно было принадлежать мне. Твои глаза всегда искали только меня в толпе. Твои руки пытались обнять меня..."

"Нет..." - голос Атуаль слабел. - "Нет. Это неправда! Я... я..."

"Моя", - успокаивающе прошептал алхимик, привлекая девушку к себе и опутывая ее лозами черной розы. - "Только моя. Не бойся... я вернусь за тобой".

"Не хочу!"

"Это будет долго... семьсот семьдесят семь лет. Для тебя пробегут как одно мгновение. Ведь здесь нет времени. Только ты и я."

"Не ты! Не ты! Я не хочу тебя! Я бежала от тебя, не желая тебе подчиняться!"

Астар усмехнулся, приподнял лицо Атуаль к себе, коснулся губами ее щеки, стирая мокрую дорожку от слез. Девушка попыталась отпрянуть в сторону, но розовые "цепи" не пустили ее.

"Моя", - повторил мягко и почти ласкающе Астар. - "И твой некромант этого не изменит. Я ждал тебя семьсот семьдесят семь лет. А он меньше чем за год получил твое тело. Но твоя душа - моя..."

"Моя душа - его"

"А я он и есть", - Астар усмехнулся. - "Вернувшись, я докажу тебе это..."

Алхимик исчез. Атуаль вскинула голову.

"Леди Ночь. Пускай я всегда была неразумным дитя твоим. Забери жизнь мою, забери кровь мою, забери душу мою. Пощади того, кого я люблю. Того, в чьих руках была моя душа. Того, кто забрал мое сердце..."

И Ночь услышала, качнулась вперед, обнимая запутавшегося Снежного ребенка за плечи.

"Спи..." - Пролетел тихий шепот по краю розы. - "Спи..."

... Медленно, бесконечно медленно качнулся первый лепесток розы и опал вниз. Затем второй. Третий. А потом началась настоящая вьюга из черных лепестков. Кружась в воздухе, они сформировали тело девушки. Не высокой, не низкой. Завораживающе привлекательной и в чем-то неправильной.

Лепестковая вьюга бережно поставила тело Атуаль на пол и исчезла.

Макс не улыбнулся, улыбка не появилась даже в его глазах, в них была лишь усталость... это молодые да горячие могут бросаться на шею, сходить с ума... а он слишком стар. Но тем не менее, в глазах его было и облегчение. Он не знал, что будет с той, кого он полюбил, когда она вернется... и не хотел спешить. Хотя руки его и подрагивали, спеша обнять, прижать к себе ту, ради кого он распахнул Врата, ту, кому отдал свое сердце.

Тело оставалось телом, несколько томительно долгих секунд. А потом оборвалась сережка... с тяжелым, колокольным звоном, черная маленькая роза упала на пол и разбилась. А Атуаль открыла глаза.

Задумчиво осмотрелась, подняла голову.

- Макс... ты меня задушишь!

- Думаешь, стоит? - Все же улыбнулся некромант.

- Нет! - Девушка помотала головой. - Не надо меня душить! Я между прочим, молодая красивая вампиресса в полном расцвете сил!

Не выдержав, Макс засмеялся, обнимая прекрасную девушку, наконец, он смог успокоить свой смех.

- Как ты?..

- Я... я... мне было страшно... одиноко. Печально... - Девушка тряхнула головой. На пол посыпались снежинки. - Ой...

- А сейчас? - Вампир мягко отвел непослушную прядку за ухо девушке.

- Сейчас... мне тепло в твоих руках. И я готова простоять так целую вечность...

- Да... теперь эта вечность принадлежит нам. - Прошептал некромант.

- Только нам? - Вампиресса вскинула голову, тревожно заглядывая в глаза Максу. - Знаешь... только там, в плену розы, я поняла... что ты ворвался в мою жизнь и все поставил в ней с ног на голову. Каждый раз, когда я считала, что надо немного отодвинуться от тебя - ты забирал в моем сердце еще кусочек места. И когда я была в плену розы...я вдруг поняла, что за все это время... я не успела сказать тебе самого главного.

- Чего же? - Почти беззвучно произнес он. - Только нам.

- Что я... тебя люблю... такого спокойного, молчаливого. Надежного и уверенного в себе. Самого лучшего в мире! Если не считать, - внезапно сбилась Атуаль, - что твои работы топорны и местами бездарны...

- Ты у Вики заразилась? - Макс улыбнулся - Она тоже вечно меня критикует. - Затем приблизил свое лицо к ее. - Я тоже тебя люблю...

- У Вики? Твоя... правая рука, верно? Девушка с очень темным прошлым... Макс...

- Да?..

Вампиресса вздохнула.

- Я немного боюсь...

- Чего?.. - Удивился мужчина.

- Эта ночь... меня же все похоронили. Снежные принцессы долго не живут... Того, кто выберет своей спутницей Снежную принцессу Северного клана - ждет постоянная война со Смертью за душу принцессы. Тело как ты успел видеть - мгновенно восстанавливается...

- У меня не может быть войны со Смертью... - Макс улыбнулся, и из воздуха в его руке появилось кольцо. - Позволишь? - Металл кольца был странным... что-то в нем говорило, что он не может существовать, но вот он. А еще, присмотревшись, в тончайшем узоре кольца угадывались цветки... чем-то схожие с лилией и розой одновременно...

- Не может... быть... Значит, это правда?

- Что - правда? - Макс поднес руку девушки почти к своему лицу, все же ожидая ее разрешения надеть ей кольцо.

- Что ты... Привратник.

- Да. Я как-то этого и не скрывал... - Макс фыркнул.

Девушка улыбнулась.

- Ты никогда ничего не говоришь прямо! И кстати, что это за кольцо?

- Ничего подобного, я при тебе представлялся с упоминанием этого! - Макс подмигнул. - Это... маленький подарок Прародительницы... кольцо ее воли. Пока ты со мной, лишь мне принадлежит твоя душа, никто не в силах ее забрать, даже Она сама. Но это если ты примешь его...

- Новый договор... - Атуаль опустила голову, пряча выражение лица и глаз. - Ты хочешь, - ее голос стал тише. - Чтобы моя душа принадлежала лишь... тебе?

- Нам. Не мне, а нам. - Мягко поправил ее некромант, поднимая ее лицо и заглядывая в глаза. - Чейни... это не договор, а просто подарок.

- Нам... - В глазах девушки проскользнули лукавые чертики. - Мне не нравится...

- Чейни... - Вампир прищурился. - Ты хочешь, чтобы я конкретизировал? Идет. Да, я хочу, чтобы твоя душа и твое сердце были только моими... но ты похитила мое сердце, так что условно я вынужден делиться с тобой твоей же душою. - Подмигнул он девушке.

- Хм... - Чейни задумалась. - Моя душа... мое сердце... твое сердце... Все слишком сложно! - Возмущенно топнула ногой вампиресса.

Макс засмеялся, решительно надел кольцо на пальчик девуши... и поцеловал ее.

- Так проще? - Спросил он, когда поцелуй прервался.

- Так правильнее! Я так тебя люблю...

- не больше чем я тебя...

Атуаль отстранилась.

- Макс...

- Да?

Снежная принцесса лукаво улыбнулась.

- Твой знак на мне есть... теперь моя очередь...

Не дожидаясь, пока некромант успеет что-то сказать или опомниться, Чейни внезапно распахнула рубашку вампира. Жалобно звякнули об пол пуговицы.

Сверкнув алыми глазами, Атуаль коснулась губами ключицы вампира. Всего одно короткое прикосновение обожгло льдом. А когда девушка выпрямилась... по ключице вампира, немного захватывая как плечо, так и шею, цвела ледяная роза.

Прикрыв глаза, Макс прислушивался к ощущениям...

- Непривычно...но приятно. - Прошептал он.

Девушка улыбнулась.

- Она исчезнет... или останется. Как ты того пожелаешь. Филигранная работа. Частица моей силы... которая защитит тебя и свяжет нас, еще сильнее. Еще больше... еще крепче. Чтобы я не потеряла тебя, что ты не потерял меня!

- Не хочу, чтобы она исчезала. - Некромант ласково коснулся щеки своей принцессы. - А еще с моей легкой руки у твоего наставника, да и Люмьера, будет сердечный приступ, когда они увидят нас в следующий раз...

- Так это уже... их проблемы!

- Ага. - Макс наклонился, скользнул губами по щеке девушки, ее шее...

Атуаль невольно запрокинула голову, прикусив нижнюю губу.

- Моя... - Прошептал вампир, обжигая ее нежную кожу невесомым дыханием.

- А если ... я буду... сопротивляться?

- Не будешь... иначе не оставила бы на мне свой знак... - Прошептал мужчина

Девушка покорно улыбнулась.

- А если...

- Ты моя... и никаких «если». - Выдохнул некромант, вновь обрывая спор поцелуем.

- Мало, - прошептала Атуаль, когда Макс отстранился. - Мало...

- У нас вечность впереди... - Улыбнулся он, увлекая девушку прочь из комнаты, наверх, туда где располагалась спальня... где они смогут не только передневать, но и побыть по-настоящему наедине.

Эпилог. Привратник и снежная принцесса.

Резко распахнулись двери гостиной, прервав тем самым беседу двух старых друзей...

- Да не вертись, дверь чуть не сорвала... - шутливо прошептал Максимилиан, устраивая свою ношу на плече поудобнее.

Возмущенное шипение донеслось ему в ответ.

- Поставь меня на место! - прорвались, наконец, вменяемые слова.

Узнав голос, Люмьер выронил бокал с ненавистным томатным соком (Старейшина подхватил модную диету и все пытался ей следовать), Чен порезался катаной, которую методично затачивал.

- Ма-а-акс!

- Я уже не первую тысячу лет "Макс". - Отозвался вампир. - А на место не поставлю, мы от него далеко ушли.

- Тогда на пол!

- Упрямица. - Тем не менее, Макс ме-е-е-едленно поставил Атуаль на пол подле себя, приобнял.

Девушка недовольно фыркнула, посмотрела на своего Старейшину и Учителя. Глаза древних вампиров медленно приобрели форму идеального круга.

Атуаль, проследив взгляд учителя, залилась краской румянца и поддернула край блузки, из-под ворота которой предательски показался след от поцелуя.

- Чен, отвисни, отрежешь себе руку катаной - приделывать не буду. - Усмехнулся Макс. - Эм... - Обратился он к Чейни. - Слушай, а они часто так "подвисают"?

- Можешь быть счастлив! На моей памяти это - первый раз... Это они еще не знают, зачем ты меня сюда приволок в таком виде! - Вздохнув, Чейни спрятала лицо на груди Макса. – Может, ты еще передумаешь? - Полузадушено спросила она.

- Не передумаю. - Твердо сказал он. - Дорогие друзья... изволю вам сообщить - мы берем отпуск. Надолго.

Старейшина клана взвыл и начал задыхаться. Чен сломал катану...

- Это вы так радуетесь или у вас припадок? - Поинтересовался некромант невозмутимо. У него было слишком хорошее настроение.

- Какой отпуск! - Взвыл Люмьер. - Что значит долго. Я... запрещаю! Чейни слышишь?

Макс абсолютно спокойно посмотрел на коллегу, даже хмыкнул.

- Да неужели? Ну, попробуй, дорогой друг, мне запретить... я посмотрю на это... даже готов лично налить тебе еще соку...

- Причем тут ты... - Отмахнулся Люмьер, увидел кольцо на пальце девушки и поперхнулся вторично. На лице вампира появилось выражение полного недоумения. - Этого же не может быть? - Слабо спросил он. - Макс, вы же... не хотите сказать, что это будет медовый месяц!

- Браво... дошло-таки. - Макс искренне старался не смеяться. - А что? Имеем право... кстати, у вас тут нынче одним бывшим главой Стихий стало меньше.

Чен махнул рукой. Люмьер вздохнул. Отвернулся.

- Да делайте что пожелаете, - слабо сказал Старейшина.

- Ты полегче с такими заявлениями, Люмьер... - Улыбнулся Макс. - А то ведь "забуду" вернуть твою подопечную... что поделать, склероз на древности лет...

- А мое мнение как, не учитывается? - Возмутилась Атуаль. - Я вообще-то принцесса Северного клана!

- Да-да... - Повторил Макс. - Мы с тобой это обсудим как-нибудь в другом месте...

За парой закрылась дверь.

Чен усмехнулся, долил в бокал с томатным соком Люмьера водки, смешал такой же коктейль себе.

- А хорошая пара получилась, - заметил он. - Привратник и Снежная принцесса. Кстати. Люмьер. Ты проспорил... А значит, как только Чейни вернется - в отпуск ухожу уже я.

Старейшина северного клана мучительно застонал.

А все еще только начиналось.

Комментарии

Copyright (c) Шалюкова Олеся Сергеевна. 2013 - 2017