И жили они долго и счастливо...

Любовно-фантастический роман || Ранние произведения

Пролог.

Сначала я думала, что я – самый обычный попаданец, которых здесь – в мире Селены – побывало несколько тысяч. Да, моя история началась здесь трагично и жестоко. За иллюзию спасения от проблем в своем мире – надо было заплатить, вот только плата оказалась слишком неподъемной для меня.

Нас всегда было двое – две сестры близняшки. Марина и Света. Две девочки, живущие в России 23 века, отличающиеся от других диагнозом – хроническое нарушение пигментации, говоря проще, мы были альбиносами. Волосы белые, кожа белая, глаза алые. Монстры и уроды – по мнению тех, кто начал в середине 23 века генетическую чистку, дабы избавить любимую страну от тех, кто мог передать дальше опасные гены. Была создана специальная полиция, отслеживающая мутантов, тех, у кого генный код с отклонениями или кто попал под влияние бактериологического оружия.

Спасаясь от разъездов генетической стражи, мы забились в старый город – куда после первого ядерного выброса – никто не ходил. Город был отгорожен сеткой и высокой кирпичной стеной. Считалось, что там живут мутанты. Они действительно там жили, вот только не старались убить нас – они нас защищали… На территории старого города оказались ворота между мирами. Точнее, это уже потом я узнала, как это называется.

А тогда внезапно засветившаяся яма под нашими ногами и полет вниз. Сильный удар, при падении на землю, потом яркий свет и ужасающий крик. Этот крик мне снится по ночам. Крик моей сестры…

Когда мы вылетели из портала, маги Селены нанесли по нам обеим жестокий смертельный удар. Здесь на самом деле была магия, настоящая магия, как ее описывали в старых запрещенных книжках… Вот только ни разу в них героев не встречали смертью… Маринка, моя Маринка закрыла меня собой, приняв весь удар на себя. От нее не осталось даже пепла.

Потом уже я узнала, что в ту ночь – на Селену должен был шагнуть демон Смерти, именно из этого портала. Эльфы и вампиры – стража портала, готовились его встречать. Маги, короли, военные, все они долго извинялись за смерть сестры, удивлялись тому, что я жива – ведь заряда хватило бы на десять таких как мы. Они недоумевали, почему я цела! Но разве можно объяснить, каково это – когда часть тебя – пропала? Там где всегда было доверчивое тепло – сосущая темнота. Бок, который всегда был под надежной защитой – подставлен холодному ветру? А вместо чувства единения, понимания и близости – жуткое одиночество и тоска? Тоска, от которой хочется выть, подражая местным оборотням… тоска, от которой нельзя спрятаться, нельзя убежать и которую ничем нельзя заглушить.

Я даже не могла отомстить убийцам своей сестры – они были в своем праве. А я… в отличие от тех, кто попадал сюда ранее, не обладала ни каплей магических сил. Ни скрытых, ни явных.

Впрочем, я уже привыкла к тому, что не особо талантлива, ведь всю свою жизнь, все время, прожитое на Земле, я была просто дополнением к своей яркой сестре. ЕЕ личной защитой. И меня это устраивало. Да, мы были близняшками…Одинакового роста и фигуры, с одинаковыми «исходными» данными. Вот только она – яркая, прекрасная и общительная, всегда в центре внимания, окруженная толпой поклонников и поклонниц. Я тихая бука, по-другому то и не скажешь.

Я даже поняла потом, когда немного освоилась на Селене, что случилось. Именно Марина обладала магическим даром, настолько сильным, что, проваливаясь во врата между мирами, утащила меня с собой, хотя этого и не должно было произойти. Она закрыла меня своим телом. Несмотря на то, что это была моя обязанность. Сестра предала меня – оставив одну во враждебном мне мире. Здесь даже не было людей! Не выживали они здесь… вообще.

Едкий воздух выжигал легкие, не приспособленные к таким нагрузкам. Человек сгорал как свечка в течение пары недель. Первая неделя моей жизни подошла к концу. Чувствующие себя виновато эльфийские маги предложили мне помощь – в переброске в другой мир. Я отказалась. Я хотела умереть там же, где и моя сестра. Просто потому, что жизнь без нее я не могла себе представить.

Часть 1. Пробуждение демона.

Глава 1.

Мир Селены не похож на Землю. Начать с того, что он больше Земли в несколько раз – по территории. Но климат теплее и без всяких смен времен года. Здесь вообще нет такого понятия, как смена погоды. Тут всегда светло и безветренно. Воду для полива огородов их владельцы наколдовывают сами – ибо маги здесь все поголовно… Отличаются друг от друга они только объемом магического резерва.

Селена еще не похожа на Землю по другой причине, вокруг НЕЕ кружатся соседние несколько планет и целых четыре светила. Тут нет ночи… только день. И яркий свет обрушивается на поверхность планеты все 28 часов в сутки. Не понимаю, как здесь можно жить!

Народов здесь шесть: эльфы – темные и светлые, оборотни, вампиры, гномы и драконы. Классический набор для запрещенной компьютерной игрушки моего мира. Людей, как я уже говорила, здесь нет.

Скучно жителям не бывает. На планете около сорока действующих порталов меж мирами – Селена является своеобразным перевалочным пунктом. Но помимо тех, что ведут в цивилизованные миры, есть порталы ведущие в нижние миры, откуда лезут демоны и разная нечисть.

До открытия порталов – войны часто разгорались между народами. К переломному в истории моменту – мировые земли были полностью поделены. У каждого народа был свой материк, седьмой материк – центральный, скажем так, вокруг которого располагались прочие материки, был нейтральной зоной.

По большому счету, Селену нельзя было бы назвать совсем уж негостеприимным миром. Нет, тех, кто владел магией, здесь принимали с удовольствием – и не всегда только в качестве гостей. Были ритуалы, странные, завораживающие, которые принимали человека – в свой народ. И он становился уже не человеком: вампиром, эльфом или оборотнем.

Мне такого не предложили. Светлые эльфы оказались очень деликатными и нежными созданиями, не было в них той презрительности и надменности, о которой я начиталась в книгах, утонченность, воплощенная хрупкость – восхитительный народ, с которым было даже приятно общаться, поначалу.

После комплиментов, которые представители этого дивного народа вылили на мою голову, выяснилось, что я не могу стать одним из них. Когда мне об этом сказали, я даже нашла в себе силы пошутить – мол, буду бесполезна, да?

Но мне ответили другое – разве можно жить одновременно слепым, глухим и немым? Без магии я буду калекой. И сама не захочу жить. Все, что мне осталось, это доживать оставшиеся мне дни смиренно. Настолько смиренно, насколько это возможно.

Чтобы мне было не скучно, при этом мое мнение по этому вопросу никто не учел, ко мне пристегнули двоих студентов из местной Академии Искусства. Что за искусства я так и не поняла, а спрашивать потом не стала. Итак, это были вампир и оборотень.

Илим – вампир, был воплощением аристократического достоинства, узкое хищное лицо, золотая теплая кожа, кривой изгиб тонких губ, черные брови вразлет, большие глаза – насыщенного синего цвета. Его волосы – черные, со странным оттенком серебра были постоянно забраны в сложную косу, та спускалась почти до талии. И я смотрела на нее с искренней завистью, мои тонкие ломкие прядки были безжалостно покромсаны кухонным ножом еще на Земле.

Вампир долго хохотал над моим вопросом: нравится ли ему первая группа крови с положительным резусом. Отсмеявшись, Илим сообщил, что эта байка переселенцев из других миров ему все же очень нравится, но вампиры на Селене не пьют кровь. Да, они не ели в полном смысле этого слова. Чашка чая, легкий салатик – и достаточно. Энергию для жизни они получали – у мира, достаточно было просто съесть определенной … травы.

Причем, травка эта росла повсеместно, была абсолютно безвредна для вампиров и являлась редким галлюциногеном для других рас, особенно для людей.

Клыков и крыльев у Илима не было. Парень отговорился тем, что он еще очень молод, у Старших – вампиров, которые прожили больше тысячи лет, крылья есть, но на них – не полетаешь. Ускоренная регенерация существовала только в боевой трансформации. В общем, сплошные разочарования и полное расхождение с книжным образом, который мне так нравился.

Следующим разочарованием стал Гэрлон. Нет, в обычном понимании он действительно был оборотнем. Но вот только он становился огромной коброй не по своему желанию, а только в момент, когда число неких частиц в его крови превышало определенный предел. То есть змеей парень становился только, когда был ранен или в ситуации, когда сил человеческой ипостаси не хватало.

У него, кстати, и повадки были змеиные, та же завораживающая пластика, желтые глаза с вертикальным зрачком, плотная кожа, по которой в свете ламп начинали змеиться чешуйки, короткий ежик волос – темно-зеленого цвета. Широкое скуластое лицо, словно вырезанное из дерева. Прямо сказать, не красавец, в отличие от того же Илима, но все же привлекательный.

Было у этих двоих и нечто общее, что-то, чему я не могла подобрать названия.

На второй день появления студентов, они потащили меня гулять. Просьбы оставить меня в покое, они просто не слышали, деловито и целеустремленно стремясь меня вытащить из моего временного дома, предоставленного эльфами. Кстати, с самого начала, я забыла сказать, что очутилась на территории материка светлых эльфов.

Своего парни добились – вытащили меня на улицу. Было прохладно, со стороны реки, отделяющей западную сторону города от восточной, дул пронизывающий ветер. Я шла не торопясь, едкий воздух стягивал кожу лица, вызывал щекотку в горле и в носу.

- Зачем вас ко мне приставили? – поинтересовалась я, наконец, обратив внимание на взгляды прохожих.

Илим и Гэрлон переглянулись.

- Видишь ли, Карлана, - начал эльф.

Тут надо уточнить – Карлана – на всеобщем языке означала приговоренная к смерти, не обязательно магами или правящими домами, просто смерть была явной. На лице, в середине лба, чуть выше бровей, стоял знак скорой смерти. Его никто не ставил, он просто появлялся сам по себе. Когда я увидела его в зеркале, даже не улыбнулась. К этому моменту я уже знала о появлении руны-вестника.

- Наша планета является торговой площадкой для соседних с нами планет. На откуп «торговцам» отдан центральный материк, но многих такое положение дел не устраивает.

- Поэтому Академия, - подхватил Гэрлон, - приставила нас к тебе, чтобы мы тебя охраняли.

- Не очень поняла, причем здесь я.

- Ты на материке светлых эльфов. Фанатиков везде хватает, мало ли что придет в голову такому фанатику? – ответил вампир. – Вдруг решит напасть, чтобы отомстить далекому торговцу на центральной зоне?

- А вы сможете? – усмехнулась я.

- Конечно! – оскорбился оборотень.

Я через силу улыбнулась. Славные мальчишки. По внешнему виду мы с ними ровесники, но почему же у меня такое ощущение, что я их старше в несколько раз?

После того, как я освоилась в городе и немного привыкла к косым взглядам, мальчишки потащили меня в магазин одежды.

Это было то, что я ненавидела больше всего, в отличие от Марины. Имя сестры опять отозвалось в сердце звериной тоской.

- Не любишь покупать одежду? – со священным ужасом поинтересовался Илим, увидев мою гримасу.

Я кивнула.

Ребята переглянулись.

- А как же ты ее обычно покупала?

- Никак. У нас с сестрой, - голос сел, пришлось откашливаться и продолжать, - был одинаковый размер одежды. Она знала мои вкусы, как никто другой, и покупала одежду одновременно себе и мне.

Оборотень хмыкнул.

- Неужели она ни разу не купила то, что тебе не понравилось?

- Ни разу. Я знала точно, что любит она, а она соответственно наоборот.

Мальчишки переглянулись, но в магазин одежды меня все же затащили. Буквально через десять минут светлая эльфиечка – продавец была доведена до состояния полу истерики. То, что я хотела – она просто не могла мне предложить!

Спор повышал обороты, но, в конце концов, эльфийка сдалась, и из примерочной я вышла в брючном мужском костюме. Лица моих «охранников» перекосились.

- Карлана, ты мороженое любишь? – поинтересовался Гэрлон, осторожно поглядывая на меня, словно на диковинное животное.

- Да, - кивнула я.

- Тогда идем за мороженым, а Илим присоединится к нам чуть позже.

Я пожала плечами и последовала за чем-то недовольным оборотнем.

Мороженое здесь было расчудесным, белое нежное лакомство таяло на языке, и я даже прикрыла глаза, чтобы никого не видеть и наслаждаться им в одиночестве.

Тихий голос Гэрлона разбил мою полу дрему.

- У вас не было мороженого?

- Почему не было, - я облизнула ложечку и задумчиво уставилась на порцию, купленную для Илима. Вампира еще не было, а мороженое уже начинало таять.

Уловив мой взгляд, оборотень чуть заметно улыбнулся и передвинул вазочку ко мне. Я обрадовано запустила в нее ложку.

- Ты не договорила, - напомнил оборотень.

- Химического мороженого было хоть отбавляй, но есть его после настоящего было невозможно.

- Настоящего?

- Вот это мороженое настоящее. Из молока, сахара и фруктов. А то, что продавали у нас, было заменителем, словно грязь под ногами набрали, присыпали чем-то отдаленно напоминающим вкус фруктов и все.

Гэрлон покачал головой.

- Ужас.

- Ага, - согласилась я. – А вот Марина не любила мороженое.

- Не любила?

- Нет. Химическое ела с удовольствием, а настоящее отдавала мне, правда, денег на него у нас хватило всего пару раз.

- Странный у тебя был мир.

- Не странный. Просто не такой, как у тебя.

Оборотень промолчал. Когда мороженое закончилось, от соседнего столика донеслось.

- Что Лон выгуливаешь очередную смертницу?

Гэрлон побледнел, как полотно. На его загорелой коже это смотрелось странно. Я наклонила голову набок и посмотрела на оборотня.

- Это тебе?

- Да. К сожалению, нам «повезло» выбрать именно то кафе, где обосновались наши недруги.

Я развернулась на стуле, глядя на сидящих за соседним столиком. Два высоких парня, с темной, почти черной кожей, белыми глазами. У одного волосы алые, у второго черно-медные. Рядом с ними девушка, чей облик от меня ускользал. Я никак не могла его увидеть, фигура, руки, ноги – все на месте, но вместо лица – туманный провал, на месте волос – туманная река.

- Кто они? – спросила я с интересом.

- Парни темные эльфы… - сказал Гэрлон. – А девушка дракон.

И я сделала глупость, первую глупость за то время, что находилась на Селене – сказала то, что я подумала.

- А… крылатая летающая ящерица. А почему у эльфов уши не острые?

Сидящие за столом вспыхнули одновременно от злости. Казалось, еще чуть-чуть и от них пойдет пар. Я заинтересованно наблюдала за ними, пытаясь понять, что именно их так задело в моих словах.

- Тебе все равно умирать, - странно усмехнулась девчонка, которую я назвала ящерицей. – Так что пусть ты умрешь от моей руки, по крайней мере, это будет быстро. И не больно.

Оборотень даже не успел встать с места, а с ее ладоней сорвалась черная короткая лента. С вскриками испуга от драконши отшатнулись даже те, с кем она сидела. Лента долетела до меня и обвила запястье, не причинив мне никакого вреда. В тишине, которая мгновенно повисла в кафе, прозвучал мой недоуменный голос.

- А где ба-бах?

Лучше бы я промолчала! Потому что взрыв прогремел. Над нами вспыхнуло черное облако, которое взорвалось, осыпаясь на посетителей кафе черными хлопьями. Девушка-дракон пятилась от меня, глядя почему-то с суеверным ужасом.

Чувствуя жжение на запястье, я посмотрела на него, лента на глазах потеряла пол сантиметра от своей ширины, а потом успокоилась. Я повернулась к оборотню.

- И что это было? – поинтересовалась я у него.

Гэрлон не стал отвечать, подхватив меня под локоть, он кинул деньги на стол и что-то прошептал. Странный рывок, и вот мы уже стоим у моего временного дома.

- Побудь здесь, хорошо? – попросил он, быстрым шагом удаляясь от меня по улице.

Недоуменно хлопая глазами, я смотрела ему вслед. Потом пожала плечами и двинулась домой. Спать. Странный грохот привел к тому, что мой слух стал каким-то не таким. Я слышала даже то, что обычно не слышу, и от этого разболелась голова.

Заглянув по дороге в зеркало, я замерла, с недоумением глядя на отражение. Странно, почему у меня на щеке кровь? Или это я где-то выпачкалась. Хм. Я прикоснулась к щеке, стерла пару капель и слизнула их. Действительно, кровь. А потом, выбросив все мысли из головы, двинулась к кровати.

Сон, который ко мне пришел, напоминал скорее глубокий обморок без сновидений.

В кабинет Правящего рода светло-эльфийских земель бочком скользнула тоненькая фигурка девушки. Оглядевшись, она облегченно выдохнула и прислонилась к двери спиной. В кабинете был только ее отец.

- И что это такое, юная принцесса? – довольно добродушно поинтересовался Правитель.

Девушка отмахнулась от него ладонью, поворачивая в замке ключ, а потом падая на кресло.

- Это ужас, что творится! Я от твоих придворных дам скоро буду вешаться на люстрах!

- Они вообще-то ТВОИ придворные дамы.

- И как я должна их использовать? – вздернула бровь девушка, перекидывая через плечо копну пронзительно желтых волос. – Ставить на них алхимические или боевые опыты – ты не позволяешь. Разговаривать с ними – они меня не понимают, словно мы родились на разных планетах! Я от их «платьев, рюшечек, теней» скоро буду прятаться по тайным ходам! А точнее вообще во дворце не появлюсь!

Серебряные глаза отца добродушно сверкнули. Принцесса же отвернулась, пряча обиженный взгляд своих глаз, имевших странную расцветку. Левый был красным, с черным зрачком, правым был черным, с красным зрачком. А еще эльфийка очень любила хмуриться, резко разворачиваться и смотреть на посетителя в упор. Непривычных к такому виду придворных приходилось потом откачивать.

- И это все из-за чего ты в таком виде влетела в мой кабинет?

- Нет, - повинилась эльфийка.

- Что еще случилось?

- А ты ругаться точно не будешь? – поинтересовалась девушка, склонив голову на плечо.

- Не должен, - пряча улыбку, кивнул Правитель.

- Итак. Девушку-смертницу, которая перенеслась через телепорт, когда ожидали демона смерти, должен был опекать наш алхимик.

- И что лорд Кайно с ней сделал?

- Ничего! – принцесса прикусила губу, задумчиво барабаня пальчиками по подлокотнику кресла. – В том то все и дело! Он поселил ее в своем городском доме, а сам вновь скрылся в своих лабораториях! У него видите ли идет серия важных экспериментов!

- Ну и?

- Дело в том, что перед своим затворничеством, он передал права на опеку моим друзьям!

- Илиму или Гэрлону?

- Обоим! – принцесса ударила кулаком по ручке кресла. Правитель даже вздрогнул.

- И что случилось дальше?

- Эти два чурбана заявились в дом, вытащили ее на улицу – завели в магазин одежды, хотя девушка явно была не рада подобному обстоятельству! Потом повели ее в кафе. А там напоролись на Э’Е’Лсьен с телохранителями!

- Принцессу драконов? Что она делала в кафе?

- Да это было ее любимое кафе! Она там каждый день в это время мороженое ест!

- Откуда знаешь? – тут же поинтересовался Правитель.

Принцесса отвела глаза.

- Встречались…

- И обошлось без руин? Вы же друг друга на дух не переносите!

Эльфийка смутилась еще больше.

- Ты слушать будешь, что случилось дальше?

- Что могло случиться, - вздохнул Правитель. – Льена явно зацепила одного из твоих товарищей, те ответили. Завязалась перепалка – на месте кафе руины.

- Нет! – принцесса еще раз стукнула кулаком по ручке. Та жалобно хрупнула. – Нет, папа! В том то все и дело!

- А что могло случиться?

- Эта девчонка поинтересовалась у Гэрлона – почему у темных эльфов уши не острые! Как у нас! И это на все кафе!

- О! – Правитель зашелся лающим смехом.

Принцесса расстроено смотрела на него. История об ушах была баечкой, которой развлекались все светлые эльфы.

Изначально народ эльфов был един, потом случился раскол. И одна часть пошла по пути воинов, все больше черствея душой. Вторая по пути магов, становясь тоньше и возвышеннее. Расколотый народ еще некоторое время жил бок о бок. Затем начались распри, в результате которых – светлые эльфы произнесли проклятье, лишившее темных – остроконечных ушей, признак любого уважающего себя эльфа. Проклятье оказалось необратимым. И теперь темные взрываются, если об этом упомянуть.

- Они ее сразу убили? – спросил эльф, поправляя серебряные пряди волос под диадемой.

- Это еще не конец. Она умудрилась назвать драконицу – крылатой ящерицой.

- Вот это девочка, я начинаю ее уважать! За одну встречу нажать на больные мозоли сразу у двух народов!

Принцесса вздохнула. Что поделать, оборотная ипостась драконов была прекрасной только на гравюрах, а на деле увеличенные крылатые ящерицы, как ни крути, лишь чуть больше лошади. Именно поэтому, драконы оборачивались только у себя дома… и об этой «тайне» знали все, но говорить в лицо дракону осмеливались только самоубийцы.

- Итак, - Правитель посмотрел на дочь. – Она оскорбила еще и Льену и та …

- Выпустила в нее Проклятье косы смерти.

- О как! – покивал эльф, потом цинично добавил. – Но дочь моя, вообще-то девочка итак была смертницей, какая разница как она погибла!

Вокруг принцессы вскипело черное пламя, а потом опало. Девушка, выпустив пар, успокоилась.

- Она жива.

- ЧТО? – Правитель со священным ужасом посмотрел на дочь.

- Девушка жива. Более того, проклятье приняло вид ленты и стянулось у нее на запястье. Гэрлон не стал ей ничего объяснять, отвел ее домой и прибежал сюда.

- Так. Это может быть просто случайностью?

- Нет. После этого удара, на щеке Карланы появилась кровь. Теперь Льена ее должница. И если девушка не слизнет хотя бы каплю этой крови – то драконица погибнет, понимаешь?

- Хорошо. Думаю, ребята смогут ей объяснить, что надо делать.

- Нет, - принцесса покачала головой. – Не смогут.

- Почему?

- Как только она пересекла порог дома, не знаю уж, что она при этом подумала, но теперь ребята НЕ МОГУТ туда войти.

- Уже хуже, - кивнул Правитель. – Но это не все?

- Нет. Она невеста смерти.

Эльф промолчал, его остекленевший взгляд коснулся голубого кристалла в углу стола, потом вернулся к дочери.

- Повтори, Акаетелли.

Принцесса поежилась. Отец переходил на полное придворное имя только в минуты гнева.

- Она Невеста смерти. Руна на лбу изменилась и образовала знак венчания Смерти с невестой. Так что теперь если погибнет она, погибнет и Селена.

Правитель тихо и злобно выругался. Так хорошо начавшийся день, приносил только сплошное разочарование.

Глава 2.

Холодно. Я сижу в углу, забившись под стол. В лунном свете танцуют пылинки. За окном свет прожекторов от вертолетов. Ночная тьма уже давно не спасает беглецов. Три дня. Уже целых три дня нет Маринки. Она ушла, сказав, что у нее есть должник. Тот, у кого она сможет достать денег, которых хватит хотя бы на то, чтобы купить немного еды.

Желудок обиженно заурчал, я поморщилась и потянула на себя угол старого рваного одеяла. Холод и голод сводили с ума, но вылезти из-под стола это значит привлечь внимание военных с вертолетов.

Генетики стражи поставили себе на службу всю технику, созданную за последние пятьдесят лет. Датчики любого движения, тепла, даже дыхания. Проникает через все, кроме материалов, вытащенных из зараженной зоны.

Этот стол Маринка купила на блошином рынке. У нее всегда были такие связи, о которых я не имела ни малейшего понятия, да и честно говоря, не хотела. Зачем? Мне хватало того, что она была рядом со мной, что она все это делала ради нас.

Гул винтов начал стихать, а потом затих. Вылезать еще пока нельзя. В последнее время город патрулируют бесшумные гравилеты, к счастью, из-за своей дороговизны, только недавно поступившие на вооружение генетической полиции.

Как они надоели! Можно подумать, нарушение пигментации кожи это смертельно! Так нет же, не пожалели даже своих! Точнее, со своих они и начали глобальную чистку. Вначале расстреляли моего отца – военного полевого хирурга. Он не вернулся с очередной зараженной зоны. Сказали, подхватил мутацию. Чушь. У него была своя личная разработка, которую он постоянно доводил до совершенства. Патент на нее приносил приличный доход. То, что поступало военным и стражам порядка – защищало от мутации почти на 80%, последняя разработка отца, которую он не успел запатентовать – давала 100% защиту.

Эту сыворотку он ввел нам с сестрой… Сестра… Как же я сейчас волнуюсь за нее. Маринка, где же ты? У меня уже все внутри болит, и сердце заходится мелкой дрожью. Вернись, пожалуйста, вернись!

Прикрыв глаза, я оперлась головой на стенку. Второй убили маму, она оказалась переносчиком гена альбиноса. Она была лучшим ученым – химиком современности. Разработала средство от рака, от лучевой болезни, ее регенерационная мазь воздействовала на нервные центры, активизировала внутренние скрытые резервы человека, отчего военных иногда возвращали с того света. Бесполезно. Ей это не помогло. Ее ум оказался недостаточно веским аргументом для того, чтобы оставить ее в живых. За нами с Маринкой прийти не успели. Начался очередной выброс из радиационной зоны, новая волна мутантов из старого города, и о нас забыли.

Марина воспользовалась этим, чтобы продать нашу квартиру и купить эту однушку, на затворках города, недалеко от Старого.

Очередной сон сморил меня. Я проснулась от того, что мне тепло. Открыв глаза, я огляделась. Я лежала на полу, вот только была укрыта еще одним теплым одеялом. Маринка стояла около плиты. Из кастрюльки поднимался потрясающе вкусный запах.

- Проснулась? – повернулась она ко мне, мягко улыбнувшись. – Прости, что так долго.

Я кивнула и расплакалась. Тихие слезы катились по щекам. Сестра отвернулась от плиты и подошла ко мне, присела на корточки и обняла.

Мы близняшки, но иногда мне кажется, что она старше меня на несколько лет. Не потому что сильнее меня, а потому что все понимает, часто – даже без слов.

Я открыла глаза, увидела над головой белоснежный потолок. Между штор пробивался яркий луч света. Щеки были мокрыми от слез. Я плакала во сне…

Сев на кровати, я огляделась. Одежда валялась там, где я ее бросила по дороге к кровати. Сложить все аккуратно у меня не было сил. Взглянув на запястье, я увидела, что лента по-прежнему там и почему-то она стала значительно шире, чем была еще вечером.

Пожав плечами, я все-таки поднялась на ноги и двинулась в ванную. Когда же вернулась в комнату, то я уже была не одна. На кровати, странно скрестив ноги, сидела уже знакомая мне девушка из кафе.

Услышав мои шаги, она подняла на меня взгляд. Наклонила голову, окидывая меня задумчивым взглядом. Ее взгляд задержался на руне у меня на лбу, почему-то изменившейся, потом на руне между ключицами.

- Значит, правда, - грустно сказала она.

- Правда? – приподняла я бровь.

- Ты действительно… - драконица спохватилась и резко замолчала. – Давай, что ли знакомиться заново. Я теперь пока не верну тебе долг крови, не имею права спокойно жить в свое удовольствие.

- Долг крови?

- Тебе что вчера никто ничего не объяснил?

- Нет.

- А как же ты приняла долг? – изумилась девушка.

- Я ничего не принимала!

- Так. Стоп. Попробуем, заново, - на губах драконицы появилась легкая проказливая улыбка. – Я приношу свои извинения за инцидент в кафе. Но ты действительно появилась в неподобающей компании. Меня зовут Льена. Это конечно неполное имя, как и у прочих твоих новых знакомых, но полные имена люди почему-то не могут выговорить.

- Вот как, - я хлопнула глазами. – А я Карлана.

Драконица улыбнулась.

- А твое настоящее имя?

- Светлана, - отозвалась я после некоторой заминки.

- У тебя на лице вчера вечером была кровь, - напомнила мне Льена, ничем не показав, что обратила внимание на мое молчание.

- Я так и не поняла, откуда она взялась, - неожиданно пожаловалась я. – Попробовала даже, может, просто выпачкалась. Оказалось, действительно кровь.

Драконица поежилась, но ничего по этому поводу мне не сказала.

- Одевайся, Карлана. Нам надо спуститься вниз. Тебе придется познакомиться с прочими членами нашей великой «команды».

- Зачем?

- Твой статус изменился. И прежде чем мы сможем что-то для тебя сделать, надо посетить одно место.

- Ты меня запутала, - я быстро оделась, потом взглянула на себя в зеркало и сморщилась.

Льена подошла ко мне.

- Ты позволишь?

- Что именно? – насторожилась я.

Драконица необидно засмеялась.

- Я не могу тебе причинить вреда. Никто не может. Пока ты под защитой руны, что у тебя на лбу, любое заклинание будет поглощаться тобой, присоединяясь к полоске на твоей руке. А если ты умрешь, а я при этом не успею отдать тебе долг, то я последую вслед за тобой.

- А ты успеешь за неделю, что мне осталось жить? – спросила я.

И так и не смогла понять, почему ее лицо исказила странная гримаса. Я не сразу обратила внимание, что вижу ее лицо, ее волосы, но как-то странно, словно через мутное стекло или воду. Руки Льены засветились нежным розовым светом. Она провела ими пару раз вдоль моей фигуры, а потом один раз около волос.

Белые тонкие пряди внезапно стали ровными, словно над ними поработал профессиональный парикмахер, и засияли, налившись силой. Костюм разгладился и четче обрисовал мою фигуру.

Льена оглядела меня и кивнула.

- Вот так гораздо лучше. Идем?

- Конечно.

Внизу было много народа. На первый взгляд мне показалось, что там человек двадцать. И знакомыми из них были только Илим и Гэрлон. Причем, эти двое были в центре собравшейся толпы и что-то объясняли.

Заметили мое появление почти сразу, и в комнате повисла тишина. Льена, стоявшая ниже на одну ступеньку, повернулась ко мне.

- Итак, Карлана. Я тебе буду просто представлять самых важных из тех, кто здесь собрался. Основная масса здесь телохранители и няньки. На окне сидит с замученным видом прекрасное создание с разноцветными глазами. Это светлая эльфийка. Телли. Илим и Гэрлон тебе уже знакомы. Переходим дальше. Рыжий и мелкий, это Тор. Гном. Тор, не обижайся! А вон тот красавчик, под два метра ростом, с презрительным видом изучающий потолок, всеми любимый Шарк. Все мы, шестеро, наследники своего народа.

- Наследники? – я почувствовала, что ноги меня не держат.

Льена осторожно поддержала меня.

- Да. К сожалению, провожать невесту смерти до Храма смерти обязаны представители правящих родов всех народов. Кстати, не думай, что мы чем-то лучше, чем обычные жители Селены, скорее, будем говорить откровенно, гораздо хуже. Но ввести тебя в курс дела я еще успею. Позже.

Тор и Илим страдальчески переглянулись, драконица прищурилась.

- Итак, - промурлыкала она. – Остаются только те, кто идет к Храму. Все остальные выметаются.

- А мы? – неосторожно спросили те два темных, что были в кафе в день знакомства.

- А вам нужно особое приглашение? – усмехнулась Льена.

Темные переглянулись и очистили территорию. Горячая ладонь драконицы на моем локте почему-то успокаивала, словно не давая провалиться в горячечный бред.

- Почему? – спросила я, пока остальные рассаживались.

- Что почему? – недоуменно спросила драконица.

- Рядом с тобой… почему так тепло?

- Тепло? – Льена резко повернулась и прижала свою ладонь к моему горячему лбу. – Ребята, - неожиданно тихо сказала она. – А вы в курсе, что времени у нас еще меньше, чем мы считали?

- Меньше? – Илим поднял на нас взгляд. – Почему?

Голова закружилась. Пол зашатался, словно дом затряс кто-то большой и сильный. И я с тихим вскриком свалилась вниз, еще успев подумать, хороша я буду, пересчитывая ступени.

Льена подхватила свою кровницу на руки, словно она ничего не весила. Спустилась вниз и аккуратно устроила девушку на диване.

- Телли. Ты сможешь ее поддержать? Чтобы она дожила до храма?

- Ты думаешь, что это начался процесс отмирания клеток?

- Да.

- Нет, вряд ли! Люди всегда жили здесь две недели, только потом начиналась агония, - возразила светлая эльфийка. – Это что-то другое!

Драконица укоризненно покачала головой.

- Телли, скажи, мы хоть раз видели человека с алыми глазами, белыми волосами?

- Нет, вообще-то.

- Мы не спросили, почему она такая. Ничего не узнали. А еще то, что она невеста Смерти. Даже наши старшие уже ничего не помнят о том, что это означает! И как протекает! Только завет, который знают наизусть все жители Селены, невест доставлять в Храм Смерти! А ведь он на территории Шарка!

- Мало того, что он на моей территории, - зевнул темноэльфийский принц, полируя длинные ногти пилочкой. – Он рядом с проклятыми телепортами.

- Еще хуже! А нам точно нельзя брать с собой телохранителей? – тихо спросила Телли.

- Нет. Сопровождать невесту должны только представители правящих родов, - напомнил Илим. – А вообще мы с вами попали в очень неприятную ситуацию.

- Ну почему же? – возразил Тор.

- Да потому, что мы не воины и не маги! Мы учимся в Академии, но толку от этого нет!

- Почему нет? – обиделась Льена.

- Послушай, он прав. Мы все изучаем, но у нас только теоретические выкладки, мы ни разу не были на действительно опасной практике! – тихо сказала Телли.

- Вы еще добавьте, что раз видящие не могут увидеть, что и когда в очередной раз полезет из телепорта, то наша миссия заранее обречена на провал, - процедил Шарк.

- А что не так? – вспыхнула светлая эльфийка.

- Не так, - кивнул темный эльф. – Шансов у нас 50 на 50.

- Как это? – удивилась Телли.

- Либо пройдем, либо нет.

Все помолчали. Потом Льена посмотрела на Телли.

- И все-таки возвращаемся к тому, с чего начали. Ты сможешь поддержать в ней жизнь?

- Да.

- Отлично. Тогда мальчики и девочки марш по домам. У нас слишком мало времени.

- Ты предлагаешь выехать сегодня?

- Да. Дремать можно и в карете, по очереди. Так что давайте. Собираемся здесь через час.

- А ты?

- Я останусь. С Карланой.

Горячо. Жар охватывает все мое тело, томительный жар от которого нельзя сбежать или скрыться. Он поднимается изнутри и затапливает меня, словно цунами утлую лодчонку.

Сквозь боль и огонь я слышу плач сестры и открываю глаза. Даже в слезах Марина самый красивый человечек в мире! Непогода? Почему? Ведь лето еще не наступило… Но через дырки в одежде на голое тело падает снег. Какой красивый. Только почему-то красный. От него по телу вначале прохладно, а потом тут же мокро и немного щекотно.

Маринка плачет, размазывая по лицу дорожки слез. Руки у нее почему-то в крови. Но мне уже все равно. Я слышу недалеко взрывы.

- Что это? – тихо спросила я.

- Нас ищут, - горько ответила сестра. – И у нас нет другого выбора, как уходить в Старый город.

- Мы там умрем.

- Нет, - Маринка вскидывает голову. – Не смей так говорить, слышишь! Все будет хорошо. Все обязательно будет хорошо!

Я закрываю глаза. Ей я верю.

Вампир выпрямился, проверил перевязь артефакта-меча на поясе, потом оглянулся. Оборотень сидел в кресле, задумчиво изучая россыпь метательных звезд на столе.

- О чем думаешь? – поинтересовался Илим.

- О том, что нам предстоит.

- Ты же всегда хотел приключение.

- Не такое.

- Почему?

- Мы не герои, Илим. Совсем. А тут нужны герои. Воины. Маги. Кто угодно, но только не студенты-недоучки четвертого курса.

- Да ладно, - вампир отмахнулся. – Ну, неужели ты думаешь, что мы встретим что-то с чем не сможем справиться? Нас же будет шестеро!

- И балласт в виде девчонки, возникшей непонятно откуда, смерть которой повлечет за собой гибель целой планеты, между прочим, нашей планеты!

- Не думай ты об этом, - посоветовал Илим, кидая в сумку золотые монеты. Следом отправилась карта, надежно зачарованная от огня и воды.

- Не могу. Я в отличие от тебя трезво смотрю на вещи.

Вампир повернулся к другу, покачал головой.

- Гэрлон. Послушай меня внимательно. Посмотри на это с другой стороны. Нам потом придется стать правителями. Что может быть лучше чем довести до успешного конца заведомо провальное мероприятие?

- Провальное?

- Она невеста смерти. Но наш Бог уже давно не откликается на просьбы кого-либо. Девчонка умрет в храме. Наша цель просто довезти ее до этого храма! И все.

- Ты так думаешь?

- Да.

- Напрасно. Знаешь… я перед тем, как зайти за тобой, заглянул к Видящей.

- И? – Илим повернулся к другу, настороженно глядя на него.

- Она сказала, что после того, как мы сядем в карету, она больше не видит нас.

- Странно, - вампир озадаченно посмотрел на хрустальный шар на столе. – До проклятого портала слишком долго…

- Нет, Илим. Это все из-за того, что собираются все шесть представителей рас Селены и к нам пристегнута эта девчонка. Именно она вызывает сбои видений. Отдельно Видящая могла видеть, как Льена падает мертвая у порталов на обратном пути из храма, а незнакомый дракон летает над нами.

- Льена? – вампир потряс головой. – Льена умрет в видении от лап другого дракона? А мы будем в это время стоять?

- Видение нестабильно. То есть может сложиться и так, что девчонка останется жива.

- Сумасшедший дом! – Илим опустился в кресло. – Значит, мы до храма дойдем. Возможно даже без приключений. А вот на обратном пути.

- Получим недобранных приключений по полной программе.

Вампир буркнул что-то сквозь зубы. Гэрлон грустно улыбнулся. Эти новости и его выбили из колеи.

Карета мчалась по дороге вперед, ныряя в порталы-проводники. Черные здоровые кони даже не уставали, пожирая километр за километром. Сейчас была очередь вампира и оборотня. И они сидели на козлах, правя каретой. Телли спала, прислонившись к плечу темного эльфа.

Льена сидела на соседнем сидении, прижимая к себе, словно маленького ребенка, невесту Смерти. Тор был на крыше, отслеживая линии порталов.

- Льена, - внезапно тихо сказал Шарк.

Драконица вскинула голову.

- Что?

- Почему ты так заботишься об этой девчонке?

Кривая улыбка исказила губы прекрасно очерченной формы.

- Она моя кровница. Погибнет она, погибну и я.

- Не держи меня за дурака. Я отлично помню, как ты разделалась со своим предыдущим кровником. Ты убила его, обставив все так, словно возвращаешь долг! Даже клятва не помешала тебе!

- Он был смертельно болен.

- Возраст называется, - кивнул Шарк. – Так почему?

- Зачем тебе это знать? – спросила Льена, убирая с горящего лица девушки прядь влажных волос.

- Может быть, я просто хочу понять тебя?

- Лучше не надо, - хмыкнула драконица. – Во избежание нарушения целостности нервной системы.

- Льена. Почему?

Девушка задумчиво посмотрела на него.

- Ты до сих пор не можешь простить себе гибели своей сестры. И я не могу простить себе того же. Она напоминает Рину.

- Она? – темный эльф злобно фыркнул и покачал головой, с тревогой глядя на драконицу, словно подозревая ее в том, что она неожиданно сошла с ума.

- Да, - кивнула Льена.

- Послушай, Рина была смелой, яркой! А не трусливой девчонкой, которая больше всего хочет умереть!

- Тут не все так просто, Шарк, - драконица задумчиво посмотрела на запястье Карланы. – Понимаешь, я уже несколько раз видела ее воспоминания.

- Ты применяла на ней свой дар?

- Нет. Скорее Она утягивала меня за собой… - Льена покачала головой, потом начала осторожно подбирать слова. – Я попробую тебе объяснить… Легенды нашего мира помнишь? Что вторая половинка нашей души разделена и находится у другого создания Селены. Если мы хотим стать целостными, то мы должны найти этого носителя. Обменятся с ним половинками. Или же оставить их, становясь единым целым вместе.

- Причем здесь это?

- Послушай. Рина, - драконица прикусила до крови губу, потом продолжила. – Была моей половинкой. Мы поняли это быстро. И вернули свои половинки себе… Тем не менее, между нами осталась какая-то связь, крепче, чем между тобой и Риной. Намного крепче! Я могла переместиться к ней почти мгновенно. В тот раз этого «почти» мне и не хватило.

- Льена. Причем здесь эта девчонка?

- Связь. Связь между ней и ее сестрой была крепче, чем между нашими половинками.

- Это невозможно!

- В этом то все и дело… У них нет магии, но тем не менее, в воспоминаниях эту Марину окутывает что-то странное, какая-то аура нечеловечности.

- То есть, ты хочешь сказать? – начал было темный эльф.

- Я ничего не хочу сказать, - тихо сказала Льена. – Но здесь что-то не так. И я хочу хотя бы в память о Рине помочь этой девочке.

Шарк злобно фыркнул, но промолчал.

На этот раз мне холодно. Не так как тогда. Этот холод скорее приятен, после обжигающего жара, от которого ломили кости. Я открыла глаза.

Незнакомое помещение. Высокие потолки, маленькие окна, забранные толстыми решетками. Много пыли и невероятно много книг.

Я присела, опираясь руками на стену за спиной.

Марина спала, скрутившись в клубочек. Ей, кажется, было холодно. Я огляделась. Толстое теплое одеяло, которым была укрыта я, лежало рядом. Подтащив его, я накрыла сестру и поднялась на ноги. Меня ощутимо пошатывало, я огляделась. Стеллажи с книгами. Лестница на второй этаж. Конторки и парты. И наша постель в углу. Как странно. Где же мы находимся?

Поднявшись по лестнице, я выглянула в маленькое окошко. Серые коробки с разбитыми окнами и изломанные тела птиц в небе. Следом пришло воспоминание. Мы в Старом городе. Сюда меня непонятно каким образом притащила Марина, спасаясь от генетических стражей.

Оглядевшись по сторонам, я двинулась к стеллажу, на котором стояли яркие томики книг. Вытащив одну из них, я прочитала название серии. Одна из запрещенных книг. Какая-то фантастика. Интересно, что это означает? Книга захватила меня, я смеялась над похождениями главной героини и плакала в конце, когда она умирала. К счастью, книга закончилась счастливым концом.

К этому моменту проснулась и сестра. Увидев меня с книгой, она улыбнулась и пошла куда-то вбок. А вернулась уже с едой. Пластиковые стаканчики с пюре показались мне самой вкусной едой на свете.

- Как ты меня сюда донесла? – спросила я после еды.

Марина улыбнулась, протягивая руку ко мне. Я взяла ее ладонь, наши пальцы переплелись. Мы сидели плечом к плечу.

- Когда я поняла, что могу тебя потерять, - тихо шепнула она. – Во мне проснулись жуткие силы… я выдрала кусок проволочной стены и бросилась сюда.

- А ток?

- Вертолет приземлился неудачно. На генератор подстанции… Защита была отключена, на мины я каким-то чудом не наступила.

- А мутанты? Или это сказка?

- Нет. Это не сказка. Здесь действительно мутанты. Но мне почему-то кажется, что радиация не может привести к таким результатам. Послушай, Светлая моя, я должна уйти. Нам нужна еда. Нам нужны еще одеяла. Нам нужен комбайн, чтобы можно было готовить. Здесь еще есть электричество. И здесь есть вода. Нам нужны лекарства и счетчики. Все, что я смогла найти в соседних домах – я уже принесла. Но этого мало.

- Я опять должна остаться одна?

- Я не могла уйти, пока тебе было плохо, - Марина смущенно улыбнулась. – Но теперь я должна позаботиться о тебе.

- Я боюсь оставаться здесь одна. Мутанты…

- Сюда не смогут попасть. Здесь нет подвала. А этот зал полностью блокируется решетками. Опустишь их. Будешь сидеть и читать. На тебя одну здесь хватит еды на пять дней. За это время я вернусь.

- Обещаешь?

- Конечно.

Она положила голову мне на плечо. Ее длинные волосы перепутались. Я коснулась ее плеча.

- А можно я…

- Конечно.

Не знаю, откуда Маринка вытащила расческу, но я получила ее в загребущие руки. Расчесывание ее длинных волос всегда действовало на меня странно, тихо напевая странную песенку, ее слова приходили на язык и тут же исчезали, я плела две длинных толстых косы.

Потом она ушла. А я осталась в здании непонятной библиотеки в обнимку с фантастикой и историей.

Открыть глаза было тяжело, словно к векам привязали пудовые гири. Руки, что нежно и осторожно прижимали меня к себе, были прохладными и очень нежными. Голос той, что меня держала, звучал подобно песне.

- Хорошо, Льена, - прозвучал сильный голос, - я попробую помочь тебе. Ради памяти Рины.

И я открыла глаза. Чтобы чуть не ослепнуть. Она была восхитительна и олицетворяла собой настоящее Искушение. В глаза бросились ее глаза, насыщенно золотого цвета с вертикальным зрачком, медово-золотистая кожа, от которой пахло медом и чем-то горьковатым. Ее длинные волосы были трехцветными. Одна прядка – как белое золото, вторая как обычное, а третья как красное. Все вместе сливалось в одно завораживающее полотно.

Но не это заставило меня забыть обо всем на свете. У нее были рожки! Не большие, маленькие, такие смешные… и красивые.

- Ты проснулась? – тихо спросила меня Льена.

Я кивнула, не сводя глаз с рожек.

- Что с тобой? – испуганно спросила драконица.

- Рожки, - я улыбнулась. – Ты такая красивая!

- Я? – изумилась Льена.

- Ты. Самая красивая из тех, кого я здесь видела, - доверчиво сказала я и снова заснула, на этот раз безо всяких воспоминаний.

Глава 3.

Я летела со страшной высоты куда-то вниз и не могла остановить свое падение. Впрочем, оно остановилось само. Я зависла в воздухе, над крышей высокого здания. Самые высокие небоскребы Земли казались одноэтажными домиками по сравнению с этими. Правда, вызывало сомнение, дома ли это. Стена была монолитной, без окон, дверей или чего-то отдаленно их напоминающего.

На широкой крыше сейчас стоял девушка, настолько похожая на меня, что мне стало страшно. Те же алые глаза, те же белоснежные волосы. У нее был усталый вид, и она задумчиво теребила пряжку широкого пояса, состоящего из крупных звеньев из желтого металла. Может, золота, может, нет.

Одета она была весьма странно для моего взгляда. Короткий черный топ, короткая черная же юбка. И при этом девушка была босиком. Еще на нешироких перилах лежал белый плащ, отороченный черным мехом.

- Ты еще можешь передумать, - раздался сзади голос. И на крышу вышла женщина. Высокая и необычная. У нее были раскосые глаза без зрачка. Алая краснота затапливала их. Белая кожа. Черные волосы. И рожки. Чуть больше чем у Льены.

К этому моменту я уже успокоилась и все пыталась понять, куда меня занесло и почему у меня такое ощущение, что это реально? Несмотря на то, что я сейчас вообще-то сплю в карете?

И кстати, почему у меня в голове, словно туманом, покрылись некоторые моменты? И я не могу вспомнить, что я потеряла? Что-то важное, кажется. Или нет? Странно. Память напрочь в этом вопросе отказалась мне помогать. Решив отложить выяснение этого вопроса на потом, я устроилась на парапете, с интересом глядя на женщину и девушку. Часть их разговора я уже пропустила.

- Ты можешь отказаться, - повторила вновь женщина.

- И обречь наш род на побег? Я не одна у тебя, не забывай, пожалуйста.

- Если бы можно было об этом забыть! Но мы можем выплатить денежный откуп.

- И обречь кого-то еще на потерю? – девушка покачала головой, задумчиво потирая предплечье, на котором то появлялся, то исчезал широкий черный браслет, такой же, как у меня сейчас на запястье. – Кто знает, может, пророчество не врало? И одна из тех, кого выбирает Шар, действительно сможет вернуть небо в наш мир?

Заинтригованная ее словами, я вскинула голову вверх и замерла, пораженная тем, что увидела. Неба, к какому я привыкла на Земле или на Селене, не было. Над планетой простиралась огромная черная воронка.

- А ты не думаешь, - вновь заговорила женщина. – Что на планете ты многое сможешь сделать для нашего народа? Ты же Наследница!

- Это нонсенс. Никогда незамужняя девушка не становилась Наследницей. А мне, чтобы не потерять силу, нельзя становиться женой, - беловолосая девушка наклонила голову, задумчиво глядя куда-то вдаль. – В любом случае, ничего уже не изменить. Я дала согласие.

- Когда?

- Обряд когда?

Тонкий хрустальный перезвон пронесся по крыше, рождаясь прямо в воздухе.

- Сейчас, - добавила девушка.

На крыше стали появляться люди, точнее не люди, почему-то они были все с рожками.

«Неужели они драконы?» - задалась я мыслью. Но почему-то эта мысль вызвала у меня чувство внутреннего протеста.

Девушка поднялась на ноги и шагнула вперед, в круг организованный появившимися созданиями. Ее пропустили, а ее мать уже нет. Обряд проводился в полном молчании. Так мне показалось.

На губах беловолосой царила легкая улыбка. Белых волос, кстати, не было ни у кого из прибывших. А потом словно услышав какой-то сигнал, она начала раздеваться, пока не осталась обнаженной. Только пояс на бедрах.

Затем на девушку накинули полупрозрачную короткую сорочку и все отступили. Беловолосая подняла взгляд, улыбнулась матери и как-то привычно расстегнула пряжку пояса. Крупные звенья свалились на крышу. Сильный ветер, налетевший буквально из ниоткуда, его почувствовала даже я, поднял девушку и повлек вверх – к воронке. Как только тело девушки скрылось там, воронка схлопнулась. Чернота начала стремительно блекнуть, а вскоре крыши серых зданий затопил свет черного солнца, по алым небесам куда-то поплыли облака.

Я посмотрела на тех, кто проводил обряд, они выглядели порядком изумленными и повернулись к еще одной женщине, прибывшая вместе со всеми, она все это время стояла в стороне.

- Кайла? – спросил высокий мужчина.

И женщина разжала ладони.

Черно-алую хрустальную пыль с ее белоснежных ладоней подхватил ветер и игриво понес в сторону.

- Шара выбора больше нет, - тихо сказала Кайла.

Я открыла глаза. Над головой шумели ветви деревьев. Большая карета, знакомая мне по историческим книгам, стояла немного в стороне. Я лежала на траве. Подо мной был чей-то плащ. И никого не ощущалось рядом. С трудом я села, прислушалась к себе. Странно. Ничего не болит, но ощущение усталости, словно бы на моих плечах лежит плита.

Легкого шороха я не услышала, но рядом со мной опустилась на траву светлая эльфийка. Телли, кажется.

- Ты пришла в себя, это радует. Как ты себя чувствуешь?

- Как труп.

- В смысле? – недоуменно переспросила эльфийка.

- Можно ложиться в гробик и закапываться в землю.

Телли покачала головой.

- Клиент шутит, значит, будет жить. Как себя чувствуешь?

- Не знаю, не могу понять, - я пожала плечами. – А еще ничего не помню.

- Как ничего не помнишь? – испугалась эльфийка.

- У меня что-то пропало из памяти, что-то очень важное, - пожаловалась я. – Такое ощущение неприятное. Словно, было, и нет, а вспомнить не могу.

К нам подошла Льена и гибко опустилась рядом с нами. Я повернулась к ней.

- Спасибо, - сказала я. – Если бы не ты…

- Если бы не я, ты бы в таком состоянии не была, - подмигнула мне драконица. – Между нами девочками. Тут неподалеку есть озеро с горячими ключами, вода там тепленькая, прогуляемся?

- Конечно, - подскочила на ноги Телли.

- Где мы? – поинтересовалась я, с помощью Льены поднимаясь на ноги.

- Уже материк темных эльфов. Шарк отправился домой, брать документ, который позволит нам пройти мимо стражей Проклятого портала. Заодно он же и наведет там инспекцию. Поговаривают, что от них уже почти неделю нет вестей. А это не может не пугать.

Я мотнула головой.

- Ничего не понимаю, - пожаловалась я, глядя на свои руки. На правом запястье браслет стал толще.

Девушки переглянулись.

- Браслет впитывает в себя магию.

- Любую?

- По идее – нет, но твой впитывает любую. Причем даже вне зависимости от того, направлена она на тебя или нет, - ответила Телли.

- Как это?

- Разведка, лечение, освещение, порталы.

- То есть все остались без магии? – наивно уточнила я.

- Нет. Заклинание срабатывает. Потом, по идее, оно должно раствориться и исчезнуть, вернуться в общий круговорот магии, но остатки притягиваются к тебе и впитываются в браслет.

- Это странно?

- Очень, - кивнула Льена. – Так мы идем?

Мы поняли драконицу немного неправильно. Озеро было, но маленькое, находилось, кстати, в достаточно укромном местечке, но вот вода в нем, для меня лично, в первый момент показалась вообще кипятком. А, немного привыкнув, я ощутила настоящее блаженство. После того, как вымылись, девушки быстро привели одежду в порядок. До сих пор я не смогла привыкнуть, что можно вот так, что-то шепнуть, и одежда сама примет приличный вид, без прорех и грязи.

- Можно всегда так делать? – поинтересовалась я, когда мы уже шли обратно к лагерю.

- Нет, - Телли покачала головой. – Заклинание можно использовать в походе, но оно при частом использовании в быту рвет вещи.

- Жаль, - я обиженно прикусила губу, глядя за спины девушек. – А кто у нас на стоянке оставался?

- Илим. Тор и Гэрлон отправились на охоту, перекусы на ходу нам уже конкретно надоели. А раз ты пришла в себя, то мы можем даже сделать небольшой привал перед тем, как сделать последний финишный рывок.

- А что там будет, куда мы едем?

- Небольшой храм. Тебе надо будет туда зайти, прочитать заклинание.

- И все?

- Э… - Телли смутилась. – Не знаю. Никто не знает. Такие, как ты, у нас уже очень давно не появлялись. Жрецов этого Бога уже давно нет. Библиотека сгорела еще несколько веков назад.

- А почему Жрецов нет?

- Бог спит.

- Он может спать? – искренне изумилась я.

- Может, - кивнула головой эльфийка.

Я покачала головой и огляделась. На стоянке было что-то не так. И это не так холодило затылок в странном предчувствии. А в следующий момент я шагнула вперед, неудобно поставила ногу и, попав на кочку, полетела кувырком вперед, Льена даже не успела меня схватить за шиворот. Узкий тонкий стилет пролетел в миллиметре от ее ладони и от моего виска, отхватив только прядь волос.

Послышался слабый гул. И ощущение опасности исчезло. Драконица и Телли подошли ко мне, присели рядом на корточки.

- Ну что можно сказать, - тихо сказала Льена. – Еще чуть-чуть, и до храма мы бы уже не доехали.

- Илим! – крикнула эльфийка.

Но только эхо ей отозвалось.

Мужскую половину команды прождали несколько часов. Но они так и не появились.

- И что будем делать? – поинтересовалась недовольно Телли.

Льена задумчиво чертила сорванной веточкой круги на мягкой земле.

- Вариантов масса, - тихо сказала она. – Можно бросить гиблое дело, пускай, Селена погибает. Думаю, правящие рода успеют убежать. Можно ехать дальше в такой компании, как сейчас. Можно добраться до дворца правителя эльфов и забрать Шарка.

- Кто тут упомянул мое имя? – раздался насмешливый голос сверху, и эльф плавно спрыгнул вниз.

Я сидела на ветке соседнего дерева, прижавшись к стволу, и любовалась им. Красивый же он. Были бы ушки у него острыми, как я и читала. И был бы просто идеалом.

- Ты действительно этого хочешь? – шепнул мне тихий голос.

- Хочу, - кивнула я, почему-то не удивившись постороннему голосу в своей же голове.

- Ушки, острыми?

- Да.

- Сделано.

Браслет на моей руке немного раскалился, побелел и погас, потеряв немного от своей ширины. Телли и Льена замолчали на полуслове, озадаченно глядя на Шарка.

- А ему так идет больше, - заметила светлая.

- Точно, - кивнула драконица.

Эльф недоуменно хлопал глазами.

- Девушки, не отвлекайтесь. Что случилось?

- Случилось, что пропали все наши мужчинки. Ты вернулся вот, а их нет. А еще Карлану чуть не убили.

- И где она сама?

- На дереве, - буркнула я.

Шарк поднял на меня взгляд. Оценивающе и презрительно посмотрел и отвернулся. Смутить надеялся что ли?

- Может, поможешь слезть? – поинтересовалась я, даже не поморщившись. – Раз уж ты соизволил обратить на меня внимание?

- А сама?

- Я же не остроухое порождение Селены! – обиделась я.

Темный не показал, что в бешенстве, но в его глазах полыхнуло что-то. Впрочем, прежде чем он успел сделать ко мне хоть шаг, Льена остановила его, просто подвесив в воздухе зеркало. Эльф молча посмотрелся в него, обошел зеркало.

На дерево он взлетел одним движением, аккуратно снял меня и опустил на землю.

- Спасибо, - вежливо поблагодарила я его, двигаясь под защиту Льены.

Я сама не могла понять, почему именно к ней я всегда тянусь. Что такого в этой драконице, что меня к ней привязывает? И с каждым днем все сильнее, словно она для меня некий якорь, удерживающий на плаву.

Впрочем, поскольку после болезни я еще недостаточно окрепла, немного послушав разговор остальных, я вскоре спала в карете.

Шарк, Льена и Телли устроились у костра.

- Что происходит? – спросил темный эльф. – Я ничего не понимаю! Еще пару дней назад это была депрессивная серая мышка, на которую плюнь – расплачется. А сейчас ни мыслей о смерти, ни воспоминаний о сестре. Как будто отрезало!

- Она ее не помнит, - ответила драконица.

- Что?

- Она Марину не помнит. Вообще. Как будто в ее жизни никогда не существовало сестры. Все, что у нее осталось в памяти, ощущение нехватки чего-то. И ее характер меняется, выпрямляется. Исчезают те странные прогибы личности, которые я видела… - Льена потерла лоб. – С ней происходит что-то слишком странное. Такое ощущение, что к ней начинает обратно возвращаться вторая половина души, достраивая ее до целостности.

- Но это невозможно!

- В том то все и дело, - кивнула драконица.

- Значит, за Карланой надо понаблюдать, - мрачно подытожил Шарк. – Хотя бы для ее безопасности.

- Вот ты этим и займись, - усмехнулась Телли.

- Почему я?

- Причин много. Во-первых, это твоя территория, - подмигнула Льена. – Во-вторых, не знаю уж каким образом, но мое появление буквально в десяти метрах от себя она ощущает как гигантский локатор. А Телли у нас не боец.

- А остальные?

- И где эти остальные? – мрачно спросила светлая эльфийка. – Ушли на охоту. И среди нашей компании, если я не ошибаюсь, ты единственный воин.

- Сдается мне, девушки, что вы хотите меня втравить во что-то очень странное. И мне это не нравится!

- Это никому не нравится!

- Ну хоть скажите, - взмолился Шарк. – Она в меня не влюбилась?

Телли и Льена переглянулись и засмеялись.

- Нет, - сквозь смех выдавила драконица. – Насчет этого можешь не волноваться.

Я проснулась всего через пару часов. К этому моменту Тор и Гэрлон все-таки вернулись. Во время охоты, гном свалился в ловушку и сломал ногу. Обоим пришлось немного задержаться, пока магия не залечит перелом Тора. Оборотень встретил меня извиняющейся улыбкой и вновь вернулся к процессу приготовления пищи.

Я же, помахав ладошкой Льене, свернула в кустики. Прошла до ближайшего ручейка, привела в себя в порядок. А потом повернулась, краем глаза заметив что-то черное. Крик, зародившийся в груди, не вырвался только потому, что мне зажали рот.

- Тихо, - тут же раздался мягкий голос над моим ухом. – Не кричи.

Я обмякла в руках темного эльфа, разглядывая вампира. Он лежал на спине, раскинув руки. В широко распахнутых глазах отражалось небо. Руки были в чем-то буром, засохшем.

- Что с ним? – спросила я, когда Шарк меня отпустил.

- Ну, вампиры любят вот эту ягодку, - эльф нагнулся, сорвал веточку с мелкими красными ягодками и протянул мне. – Не бойся.

Я попробовала. Сладость и освещающая прохлада.

- Что это?

- Кровь единорога, ягода так называется по легенде о влюбленных и единороге, который был ранен, чтобы они смогли быть вместе, - усмехнулся Шарк. – На всех она действует по-разному, на людей, например, вообще никак. Но вампиры от нее пьянеют. А если съедят слишком много, то становятся полутрупами.

- И он в себя скоро придет?

- К вечеру.

- Ты мне рот зажал, чтобы я других не напугала?

- Конечно. Льена итак, как на иголках. А ведь я еще свои новости не сказал, - задумчиво добавил Шарк.

Я кивнула.

- Тогда идем обратно?

Эльф улыбнулся и исчез в ветвях, подмигнув мне. Я вернулась к костру.

После ужина я устроилась удобно на коленях у Льены, чувствуя в этом необходимость. Драконица тихонько мурлыкала песенку, теребя мои волосы. Я почти заснула, когда Шарк, наконец, соизволил перейти к делу.

- У меня для вас, друзья и товарищи, есть новости.

- Скажи, ради разнообразия, - попросила Телли, - что там есть хоть одна хорошая?

Темный засмеялся.

- Только ради тебя! Отвратительная. Еще хуже. И условно хорошая.

Тор и Гэрлон переглянулись.

- Начнем с отвратительной? – неуверенно предложил оборотень.

- Договорились, - согласился Шарк. – Итак. Проклятые порталы, сейчас их рядом три. Четвертый в прошлом году смогли схлопнуть. Но пока эксперимент повторить не удается. Маги сами точно не могут сказать, что именно подействовало тогда на портальный камень и дало такой эффект. Около порталов обычно дежурят стражи и маги. Но вот и обещанная отвратительная новость – отряды стражей пропали, исчезла и разведка. Видящая говорит, что отправляться туда это самоубийство, поэтому никто этого делать не хочет. Порталы демонстрируют странную активность и каждый день хоть что-то, но выпрыгивает.

Народ злобно пошипел и замолчал.

- Хуже чем отвратительная? – слабо спросила Телли.

- О! Храм был разрушен некоторое время назад. Главные залы были под землей. А туда можно попасть через два подземных хода. Один засыпался во время оползня, второй начинается как раз у проклятых порталов.

- А условно хорошая? – намекнула Льена.

- Есть еще один ход, ведущий в храм. После разрушения храма, главный вход коснулся подземного русла реки, и алтарный зал затопило водой. В результате, туда, где находится алтарь, мы можем попасть. Главное при этом - договориться с русалками, а они в последнее время странно себя ведут. Впрочем, надежда есть, - улыбнулся Шарк. – Главное верить в нее, - тихо добавил он.

Лица моих спутников выражали самые разные эмоции. Льена просияла, кажется, она оптимистка. Телли нахмурилась, но этим все и закончилось. Тор и Гэрлон смотрели на эльфа с одинаковым ужасом в глазах. А Илима до сих пор не было.

После голосования было решено, что мы будем двигаться по подводному ходу, а значит, сейчас нам надо закинуть в карету вампира, который так и не пришел в себя, и выдвигаться к Храму. По дороге заедем в большой город, чтобы купить подарки для водяного и русалок.

Не желая сидеть в карете с невменяемым вампиром, я устроилась на козлах с темным эльфом, который блаженно щурился, глядя на дорогу.

- Чем ты так доволен? – поинтересовалась я, объедая красные ягодки. Их мне принесла Льена, когда они с Шарком возвращались за Илимом.

- Доволен? – покосился в мою сторону эльф.

- Да. У тебя на лице написано такое выражение.

Шарк рассмеялся.

- А ты наблюдательная, малышка.

- Спасибо. Только почему малышка то?

- Несмотря на то, что взрослеем мы по-разному, и на вид мы сейчас ровесники, по количеству лет ты для нас – малышка.

- Ой, - я прикусила губу. – А как это?

- Тебе 23.

- Откуда ты знаешь? – захлопала я глазами.

- Знаю. Льена старше тебя ровно в пять раз, ей 115. Я самый старший в этой сумасшедшей компании, мне 180. Тору, Гэрлону и Телли около 100. А Илиму 120.

Я ошарашено кивнула. Потом спросила совсем другое, нежели собиралась.

- А мы в город надолго?

- Да. Удастся выспаться на нормальной кровати. У меня в городе особняк. Небольшой, правда, но все же всем хватит по комнате.

- Что за подарки нужны водяному и русалкам?

- Когда как, - эльф развел руками. – Они редко берут одно и то же. Могут сегодня взять изумруд на цепочке, а завтра горсть ягод с придорожного куста.

- И как это узнать?

- Для этого у нас есть Видящие. Они смотрят будущее.

- Я могу пойти с тобой?

- Нет, - Шарк улыбнулся. – К реке мы поедем верхом. А ты как я понял, лошадей разве только на картинках видела раньше.

Я кивнула.

- Вначале все отдохнем. Потом я и Телли поедем в город, а Льена и, наверное, Гэрлон, будут учить тебя хотя бы держаться в седле.

- Я что поеду одна?

- Нет. Просто чтобы ты могла в случае чего сесть в седло сама, - пояснил эльф.

Я сделала вид, что поняла, но моя наивная хитрость не обманула Шарка.

Город был прекрасным. Здания были высокими и массивными, особняки могли выдержать взрыв. Улицы чистые, выложенные немного шероховатым камнем. Кронал был большим и действительно интересным городом.

Эльфы куда-то спешили, торопились. Чуть отодвинув занавеску, я с интересом изучала город.

Карета остановилась около красивого особняка. Шарк немного лукавил. Здесь можно было разместить целую роту, а не шестерых усталых путников. После ванны и плотного ужина, а до города ехали почти восемь часов, я улеглась спать.

С надеждой, что мне ничего не приснится.

Льена вытянулась на кровати с толстым магическим фолиантом, из которого она то и дело зачитывала куски текста. По полу были разбросаны листы с магическими формулами. Телли, перемещаясь по полу с ручкой то что-то вычеркивала, то вновь вписывала. Дверь тихо скрипнула, и вошел Шарк.

- Чувствую себя воришкой, - пожаловался обиженно эльф, ставя на тумбочку корзину с фруктами. – В собственном доме приходится красться. Почему вы решили ничего не говорить остальным?

- Не стоит, - ответила Телли, не поднимая от листов головы. – Чем меньше людей знает о том, что с невестой смерти что-то не так, тем лучше.

- А с тем учетом, что она слабый человек, которого очень легко убить или похитить, то возникают вполне законные опасения, - добавила Льена. – А так едем мы себе тихонько, никого не трогаем.

- Меня вы зачем позвали?

- Посмотри сюда, - попросила эльфийка. – Я отлично помню, что у тебя по теории магии были лучшие среди нас отметки.

- Что за формулы?

- Пытаемся вывести закономерность, чтобы подсчитать, сколько единиц магической энергии на браслете Карланы.

- Зачем?

- Пригодится потом, - туманно ответила драконица.

- Кстати, девушки, - поинтересовался Шарк, забирая листы и усаживаясь в кресло. – Объясните такую ситуацию, вы двое всегда друг друга на дух не переносили. Почему же сейчас вы всегда вместе, да еще и рядом с невестой?

Телли и Льена переглянулись.

- Скажем? – спросила эльфийка

- Почему нет… - пожала плечами драконица.

- Шарк, мы с самого начала были лучшими подружками, - пояснила Телли. – Нам просто удобнее было, чтобы все считали нас на ножах.

- Но зачем?

- Девичьи секреты, - усмехнулась Льена. – Ты формулу то выводи!

- Уже.

- Давай!

Больше не обращая внимания на Шарка, девушки тихо зашептались над расчетами. Уловив названия заклинаний, темный эльф понял, что именно они хотят. В случае чего можно было воспользоваться энергией браслета. Карлана могла передать ее другому, правда, с некоторыми потерями. И сейчас Льена и Телли пытались решить, матрицу на какое заклинание делать на самый крайний случай.

- Не мучайтесь, - уже у дверей посоветовал Шарк, пора было идти к Видящим. – Выберите Пепел душ.

Девушки переглянулись, синхронно кивнули. Хорошее заклинание, противников разносит на раз. В соединенных ладонях двух волшебниц начало зарождаться серое пламя.

Глава 4.

Ветер подхватил меня за плечи, словно маленького котенка за шкирку, и повлек за собой в сторону и куда-то вверх, а потом на высоте нескольких десятков метров ветер отпустил меня, и я с чудовищной скоростью полетела вниз.

Впрочем, удара я не почувствовала, довольно мягко опустившись на ноги на невысоком холме. На этот раз я очутилась в гуще сражения. Отовсюду доносились крики, стоны, лязг оружия. Я никак не могла понять, с кем сражаются люди в странных доспехах. Пока не уловила краем глаза дрожащее размытое марево. Оно было везде. И именно его пытались уничтожить люди.

- Тут магией надо, - заметила я сама себе.

- Нет. Просто смотри, - тихо ответил мне чужой голос в голове.

Из-за полуразвалившейся каменной башни выехала кавалькада всадников. Впереди, на черном коне ехала уже знакомая мне беловолосая девушка. Она что-то пела, кажется, взывала к какому-то богу. Я не поверила своим глазам, когда увидела, что лезвие мечей у всех воинов налились ярко-алым светом. Теперь оружие резало марево, причиняя ему боль. Тонкий пронзительный визг, который издавал гибнущий туман, слышала, кажется, только я. О, нет. Беловолосая буквально свалилась с коня, в руки высокого мужчины. Он, придерживая одной рукой девушку, другой отодвинул забрало в сторону и нагнулся к ней.

- С вами все в порядке, жрица?

- Вполне. Но поторопитесь! Надо успеть до захода солнца. Иначе наш покровитель отвернет свой божественный лик в другую сторону.

Девушка зябко закуталась в черный плащ, а потом прижалась к шее своего коня.

- Карлана? – тихо окликнул жрицу молодой человек, спрыгнувший с белого коня, во время движения кавалькады он двигался в середине, окруженный всадниками, напоминающими охрану.

- Да? – она повернулась. И я увидела у нее на лбу уже знакомую мне руну.

- Ты точно в порядке?

- Да. Поторопись. Ты должен тоже принять участие в бою. Надо спешить! Времени остается все меньше, я чувствую беду.

Молодой человек кивнул и последовал со своим отрядом в бой, прямиком к тому месту, где марево было наиболее плотным.

Я подошла к девушке, так похожей на меня, и протянула руку, желая коснуться ее лица. В воздухе запахло кровью, и она отступила, тряхнув прядями коротко отстриженных волос.

Ветер подхватил меня и плавно понес вверх, но, оглянувшись назад, я еще успела увидеть, как туманное марево сгустилось, вытянулось в длинное узкое копье и оно метнулось в сторону беловолосой. Беззвучно она осела на траву. И на густую кровь, щедро выливающуюся из ран, нанесенных невидимым врагом, падали отблески от заката.

Открыв глаза, я посмотрела на встревоженную чем-то Льену.

- Что с тобой? – осторожно спросила я.

- Ты не просыпалась. Я не могла тебя разбудить! – драконица села на кровать рядом со мной. – Ты кричала во сне, я тебя будила минут десять. Уже успела испугаться!

- Прости. Мне снился странный сон. Такой живой. Настоящий, - я тряхнула головой. – Мы когда выезжаем?

- Через пару часов. Этого времени тебе хватит, чтобы одеться, а потом позавтракать.

- Отлично! – я приподнялась на локте, посмотрела на Льену. – Может, ты меня выпустишь?

- Конечно. – Она встала с кровати и пересела в кресло. – Я тебя подожду. И вниз спустимся вместе.

- Почему?

- У Шарка не поместье, а настоящий лабиринт. С непривычки заблудиться можно.

- А. Тогда ладно! Кстати, с кем я поеду?

- Первую половину пути со мной. А вторую с Шарком.

- Я его боюсь, - пожаловалась я.

- Почему? – изумилась Льена.

- Он странно смотрит на меня. Его взгляд меня пугает, - сказала я и скрылась в ванной, не дожидаясь ответа.

Драконица посмотрела на закрывшуюся дверь и тихо сказала в пустоту.

- Шарк, слышал?

- Да, - ответил эльф, появляясь на подоконнике.

- И что думаешь?

- Вокруг нее происходит что-то странное. Но еще сложнее понять, что происходит – внутри нее. Нам обязательно надо дойти до храма. Больше от нас ничего не зависит. Как она себя чувствует?

- Лучше. Ты ходил к Видящим?

- Да. Они сказали, что русалки возьмут с нас за проход по их территории – кровь одного из нас.

- Странно, - Льена разложила на кровати чистый и выглаженный костюм для кровницы. – Очень редко они принимают кого-то в род. Но думаю, мы все выясним на месте.

- У нас нет другого выбора! – задумчиво сказал Шарк. – И нам придется ехать, уповая на удачу. О. Она идет!

Легкий шорох, и темный эльф исчез.

Я вышла из ванной. Льена сидела в кресле, читая книгу в яркой обложке, где только взяла уже ее?

- С легким паром! – открыто улыбнулась драконица. – Твоя одежда на кровати.

- Спасибо, - кивнула я, быстро одеваясь. – Идем?

- Ага! – чем-то довольная Льена вышла из комнаты первой.

А мне под ноги попался небрежно брошенный драконицей томик книги, и я полетела вниз. Легкий свист над моей головой. И в дверь воткнулись три длинных спицы.

- Упс, - сказала я, мрачно изучая их.

Но повторных обстрелов не было. И я, не трогая спиц, вышла в коридор.

Когда мы подъехали к берегу реки, у меня болело все. Льена бросала на меня тревожные взгляды. Остальные начали посматривать на меня после того, как прямо в седле я потеряла сознание.

Несмотря на это, мы погоняли лошадей, спеша успеть. Времени оставалось все меньше.

Река Дельта произвела на меня неизгладимое впечатление. Широкая, величественная, она неспешно катила свои воды в сторону горизонта.

- Какая красивая! – выдохнула я.

- Я рада, что вам нравится, - раздался певучий голос, и в воде появилась русалка. Она сидела на камне, расчесывая длинные зеленые волосы. Чешуйки на сине-зеленом хвосте сверкали под светом одного из солнц.

- Почему Вы рады? – уточнила я.

- За проход по землям. По нашим, - подчеркнула русалка, – землям, мы возьмем кровь одного из вас. Твою кровь, невеста. Только ты поплывешь по воде. Твоя свита будет двигаться вдоль реки. По пустынным землям междуречья.

- Вы откроете нам Междуречье? – искренне изумилась Льена.

- Да, - кивнула русалка. – Но нам пора начинать. Идем, Карлана.

Она протянула мне ладонь. Я, неуверенно войдя в ледяную воду, коснулась ее холодной руки.

А потом вокруг меня возник круговорот, ледяные объятия реки утянули меня вниз, в глазах потемнело, и я потеряла сознание.

Здесь было тихо и темно. Над головой плыли рыбки. Я лежала в сплетенном из водорослей гамаке, укрытая чем-то непонятным, но теплым. Уже знакомая мне русалка подплыла ко мне, как только я открыла глаза.

- Очнулась? – тихо спросила она. – Извини, что утащила тебя так резко. Нам надо было спешить.

- Спешить?

- Конечно. Кстати, меня зовут Кайра. Я глава нашего народа, живущего в водах Дельты.

- Очень приятно, - вежливо наклонила я голову. – Почему я ног не чувствую?

- Потому что их нет, - весело засмеялась русалка.

Я откинула одеяло в сторону и замерла, в удивлении глядя на свой серебряный хвост с тремя алыми полосками.

- Э?

- Ты принята в наш род. Войдя в воду, если ты того пожелаешь, то сразу же обратишься в русалку.

- Но зачем?

- У тебя есть возможность вернуть в наш мир его исходный смысл.

- Не понимаю, - честно призналась я.

- Я расскажу тебе старую легенду, - пропела тихо Кайра. – Однажды на Селену обрушился гнев богов. Они ушли, оставив позади выжженную пустыню. Но пришли те, кто решил, что выжженная планета хорошее поле для эксперимента. И создали они светила. Исчезла бархатная ночь. Были созданы новые материки – исчезли океаны серебра. Возжелали они – и пропали прежние боги, не оставив о себе ни веры, ни памяти. Зато появился новый бог, не помнящий ни себя, ни своего прошлого. Исчезли прошлые народы, и появились неполноценные новые.

Я схватилась за голову, которую неожиданно обожгло болью.

- Стоп! Я больше не хочу ничего слышать! Я ничего не хочу знать!

- Отчего? – усмехнулась Кайра. – Может быть, ты боишься узнать правду о себе?

- Почему о себе? – я нахмурилась, потирая виски. – Как связаны я и Селена?

- На Селене однажды был такой как ты. Демон, обладающий властью исполнять желания и исправлять чужие ошибки.

- Я родом с Земли, - отчеканила я. – И я должна доехать до этого старого разрушенного храма. Все! Я больше никому ничего не должна!

- Что же. Как скажешь. – Кайра пожала плечами. – Раз это твое желание, то я не смею настаивать. Но запомни. Тебе придется услышать правду. Хочешь ты этого или нет. Поняла, Карлана?

- Да, - решительно кивнула я.

- Тогда оставим неприятную тебе тему. Пойдем, я угощу тебя речным, фирменным коктейлем и провожу к тому месту, куда придет твоя свита. И будь осторожнее. Они не такие хорошие, как пытаются показаться.

Я склонила голову, не желая ни спорить, ни озвучивать свое мнение.

Из воды я вылезла около разрушенного храма, а не в зале, как рассказал Шарк. Моей «свиты» еще не было, у меня было бы время осмотреться, но смотреть было не на что.

Храм был украшен барельефами, сейчас они были разрушены, остались только несколько кусочков. Внезапно пришла ассоциация, что мы похожи, что и моя память, как эти барельефы, имеет пропуски. И я пожелала вспомнить, вспомнить хоть что-то! Сложно сказать, зачем я это сделала. Но мое желание исполнилось. Память в полном объеме вернулась ко мне, накрыла меня с головой, принеся с собой жуткую боль, от которой я каталась по каменному полу этого места, в кровь стирая пальцы.

Когда боль ушла, сложно сказать. Я лежала на коленях Льены, она тихо перебирала мои волосы. Ладони и пальцы не кровоточили. Кажется, об этом позаботилась драконица.

- Ты все вспомнила, да? – тихо спросила она.

- Это вы сделали?

- Нет, - Льена покачала головой. – У нашей компании ни у кого нет такой силы, чтобы стереть выборочно воспоминания, да еще так, чтобы не повредить при этом «пациента».

- Понятно. Тогда кто?

- Сложно сказать. Пойдем. Чем быстрее все это закончится, тем лучше для тебя.

- В храм пойдем только мы?

- Да. Только двое могут стоять в храме. Мы связаны долгом крови. Значит, это моя обязанность.

- Обязанность?

- Конечно. Идем.

Я поднялась, опираясь на ее руку. Ноги дрожали. Старые двери открылись тихо и беззвучно.

В храме гулял холодный ветер, забираясь под рубашку, касаясь разгоряченного лица. А еще помещение храма было пустым. Только в дальнем конце зала стояла фигура мужчины в балахоне, из-под капюшона не видно было его лица, но мне почему-то казалось, что он должен быть красивым.

Перед статуей был алтарь. Невысокий длинный камень, чуть сверкающий в темноте. Драконица шла по храму уверенно, а я иногда спотыкалась. Принятие в род русалок дало мне возможность ночного видения, но я еще не могла привыкнуть к тому, что вокруг теперь нет темноты, а только серость, от которой почему-то хотелось забиться, желательно в дальний угол, и закрыть глаза. Несмотря на то, что Льена была далеко, ее присутствие держало меня. Не давало упасть, сломаться под грузом воспоминаний.

- Ложись, - приказала она, показывая на алтарь.

Я послушно легла. Под пальцами драконицы распахнулась рубашка.

- Ничего не бойся, - шепнула Льена.

И в следующий момент в сердце вонзился кинжал. В глазах помутнело, и я, кажется, умерла.

Здесь было темно. Не помогало ни зрение, ни светильники, силуэты которых скорее угадывались, чем были действительно видны. Я никак не могла понять, где очутилась. И почему свою фигурку, стоящую в центре этого места, я вижу одновременно и со стороны, и смотрю своими глазами? Происходящее выводило меня из себя, заставляло раз за разом пытаться понять и проигрывать.

- А! – процедил ленивый голос, - очередная невеста.

- Очередная? – удивилась я.

- Конечно. Вас уже было так много, но ни одна так и не смогла вернуться обратно.

- Обратно?

- Ты умерла, - в голосе прозвучал зевок. – Неужели ты еще этого не поняла?

- Что с планетой?

- Стоит, как и стояла. Что ей сделается? Ты же умерла на алтаре, в моем храме. Я вообще удивлен, что ты, чужачка, стала невестой смерти.

- Выбор невесты от вас не зависит? – еще больше изумилась я.

- Нет. Я могу только посмотреть очередного кандидата.

- Стоп. А вы вообще кто?

- Я бог смерти.

- А показаться?

- Зачем?

- Не могу же я разговаривать с темнотой! – возмутилась я. – Это больше всего смахивает на раздвоение личности! Или на шизофрению.

- Наглая, - мрачно сказал голос.

Но он все-таки появился. Высокий, красивый. И такой же, как я! Беловолосый, с красными глазами. Только черты его лица были грубее, словно высеченными не из мрамора, как мои, а из камня. А еще его кожа была не тонкой и белой, а загорелой, словно золотистой.

- Я не хотела становиться невестой смерти! – буркнула я, созерцая его.

- Я в курсе. Твое желание умереть заставило меня даже проснуться. Мрак! Ну что тебе больше заняться было нечем?

- У меня умерла сестра, - озвучила я. – Умерла моя половинка души, неужели я…

- Чушь! – резко перебил меня бог.

- Что?

- Ой! – он запустил руку в волосы. – Так. Пошли.

- Куда?

- Обратно! – рыкнул бог. – Поговорим там.

- Я не хочу обратно! – испугалась я.- Надоели мне все эти миры. Неужели человек не может спокойно умереть?

Он самым неприличным образом захохотал.

- Ты где здесь человека видишь?

- Ну… меня только приняли в род русалок, это же не означает, что я стала русалкой? – мой голос задрожал и под конец совсем сорвался.

- Ой, не могу! Ты себя, что человеком считаешь?

- Конечно. Я родилась на Земле.

- Не чуди, - порекомендовал он, стирая слезы с глаз. – Пошли.

- Я не хочу обратно!

Бог оказался рядом мгновенно, обнял, прижал к себе. Вокруг нас тьма озарилась серебряным сиянием, и он насмешливо прошептал мне в ухо.

- А твоего мнения здесь никто не спрашивает, Карлана.

В храме было холодно и пусто. Нож, очищенный от моей крови, лежал в изголовье алтаря. Я села, проверила рубашку. Она была застегнута на все пуговицы, под головой был плащ Льены, который я сразу же натянула на себя.

Он выступил из темноты, которая выпустила его неохотно.

- Пришла в себя? – бог зевнул, поправляя на себя капюшон плаща.

Я резко обернулась, но статуи позади меня не было.

- Ты вселился в статую?

- Нет. Она послужила якорем для моего перемещения. Как только я вернусь обратно, она вернется в этот зал, правда, поменяет расположение.

- Странно, - я потерла ладони. – Почему? Почему все это происходит со мной?

- У тебя не было и нет выбора. Как только ты шагнула на крышу, под воронку, висящую в небе, ты потеряла любое право. Ты заплатка, которую кидает по мирам.

- Заплатка? – недоуменно нахмурилась я.

- Верно. У тебя слишком много сил. Даже среди демонов ты выделялась всегда яркостью своей магии и своей способностью находить неприятности.

- Стоп! Какие демоны? Ты говоришь чушь! Я не демон! Я родилась 23 года назад на Земле!

- В который раз?

- Что?

- В который раз я спрашиваю, - пожал он плечами.

- Нет, - я покачала головой. – Этого просто не может быть! Я сошла с ума! И это мои бредни!

- Не надейся, - бог присел на алтарь рядом со мной. – Это еще не все, Карлана.

- Не все?

- Нет. Ты демон. Прими это на веру, пока не сможешь вспомнить сама. Странно, что в очередном перерождении ты потеряла память о себе и своих прошлых воплощениях. Мы, демоны, всегда это помним.

- Мы?

- Да. Когда-то я был демоном. После того, что здесь начудили сумасшедшие ученые с одного из технологичных миров, я был отправлен сюда, чтобы послужить заплаткой. Но увы. Моего присутствия здесь хватило только на то, чтобы спасти одну расу – русалок и изменить почти в полном соответствии с канонами – светлых эльфов. Больше меня ни на что не хватило. Пришлось впасть в спячку. А за это время меня возвели в ранг бога смерти.

- Почему смерти?

- Потому что мне приходилось убивать, - мрачно сказал он. - Некоторые желания можно выполнить, только щедро оросив их кровью.

- Это звучит страшно.

- Подожди, - хмыкнул бог. – Мы еще не дошли до твоей истории.

- Моей? – в груди сердце ударилось о ребра и чуть не остановилось.

- Да. Начнем. На Земле родились две девочки. Света и Марина. Ты была уверена, что она твоя сестра-близняшка. Верно, Карлана?

- Да.

- Запомни. У демонов НИКОГДА не бывает двойняшек. У тебя просто НЕ могло быть сестры.

- Не могло? – повторила я.

- Да.

- Но-но, - я попыталась понять, осмыслить все то, что свалилось на мою голову, но потерпела сокрушительное поражение. Почему-то я сразу поверила этому богу-демону, что у демонов не рождаются дети двойняшки.

- Иногда, такое случается, на молодого демона натравливают демоническую пиявку.

- Пиявку?

- Да. Сила демона для них это лакомство и возможность изменить свой ранг. Стать сильнее.

- Ты хочешь сказать, что Марина – пиявка?

- Да. И судя по тому, что ты нестабильна, - бог приблизил к моему уху губы. – Она жива!

- За что это мне? – со слезами на глазах спросила я. – Что значит жива? Что значит нестабильна?

- Твой характер постоянно прогибается. То ты трусишка, которая боится сделать шаг по комнате, то ты в наглую хамишь драконице с телохранителями и богу. То ты боишься высоты, то с удовольствием сидишь на ветке. Ты опасаешься темного эльфа и неожиданно едешь рядом с ним. Понимаешь?

- Нестабильна, - эхом повторила я. – Если я демон огромной силы, то где она, моя сила?

- У пиявки, - спокойно ответил бог. – И она будет стараться тебя убить, чтобы оставить эту силу себе. Она откроет на тебя охоту сама, если поймет, что ты все знаешь. А пока воспользуется силой наемников.

- Уже.

- Что?

- Уже начала охоту. Значит, я должна либо найти ее и вернуть себе силы, либо сдаться и позволить себя убить?

- Верно, - кивнул мужчина. – И запомни вот еще что. Если ты сдашься, то Селене придется плохо. Пиявка, получившая слишком много сил, становится невероятно опасна. Цель ее – стать еще сильнее, а получить это можно, только убивая. Только смерть других существ, без права на перерождение, даст ей силу. Первым делом, она постарается достать тех, кто был рядом с тобой.

- Зачем?

- На них твоя сила. Крупицы, совсем небольшие. Но, став их частью, они разрастутся. Это тоже лакомство для пиявки.

Голова гудела от вороха информации. Почти двадцать лет я верила в то, что у меня есть сестра. И всего за пару часов, я узнала, что все это время кормила своей силой пиявку. Это было больно. В груди стучало сердце, словно просясь на волю.

- За что это со мной? – взмолилась я.

- Вот за это, - бог коснулся руны на моем лбу. – Теперь здесь руна венчанной со смертью. И ты последний шанс для этого мира.

- А если я не хочу ему помогать? – спросила я. – Просто уйду. Воспользуюсь одним из порталов?

- Она последует за тобой, как только поймет. Но здесь у тебя есть шанс. А в другом месте его не будет.

- Почему у меня есть шанс здесь?

- Твоя кровница, - мужчина потянулся. – Она дала тебе шанс. Браслет на твоем запястье оттягивает магию. Из всего мира. Он не пострадает от этого. Тем более, что потом вся магия вернется. В другом месте браслет развеется и от него ничего не останется, точно так же как и от твоей заимствованной силы.

- Вот как. Я понимаю, не могу пока принять, но понимаю. Что я должна делать, как невеста смерти?

- Вот уже почти сто пятьдесят лет никто не умирает от старости. Умирают от кинжалов, отравленных лезвий. На дуэли или в столкновении с порождениями бездны. Но нет тех, кто отправляется на перерождение, как только пришло время смерти. Ты будешь видеть тех, кто должен умереть и уйти на перерождение. Ты Вестница, которая приносит весть о скорой смерти. Дает время, чтобы попрощаться со своими близкими, и открывает дверь.

- Открывает?

- Да. Будешь рисовать на стене дверь. Она откроется только для одного и закроется за ним же.

- А если они откажутся умирать?

- У тебя есть право приказать, - пожал плечами бог. – В общем-то, ты можешь приказать любому. Это бонус к твоему положению.

- Любому?

- Конечно. Если опасность будет угрожать другому, которого ты хочешь защитить, то можешь приказать обидчику умереть.

- Чем это ему грозит?

- Пока не придет его срок на перерождение, он будет в моих чертогах.

- Значит, я могу спасти жизнь, но ценой смерти другого.

- Верно. Более того, ты можешь вернуть одну жизнь, ценой другой.

Я кивнула. Задавать вопросов мне больше не хотелось.

- Как мне теперь жить? – устало спросила я.

- Для начала верни себе свою магию, - тихо сказал бог. – А потом будет видно.

- Дожить бы до этого потом, - грустно заметила я.

- Это верно. Кстати, - он вытащил из кармана подвеску и протянул мне.

Я приняла ее. На цепочке висела маленькая фигурка.

- Я смогу придти к тебе, если возникнет такая надобность.

- Надобность?

- Конечно, - бог улыбнулся. – Тебе пора.

- А моя «свита»?

- Они уже ушли. Если хочешь, можешь догнать их. Помощь Венчанной у проклятых порталов им не помешает.

- Если я прикажу умереть монстрам порталов? – поинтересовалась я, поднимаясь на ноги.

- Они выполнят приказ, – серьезно кивнул мой собеседник. – Но не пойдут ни на перерождение, ни в мои чертоги.

- Понятно. Спасибо.

- За что?

- За то, что донес до меня правду, - я подняла голову вверх, словно желая увидеть невидимое звездное небо. – Может быть, это больно и я не могу сейчас ее принять. Но мне придется это сделать, если я хочу жить дальше.

- Конечно. Они оставили тебе лошадь.

- Я не умею ездить верхом.

- Умеешь. Тебе достаточно пожелать вспомнить, - сказал бог. И пропал.

Я осталась одна. Посидев пару минут, я двинулась из храма. Под ослепительный свет нескольких солнц.

Я должна догнать их. Хотя бы, чтобы сказать Льене «спасибо».

Глава 5.

Я ехала под ярким светом сразу двух солнц. Одного ярко-красного и второго, тускло-желтого. Ехала по ухоженной тропинке, по лесу с высоченными деревьями. Свежий ветер доносил запах цветов и ягод.

Но перед глазами мелькало совсем другое видение. Выжженная черная земля под копытами лошади, ветер, несущий за собой печаль и потери, а еще запах многочисленных пожаров. По земле текли реки крови. Все это из-за рваных туч освещало ночное светило. Серебристый диск с тремя кольцами.

Это двойственное восприятие мира сводило меня с ума. Как и то, что я узнала в храме. Бог-демон не обманул меня. И действительно, только пожелав того, чтобы вспомнить часть своей прошлой жизни, я с легкостью поехала верхом. Более того, конь подо мной всхрапнул, почувствовав руку уверенного наездника.

Проезжая по дороге, я отмечала небольшие детали, на которые раньше и внимания бы не обратила. Но не сейчас. Группа впереди меня ехала медленно. Одна лошадь хромала, потеряв подкову. Еще одна шла с двойным грузом.

Так что к поляне с проклятыми порталами я должна их нагнать.

Бог смерти даже рассказал мне, почему Льена стала неожиданно для меня так много значить. Оказалось, что половинка души другого – это не метафора. Льена была цельной. А я нет. Находясь рядом со мной, она как бы добавляла мне немного своей души, отчего я становилась сильнее. Соответственно поэтому начали возвращаться хоть иногда мои же силы. Уши Шарка, голос во время потока воспоминаний об одной из прошлых жизней – все это было та часть меня, которая сейчас украдена.

Сердце неожиданно кольнуло предчувствием беды. И я, пришпорив коня, помчалась вперед. Но все равно опоздала.

Она падала медленно. В лучах «моей» луны на ее лице было написано изумление и боль. Ей было больно, но даже я понимала, что это не физическая боль.

- Кими? – не веря, выдохнула Льена. И ветер донес до меня ее слова. – За что?

Дракон, парящий над поляной, рядом с проклятыми телепортами, торжествующе взревел. Струя черного огня подожгла кроны деревьев.

Все остальные наследники родов замерли на месте, не в силах пошевелиться. И я видела цепи заклинания, накинутого на всех. Причем кем-то своим, одним из пятерых связанных.

Своим новым зрением я видела и то, что жизнь стремительно утекает сквозь пальцы Льены. Но я не могла позволить ей умереть. Она мой якорь. Моя привязка к Селене. Она та, ради которой я решила воспользоваться своей новой властью.

- Сатори! – выдохнула я. И время на поляне словно замедлилось, замерло.

Спрыгнув с коня, я подошла к Льене. Опустилась рядом с ней на колени, устраивая ее голову на своих коленях. Ее глаза изумленно расширились, когда она узнала меня. Потом взгляд драконицы дрогнул, затуманился. Она собралась уходить за порог этого мира, но я не могла ее отпустить. Льена была мне нужна.

Вытащив из волос тонкий стилет, я порезала вначале ее ладонь, потом свою. Наша кровь смешалась. Время начало ускоряться, желая вернуться обратно, в привычное русло. Взгляд драконицы прояснился.

- Ты позволишь? – прямо спросила я. – Оставить тебя в этом мире?

- А цена? – спросили ее глаза.

- Смерть того, кто обидел тебя.

- Кими? – она задумчиво посмотрела в небо, не зная, что сейчас, именно ей, наследнице драконов Э’Е’Лсьен решать судьбу мира, прогнившего насквозь.

- Что ты хочешь, Льена?

- Жить!

И мир вокруг дрогнул. Время стремительно потекло в обратную сторону. Придерживая Льену за плечи, я наблюдала за тем, как толстая обожравшаяся ящерица выползла из-за камней. И как в спину драконице полетело черное пепельное копье.

Вскоре копье вернулось к дракону, в его лапы. Пришло мое время.

Поймав взгляд испуганных черных глаз, я просто тихо приказала.

- Умри.

Дракон, названный Льеной Кими, начал рассыпаться. Вся магия, которая окружала его, неожиданно рванулась ко мне, спеша занять время на руке.

Горячая волна поднялась почти до предплечья, кожу закололо. Даже не глядя, я поняла, что случилось. Моя способность впитывать магию мира. Вся магия, высвободившаяся после смерти дракона, пусть и ущербного, но все же дракона, рванулась ко мне. Черная полоса растянулась на всю руку, покрыв кожу необычными черными узорами.

Мир собрался снова. Время пошло своим ходом.

- Карлана? – изумленно спросила Телли.

- Вы свободны, я так желаю. – Тихо прошептала я. Оковы чужеродной магии свалились к ногам, но к нам двоим никто не подошел.

- Ты вернулась, - тихо сказала Льена.

- Я узнала много нового, - кивнула я, отвечая одновременно и на не заданный ею вопрос. – И если позволишь, я хотела бы быть рядом с тобой, чтобы жить.

Драконица изумленно вскинула совершенную бровь.

- Вот как? Я не против. Я теперь не просто твоя кровница. Я обязанная тебе жизнью.

На этот раз я помогла ей подняться. И Льена замерла, глядя на поляну, щедро политую ее кровью.

- Это плохо, - мрачно заметила драконица. А потом посмотрела на меня. – Я в долгу пред тобой. Запомни это.

Я наклонила голову.

- Не могу тебе сейчас всего объяснить, но ты делаешь для меня гораздо больше, Льена. К сожалению, у нас нет времени, чтобы поговорить.

- Нет времени? – драконица вновь повернулась в сторону Проклятых порталов, в глубине которых клубилась черная густая тьма. Мы попали под очередное пробуждение порталов.

Но я смотрела не в ту сторону, откуда нам грозила смертельная опасность. Я не могла отвести взгляда от ауры Льены. Ее сияние было интригующим, с намеком на претензии, но незаконченным, несовершенным. У меня все внутри горело от желания поправить ауру. Там ведь нужно было всего пара штрихов, чтобы закончить хотя бы черновой набросок.

- Сейчас не время, - шепнула мне моя сила. – ПОКА не время. У тебя еще будет возможность исправить это. Это и многое другое.

Я послушно кивнула, соглашаясь с голосом. И повернулась к порталам, где уже сформировалась фигура первого противника.

Большой крылатый пес, с алыми глазами. Из оскаленной пасти капала зеленая слюна. Глухо рыкнув он прыгнул вперед. На меня.

- Умри, - приказала я, даже не успев испугаться.

Жуткое создание взвизгнуло и начало кататься по земле, пытаясь сбить непонятно откуда появившееся синее пламя. Не преуспев в этом, пес обратился в пепел.

В глазах потемнело, и я рухнула сначала на колени. А потом полностью распласталась на земле. Что было дальше – уже не помню.

Тишину нарушал только звук одиноких шагов по асфальту. Мимо не проезжали машины. В домах не зажигался свет. Не пели птицы. Безмолвие не нарушал даже шум ветра. Опасная тишина.

Босые ноги приятно покалывал жар асфальта. Днем было очень жарко, и он почти раскалился. А сейчас поздним вечером, он с удовольствием делился со мной теплом.

Вскоре сядет Сантар – маленький диск зеленого света. И на Таран опустится беспросветная тьма. Только кое-где тьму будет разгонять серое свечение фонарей. Все это только для меня. Таран – мертв. Планета- призрак, которая скоро исчезнет без жителей, превратится в безжизненную пустыню.

Я никак не могу понять, что я здесь делаю. На планете мало того, что нет никого живого, так она еще и непригодна для жизни.

Даже я демон, здесь выживаю с трудом. Но это только потому, что наша раса – мастера по выживанию. Я хожу по Тарану уже месяц в поисках ответа. Питаться приходиться воздухом, буквально вылавливая из него мелкие питательные частицы. Кошмар, в общем. Может, я сплю, и это только мне снится? Нет. Не должно.

Странно все это. Планета реальна, но заброшена. Почему – непонятно. Нет ни привычных мне книг или инфо кристаллов.

Но я здесь. Значит, так надо. Но кому? Зачем? Вопросы без ответа…

Ритмичное покачивание. Тихий гул голосов и цокот копыт. Первая мысль была какой-то вялой и неохотной.

«Мы уже едем».

Раз я сама ехать не могу, значит, я еду с кем-то. Сильные руки бережно прижимают меня, страхуя от падений. Кожа была теплой.

От мужчины чуть уловимо пахло хвоей и какой-то пряностью. Значит, я еду с Шарком.

- Проснулась? – тут же раздался у меня над ухом его голос, спокойный, с непривычно доброжелательными интонациями.

- Да. Кажется. Я еще не уверена.

Эльф тихо засмеялся.

- Не вставай, лежи спокойно.

- А можно?

- Конечно. Побуду твоей подушкой.

- Что с Льеное?

- Засыпает на ходу, - отозвался Шарк. – Уже скоро сделаем привал, иначе некоторые просто свалятся с лошадей.

Я кивнула и попыталась вспомнить, что же произошло во время боя у проклятых порталов.

Как только я потеряла сознание, меня из моего тела вынесло, словно чьей-то рукой выдернуло. И дальнейшие события я наблюдала со стороны.

От моего лежащего тела потянулись длинные черные жгуты к троим: Льене, Телли и Шарку. Они почувствовали прикосновение чужой магии, но противиться ей не стали и впустили жгуты в свою ауру. Мы четверо оказались связаны.

А дальше по этой связи в их сторону поплыли сгустки. К Льене черные, золотые к Телли и синие к Шарку. Они брали эти сгустки, напитывали ими подготовленные заклинания и запускали в противника. Эффект был изумительный.

Гэрлон обернулся огромной змеей, жуткая машина смерти… бросаясь вперед, кобра буквально раздирала на кусочки своих противников, вначале парализуя их своим ядом. Тор и Илим работали в паре. У гнома так и мелькали лезвия коротких секир. Вампир на первый взгляд просто стоял, но от него пахло магией, которая приводила к гибели тварей. А те все лезли и лезли из портала.

Впрочем, я скоро отвлеклась от картины боя, меня заинтересовало другое. Порталы были окутаны серыми толстыми нитями. Четвертый, неработающий, был покрыт чем-то странным, больше всего напоминающим черную паутину. С самого низа камень оплетали восстанавливающиеся серые нити.

Что это? Я не могла ответить, но, захотев приблизиться к порталам, сделать этого я не смогла.

- Не советую, - прошептала мне моя сила.

- Почему?

- Утянет.

- А как помочь своим?

- Они разве уже твои?

- Да. Льена… Шарк. Телли, которая держала меня.

- Хм, - сила помолчала. – Ну что же. Сожги нити.

- Но как?

- Доверься мне.

В воздухе соткалось мое же изображение. Такой я видела себя на крыше здания, под черной воронкой. Исходный вид демона.

Она шагнула ко мне, протягивая руку, и я в ответ протянула свою. Как только наши пальцы соприкоснулись, серые нити вспыхнули, прерывая поток монстров. Нити сгорели до уже знакомой мне паутины.

- Скоро они вновь восстановятся, - шепнула мне моя сила. – В том числе и четвертый портал.

- Спасибо.

- За что?

- Что пришла.

- Мы едины, - отозвалась она. – Но мне пора. Клетка вновь требует моего присутствия.

- Я понимаю.

Она исчезла. Легкий порыв ветра задел ее платье. И золотистая ткань мазнула по моему телу, оставленному без присмотра. Мгновенно с него исчезли синяки и мелкие царапины. А в черной полоске, вновь уменьшившейся до размеров браслета, появилась тонкая золотистая нить.

Возвращаясь в свое тело, я еще увидела, как побледнели черные жгуты, как они свернулись обратно, складываясь в мою ауру, сплетая за спиной странную руну.

Поле боя, осталась за нами, усыпанное слоем пепла и песка.

- Шарк, - тихо позвала я. – Как вы трое себя чувствуете?

- Вспомнила, - безо всякого удивления уточнил он. – Намного лучше, чем ты. Наши резервы остались в целости. Мы смогли подлечиться сами и вылечить остальным. Но если бы ты не дала нам свои силы, нас хватило бы максимум на три-четыре заклинания и все. На поляне остались бы только наши трупы. За исключением тебя.

- Вот как… - я задумалась. У Телли был блокирован канал связи с окружающим миром, только земля иногда пробивалась к ней, делясь своей силой. У драконицы была незавершенной аура. А у темного эльфа вообще отсутствовал канал связи с миром мертвых. А ведь, судя по воспоминаниям прошлых жизней, именно там эта раса Селены брала свои силы.

«Накрутили тут, экспериментаторы», - мрачно подумала я. – «Набедокурили и исчезли. А бедному несчастному демону с отсутствием сил и частичной амнезией теперь разбиться!»

Привал был разбит рядом с одним из притоков Дельты. Речка была мелкой и кажется даже грязной. Пологие берега заросли камышом.

Шарк и Гэрлон отправились на речку за рыбой. Телли и Льена занимались костром. Ну а Тор и Илим ставили палатки. Меня же оставили без дела. Впрочем, я не возражала. Забравшись в самую большую палатку – для нас девушек, я закуталась в шкуры. Есть не хотелось, спать впрочем, тоже. Но во всем теле была противная слабость. Ничего не хотелось, ни есть, ни спать.

Где-то через час в палатку забралась Льена, промокшая и замерзшая.

- Там так холодно! – простучала она зубами, высушиваясь заклинаниями и отбирая у меня нагретую шкуру. – И дождь пошел. Над стоянкой мы пока натянули заклинанием купол, все промокли насквозь.

- Ты пойдешь обратно?

- Нет. Я устала. Замерзла. Жутко хочу спать. Поделишься местечком?

Я хихикнула и подвинулась. Льена заползла на нагретое мной место и вскоре задремала. А еще через полчаса в палатку заскочила Телли с корзинкой фруктов и бутылкой вина.

- Будешь? – тихо спросила она, вытаскивая из корзинки бокалы.

- Откуда? – поинтересовалась я, кивнув.

- Шарк из своего дворца вытащил.

- Дворца?

- Ну, да. Он же наследник, - Телли разлила по пузатым бокалам вино, подала один мне. – Старший из нас, и у него свой отдельный дворец, нам такой пока еще не положен, не доросли, так сказать.

- А Льена?

- Не разбудим, не бойся. Ее организм после магии всегда требует свою порцию сна. Ей над ухом можно молнии запускать, шары огненные – бесполезно. Ничего не слышит.

Я кивнула, делая глоток вина.

- Телли, - поинтересовалась я тихонько. – А вы в семье одни? И как получилось, что вы все разного возраста, а учитесь вместе?

- Ну, - эльфийка прикусила губу. – У нас у всех есть братья и сестры. У кого старшие, у кого младшие. После того, как правители родов точно решают, кто станет следующим наследником, все шесть наследников собираются вместе для прохождения учебы. Обычно, наследникам в это время 90-100 лет.

- Но… Шарк намного старше вас!

- Да. У нас получилось все не так, как положено, - Телли отщипнула виноградину. – Изначально у нас была совсем другая компания. Но от нее остались только трое. Я, Тор, Гэрлон.

- Как же так? А остальные?

- Ну, - эльфийка потерлась щекой о плечо, странно глядя на меня. – Наследником рода вампиров был старший брат Илима – Фарант. Он погиб при одном из выбросов Проклятых порталов. Наследницей темных эльфов была Рина. Она погибла. Точнее, ее убили. Не нашли ни заказчиков, ни исполнителей. И Льена, она последняя присоединилась к нашей компании. После того, как исчез в неизвестном направлении ее младший брат.

В полном молчании я осмысливала информацию. Телли разлила остатки вина по бокалам. За разговором мы выпили полную бутылку!

- Почему ты вернулась? – неожиданно спросила эльфийка. – Да еще и спасла Льену. Хотя могла ничего этого не делать.

- Не могла, - я задумчиво посмотрела на светлую. – Она для меня сейчас делает больше, чем ей кажется.

- Но она по-прежнему остается твоей кровной должницей? Значит, это не настолько важно, как ты говоришь.

Я пожала плечами.

- Не буду спорить.

- Что ты теперь будешь делать?

- Льена сказала, что у вас сейчас в Академии каникулы. Я уеду с ней к драконам.

- А, - Телли допила вино, убрала свой бокал в корзинку. – Скажи, Каралана, ведь это твое желание вернуло Шарку острые уши?

- Можно сказать и так.

- Сейчас тебе не грозит смерть от воздуха Селены?

- Нет.

Эльфийка забралась под шкуры, посмотрела на меня внимательно.

- Я не буду спрашивать кто ты или что ты скрываешь. Я спрошу только, что ты несешь в наш мир?

- Его изначальный смысл.

Телли странно хихикнула, но ничего не сказала. Приподнявшись на локте, заинтересованная тишиной, я неожиданно обнаружила, что она спит.

Захватив бокал и пару незнакомых мне фруктов, с умопомрачительным вкусом, я вышла на улицу, под свет солнц. Мир был, наконец, цельным и единым.

Около костра сидел Шарк. Один.

- Ты что, дежурный? – поинтересовалась я, усаживаясь рядом с ним на широкий плащ.

- Что-то вроде, - кивнул эльф. – Нам не надо наблюдать за миром, надо следить за магией.

- Э?

- Сейчас тент задерживает прохладу под куполом и затемняет яркий свет, чтобы остальные могли выспаться. Надо следить за обереженными кругами.

- Мы сейчас далеко от Проклятых порталов. Неужели нам может что-то грозить?

- Вполне. Прошлый разъезд стражей порталов исчез. Скорее всего, они стали пищей для кого-то. ТО, что вылезло из портала, мы, конечно, постараемся найти. Тем более, что ты каким-то образом запечатала порталы и нам не грозит опасность, получить удар в спину.

- Это ненадолго. Через несколько дней они вновь откроются, причем даже тот, который якобы запечатали ваши маги.

- Нельзя сказать, что это хорошо, - Шарк мимолетно улыбнулся. – Но благодаря тебе, у нас есть отсрочка и знание.

Я кивнула. Сидеть было неудобно и, покосившись краем глаза на спокойного эльфа, я прислонилась к его широкому плечу.

Трещал костер, с его языков вверх взлетали искры. Рассеянный свет и дружеская тишина.

- Почему ты изменил свое отношение ко мне? – спросила я.

- Льена. Подсказала мне, что ты мне напоминаешь одну девушку.

- Я? Из ваших общих знакомых?

- Мою сестру, - эльф грустно улыбнулся.

- Она должна была стать наследницей?

- Да. Я при ней должен был стать придворным магом и военачальником. Именно к этому у меня были способности. А потом ее убили. И все сразу навалилось на меня.

Я смотрела в огонь и молчала. Что я могла спросить? Какой она была? О чем думала? К чему стремилась? Но вопрос с моих губ все же сорвался.

- Ты ее очень любил?

- Да. Она все же была моей младшей сестренкой. Я баловал ее, пытаясь компенсировать этим отсутствие внимания со стороны родителей. Потом в ее жизни появилась Льена. Это сейчас драконица мрачная девушка, редко улыбающаяся и скрывающая свою редкую красоту под мороком. А тогда это была жизнерадостная хохотушка, постоянно подбивающая мою Рину на шалости и проказы.

- А брат Льены?

- Пропал, - Шарк запрокинул голову, глядя вверх. – У нас с ним отношения, правда, не очень хорошие были. Льена до сих пор надеется, что он вернется. Что он просто пропал, а не погиб.

- Почему?

- Она не хочет быть правительницей. Уверена, что это не для нее. И переубедить Льену пока никому не удалось

- Зачем ее переубеждать?

- Она может сколько угодно считать себя хуже брата. Но из нее Правительница получится намного лучше…

Мы немного помолчали. Бокал, стоявший у моей ноги, внезапно рухнул. Остатки вина вылились на землю. Задумчиво посмотрев на них, я подняла бокал.

- У вас странные отношения, - заметила я тихо. – Ты избегаешь общества Льены. Илим и Гэрлон постоянно вместе, но каждого эта дружба гнетет. Телли старается держаться подальше от Тора. И при всем при этом каждый считает другого хуже себя!

Шарк потряс головой.

- Ты меня пугаешь. Такие неожиданные выводы.

- Иногда только умение делать такие выводы спасало меня и мою, - голос все же дрогнул. – Сестру.

Эльф промолчал. А я поднялась на ноги и вернулась в палатку, убрала бокал в корзинку и забралась под шкуры. Спать по-прежнему не хотелось.

В мрачном подземелье было сыро. Пронизывающей ветер метался по залу, пробирая до костей. На стенах, покрытыми плесенью, висели факела. Пламя от них давало ровный свет. Ему не мешал ни ветер, от факелов не было ни дыма, ни чада.

В центре зала, на троне, сложенном из человеческих костей, сидел мужчина. Черные брюки с серебристыми стрелками были заправлены в черные сапоги с серебристыми же мысами. Расстегнутая серебристая рубашка. Позади мужчины лежал плащ, судя по всему, соскользнувший с его плеч.

Глаза правителя (и правителя ли?) были прикрыты. Узкие губы кривились в презрительной усмешке.

- Значит, как заколдованная? – повторил он, обращаясь к колене преклонной девушке перед его троном.

Каштановые волосы той до лопаток, из-за влажности завились мелкими колечками. Карие тусклые глаза смотрели на мужчину с восхищением и немым обожанием. Девушка нервно покусывала белыми зубками нижнюю губу.

Одета она была в кроткое светлое платье, с низким декольте.

- К сожалению, Мастер, я не смогла сама попробовать ее убить. Ведь была слишком высока вероятность того, что она не переживет испытания.

- Тем не менее, она жива и здорова. И двигается дальше.

- Что прикажете делать, Мастер?

- Затаимся. На время. Посмотрим, куда она направится сейчас. И как проще будет ее уничтожить.

- Что мне сейчас сделать для вас, Мастер?

- Хорошо было бы заняться моими делами.

- Рада служить, Мастеру! – глаза вспыхнули фанатичным блеском. – Мой, господин, что я должна сделать?

- Ты должна будешь встретиться с нашим юным другом и передать ему письмо. А поскольку сейчас это опасно… Думаю, пару дней ты можешь отдохнуть и не расходовать силы.

Девушка кивнула.

- Разрешите?

- Да.

Тонкую фигурку заволокло кровавым туманом. А когда он рассеялся, то вместо девушки на каменном полу сидела гигантская кошка, с короткой шоколадной шерстью. Умывшись, она подошла к своему Мастеру и улеглась у его ног, демонстрируя полное подчинение.

Мужчина довольно хмыкнул и потрепал кошку за уши. Поднятый взгляд преданных карих глаз заставил его хищно улыбнуться.

- Красивая кошка. Умная кошка! – он вскинул голову вверх. – Ничего, совсем скоро я вернусь. И тогда все мои враги пожалеют, что появились на свет, - взгляд мужчины подернулся мечтательной пеленой. – А начну я с тебя, непокорная!

Глава 6.

Я ехала верхом, снова вместе с Шарком. Руки эльфа осторожно прижимали меня к себе. Разумная мера предосторожности. На привале, когда все спали, я так и не сомкнула глаз. В результате я не столько ехала, сколько пыталась не упасть.

И темному эльфу, в конце концов, надоело ловить мою персону.

- Карлана! – не выдержал он. – Ну, объясни! Почему у тебя всегда все не так как у нормальных людей?

- Э? – я сонно подняла голову, посмотрела на него. – Почему?

- Нормальные люди не прибывают через Проклятые порталы…

- Стоп! – я подскочила в седле как ошпаренная, какой там сон! С меня он слетел мигом и сразу. – Подожди, Шарк! Как это через Проклятый портал?

- А ты не знала, - эльф тяжело вздохнул, усаживая меня поудобнее. – На территории светлых эльфов есть только два проклятых портала. Один находится на крайней южной точке, у мыса Северной звезды. А второй почти в центре, в провинции Кармальон. Где ты, собственно говоря, и появилась.

- Но все же говорят, что невозможно предсказать появление кого-либо из Проклятых порталов!

- Древние умели, - вздохнул Шарк. – Когда-то. Но те, кто умел предсказывать появление порталов, давно исчезли… остались только разрозненные кусочки летописей, предсказаний.

- Из которых вы узнали, что в ту ночь появится демон смерти? Так?

- Так.

- Значит, Древние, - задумчиво протянула я и добавила, осененная неожиданной мыслью. - А это предсказание, оно было полным?

- Нет. Мы прочитали только начало. Незадолго до появления демона кто-то пробрался в библиотеку и оборвал страницу.

- Где могло быть что угодно, - мрачно добавила я.

- Почему что угодно? – не понял Шарк. – Там было бы сказано, что убить демона можно…

- Подумай, - перебила я его. – Просто подумай! Если кто-то оборвал лист с предсказанием – это неспроста. Значит, там не то, о чем вы думали.

- Невозможно, - решительно сказал эльф. – Я видел это предсказание, и там было написано, - Шарк резко замолчал.

- Эй, - я помахала ладошкой у него перед глазами. – Что с тобой?

- Я не помню. Только что же помнил и забыл.

К нам подъехала Льена.

- Не пытайся вспомнить, - посоветовала она с усмешкой.

- Почему? – поинтересовалась я, видя, что Шарк молчит.

- На нем уздечка магии разума, которая не дает ему это сделать.

- Но… - я потрясла головой. – Подождите! Вы меня запутали. Причем оба. Что такое уздечка?

- Заклинание из старой школы, - Шарк оглянулся на Льену. Мы ехали в конце колонны, ветер дул нам в лицо и можно было быть уверенными в том, что нас никто не услышит. – Заключается в том, что на жертву набрасывается петля, которая блокирует определенные воспоминания.

- В чем проблема?

- В том, что эту уздечку надо постоянно обновлять. И делать это должен кто-то достаточно близкий. И кто-то, чью магию мы считаем себе почти родственной.

Я задумалась, а потом тихо уточнила.

- То есть кто-то из числа наследников?

И Шарк, и Льена посмотрели на меня в полном изумлении.

- Почему? – тихо спросила драконица. – Карлана, с чего ты так решила?

- Я не видела на Шарке никакой посторонней магии у Проклятых порталов. Зато видела тогда цепи на нем и остальных. Следовательно, заклинание было обновлено за это время. А это мог сделать только один из тех, кто сейчас едет впереди.

Льена задумчиво потерла висок.

- Так. О каких цепях идет речь?

- Когда на тебя напала та ящерица, - я поморщилась, мне не нравилось вспомнить об этом. – Так вот… остальные не пришли тебе на помощь, потому что все они были скованы одной цепью, длинной. Такого странного серого цвета с мутными черными вкраплениями.

- Стихия пепла? – произнес темный эльф недоверчиво, а потом уточнил. – Карлана, ты уверена?

- Да. А почему вы так удивились, и, кажется, даже разозлись?

- Просто это означает только одно, - тихо сказала Льена. – В нашей среде не один предатель, а два.

Я потрясла головой.

- Почему?

- Стихия пепла и разума – не уживаются вместе, - пояснил для меня Шарк. – Можно владеть только одной из них.

- А что вас так расстроило?

- Никто из нас официально не владеет ни магией разума, ни магией пепла, - заметила Льена, а потом пришпорила коня.

Я посмотрела ей вслед. Наша кавалькада направлялась сейчас в столицу темных эльфов. Шарк решил предоставить личную портальную залу, чтобы вернуть всех наследников по домам. Учебный год был закончен. Их миссия тоже. И каждый из них собирался отдохнуть от остальных.

Прикусив губу, я смотрела на свои скрещенные ладони, изучая линии на них. Меня не оставляло ощущение, что мы только что были рядом с разгадкой. Могли понять, кто именно предатель. Но, увы, мысль ушла, зато вернулась сонливость. Не в силах ей сопротивляться, я положила голову на грудь эльфу и уснула.

Сильный ветер трепал мои волосы. Я сидела на скамейке, на детской площадке. Напротив меня на детской карусели кружилась девушка. Создавалось ощущение, что ее раскручивает ветер.

Заметив, что не одна, она подняла взгляд. Моя сила… мой исходный облик.

- Привет, - улыбнулась она.

- Привет, - кивнула я, мимолетно задумавшись о странности ситуации. Вместо того чтобы сейчас спокойно спать, я вижу свою же силу! И при этом разговариваю с ней. Чудно.

- Ничего удивительного, - засмеялась сила. – Я слишком долго была от тебя отделена и поневоле приобрела черты моей клетки и твои черты тоже.

- Ты читаешь мои мысли?

- Да. Как и ты мои.

- Я твои мысли не читаю!

- А как тогда мы с тобой сейчас разговариваем? – вскинула она недоуменно бровь.

И только тут я поняла, что она по-прежнему крутится, а я сижу, опустив взгляд в землю.

- Мысленно? – ахнула я.

- Конечно. Это странное место. Сейчас здесь нет ни тебя. Ни меня. Тут только наши мысли. Они едины… Я ждала тебя.

- Зачем?

- Предупредить.

- О чем?

- Чтобы демон смог нормально удержаться на планете, - моя сила откинула волосы с лица. – Ему необходимо три, лучше четыре якоря. Те люди или нелюди, которые связаны с демоном нитями силы, любви или поддержки.

- Зачем ты мне это говоришь?

- Ты поймешь сама…

Ветер закружил карусель, бросил мне в лицо горсть желтых листьев. Чтобы они не попали в глаза, я прикрыла лицо рукой. Наждачное ощущение коснулось щеки и пропало.

Не открывая глаз, я задумалась над тем, где нахожусь. Кто-то меня переодел в легкую сорочку. Я лежала на мягкой перине, укрытая шелковым покрывалом. Моему телу было тепло, но на душе – холодно.

Открыв глаза, я поднялась с кровати, накинув на плечи лежащий рядом полупрозрачный халат, и двинулась по мрачным коридорам. Которые сейчас непонятно почему были пусты.

Меня вел вперед странный зов, алая пульсирующая нить, зовущая меня вперед. Путь преградили кованые двери. Явно в покои хозяина. Я даже задумалась над тем, стоит ли туда входить, когда незримая нить буквально дернула меня.

Двери распахнулись сами. Бокал в руках темного эльфа выбило из рук. Тонкая темная эльфиечка, стоящая напротив него, побледнела как полотно. А по комнате для меня ощутимо плыл запах смерти.

Я склонила голову.

- Шарк, ты в порядке?

- А что со мной может случиться в моих же покоях? – язвительно поинтересовался темный, накидывая на себя халат.

Я прислонилась к косяку дверей, глядя на стремительно сереющую эльфу.

- Например, - я сделала вид, что задумалась. – Выпьешь отравленное вино.

Шарк вздохнул. Наклонился к лужице на полу и опустил в нее камень.

- Смотри, - начал он. – Это мой личный фамильный оникс. Он черный как ты видишь. Если он становится зеленым, то в напитке яд, но для меня не особо опасный. Если красным, то спасти можно, но вовремя надо принять противоядие.

- А если белый? – наивно похлопала я ресницами.

- Белый? – темный эльф опустил взгляд на белый камень в своей руке. – А белый, Карлана, означает, что яд – смертельный. И противоядия от него нет.

Любовница темного эльфа тихо всхлипнула и осела на пол в глубоком обмороке. Я ухмыльнулась и, развернувшись, пошла обратно. Двери закрылись передо мной.

- Карлана, - в тихом голосе явственно чувствовалась угроза.

- Да? – я посмотрела на Шарка через плечо, мило улыбнувшись.

- Как ты узнала, что мне грозит опасность?

- Дай подумать, может быть, потому что я Вестница? И запах разливающейся смерти для меня подобен грому посреди ясного неба?

- Не верю.

- Правда? – я обиженно надула губки и развернулась на месте. – Может быть, я безумно в тебя влюблена? Поэтому и почувствовала, что с тобой происходит что-то неладное?

- Тогда ты пришла бы раньше, - усмехнулся Шарк.

- Тогда, - я вздохнула. – Скажу правду! Льена и теперь ты – мои якоря. Вы привязываете меня к этому миру, не давая исчезнуть, не выполнив свою задачу.

- Кто ты, Карлана?

Мои плечи опустились, руки сжались в кулаки, а на губах появилась предельно циничная улыбка.

- Вот веришь, Шарк… я понятия не имею уже кто я такая! Может быть, человек. А может демон. Может Венчанная со смертью, а может просто пылинка между жерновами предопределенности. Я не знаю. И это меня беспокоит.

Темный эльф посмотрел на меня и склонил голову.

- В любом случае, я перед тобой в долгу.

Я пожала плечами и не ответила.

- А где Льена?

- Она закрылась в библиотеке. Сказала, как только ты проснешься – вы двинетесь дальше. В столицу драконов.

Я наклонила голову.

- Как пройти в библиотеку.

- Прямо. До лестницы. Потом направо и вниз по лестнице. Не пройдешь.

- Хорошо. Спасибо.

Уже выходя в коридор, я остановилась, услышав его насмешливое.

- Неужели тебя не интересует, по чьей указке меня пыталась убить сия леди?

- Меня пока это не касается, - улыбнулась я, не поворачиваясь. – Тем более, - я хмыкнула. – Она все равно тебе ничего не скажет.

- Почему?

- На ней уздечка. Такая же, как на тебе.

Я пошла дальше. Тихий шум босых шагов заглушался толстыми коврами. За спиной закрылись кованые двери.

Ветер трепал длинные волосы Льены, донося до меня запах фиалок и горных цветов, которые здесь росли в изобилии, но которых у меня не было на родине. Белые венчики с золотистыми сердцевинками, были такими красивыми, что перехватывало дыхание.

Впрочем, его перехватывало и по другой причине. Мы стояли на высоченной башне. Место, где жили драконы, их «столица» была невероятным зрелищем. Начать с того, что она находилась в огромном котловане, с высоченными стенками, которые в двух местах плавно переходили в высоченные горные образования.

В центре котлована возвышалась еще одна гора, только какая-то очень странная. Вроде бы даже и не из камня. И вокруг нее лежали четыре кольца, образованные из камня разных цветов. Самым крайним и узким – было черное кольцо, блестящее под светом сразу трех солнц. Следом за ним было зеленое кольцо, потом бронзовое и серебряное.

Я повернулась к Льене.

- А как мы спустимся вниз?

Башня, на которую мы прибыли из телепорта, возвышалась над котлованом. И я что-то не заметила люка, ведущего вниз, или хотя бы ступенек.

- Вниз? – драконица задумчиво хлопнула глазами, посмотрела на меня, а потом улыбнулась. – А! Ты имеешь в виду башню? Мы туда не пойдем. Мы сразу ко мне домой.

- Но как?

- А это сюрприз! Ты высоты боишься? – внезапно озадачила она меня вопросом.

- Нет, - покачала я головой. Сложно бояться высоты, если живешь в квартире на 105 этаже.

- Это хорошо… - подмигнув мне, Льена неожиданно залихватски свистнула.

В воздухе от башни проявился толстый канат с кабинкой, в которых стояли два сидения с очень высокими спинками и ремнями безопасности.

Драконица покосилась на кабинку с откровенной тоской.

- Почему? – поинтересовалась я.

- Она очень медленно едет, - вздохнула Льена. – Пока доедет вниз, сопровождающие гостя драконы успевают рассказать ему, что означают кольца и как надо вести себя в городе, чтобы не вызвать различных осложнений.

- А если нет гостей?

- Тогда мы едем по канату. Видишь тут что-то вроде узкого перехвата. Мы держимся за него и быстро-быстро скатываемся.

Я задумалась. Кажется, что-то подобное было в моих прошлых жизнях. Попробовать что ли? Льена уловила направление моих мыслей и усмехнулась.

- Попробовать? Ну, поехали.

Я кивнула, решительно подходя к канату. Немного подумав, драконица закрепила на мне ремни, сама уцепилась чуть впереди и мы покатились! Это было что-то, ветер бил в лицо, трепал волосы, в некотором смысле я себя чувствовала грушей на ветке. Но спуск все искупил. Он был завораживающим, быстрым и опасным. Но главное – мне понравилось.

Внизу была натянута магическая воздушная подушка, поэтому потоки воздуха поймали нас при приземлении и аккуратно поставили на ноги.

Коленки немного подкашивались, да звенело в ушах. Но я бы не отказалась прокатиться еще раз таким образом. Обернувшись к Льене, я еще успела увидеть, как перед ней опускаются стражи спуска. На одно колено, прижимая ладонь к сердцу.

- Принцесса Э’Е’Лсьен! – пронеслось между ними.

Льена тяжело вздохнула, а потом я не поверила своим глазам. Куда исчезла та смеющаяся добродушная девчонка, которая ехала со мной по канату, весело смеясь? В узком переулке, между высокими смыкающимися стенами, стояла настоящая принцесса. Ее не портил ни мужской костюм, ни то, что прическа ее давно растрепана и рассыпалась на отдельные пряди. Гордая и неприступная.

Я потрясла головой, но все равно смотрела на нее как завороженная. Неожиданно она повернулась и подмигнула мне. А потом вновь обратила свое внимание на стражей.

- Спасибо вам за ваш нелегкий труд, - мягко улыбнулась принцесса. – Сложно переоценить значение этого спуска, за которым вы наблюдаете.

- Рады служить принцессе! – хором выкрикнули они.

Льена склонила голову.

- Без меня были какие-то происшествия?

- Только мелкие, принцесса. Ребенок без присмотра родителей решил прокатиться по канату. Ремни на одной из кабинок пришли в негодность. Да на башню повадились птицы летать.

- Что с ребенком?

- Успели перехватить.

- Ремни?

- Уже заменили. А вот что делать с птицами?

Льена закусила губу.

- Хм, дайте подумать. Попросите магов поставить отталкивающий купол над башней. Пару птиц пристрелите. И приманки им насыпьте в стороне.

- Хорошо. Ваша карета здесь, принцесса.

- Нет, - драконица улыбнулась, откидывая в сторону пряди волос. – Сегодня с гостьей, поэтому мы пойдем пешком. Карлана?

Я кивнула, подходя к ней ближе. Стражи канатной дороги одарили меня взглядами далекими от хотя бы нейтральных, скорее презрительные, брезгливые. Так было, пока их взгляды не останавливались у меня на лбу, где сияла руна Венчанной со смертью.

Но еще хуже стражам стало, когда Льена подхватила меня под руку и повлекла в сторону лестницы, выводящей на широкий карниз, выбитый прямо в стенке котлована.

Поднявшись туда, я увидела вновь гору и кольца. Только теперь их можно было рассмотреть. Кольца оказались горной породой, стена, которую она образовывала, была очень высокой – наверное, с трехэтажный дом и очень широкой, если смотреть с бортика.

- Что это? – не выдержала, наконец, я.

- Наши дома, - спокойно ответила Льена.

- Но… я всегда считала, что драконы живут в пещерах, - смущенно призналась я.

Драконица засмеялась.

- Так оно и есть. Но не всегда и не для всех. В нашем обществе выделяют пять видов драконов. Черные драконы занимаются земледелием и живут на плодородных землях, они расположены вокруг столицы, мы с тобой их не увидим, даже если выедем из столицы. Гостям обычно их не показывают. Когда драконы приезжают в город, мало ли по какой причине, они останавливаются в черном кольце.

- То есть это что-то вроде гостевой зоны?

- Можно сказать и так, - Льена тряхнула волосами. На встречающихся драконов, склоняющихся перед ней в поклонах, она мало обращала внимание. Но ее легкой улыбки, милостивого кивка им было достаточно. – В зеленом кольце живут драконы – торговцы и ремесленники. Они ведут свои дела самостоятельно, никому стараясь их не передавать – за исключением семьи, конечно. Все эти торговые дела, расчеты, сметы или же ремесленные навыки – в их крови.

- Подожди! У вас тоже есть ремесленники?

- Конечно. Не все мы закупаем у других рас. А некоторые наши изделия покупают не только жители Селены, но и жители других миров, прибывающие на рынок в нейтральную зону.

- Ой, я так хочу там побывать!

- Не стоит, - помрачнела драконица. – Там нет ничего хорошего.

- Почему?

- Там все насквозь фальшиво. Но об этом мы сможем поговорить позже. Хорошо?

- Ладно, - кивнула я.

- Следующее кольцо бронзовое. Это постоянные казармы. Там живут наши воины. Стражи дорог, порталов. Те, кто отправляется на стражу к проклятым порталам. Это самая многочисленная каста. И можно сказать самая опасная.

- А серебряное кольцо?

- Там живут серебряные драконы. Прекрасные создания. Аристократы. Художники. Певцы. Те, кто избрал своей жизнью – дипломатию, политику или искусство. Например, все наши послы – на различных материках – это серебряные драконы. Они самые спокойные, уверенные. Их сложнее всего вывести из себя. Да и по красоте они иногда превосходят даже нашу элиту – золотых драконов.

- Золотых?

- Последний род драконов – это золотые. Это род правителей.

- Ты золотая?

- Да.

- Как интересно, - я задумалась. – А тот… Кими?

- Он был золотым. Именно поэтому я так удивилась, увидев его в черной шкуре. Надо будет потом разобраться, как вообще такое возможно.

- Угу, - я не задумывалась над ее словами. Меня больше интересовало другое. – А дома серебряных и золотых?

- Некоторые серебряные получают в свое распоряжение небольшую часть горных кряжей, которые расходятся от котлована. Между ними как раз плодородные земли. А в кряжах живут либо отличившиеся драконы, либо представители серебряных и золотых.

- А что золотые не только Правящий род?

- Не только. Например, от первого рода, который добровольно уступил престол, осталась ветвь Изначальных золотых. Есть ветвь дворянская золотая. Их не очень много. Но зачем это знать тебе?

- Незачем, - весело кивнула я. – А куда мы идем?

- Домой. Правитель со своей семьей живет в горе, которая окружена кольцами. Гора постоянно меняет свой облик. Магия драконов. Как только ты перестаешь появляться в своей комнате – пещере и это надолго, гора как бы стягивает это место. Если дракон погиб – то комнаты, которыми он пользовался, мгновенно затягиваются, как будто их никогда и не было.

- Так же можно заблудиться!

- Нельзя. Гора никогда не бросит своих драконов. В случае если дракончик заблудился – она сама выведет его.

- Как интересно! – восхитилась я.

- Да, - Льена улыбнулась. – Мы скоро уже придем. Единственное, я надеюсь, что сезон балов уже закончился.

- Почему?

- Я их не люблю, - прикусив нижнюю губу, честно ответила драконица.

К сожалению для Льены, ее надежды не оправдались. И бальный сезон закончен не был. Мы прибыли к самому его концу, но все же три или четыре бала, которые она должна была посетить, еще оставались.

Оставив меня в своих комнатах, осматриваться, драконица ушла к портным. Ее гардероб требовалось обновить. Кстати, помня о моей «любви» к подобному времяпрепровождению, Льена сказала, что платье для меня закажет сама. Мерки ей были не нужны. У драконов – глаз алмаз. По ее выражению. Я спорить не стала. И проводив подругу, начала осматривать ее комнаты. Их было пять. Одна была явно ее спальней. Причем, странной. Два огромных шкафа, во всю стену. В одном углу столик с ящиками и зеркалом. Во втором большая низкая кушетка, с накиданными на нее подушками и сиротливо лежащим пледом.

Но Льена явно там не спала. Отыскать ее спальное место я смогла только после того, как посмотрела … на потолок. В углу был подвешен огромный шар. Он слабо мерцал… Мне было настолько интересно, что же там такое, что мое желание сделало стенки шара прозрачными. Внутри он был застелен шкурами… Спальное место дракона. Причем, Льена там, кажется, могла даже уместиться в своей оборотной ипостаси.

Хмыкнув, я покинула спальню и двинулась в соседнюю комнату, оказавшуюся чем-то вроде небольшой столовой. Здесь я задерживаться не стала. Третья комната была комнатой отдыха. Низкие кресла, камин… Интересно только, как в горе можно построить камин? Но задумываться я над этим не стала. Еще здесь были высокие шкафы заставленные книгами.

К сожалению, я обнаружила одну закономерность. Если язык я еще могла понимать, спасибо, эльфийским магам, они постарались, то читать я еще не научилась. Как-то не было времени. Поэтому, тяжело вздохнув, мне пришлось двинуться дальше. Одна комната была закрыта. А последняя пятая – была кабинетом.

Здесь было тихо и спокойно. На большом столе лежали бумаги и какая-то карта. Не сдержав своего любопытства, я подошла ближе. Карта оказалась материком драконов, в увеличенном масштабе. Причем она была вся утыкана странными шариками. Каждый шарик, если его коснуться, сообщал дату выброса проклятого портала и его силу.

Один цвет шариков, бордово-оранжевый, был везде – на всей карте. Я задалась невольно вопросом – как такое вообще может быть.

Легких шагов Льены я как обычно не услышала, зато почувствовала ее появление еще до того, как она пересекла порог своих комнат. Но оторваться от так заинтриговавшей меня карты, я просто не смогла.

- Как такое возможно? – повернулась я к ней сразу же, как только она остановилась рядом со мной.

- Блуждающий портал, - драконица устроилась на диване напротив своего стола. Ее кресло заняла я, нагло устроившись на нем с ногами.

- Блуждающий?

- Никто не может сказать, где и когда он появится. Говорят, древние еще умели это делать, а мы уже нет.

Я вновь посмотрела на карту. Значит, блуждающий.

- А как вы определяли?

- Магией, - пожала плечами Льена.

Я недовольно посмотрела на нее.

- Я подумать нельзя было?

- Подумать? – драконица изумленно посмотрела на меня. – В каком смысле?

- Судя по всему, в этом есть какая-то связь. – Я вновь посмотрела на карту. – Но связь мне пока непонятная. В голове что-то вертится, а поймать не могу. Надо подумать.

- Ну, подумай. А пока, пойдем в ванную. Тебе надо переодеться, поесть, а потом поспать. Перед балом.

- Перед балом?

- Неужели ты думаешь, что я пойду туда одна? – хмыкнула Льена, вставая. – И вообще, раз я должна страдать, значит, ты тоже этой участи не избежишь.

Тяжело вздохнув, я пошла вслед за драконицей. А из головы упорно не выходила карта с отметками и блуждающий портал.

Глава 7.

За пару часов до бала, Льена провела меня в свои комнаты и оставила одну. До бального зала меня должна была провести гора. Что меня особенно удивило – у драконов был очень странный придворный церемониал. Приглашенные гости приходили за полчаса до назначенного времени бала. За пять минут – послы и придворные. Ровно в назначенное время прибывали хозяева или Правители. А через полчаса после начала бала приходили те, кто был приглашен лично членами правящего рода. Такое своеобразное указание на положение прибывших гостей.

Два часа с половиной до бала. Их можно было потратить на то, чтобы выспаться. Но меня словно сильным магнитом тянуло к бумагам в кабинете Льены.

И, в конце концов, я не выдержала. Взяв тонкий стержень и пару чистых листов бумаги, я села у карты порталов и начала просто выписывать разницу в их появлении, взяв за точку отсчета самый первый портал, отмеченный на карте.

Всего через десять минут на листочке была последовательность цифр, в которых четко была видна система. Особенно если допустить, что на карту Льены были нанесены не все открывающиеся порталы.

Следующее, что я начала делать – это рассчитывать расстояния между каждой следующей точкой портала. Но здесь системы почему-то не было. Было что-то другое, царапающее мысли. Глядя на точки, я внезапно вспомнила сухопарую Анну Григорьевну. Она вела у нас мои самые нелюбимые предметы – алгебру, геометрию и астрономию.

В голове всплыл ее суховатый и укоряющий голос.

- Света, соберись! Простейшая задачка – точки на окружности. Известен радиус. Найти центр. Ты уже пятую подобную задачу решаешь!

Точки на окружности? Ну, конечно! Значит каждый раз блуждающий портал появляется на окружности, они отличаются друг от друга радиусами, но безусловно у них один центр!

Пересечение линий дало точку где-то в районе Хрустальных гор. А зная центр, я смогла найти закономерность между расстояниями точек и углами.

Часы отбили семь. Об этом позаботилась Льена, я должна была в это время начать собираться. Но я не могла. В цифрах была закономерность, а еще звенел тревожный колокольчик интуиции. Я обязательно должна была что-то найти, очень важное, не только для меня.

И я погрузилась в расчеты. Ровно в 7:30 я нашла точку нового портала и совместила с картой полученные результаты. А потом с тихим вскриком выскочила в коридор и бросилась бежать.

Гора открывала мне кратчайшие ходы и тут же их закрывала.

В центре бального зала кружилась потрясающе красивая пара. Два золотых дракона двигались уверенно и плавно, в такт музыке и абсолютно синхронно. Словно два зеркальных отражения, повторяя движения друг друга.

И только очень близкий к принцессе человек смог бы понять, что тут что-то не так. Драконица танцевала спокойно и уверенно, но это были только заученные движения. Не было в них души и страсти.

В зал ровно в половину восьмого прибыли два личных гостя, и Льена забеспокоилась, не увидев в зале своей кровницы.

Спустя три минуты сплошной камень стены зала разошелся. В зал выскочило нечто всклоченное и грязное, в пыли и паутине. Алые глаза дико сверкали. Серые мышиные волосы стояли дыбом, а ко лбу прилип кусок чего-то непонятного.

Нечто пролето по залу, замершему в изумлении, и столкнуло в прыжке пару, стоявшую в центре зала.

Безмолвную тишину нарушил негодующий крик принцессы.

- Карлана!

Я поднялась на ноги, отряхнулась. Льену поднял тот красавчик, с кем она танцевала. Драконица надвигалась на меня с видом жутко голодной гадости, выбравшей к тому же меня в качестве не основной закуски, а так десерта.

- Уф, - я скинула со лба кусок штор. Стражи бального зала резко остановились, а потом осторожно попятились, увидев руну на моем лбу. – Через минуту, уже меньше, в зале откроется портал.

- Какой?

- Блуждающий, - я стряхнула головой. – И если бы я вас не столкнула…

Я не договорила. В той же подавленной тишине, в центре зала, где только что стояла красивая пара, с диким скрежетом и воем распахнулся проклятый портал.

К моему полному изумлению, все присутствующие в зале драконы ощетинились оружием, независимо от возраста и пола.

Драконов золотого рода оттеснили от боя и задвинули вначале за спины стражи, а затем вообще в комнату, появившуюся в стене. Льена крепко держала меня за руку. И пока проем стремительно затягивался, я еще успела увидеть, как в зале появились еще несколько отрядов стражей.

- А теперь, - раздался гневный голос позади меня. – Извольте объясниться. Кто вы такая и почему сбили с ног мою дочь?

Я повернулась к отцу Льены. Руна на лбу ярко вспыхнула, разгоняя полумрак в комнате.

- Карлана, - представилась я. – Венчанная со Смертью, связанная кровным долгом с вашей дочерью.

Льена усмехнулась, глядя на нешуточное изумление, написанное на лицах присутствующих. А я равнодушно продолжила, не выпуская ладони Льены из своей руки.

- Не знаю, почему вы не обратили внимания, но предсказать появление блуждающего портала вполне возможно. Он подчиняется определенным законам.

Драконы переглядывались, поглядывая на меня с недоверием и недовольством. Я хмыкнула.

- Вы можете мне не верить, а можете просто проверить – в следующий раз портал откроется через 3 часа и 13 минут в районе серебряных озер, у старых виноградников. Сила выброса – минимальна.

Драконы опять переглянулись. Повисло тяжелое, напряженное молчание. А я могла поклясться, что они разговаривают мысленно. Желания слушать их разговор у меня не было, не было и сил, после сумасшедшей пробежки наперегонки со смертью.

Льена вспыхнула, поднялась с места и решительно потянула меня за собой. Драконы так и не проронили ни слова.

Гора за нами стянулась. Наш путь лежал в очередной раз в купальню. Это было действительно сейчас необходимо. Ведь я была больше всего похожа на пугало. Страшное и неприглядное.

Я лежала на кушетке. Льена забралась в свое «гнездо». Мы не разговаривали. Драконица была задумчива и даже, кажется, чем-то сильно расстроена. Свернувшись в клубочек, она даже не шевелилась, но не спала, это я знала точно.

- Льена? – тихо позвала я.

- Да?

- Чем ты так расстроена? Тебя кто-то обидел?

Драконица помолчала, но все же ответила.

- Быть кровной должницей, пусть и для Венчанной, мои родители посчитали унизительным для принцессы и приказали передать права долга другому дракону. Ведь для тебя это будет не просто не хуже, а даже лучше.

Я хмыкнув, заложила руки за голову.

- Твои родители действительно считают, что смогут предложить мне кого-то лучше тебя?

- Да.

- Они ошибаются.

- Почему?

- Я… - мой голос дрогнул. – Не совсем человек, Льена. Я очередное воплощение демона. В этом перерождении у меня силы забрала пиявка, которую я считала все это время своей сестрой-близнецом.

Драконица тихо ахнула. А я продолжила.

- Чтобы демон мог остаться на планете, ему нужны якоря, жители, связанные с ним узами любви, ненависти, смерти…

- К чему ты это говоришь?

- Ты моя якорь, - я улыбнулась. – С которым я связана силой, смертью, обещанием и кровью. И я очень сомневаюсь, что твои родители смогут предложить хоть что-то равноценное.

Льена спрыгнула из своего «гнезда» и устроилась на кушетке рядом со мной, благо огромные ее размеры вполне это позволяли.

- Так что мне делать? – тихо спросила драконица.

- Тебе решать, - пожав плечами, ответила я. – Хочешь, передавай долг крови, хочешь – нет.

- Чего хочешь ты? – помолчав, поинтересовалась Льена.

- Чтобы ты осталась, - честно призналась я.

- Значит, останусь, - выдохнула драконица, улыбаясь в темноту.

- Почему?

- Я… не знаю.

Мы замолчали. Тишина была спокойной и умиротворяющей. Льена скоро заснула, а в кабинете сам собой вспыхнул свет.

В проеме показалась фигура, которую я видела не зрением, а чутьем. Меня соизволил навестить мой… хм. А кем бог смерти мне теперь приходится? Муж – не муж, жених не жених. Хороший вопрос. Подумаю сама, а потом можно будет и спросить.

Накинув на себя халат, я двинулась в кабинет. Мне было очень интересно, с чем прибыл бог – демон.

В кабинете гость устроился с удобствами на диване. На меня он поглядывал с нездоровым ехидством.

- Странные у вас отношения с якорем, - заметил он. – Или, - тут бог смерти сделал многообещающую паузу, - ты предпочитаешь свой пол?

Я приподняла бровь, подсмотрев это движение у Льены и с легкой насмешкой поинтересовалась.

- Я что должна отчитываться?

- Нет, что ты! Просто любопытство заело старого замученного демона.

Я тихо засмеялась.

- Нет. Все-таки предпочитаю противоположный пол.

Демон-бог покивал. Но у меня сложилось впечатление, что он мне не очень-то и поверил. Почему интересно?

- Ладно, Карлана. Мне, честно говоря, все равно. В твою жизнь вмешиваться я не имею права.

- Зачем ты здесь?

- О! Тебе надо выполнить первое задание, как Венчанной со смертью.

- Первое?

- Да. Ты в качестве Вестницы должна отправиться в Хрустальные горы.

- Зачем?

- Там живет осколок прошлого. Отшельник и настоящий дракон. Он не хочет уходить, видя, что творится на его планете. Ты должна его увести.

- Но ведь он не хочет!

- Это твои проблемы.

- Я должна ехать одна?

- Как тебе удобнее, хочешь одной, хочешь в компании.

- Отшельник… - я помолчала. – Случайно не является ли он причиной появления блуждающего портала?

- Только косвенно.

- Вот как. Раз у меня нет другого выбора – я займусь им.

- Хорошо, - уже исчезая, демон-бог взглянул в мои глаза. – Будь осторожна, Карлана. Мир рад твоему присутствию, но всегда найдутся те, кого не устроят изменения.

Я кивнула, а потом вернулась на кушетку – досыпать. Если я правильно поняла бога смерти, мне предстоит весьма неприятная прогулка.

Только тихий шорох нарушал тишину. По асфальтовой дорожке не торопясь, бежала девушка. Вперед ее гнал зов, слабеющий буквально с каждой минутой.

Демон бежала тихо, экономя дыхание, но дома по обе стороны от асфальтной ленты пролетали смазанной полосой. Демон спешила, а значит, вся планета напрягла все свои ресурсы, чтобы угодить ей.

Мало кто знал, что демоны – одна из самых могущественных и опасных рас, была создана демиургом мира для того, чтобы они служили «заплатками».

Как только на одной из планет опасность прорыва с другого мира, гибели самой планеты или же грандиозной войны достигала критической отметки – всегда появлялся демон.

А еще очень мало кто знал, что демоном не обязательно родится, демоном можно стать. И наоборот, родившийся демоном – может передать свой дар другому и выбрать себе для жизни другую расу – любую. Было всего одно весомое «но», которое останавливало торопливых, заставляя задуматься – в любом случае, пути назад не было.

Тихий шорох шагов бегущего демона нарушал мертвую тишину. Она спешила успеть к зову, который уже почти был не слышен.

Рано утром Льена вошла в столовую золотого рода в одиночестве. Карлана сладко спала, завернувшись в плед. Драконица хотела разбудить ее, чтобы забрать с собой, но отметив круги под глазами кровницы и посеревшую кожу, решила дать ей возможность отоспаться, а завтрак приказать подать в комнату.

Правящий род выглядел растерянным и порядком ошеломленным. Устроившись за столом, Льена пытливо посмотрела на кислых родных.

- Что еще успело случиться за ночь?

Двоюродный брат Льены, золотой дракон Касоль, откашлялся, с заметными смешинками в глазах посмотрел на сестру.

- Видишь ли, ночью случилось нечто небывалое! Счетчики магических полей вчера зашкалили и показали выброс невероятной силы.

- И?

- Вчера нашу резиденцию осчастливил своим вниманием и личным посещением сам Бог смерти.

- О! – восхитилась Льена. – И к кому он приходил?

Лица представителей Правящего рода вытянулись еще больше, хотя казалось, что это невозможно. Касоль уже откровенно смеялся.

- Вообще-то замечен он был в твоих комнатах. Но раз ты не знаешь о его посещении, значит, он приходил к твоей кровнице.

Льена улыбнулась.

- Я должна удивиться? Пообщавшись с Карланой я уже не удивляюсь ничему, что связано с ней. Кстати, как насчет Блуждающего портала?

- Ее слова подтвердились, - признал Правитель. – Кстати, принцесса, кому ты решила передать кровный долг?

- Никому, - драконица довольно усмехнулась. – Как был долг моим, так и останется! И только попробуйте мне возразить.

Правитель драконов помрачнел.

- Разговор не закончен. Что значит, ты никому не передашь долг? Ты обязана… - договорить он не успел.

Тяжелые двери распахнулись, словно на них не стояло около полусотни магических заклинаний. На пороге возникла Карлана, походно одетая и чем-то очень взбудораженная.

- Льена! – возмущенно и радостно завопила она. – Пойдем скорее!

- Куда?

- Мы отправляемся в поход! – весело хихикнула девушка. – К отшельнику – в Хрустальные горы.

- Кто сказал?

- Бог Смерти! – отмахнулась Карлана. – Оказывается, этот отшельник как-то связан с Блуждающими порталами. А еще ему надо донести Весть. Ну, быстрее же!

- Быстрее то почему?

- Иначе нас успеют перехватить Шарк и Телли. Упс! – на счастливой мордашке проступила досада. – Не успели. Теперь поедем вчетвером.

Правитель драконов резко стукнул по столу. По дереву прошла змеистая трещина.

- Кто сказал, что моя дочь, принцесса золотых драконов, куда-то поедет?

Карлана повернулась к нему завораживающе плавным движением. Ее алые глаза зажглись яростью, губы искривила презрительная улыбка.

- У вас какие-то возражения? – поинтересовалась она, аристократически вскинув бровь.

Старый дракон, многое повидавший на своем веку, замолчал, не в силах справиться с нахлынувшим на него ужасом. Облизнув пересохшие губы, он отрицательно качнул головой.

- Нет. Можете ехать.

- Спасибо! – просияла Карлана. Куда пропала аура ужаса, что окутывала ее всего пару секунд назад? Обычная человеческая девчонка, готовая прыгать от радости, что отправляется с друзьями на прогулку.

- Мы идем? – напомнила девушка.

- Конечно, - вздохнула Льена, поднимаясь на ноги.

Обе девушки покинули обеденный зал.

Драконы смотрели им вслед. Кто с удивлением, кто со злостью, кто с восхищением. Не было только равнодушных.

Телли и Шарка мы встретили внизу – у канатной дороги. Кабинки не было – оба эльфа спускались так же, как и мы – по веревке и ручками. Судя по усмешке на лице Шарка и бледностью, разлившейся по лицу Телли, светлая так катилась первый раз, и кажется, ей не особо понравился этот эксперимент.

- О, привет! – усмехнулся Шарк, увидев нас.

- Чем обязаны? – искренне удивилась Льена. Судя по всему, она до последнего не верила мне, что по нашу душу явятся оба эльфа.

- Ну, - Телли смутилась. Потом деликатно приглушив голос, сообщила, глядя на меня. – Из-за нее. А еще из-за скандала в золотом роду.

- Мы решили, что надолго вы не задержитесь во дворце, - добавил Шарк. – И решили присоединиться. Тем более что одной прекрасной леди я задолжал свою жизнь.

- Когда ты успел? – ахнула драконица.

- Не так давно, - улыбнулся темный. – Так куда мы едем?

- К отрогам Хрустальных гор! – выпалила я. – И не едем, а идем пешком.

- Что? – все трое уставились на меня так, словно я предложила нечто, в высшей степени неприличное.

Смутившись, я все же повторила.

- Ну, мы идем пешком. Вначале вдоль отрогов, по старому тракту. Ранее его использовали для сухопутной торговли с гномами. Вот по нему мы пройдем к водопаду. Рядом с ним начнем подниматься вверх. А там по горам к отшельнику, которому я должна донести Весть, мы пойдем, ориентируясь на мое чутье.

Все трое, во время моего объяснения откровенно мрачнели на глазах.

- Да что с вами? – изумилась я.

- Мы туда не пойдем, - чеканя каждое слово, заявила Льена.

- Почему?

- Это страшное место. Там все не так. Идешь по дороге, но видишь совершенно другое, не то, что должно быть. Там есть ночь. И странное светило в небе – серебристое, с какими-то кругами вокруг.

- Это называется кольца. А земля черная, выжженная трава. И в воздухе пепел, – дополнила я рассказ.

Шарк кивнул.

- Да. На каждом материке есть такое изнаночное место.

Я тихо хмыкнула.

- Изнанка, значит? Ну что же. Если вы не можете идти со мной, я просто вынуждена идти одна, - сообщила я опешившим спутникам и двинулась к подъехавшей кабине. Подниматься наверх предстояло именно в ней, одновременно любуясь пейзажами драконьей столицы.

- Карлана, стой! – возмущенный крик Телли заставил меня подпрыгнуть на месте, настолько неожиданно он прозвучал.

- Что? – неохотно поинтересовалась я.

- Одна ты там не пройдешь, - сообщила мрачная Льена.

- Пройду, - возразила я. – Главное успеть уйти от водопада, до того, как начнется выброс из блуждающего портала.

- Э? – в изумлении уставились на меня эльфы. – Драконы, что, нашли способ определять появление блуждающего портала:

- Не драконы, - отмахнулась я. – А я.

- Уф, - Телли зябко поежилась. – Ты, наверное, ошибаешься.

- Это уже подтвердившаяся реальность, - вздохнув, сообщила Льена, догоняя меня. – Ее расчеты действительно верны. Поехали, Карлана, что же с тобой делать. А вы двое дождитесь нашего возвращения во дворце.

- Ага, сейчас! – обиделась Телли. – Такое приключение и без нас?

Шарк молча устроился в кабинке, благо она и была рассчитана на четверых.

С тихим гудением кабинка вздрогнула и двинулась вверх.

На старую дорогу мы вышли уже через пару часов после того, как покинули дворец драконов.

И все откровенно были поражены тем, что предстало нашим взглядам. Искривленные мертвые деревья, выжженная земля, дым и чад, пепел – такой предстала для меня первая раз изначальная Селена.

Сейчас же мы наблюдали за восходом огромного светло-серебряного дневного светила, от которого светились, словно изнутри, жемчужно-розовые облака. Черная земля была покрыта зеленым ковром молодой травы, а еще усыпана белыми цветами с крупными венчиками.

Деревья приветственно качали зелеными кронами. А с веток доносилось пока еще неуверенное птичье щебетание. В воздухе пахло свежестью, кажется, недавно прошел дождь. Тропинку под ногами устилал зеленый мягкий мох. Увидев его, я не удержалась и разулась. А скоро моему примеру последовали и остальные – ведь в этом мире до горы, где живет отшельник, нам идти и идти. Хрустальные горы тоже были созданы.

- Как такое возможно? – не выдержала Льена. – Карлана?

- Не могу пока рассказать, - поспешно сказала я.

Эльфы переглянулись.

- Но что-то тебе известно? – уточнил Шарк, я промолчала.

- Предлагаю сделать привал! – предложила Телли, задумчиво теребя кончик косы. – Перекусим и подумаем.

Я пожала плечами, но возразить не успела. Шарк первым шагнул с тропы, чтобы тут же пропасть из поля нашего зрения. Он появился спустя пару минут.

- С тропы лучше не сходить, - мрачно заметил темный эльф, насквозь промокший. – Как только делаем шаг с нее, оказываемся в привычном мире. А там мы сейчас идем по карнизу над озером.

- Бедный, - вздохнула Льена, подходя к темному. – Сейчас я тебя высушу.

Фигура эльфа окуталась золотистым светом. Как только просушка закончилась, Льена торопливо убрала свою ладонь с плеча Шарка. На лице того было недоверие и недоумение.

- Что? – с вызовом спросила драконица.

- Я думал ты больше никогда меня не коснешься, - задумчиво изучая девушку, сказал темный, не спеша возвращаться к невозмутимому виду.

- Так, - я тряхнула головой. – Все-таки присоединяюсь к предложению Телли о привале. Тем более что впереди есть безопасная полянка. Заодно, - предвкушение в своих глазах я так и не смогла скрыть. – Вы мне ответите на пару вопросов.

Льена тяжело вздохнула, но промолчала. Зато Шарк довольно ехидно заметил.

- Только после тебя, Карлана!

Я задумалась. В принципе кое-что можно сказать. Вопрос только в том, за какой чертой знания будут смертельно опасными для моих якорей и светлой эльфийки.

Чужой голос в моей голове раздался неожиданно. Справившись с первым шоком, я даже поняла, кто именно решил со мной поговорить. Бог-демон был чем-то доволен.

- Ну? – поинтересовалась я.

- Ты уйдешь. Не спорь. Хотя бы пока все не вспомнишь. Они останутся. Пусть хотя бы твои якоря будут знать истинное положение дел. Что с чего началось. И чем может закончиться.

- Не окажется ли эта ноша для них слишком тяжелой?

- О! – бог-демон тихо засмеялся. – Они гораздо сильнее, чем тебе кажется. Впрочем, ты скоро все сама увидишь. А пока расскажи им все.

- Все?

- Да. С самого начала.

- Но тогда правда привяжет ко мне Телли! Она станет для меня третьим якорем!

- Она им уже стала. Так что тут не о чем волноваться.

Я склонила голову. За разговором с богом я не заметила, как мы дошли до полянки, принадлежащей истинной Селене.

Устроившись на зеленой траве, рядом с чистым родником, я посмотрела на своих якорей, сбитых с толку моим продолжительным молчанием.

Тяжело вздохнув, я прикусила губу, еще немного помолчала.

- Я расскажу вам все, - решившись, сказала я. – Но вначале я просто хочу понять, что связывает вас двоих.

Телли быстро закивала головой, присоединяясь к моим словам. Шарк и Льена переглянулись.

- Между расами часто практикуются договорные браки. Они связывают между собой членов правящих семей, они становятся заложниками политики и переезжают, как правило, на нейтральный материк, - спокойно объяснил Шарк. – Ведь представители обеих рас относятся к таким бракам не то, чтобы с презрением, скорее с недоумением и жалостью.

- Поскольку мы оба были просто членами Правящих семей, - Льена передернула плечами. – Между нами был заключен договорной брак. Был даже проведен малый обряд.

- И? – не поняла я.

Льена тоскливо посмотрела на меня.

- Наследники могут сочетаться браком только с представителем своей расы. А чтобы разорвать малый обряд, надо перенести весьма неприятный процесс от того, с кем заключен договор.

Я все равно никак не могла понять, о чем идет речь. И Шарк тихо добавил.

- Это очень больно. И Льена всегда держалась от меня подальше, потому что я и боль были для нее равнозначными понятиями.

Я потрясла головой, изумленно глядя на них.

- Слушайте, как у вас все сложно!

- А у вас было не так? – поинтересовалась Телли.

- Нет. Хорошо, - набрав дыхания, я начала свой рассказ. – Вы назвали меня Карланой. Но при первом рождении мне дали совсем другое имя…

Глава 8.

- Не может быть! – тихо сказала Льена, потирая лоб. – Нет! Такое действительно невозможно!

- Невозможно? – я грустно усмехнулась. – Вот вам доказательство реальности происходящего – вокруг нас.

- И теперь нет никакой возможности изменить это? – хрипло спросила Телли. – А то чувствовать себя неполноценными как-то не хочется.

Я потерла озябшие ладони. Несмотря на то, что в том мире – было тепло, на изначальной Селене сейчас было что-то вроде конца весны. И в полураздетом виде мне здесь было холодно.

- Возможности есть, - кивнула я. – Но, как вам сказать, я не уверена, что у меня получится. Пару раз я видела, как можно что-то изменить. Но тогда я не была уверена в том, что мне можно проводить эксперименты.

- Проводи сейчас! – предложила Льена, немного успокоившись после того, что они узнали.

Я пожала плечами.

- Я не знаю, что произойдет, если я, например, исправлю те недостатки, которые вижу в ваших аурах. Ведь за все свои жизни, по крайней мере, среди тех, о которых немного помню, я еще не встречалась с такими последствиями.

- А ты попробуй! – предложил Шарк, лениво пожав плечами. – Льена уже даже горит желанием выступить в роли подопытной драконицы.

- Это опасно! – возмутилась я.

- Ну и что! – со смешком отозвалась Льена. – Зато мы будем точно знать, что можно, а что нельзя делать.

Я задумалась. В принципе идея хорошая. Вопрос в том, где именно восстанавливать повреждения в ауре? На Селене изначальной или той? Я погрузилась в себя, призывая еще и свою силу. Она откликнулась быстро, послушно став рядом со мной.

- Звала?

- Мне нужен твой совет. Да, наверное, так.

- Я тебя слушаю.

- Какая сторона мира больше насыщена силой?

- Та, где вы сейчас.

- Если я переверну Льену – мы тут уместимся? Я просто не помню размеров истинных драконов, - смущенно призналась я.

- Нет. Не вместитесь, - тихо засмеялась моя сила. – Вам придется уйти отсюда, удалиться временно от тропинки. Изначальных мест пока еще очень мало, но оттуда, где вы сейчас, вполне можно добраться до огромной поляны. На ней перекидывается тот, к кому вы идете. Посмотри его плетение, чтобы подправить ауру своей подруги. Если понадобится.

- Если?

- Конечно. Ты можешь намного больше, чем тебе кажется самой. Ты можешь не помнить этого сейчас, но начнешь – и знания вернутся еще на чуть-чуть.

- Спасибо, я поняла.

- Я сейчас уйду, - сила мечтательно улыбнулась. – Только запомни – ты вспоминаешь и становишься сильнее. Скоро я смогу вернуться к тебе, уже навсегда.

- Да. Я буду ждать.

Сила пропала. Я открыла глаза.

- Идемте. Если вы так горите желанием не просто узнать, а еще и увидеть истину, то нам надо еще немного пройтись.

Мои якоря переглянулись и с искренним энтузиазмом вскочили на ноги. Мне осталось только поморщиться и с неохотой последовать их примеру.

Покинув поляну, мы двинулись по узкой тропинке вперед. К следующей точке изначальной Селены.

Не раз и не два нас выбрасывало из одного мира в другой, и маленькую тропинку приходилось искать буквально на ощупь.

.Именно в один из таких вылетов я увидела, что мы двигаемся рядом с хрустальными отрогами, как раз вверх – вдоль водопада. И оступиться теперь – означало подвергнуть себя и других опасности.

Переглянувшись, мы пошли медленнее, пусть не так быстро сможем покинуть опасное место, зато надежнее.

За столиком в уютном кафе сидела человеческая девушка. Ее каштановые волосы были заплетены в две сложных косы. Карие глаза смотрели на мир рассеянно и немного недовольно.

В правой руке она держала чашку с золотистым чаем, от которого вверх поднимался дымок. В воздухе веяло прохладой от реки, и девушка зябко ежилась, кутаясь в теплый плащ.

Напротив нее опустился симпатичный молодой человек.

- Сегодня очень холодно, вам так не кажется?

- Да. Еще и ветер никак не успокоится.

- Простите, что отвлекаю Вас своим присутствием, - молодой человек улыбнулся, но в глубине его глаз застыла настороженность. – Как мне называть Вас?

- Маари. А вы?

- Риам.

На губах девушки появилась улыбка.

- Вы принесли мне то, о чем Вас просили?

- Конечно, - молодой человек кивнул.

- И? – подтолкнула его девушка.

- Вас интересуют слухи или проверенная информация?

- Давайте сначала проверенную, - решила девушка. – А потом то, что вы знаете из слухов.

- Хорошо, - сказал Риам. – Тогда я начну. Пару дней назад интересующая вас леди прибыла в столицу драконов. Ее сопровождала принцесса золотого рода. Обеих связывал кровный долг. Родители приказали принцессе избавиться от кровной связи и передать ее другому дракону. Тем не менее, ритуал не состоялся. На уровне слухов – Льена категорически отказалась это делать.

- Вот как? – Маари прикусила губу. – Еще?

- На балу Карлана появилась в неподобающем виде и с опозданием. Сбила с ног принцессу. В центре зала буквально спустя несколько секунд появился блуждающий портал. Говорят, что девушка каким-то образом научилась предсказывать его появление. И ее выкладки к тому же подтвердились.

- К сожалению, это вполне возможно. Карлана очень умна. А если еще и начала вспоминать… впрочем, вас это не должно волновать. Продолжайте.

- Заключительный бал сезона отсрочен во времени. И по слухам его собираются провести в честь Карланы.

- Хм. И почему же ей оказаны такие почести?

- Официально – пока неизвестно. А по слухам – во дворце смерти ее навестил бог Смерти. Ведь она действительно Венчанная.

Девушка задумалась.

- Ну что же, Риам. Вы будете приглашены на бал?

- Да. Все мы, шестеро, должны будет там собраться, чтобы выбрать – где будем учиться следующий год.

- Отлично. Вы сможете провести спутницу на бал?

- Безусловно. Но было бы замечательно, если бы вы смогли сообщить заранее о личности моей спутницы, чтобы я мог вписать ее имя в приглашение.

Маари кивнула, мило улыбаясь.

- Хорошо, Риам. Если это будет возможным, вас предупредят.

Девушка поднялась, оставив на столике монеты за свой заказ и мешочек из плотной ткани. Плата за предательство.

Молодой человек, не глядя, смахнул мешочек в свой карман и также поднялся.

- Приятно было познакомиться, Маари.

- Взаимно, - согласилась девушка.

Молодые люди разошлись в разные стороны.

На большой поляне до деревьев было очень далеко. Рядом с ними расположились эльфы. Льена и ее кровница остановились в центре поляны. Беловолосая девушка касалась плеча подруги, а та стояла, закрыв глаза, словно видела или слышала что-то, другим недоступное.

На лице Карланы менялись, словно в калейдоскопе, выражения, от восхищения до ужаса, от недоумения до разочарования. Девушка неожиданно отпустила подругу, вытянув руки вдоль ее тела. И внезапно засияла. Ярко-алое свечение охватило вначале Карлану, а затем перекинулось и на драконицу.

Эльфы не поверили свои глазам. Распространяющееся алое сияние касалось ауры драконицы, и оба поняли, о чем говорила Карлана, когда рассказывала о несовершенности ауры Льены.

Потом алый свет начал впитываться в поврежденные линии, достраивая их не то, чтобы совершенства, но до законченности. С каждой новой линией, замкнутой или же вплетенной в ауру Льены, Карлана отходила от нее на шаг.

Со стороны почему-то не возникало ощущения, что девушке тяжело дается чарование, но ее тонкие пальцы уже начали дрожать, словно она пыталась удержать что-то неимоверно тяжелое. Фигура драконицы дрожала и размывалась. Яркое свечение начало неожиданно уплотняться, пока занавесом не скрыло драконицу.

- На деревья! – рявкнула Карлана, первой взлетая на толстые ветви, словно ошпаренная кошка. Эльфы повторили ее маневр не в пример изящнее. И без таких усилий.

Поляну заволокло алым клубящимся дымом, в центре которого происходило что-то непонятное. Черные и золотые линии рассекали алый туман в самых неожиданных местах.

Наблюдатели смотрели на происходящее как завороженные. А Карлана что-то тихо считала. На цифре 113 туман пропал, словно его никогда и не было. Но Шарк и Телли не в силах были поверить тому, что предстало их глазам.

На поляне лежал, скрутившись в клубок громадный дракон, прикрывая хвостом с бахромой на конце узкую морду, с лукаво сверкающими золотыми глазами. Длинные ресницы дрогнули. Из широких ноздрей вырвались две тоненьких струйки дыма. Драконица поднялась на ноги, осторожно размяла крылья, полюбовалась на себя в туманное зеркало, созданное буквально одним движением когтя.

Эльфы были ошеломлены красотой создания на поляне. У Карланы же сил абсолютно не осталось, она сползла по стволу дерева вниз, прислонившись к нему, словно надеяться позаимствовать силы у Селены.

И та откликнулась, щедро платя за созданное чудо.

На морде Льены было написано умиротворение. Драконица была не просто счастлива. Казалось, она сейчас запоет. Льена вскинула голову, и над миром разлетелся крик новорожденного дракона.

И ему неожиданно откликнулся другой дракон. Песня – приглашение в полет прозвучала над изначальной Селеной. И огромная золотая драконица рванулась вверх, навстречу прекрасному дракону с чешуей фиолетового цвета.

Я проводила двух драконов усталым, но довольным взглядом.

- Карлана, это нечто невероятное! – прошептала Телли, спрыгнув с дерева и опускаясь рядом со мной на корточки.

- Правда? – я усмехнулась. – Это приятно слышать. До самого конца я боялась, что у меня ничего не получится.

- Но получилось же! – возразил Шарк, тоскливым взглядом провожая Льену.

Я посмотрела на него. Светлая ахнула.

- Ты же ее любишь!

Темный поморщился.

- С чего ты взяла подобную чушь?

- Чушь? – эльфийка засмеялась. – Я же вижу, дорогой кузен, что с тобой происходит рядом с ней! Так что, имей силы признать правду!

- А смысл? Нам никогда не быть вместе, - цинично усмехнулся Шарк.

- Ну, почему же, - возразила я. – Шанс есть. Одень даже большой. Другое дело, что тебе придется изменить ради нее расу.

- Что? – хором воскликнули эльфы.

Я пожала плечами и спокойно повторила.

- Тебе придется стать драконом.

В небе вновь раздалась песня приглашение, и оба дракона стремительно спикировали вниз, чтобы на поляне обратится в людей.

Я поднялась с места, опираясь на руку, предложенную Шарком. Драконица повернулась к нам. Она вся светилась изнутри. Счастье, распиравшее ее, было столь огромным, что казалось, Льена сейчас будет делиться им с каждым.

Второй дракон и был тем отшельником, которому я должна была донести весть о том, что ему пора уходить. И он это понял, увидев руну у меня на лбу, рванулся в сторону. Но было уже поздно. Наши глаза встретились. Он попал под мою власть.

- Стой, - приказала я.

Льена подбежала к эльфам, что-то объясняя, сбиваясь, и взахлеб начиная заново.

Я смотрела на отшельника.

- Отвечай. Почему ты не хочешь уйти?

- Я Наблюдатель. Незадолго до гибели Селены, мой народ покинул эту планету. Я должен был присутствовать при ее гибели. Убедиться, что в живых никого не осталось и уйти, донеся эту весть до драконов. Но случилось непредвиденное. Пришли люди. Без грана магической силы, но они сотворили невозможное, создав подобие планеты, нечто вроде искусственной оболочки, которая должна была существовать, пока не закончится обновление Селены изначальной. Я решил уйти, не дожидаясь конца их эксперименты, и сообщить о непредвиденных обстоятельствах своему народу. Но, увы, попал в ловушку. И все это время вынужден был наблюдать за тем, что происходит на Селене.

- Почему никого не должно было остаться в живых?

- Так повелел совет драконов.

- Кто был виноват в трагедии?

- Драконы, проводившие эксперименты по разделению сущностей.

- Вам удалось это?

- Нет.

- Ты должен уйти.

- Я не могу, пока не будет выполнено то, из-за чего я остался на Селене.

- Весть твою донесу до нового мира драконов я лично. Как называется планета?

- Таран.

- На чем вы записывали информацию?

- Нам это не нужно было.

Я задумалась, потом посмотрела на Отшельника.

- Тебе действительно пора идти. У тебя есть желание? Последнее желание?

- Да. Я не хочу, чтобы умер мой дракон.

- Твой дракон?

- Нам удалось достичь результатов, для некоторых драконов.

- Можешь передать своего дракона другому, есть и подходящая кандидатура, - я вздохнула. – Я помогу. Приказываю.

Шарк и отшельник встретились рядом со мной, в центре поляны. Льена и Телли наблюдали за ними, пытаясь понять, что происходит.

Темный сначала коснулся моего плеча.

- Ты знала?

- Что отшельник двойная сущность? Поняла, как только увидела дракона. Поэтому и предложила тебе такой вариант.

Шарк склонил передо мной голову в придворном поклоне и повернулся к отшельнику. Вытащив нож, я надрезала их запястья. Их руки встретились и одновременно с кровью по ним потекли потоки фиолетового цвета. Темному явно было больно, ведь одновременно с сущностью и кровью драконов, отшельник передавал ему и знания.

А потом все закончилось. Уставший, шатающийся Шарк, опустился на колени. Отшельник пеплом рассеялся по траве. Льена бросилась к темному. А я повернулась к душе Отшельника. Ее предстояло отвести в чертоги бога демона.

Светлая эльфийка заворожено наблюдала за танцем в небе двух драконов – золотого и насыщенно-фиолетового. Карлана исчезла с поляны сразу же после завершения Ритуала.

Но был и еще один наблюдатель, который видел все, что произошло на поляне. И он был сильно недоволен тем, что увидел.

Темно. Сыро. С потолка капает вода. В углу на куче соломы разлеглась кошка. Она пришла с города злобная и завалилась спать. Пускай, спит. Не будет мешать думать. Надоело это все. И подземелье. И сырость. Непреходящие сквозняки.

В принципе, можно было бы даже все сделать, как положено – и высокие потолки, камин, шкуры и настоящее царское ложе. Можно, но не хочется

Даже мстить особо не хочется… не лениво, как можно подумать. И не потому, что это заведомо провальное мероприятие, несмотря на всех поддерживающих. А просто потому, что это не вернет Ее.

Она, она была для меня всем. Я любил ее. Знал каждую черточку ее лица, ее тела. Каждая черта ее характера для меня была как на ладони. Ее улыбка спасала меня в самые темные времена. Ее не смущала разница в наших расах. Ее не смущало даже то, что нам никогда не быть вместе. Я любил ее, она любила меня! Нам нельзя было быть вместе, но друг без друга мы уже не представляли свои жизни.

Дворцовые интриги, сплетни, слухи и правда. Все это крутилось вокруг, но так и не затронуло нас. У нас было одно на двоих оправдание наших встреч. И никому и в голову не могло придти, как далеко это от правды!

Она была для меня всем миром. И я готов был сделать все, что она только пожелает. Но именно что была. Ее больше нет. Убили. Уничтожили. Растоптали в пепел не только ее жизнь, мою жизнь… ведь без нее я наполовину мертвый. Уничтожили чувства между теми, кто был нам дорог. Растоптали в пыль сердца тех, кто заботился о нас.

Никто не узнал, кто ее убил. Некого было наказать. Некому было отомстить. Она ушла за Порог, чтобы больше никогда не вернуться. И ушел я. Исчез! В никуда… сделав еще больнее многим. Ушел ради того, чтобы найти того, кто убил и зачем. До сих пор нашел только мелкие ниточки, которые ведут в никуда.

Теперь с появлением странной девчонки – там, в том мире, где я жил раньше, у меня появился шанс. Совсем небольшой. Но он должен, просто обязан совершиться. И если ради этого мне придется стать гадом… если ради этого мне придется обманывать и убивать. Что же… я готов заплатить такую цену.

Отшельник жил не в пещере, как я могла себе представить. Да и вообще его дом мы бы ни за что не нашли, если бы не помощь живущего в горном озере водяного. Именно он подсказал, как поступить.

Дом стоял окруженный со всех сторон горами. Попасть в него можно было двумя путями – воздушным, а перелететь такие горы, с такими острыми пиками могли только драконы настоящие. Летающие ящерицы, так их стала называть даже Льена, после того, как узнала истинный облик свой и в идеале остального народа, не могли подниматься на такую высоту. Слишком тяжело. Да и вообще ящерицы могли в лучшем случае подняться вверх метра на три-четыре.

Второй путь – ведущий в дом, оказался подводным. Нам пришлось проплыть по узкой трубе, воздух в которой был только у самого верха.

Зато дом поразил мое воображение с первого взгляда. Двухэтажный, каменный. Не очень большой, но и не маленький. Дом с большой буквы.

- Я хочу здесь жить! – выпалила я, не думая.

Шарк усмехнулся. Кстати сказать, выглядел он как темный эльф. И ощущался им же. То, что у него есть вторая ипостась – никак не отражалось. Что почему-то очень радовало обоих влюбленных. Какую-то они интригу решили закрутить.

Телли радовалась счастью подруги и желала помочь, чтобы та его не упустила. Я в их дела решила не вмешиваться. Что самое интересное – я не услышала ни возражений, ни просьб.

Изнутри дом был превосходен. Закрывшись в кабинете отшельника, с кипами бумаг и сейфом наедине, я решила, что мы остаемся здесь на ночь. Остальные к моему удивлению возражать не стали, хотя я честно предупредила их о возможности попасть под последний всплеск блуждающего портала.

Шарк и Льена одинаково усмехнулись. Я махнула на них рукой.

- Все с вами понятно. Драконы. Что с вас взять?

- С нас? – драконица сделала вид, что задумалась. – Пару литров драгоценной крови, чешую и кости! Мы бога-а-атые.

- Да. Теперь, - я улыбнулась и закрыла перед ними дверь.

По коридору простучали ноги и мои якоря скрылись с поля моего зрения и слуха.

В бумагах не оказалось ничего особенно интересного. Отчет Наблюдателя о том, что он видел и слышал. Потом, конечно, это нужно будет перечитать внимательнее. Причем не только мне, а всем нам. Якоря могут понять многое из того, что останется для меня обычными словами. Но сейчас не до этого. Я тревожно покосилась на сейф, за картиной. Вопрос в том, как его ломать.

А то, что именно там находилось то, из-за чего на Селену лезли демоны из низших миров – уже было неоспоримо. Я чувствовала родственную магию, сидя в кабинете. Но вот справиться самой с этим мне не светит.

Вздохнув, я коснулась статуэтки на шее и позвала. Бог демон появился сразу же.

- Скучно? – понимающе склонила я голову.

- Уже не очень, - усмехнулся мужчина, усаживаясь на диван. – Зачем звала?

- Сейф ломать будем.

- Будем?

- Конечно. Что-то в своих прошлых жизнях я не помню воровского искусства.

- А ты думаешь, у меня такие навыки есть?

- Я надеюсь, - смущенно покивала я.

Бог демон протяжно вздохнул.

- И за что мне досталась такая Венчанная.

- Слушай! – обрадовалась я, вспомнив так и не заданный вопрос. – А мы сейчас кем друг другу приходимся?

- Венчанными.

- И все?

- Да. А ты хочешь большего?

Я не успела глазом моргнуть, как он оказался рядом, и его дыхание обожгло мне щеку. Я фыркнула и выскользнула из его рук.

- Но-но! Я это в виду не имела.

- А я да.

- Так это твои проблемы! – усмехнулась я. – Лучше скажи, поможешь сейф сломать?

- А куда я денусь, - вздохнул бог – демон.

Я расцвела в улыбке. А через полчаса сейф был взломан. Он был пуст…

- Так, - демон – бог фыркнул. – Сдается мне, что тебя кто-то опередил.

- Нет, - я покачала головой и двинулась вперед. К сейфу.

Черная пустота. Но в ней что-то есть. Что-то, надо только понять что именно. Руку что-то царапнуло, пальцы зацепились за узкий черный шнурок. И я вытащили небольшой синенький камешек, что-то мне напомнивший. Но что именно я не могла сказать. Но я точно когда-то видела его раньше.

Камень спал. Именно так я могла определить его состояние.

- Что теперь? – лукаво поинтересовался бог-демон.

- Ты знаешь что это?

- Нет.

- Тогда я пока его буду носить. Моя сила прикроет его. И блуждающий портал больше не появится.

- Смотри, как бы не появилось чего опаснее.

- Это угроза?

- Предупреждение, - усмехнулся мужчина и исчез.

Задумчиво глядя туда, где он только что сидел, я поняла, что он все-таки что-то знал.

Бег. Тишина нарушается чуть сбивающимся дыханием. Даже демоны не могут так долго бежать, одновременно управляя искажением пространства. Я устала. Не спала несколько суток. А зов все ведет меня куда-то вдаль.

Мертвый Тарран уже даже не может мне помогать. У него тоже не осталось сил. Но вскоре зов приблизился настолько, что я смогла почувствовать в нем боль, панику и отчаяние. Зовущий был так близко, что я увеличила скорость своего бега, хотя это и было неимоверно опасно. Я могла сжечь все свои ресурсы и погибнуть вместе с планетой.

Но зов был так близко, что я не могла ему противостоять.

Маленький домик среди высоченных башен. Сказка среди будничности. Дверь была открыта. Я зашла, уже зная, что ничего и никого не увижу. Живых здесь не было. Но зов звучал. И я вошла в дом.

На столе в кабинете лежал маленький синенький камешек на витом шнурке. И зов, настоящий крик о помощи – доносился от него. Протянув ладонь, я коснулась шнурка, погладила камень. И взяла его в руки.

Улыбнулась и повесила его на шею.

Мертвый Тарран потерял свое притяжение. То, ради чего я была здесь, выполнено. Синенький камешек на моей груди весело мерцал, делясь со мной уверенностью, что теперь все будет хорошо.

Набросив на планету муар стазиса, чтобы она не развалилась, я построила портал. Мне пора домой.

Глава 9.

С потолка капала вода, и причудливые лужицы на полу отражали сполохи факелов, вспыхивающих то черным, то зеленым огнем.

Мастеру К’P’Лсьен’о’Тери было скучно. И он развлекался таким нехитрым образом. Это не было иллюзией. Огонь действительно менял свой цвет. И если кто-нибудь сказал бы Киру, что это невозможно – он бы все равно не поверил. Ведь у него огонь менял свой цвет. А раз возможно у него – значит, есть и у других такие же возможности. Другое дело – неумение ими пользоваться.

Маари замерла перед его троном на коленях и боялась даже пошевелиться. Кир в бешенстве это страшно, но Кир в тоске и скуке это гораздо хуже.

- Встань, - лениво процедил Кир. – Ты узнала?

- Да, мой Господин! Будет бал. Но я человек. И если я пойду на бал, то даже близко не смогу подобраться к Карлане.

- Это не проблема, - отмахнулся Кир.

- Но, мой господин!

- Я сказал, это не проблема. – От голоса мужчины потянуло аристократическим холодом. Струйка воды, стекающая с потолка, превратилась в сосульку. И рухнув вниз, она ледяным крошевом обдала Маари. Девушка забыла даже как дышать. – Приглашение. У тебя есть?

- Я не знаю, какое имя сообщить юному другу…

- Да. Это может стать некой задержкой в нашем плане.

- Я могу помочь, мой господин?

- В этот раз действительно можешь. Как это ни странно, - Кир откинулся на спинку трона, задумчиво глядя поверх головы Маари и чему-то усмехаясь. – У меня есть один должник. Он с радостью примет красивую дракону в род.

- Дракону? – неосмотрительно переспросила Маари.

Хлыст молний пролетел всего в миллиметре от нежной кожи лица девушки. Одна искорка слетела с кончика хлыста и свалилась на плечо, причинив Маари боль. Но она не посмела даже вскрикнуть.

- Помолчи. Свое задание ты сейчас узнаешь, - Кир желчно усмехнулся. – Ты станешь на пару дней драконой из серебряного рода. Посетишь моего старого знакомого. Он примет тебя в род, даст определительный медальон. После этого отправишь свое новое имя нашему юному другу. Именно с ним ты пойдешь на бал к драконам?

- Да, мой Господин.

- Замечательно. Я дам тебе карту. И телепортирую прямо к воротам его дома. Чтобы он тебя узнал, я дам тебе свое кольцо. На нем мой личный герб, о котором мало кто знает. Если мой знакомый будет тебе задавать вопросы, ты не должна на них отвечать.

- Мой господин, а если он будет настаивать?

- Сиен? – Кир даже не наказал забывающуюся Маари. - О… Если только он очень сильно изменился за это время. В таком случае, просто скажи, что я приказал тебе молчать. Поняла?

- Да, мой господин.

- Умничка! – растянул губы в нехорошей улыбке Кир. – А теперь – спать!

Тихо вскрикнув, Мари вскинула ладонь, словно защищаясь от чего-то незримого, но тут же растянулась на каменном полу. Капли воды с потолка стекали ей на лицо и закатывались за край платья.

Кир поднялся с трона, подошел к лежащей девушке и перевернул ее на спину. Остановившийся взгляд ему не понравился и наклонившись, он осторожно закрыл своей игрушке глаза.

А потом, весело хмыкнув, мужчина подхватил Маари на руки, топнул ногой и исчез. По камню расплывалось черное пятно выжженного круга.

В лужицах причудливой формы около трона, вода почему-то больше напоминала кровь.

Несколько лет назад…

Сильный ветер над городом никак не желал успокаиваться. Трепал короткие волосы, забирался под плащ. Касался лица, и тогда тонкие нежные очертания смазывались под каплями дождями. На стене было действительно холодно, но, тем не менее, Рина не собиралась уходить. Она ждала. Он должен был придти, обязательно. Ведь он обещал. А Кир свои обещания всегда держит, чем бы они ему не грозили.

В прошлый раз они оба еле смогли избежать проблем и то только потому, что вовремя появились Льена и Шарк. Родной брат самой Рины и сестра Кира. Но даже они не поняли, чему невольно стали свидетелями.

Рина тряхнула головой, глядя сквозь пелену дождя на возвышающуюся вдали гряду. Гряду фальшивых гор. Мало кто среди жителей Селены знал об истинном положении дел и о том, что на самом деле происходит на планете.

Кир был одним из тех, кто знал. А после знакомства с ним, прекрасная темная эльфийка потеряла голову не только от любви, но и от ужаса. Они оба понимали, к чему все идет – что скоро Селена развалится на куски. А гигантский эксперимент изначально нацеленный на удачу, провалится. Несмотря на то, что маги – создатели фальшивой оболочки, действительно очень хотели помочь. Пусть и таким своеобразным образом.

Старый наблюдатель – дракон-отшельник у гряды в «Хрустальных горах» рассказал многое, но еще больше оставил при себе.

Эльфийка вздохнула. Три месяца назад был объявлен список будущих наследников родов. Ее надежды не исполнились. Она – именно она стала наследницей, а не Шарк. А среди драконов наследником стал Кир… Несмотря на то, что золотого дракона не особо любили, а многие представители высшей знати категорически не желали допускать его до власти.

Кир. От этого имени в груди что-то замирало. Сердце билось как сумасшедшее и не желало останавливаться. От его рук – тело эльфийки плавилось. Чувства сводили с ума, пока окончательно не отказывали.

Кир… нахальный золотой дракон… укравший сердце наивной эльфийки, очарованной им с самой первой встречи.

Он появился неожиданно, просто раздался шум крыльев и он приземлился на стену, принимая свой истинный облик. Рина резко повернулась, готовясь высказать Киру все, что она думает по поводу его опозданий. Но злые слова замерли у нее на губах.

Дракон мокрый, но с белоснежными цветами в руках стоял позади нее.

- Прости! – взмолился он. – Я не хотел опоздать, но меня Льена перехватила!

- Что она хотела?

- Узнать, где ты, - усмехнулся Кир, вручая эльфийке цветы, окруженные сферой воздуха, чтобы не промокли и не помялись.

- Как всегда, - кивнула Рина, вдыхая тонкий аромат звездоцвета, самых редких цветов на Селене – ведь росли они на изначальной территории.

- Ты мне вообще ответишь, почему она так к тебе тянется? Ты же не настолько ее старше, чтобы быть для нее в качестве старшей сестры или наперсницы. Но вы и не ровесницы. У вас разное воспитание, разное положение в обществе.

- Не настолько уж и разное! – возразила девушка.

- Почему? Ты наследница рода. И можешь не говорить, что ты предполагала другой вариант развития событий. Шарка изначально воспитывали как дипломата. Мага. Воина, наконец! Но не правителя! А Льена – любимая избалованная дочь. Судьба для которой уже определена – договорной брак. И хорошо еще что Шарк и она быстро нашли общий язык.

- Я тебя не понимаю.

- Почему? Просто скажи почему, вы с Льеной несмотря на все свои различия так близки?

- Я не буду тебе отвечать на этот вопрос.

- Но почему? Что в нем такого страшного? – никак не мог понять Кир.

Рина странно усмехнулась.

- Иногда бывает такое, что правда, которая открывается, она не просто не нравится. Она становится убийственной.

- Ваша правда такая?

- Да. И нет.

- Ты меня запутала.

- Вообще то это ты начал первым.

- Хорошо.

Оба замолчали. Дождь над стеной резко прекратился. Купол мерцал в стремительно сгущающейся темноте. Темная эльфийка и золотой дракон – любовь, которая не имела права на существование. Любовь, которая изначально обречена. И оба это понимали.

- Что с нами будет дальше? – тихо спросила Рина, поднимая голову.

- С нами? – Кир странно хмыкнул. – Ничего… каждый из нас скоро пойдет своей дорогой. Как только долг призовет нас. Заставит вспомнить, КТО мы.

- Думаешь?

- Знаю.

- Не помогла ни твоя маска. Ни мои ухищрения.

- Да. К сожалению, - Кир задумчиво посмотрел на эльфийку. – Ты хочешь что-то узнать?

С алых губ тихо сорвалось:

- Потом. Когда мы разойдемся… ты забудешь меня?

Золотой дракон молчал. Потом все же ответил.

- Никогда. Ты для меня все. Я готов целый мир положить к твоим ногам, повернуть вспять солнце. И вернуть для всех ночь. Я готов на что угодно, только чтобы не потерять тебя.

Рина слабо улыбнулась.

- Я понимаю тебя, но, к сожалению помню, что мы обречены. Знаю, что обречена я.

- О чем ты?

- Я не хотела тебе этого говорить… среди ваших серебряных драконов есть хороший астролог. В то время как я родилась, было модно приглашать его на рождение маленького принца или принцессы, чтобы астролог составил гороскоп.

- И?

- Я умру, - эльфийка коснулась длинными пальцами нежного белого бутона. – Как только я увижу ночь – я умру.

- Ты ее уже видела!

- Нет. Ты мне ее всегда показываешь. Когда я одна – для меня нет ни сумерек, ни изначальной Селены. Твоя власть надо мной гораздо больше, чем ты можешь представить.

- Тогда к чему этот разговор?

- Я сегодня увидела сумерки… - на щеках Рины вспыхнул лихорадочный румянец. – И я даже знаю причину. Знаю последствия.

- Скажи?

- Нет. Нельзя. Все должно идти так, как задумано. В противном случае мы будем обречены все.

- Мы и так обречены. Вся планета!

- Нет, - и эльфийка светло улыбнулась, протягивая одну ладонь Киру. Все возражения умерли на губах золотого дракона. И он шагнул вперед, крепко обнимая, прижимая к себе девушку. Она прикоснулась горячим лбом к его холодной щеке и прошептала.

- У нас есть шанс. За который придется заплатить очень дорогую цену.

Золотой дракон на троне открыл глаза. После ритуала, когда девчонка-пиявка стала серебряным драконом, у него осталось мало сил. Пришлось лечь спать. Кир уже не мог вспомнить, когда он нормально спал в последний раз. Каждый раз сны превращались либо в кошмар, либо в болезненные воспоминания. Воспоминания о Рине. Темная эльфийка действительно была для него всем. И ради нее он готов был на любимые сумасшествия. Но не смог спасти, опоздал всего лишь на пару минут, уловив вкус магии, витавшей в воздухе и растворившейся сразу же.

Чтобы найти того, кто принес смерть его эльфийке, Киру пришлось «пропасть». Теперь наследница драконов его драгоценная сестренка Льена. У которой теперь свои дела. Золотой дракон вздохнул. Он ненавидел чужие смерти. Его раздражали предатели. Но все это нужно было, чтобы узнать правду, какой бы горькой она не была.

Носить подходящую маску было невозможно. И тогда Кир пошел на самое глупое, что мог только придумать – он провел ритуал расщепления сознания. И пока золотой дракон спал, эгоистичный мастер К’P’Лсьен’о’Тери искал правду…

Я проснулась. Сидя на кровати, задумчиво коснулась рукой ледяного камешка на груди, который больше всего напоминал обычный накопитель сил. Кстати, все это очень странно. То, что именно он был причиной появления блуждающего портала уже не вызывало сомнений. Но почему? В нем нет ничего особенного. К тому же, пусть я и не все помню, но, тем не менее – у меня такое ощущение, что я отдала этот камешек. Кому именно, почему, на каких условиях – ничего не помню. Но когда я в очередной раз уходила… Стоп! Откуда уходила? Когда? Да… моя память сейчас больше всего напоминает сито, все мимо меня и только какие-то обрывки целого задерживаются, прежде чем провалиться и пропасть. Так. Если я уходила, то уходила, наверное, из дома. Тогда где мой дом? Нет. Сейчас это неважно. Я оставила камень у кого-то очень важного для меня. Но у кого?

Что еще я забыла о своем прошлом? Что-то, безусловно, важное, но опасное. Опасное для окружающих, но не для меня. Что осталось в моем прошлом такого, о чем я просто не хочу вспоминать? Почему? Потому что это слишком больно…

В комнате запахло лавандой, искорки обрисовали фигуру высокой обнаженной девушки, гребень вдоль позвоночника и хвост у ее стройных ног. На длинных волосах обруч, словно сплетенный из языков пламени.

Фигура была словно на черно-белой фотографии. Не было цветов, но я точно помнила, что глаза у этой девушки были вишневые, окантованные оранжевой полоской. А еще обычно это были глаза голодного хищника и только иногда теплели и словно два озера, наполненные светом, согревали… меня? Кто она? Не демон. Да и вообще силы у нее было мало. И ее народ умирал. Она тоже умирала!

- Хватит! – тяжелый взгляд неожиданно появившейся фигуры моей силы уперся в мою грудь и почти ощутимо толкнул меня на подушки.

- Почему? – поинтересовалась я, не собираясь впрочем, вставать, слишком загнанным было выражение глаз силы. Глаза загнанного в угол зверя, который, тем не менее, не собирается нападать, который готов умереть, просто потому что…

- Не надо!

- Хорошо, - кивнула я. – Не буду. Но может, ты для начала успокоишься? Ты тяжело дышишь. Сядь в кресло.

- Да. Я сейчас. – Она тяжело опустилась в кресло.

А все подозрения, крепнувшие во мне все это время, наконец, соединились воедино. Она была слишком самостоятельна. Изначальная сила – не имеет эмоций, разума и чувств. Она не может выбирать себе хозяина и не имеет своего мнения. Моя же – все это имеет. И не надо говорить мне, что это я – моя личность и память. Тут, что-то не так. Но об этом я подумаю чуть позднее. Пока не буду нервировать ее.

- Тебе не пора идти? – спросила я, удобнее устраиваясь на подушках.

- Нет. Не пора. Я лучше, пожалуй, немного посижу с тобой.

- Зачем?

- Я боюсь.

- Чего?

- Не чего. Кого. Ее. Ту рядом с кем я сейчас. Она стала опасна.

- Когда?

- Совсем недавно. Она исчезала. Кажется, выполняла одно из заданий своего хозяина.

- Подожди, - я задумчиво посмотрела на силу. – У нее есть хозяин?

- Да.

- Кто он?

- Не знаю. Он опасен. Он чем-то напоминает тебя.

- Меня?

- Его сила и память разделены – но если у тебя это последствие встречи с пиявкой, то у него личность расщеплена по его же желанию.

- Такое возможно?

- Вполне. Но я не могу представить из-за чего или ради кого можно решиться на такое.

Я поднялась с кровати, подошла к стулу и быстро оделась в свою привычную одежду.

- Когда? – тихо и устало прозвучало за моей спиной. – Когда ты, наконец, придешь за мной? И вернешь меня? Я так устала… она похожа на тебя. Но она не ты. Ее поступки, слова – причиняют мне боль.

- Зачем ты мне все это говоришь? – поинтересовалась я, глядя в пол.

- Ты должна знать. Раз уж начала вспоминать. Ты заплатка. Она – разрушение.

- Разрушение? – я ухмыльнулась и повернулась, чтобы уточнить пару вопросов, но комната уже была пуста. Моя сила ушла, оставив меня наедине с жутко настырными вопросами.

- Ты думаешь все так просто! – Льена злобно шипя сквозь зубы, двигалась по кругу в комнате, где собрались мы вчетвером.

- А разве нет? – удивилась я.

Драконица резко остановилась, посмотрела на меня и выдохнув, опустилась на ручку кресла, где сидел Шарк. Темный эльф довольно улыбнулся и обвил тонкую талию девушки рукой.

- Объясни, - попросила я. – Чем тебе не нравится мой план? Мы сразу же найдем предателя!

Телли тихо засмеялась.

- Карлана. Ну что ты такая непонятливая. Она просто боится тебя потерять.

- Да, - кивнула Льена. В ее глазах мелькнула боль. – Я уже потеряла многих. И не хочу потерять тебя.

Я прикусила губу.

- Это неправильно! – вырвалось у меня. – Вы не должны ко мне привыкать!

- Почему?

- Почему? – я задумалась. Ответ был где-то близко, но я никак не могла его найти, пока неожиданное озарение не ударило меня. – Ну, конечно! Я вспомнила!

- Что именно? – нахмурился Шарк.

- Я расскажу вам. Итак. Над демонами есть власть. Владыка – что-то вроде Правителя и каста жрецов, которая выбирает демона и отправляет его на задание по подходящему профилю. Задание доносит, когда жрица, а когда Вестник. Причем, никогда нельзя сказать, когда и в чьем облике появится Вестник. Может, записка на столике в твоем любимом кафе, письмо на домашний ящик или просто листок с дерева. Пространственные координаты. Цель задания, - пока я рассказывала, все новые и новые подробности всплывали из моего подсознания. Память разворачивалась передо мной красочными картинками, заполняя белые пятна. – После получения задания, демон должен взять своего Стража, оружие, артефакты и отправиться выполнять полученный заказ.

- И? – не поняла Льена.

- Есть три категории демонов. Прозвучит это странно и обыденно. Но к сожалению.

- Карлана! Не отвлекайся, - попросила Телли.

- Хорошо. Демоны третьего ранга – могут выполнять задания локального конфликта. Они сильнее жителей. Намного. Но их можно убить, достаточно знать, чем и куда бить. Они появляются и уходят. Для того, чтобы остаться на планете – им необходимо тело местного жителя. Они вселяются в него. Причем, так скажем «донор» погибает. Демоны второго ранга перемещаются на планету. Они остаются в своем теле и со своей магией – но при этом некоторые возможности ограничены. И демоны первого ранга. Они самые опасные из всех. Эти демоны почти всесильны. Они могут, как демоны второго ранга просто появиться на планете, а могут родиться на ней. И как только достигнут определенного возраста, заново проходят процедуру инициации и возвращают свою память. Каждого такого демона в каждом перерождении Судьба отмечает каким-то знаком, характерной чертой или еще чем-то. Демоны первого ранга всесильны. И равны богам. Кстати говоря, демонов часто натравливают именно на богов. Когда те зарываются.

- И к чему ты это говоришь? – не выдержал даже Шарк.

- Я сейчас все объясню, - хмыкнула я. – Я демон первого ранга. А у нас есть одна миленькая особенность. Как только дело, из-за которого мы появились, точнее, переродились, на планете, выполнено – мы умираем.

Тройка переглянулась.

- ЧТО? – ахнула Льена. – Как это? И нет никакой возможности изменить это?

- Есть, - пожала я плечами. – Целых две. Вариант первый – выбрать планету как свой дом, куда демон возвращается после задания. Вариант второй – передать силы демона другому.

- Это возможно?

- Да. Демонами рождаются редко. Обычно ими становятся, - я подняла глаза вверх, пряча слезы в уголках глаз. – Итак, не будем отвлекаться. Вернемся к обсуждению наших планов.

Льена хмыкнула.

- Ты решила огорошить нас такими «новостями», а потом под шумок все-таки свое решение протянуть?

Я виновато кивнула.

- Хорошо. Давай еще раз, но подробно, что ты хочешь сделать, почему именно так, а не иначе, - вздохнув, предложил Шарк.

- Мы знаем, что в вашей компании есть два предателя. Под подозрениями трое. Гэрлон. Илим и Тор. На вечере все они будут. Так?

- Так.

- Отлично. Из них только Илим странно вел себя за то время, как я появилась на Селене. Он пропадал, когда мы были на стоянке. Потом нашли его якобы «пьяным». Так же он единственный будет на балу с неизвестной никому девушкой. Да еще и серебряной драконицей. А я как-то слышала, что он очень негативно относится к драконам, - я тряхнула головой. – Но главный аргумент – он мне не нравится.

Льена вздохнула.

- Ладно. Предпосылки твоего плана ясны. Но делать то теперь что?

- На балу ты пригласишь его на танец. В танце увлечешь его к стене и провалишься – утянув его за собой.

- Почему именно я?

- Потому что только тебя Гора не только послушает, но еще и с удовольствием поможет.

- С удовольствием?

- Конечно, - кивнула я. – А ты не знала? Ваша гора не совсем обычная. Но об этом можно поговорить и позже. Мне уже не терпится начать охоту!

Мои якоря тяжело вздохнули и вышли, оставив меня мало того, что одну, так еще и с горой бумаг. Но я не возражала и с удовольствием закопалась в них.

«Интересно», - задалась я вопросом. – «Что Льена пообещала начальнику безопасности, что он отдал ей отчеты по наблюдению за их шестеркой в городе?»

Но думать над посторонними темами было некогда. Вместе с кусочком воспоминаний об истинной природе демонов пришли еще воспоминания об аналитическом трансе. И я надеялась, что это состояние поможет мне найти зацепку. Ведь если среди всех шестерых два предателя они должны были встретиться с одной и той же фигурой.

Шестерку к таким нужным «людям» не пошлют. Значит, фигура крупнее. А ее уже можно будет вычислить. Подбадривая себя такими мыслями, я перевернула первую страницу отчета.

День первый. Прибытие в столицу.

Через пару часов с жуткой головной болью я отошла от стола. Результаты были, но неутешительные. Очень. Судя по всему, все шесть наследников родов встречались как минимум с одним, а как максимум, с тремя возможными посланниками.

Судя по записям разговоров, каждый из них сообщал важную информацию. Но не тому, кому она изначально предназначалась. Так Илим сообщил своему наставнику, что придворный алхимик светлых эльфов поручил ему и оборотню присмотреть за очередной смертницей. Почему очередной? Потому что наследники оборотней и вампиров помимо прочего должны были проходить своеобразную психологическую обработку. Они должны были общаться со смертниками и в случае необходимости убивать их. Нередки были такие случаи, что меченные руной смерти не выдерживали напряжения и сходили с ума, становясь опасными для окружающих. И тогда наследники должны были устранить угрозу.

Но если вернуться к отчету – когда Илим встречался с «наставником», настоящий наставник исчез в неизвестном направлении за несколько часов до этого. Его нашли, истощенного и еле живого. С наследником вампиров – он не встречался.

Тор и Гэрлон виделись с представителями своих разведок, получая от них новости. На самом деле, тех в столице не было. Это выяснила позднее группа зачистки Льены.

Сама Льена встречалась с начальником группы зачистки. Тот в этот момент находился в центре следящей группы. Группа начала следить за фальшивым начальником. Тот исчез из одного переулка рядом со старым полуразрушенным баром «У КоИ». Телли встретилась во дворце с фальшивым придворным бардом. Не эльфийка, а бард сообщил ей странную новость, о том, что Телли лучше держаться подальше от новоиспеченной невесты.

И, наконец, самое интересное, Шарк встречался с … моей «сестрой близняшкой», которую приняли за меня. Я же в тот момент, закрывшись в доме, отсыпалась после всего, что выпало на мою участь.

Какой вывод из всего этого можно сделать? Есть группа заговорщиков, в центре которой кто-то очень умный и богатый. Кто-то с неограниченными магическими возможностями. Мы с Мариной появились уже после начала всех этих странностей, значит посланников как минимум двое.

«Впрочем», - подняв голову, я мимолетно улыбнулась своему отражению. – «Не буду строить планы на пустом месте. Я не одна. И начнем вначале с Илима, а потом побеседуем с Мариной. Что-то подсказывает мне, что неизвестный Хозяин не откажется от удовольствия отправить ее на бал. Вопрос только в том, какова их цель?»

Глава 10.

- О чем думаешь? – раздалось за моей спиной. Поворачиваться не хотелось. Лежа на широком бортике балкона, я грелась на солнце. Благо сейчас на небе было только одно искусственное светило, не режущее глаза своим светом.

- О том, что сегодня многое решится, - ответила я, глядя в бескрайнее небо и ловя взглядом солнечные зайчики.

Подошедший ближе Шарк облокотился на камень, задумчиво коснулся живых цветов, оплетавших высокие стойки рядом с бортиком.

- Что будет, когда ты вернешь себе силу?

Я пожала плечами.

- Ко мне вернется память. Я немного отлежусь. А потом начну процесс восстановления изначальной Селены.

- Это увидят?

- Не все, - я улыбнулась. Укрепив ноготь, задумчиво провела им по кромке балкона. Каменная крошка осыпалась вниз, я проводила ее заинтересованным взглядом и посмотрела на неглубокую царапину, оставленную ногтем. – Ты увидишь. Льена. Те, кто уже видели изначальную Селену.

- Такие разве есть?

- Конечно. Вот и все, кто увидит начавшийся процесс обновления.

- Хорошо. А дальше?

- Дальше? Я начну проводить замену. Не все конечно, и не сразу, но кусочки территории будут изменяться на изначальную.

- И как это будет проявляться?

- О! – я тихо засмеялась. – Это увидят все. Будут землетрясения, обвалы, появляться и пропадать болота, будут менять свое течение реки, появятся океаны. Ну и так далее.

- Маги сразу же перепугаются, начнут искать, что случилось и почему.

- Пускай попробуют что-нибудь найти. Все равно ничего не получится.

- Но…

- Послушай, Шарк, - я повернулась к нему. – Ваши маги забыли многие науки. Такие как астрология – влияние звезд на жителей планеты или нумерология – влияние чисел. Логические вычисления и прочее – тоже забыты.

- И к чему тогда все приведет? Это не опасно?

- Никто ничего не поймет, - пояснила я. – К тому же не первый раз приходится перекраивать реальность в ограниченном пространстве.

Мы помолчали.

- Скажи, Карлана, - эльф задумчиво посмотрел на меня. – У демонов есть свои пределы?

- Да.

- Ты помнишь?

- Не все, - уклончиво ответила я.

- А поточнее? Мне очень интересно, - извиняющееся добавил Шарк.

- Хорошо. Демоны третьего ранга после пятого-шестого задания сходят с ума. Если это замечают раньше, то группа Белоглазых приходит к нему и принимает дар для передачи.

- Кто такие Белоглазые?

- Что-то вроде врачей, лекарей и одновременно палачей.

- Хорошо. А что становится с бывшим демоном?

- Когда как, - я пожала плечами. – Когда сходят с ума, а когда остаются в порядке.

- Должен же быть какой-то бонус? За то, что был демоном и выполнял задания?

- Определенные плюсы есть. Выживаемость. Долголетие. Молодость. Ускоренная регенерация. После отъема дара демона, открывается новый дар. Но не магический.

- Тогда как же так?

- Демон остается без магии вообще, - пояснила я с неохотой. – При заборе дара, аура вычерпывается почти досуха, а заполняется она уже не магической силой – а жизненной. А еще планета, где находится на тот момент демон, дает ему дар, не совсем равноценный, конечно. Например, дар слышать окружающий мир. Становиться невидимым и неслышимым. Понимать язык животных и птиц. Дар материализации желаемого.

- Но при этом это не магия? – Шарк потряс головой. – Так, хорошо. Это для демонов третьего ранга. А для второго и первого?

- Для второго ранга все проще – либо добровольная передача дара. Либо же – смерть.

- Жестоко. А первый ранг?

- Первый… - я прикусила губу, пытаясь вспомнить. Еще одно белое пятно начало стремительно заполняться, но те воспоминания, которые вернулись, мне не понравились. Невесело хмыкнув, я их все же озвучила. – А для нас ничего не заканчивается. Единственное что может стать концом нашей «карьеры» - это окончательная смерть. Не тела – а души.

- И что для этого надо? – тихо спросил эльф.

Я передернула плечами.

- Боги во время местного конфликта. Или чужие божества, пришедшие из других вероятностей. Старые артефакты. Или демон моего же уровня.

Шарк помолчал, потом просиял улыбкой.

- Ну, с богом нашим ты уже на короткой ноге. Старых артефактов у нас нет, скорее всего. Ну и демонов у нас тоже нет.

- Да, - кивнула я. – Наверное, ты прав. Сколько нам осталось до бала? – решительно сменила я тему.

- Еще шесть часов. Первые гости уже начали съезжаться.

- Так рано?

- Да. Это те, кто останется на ночь и кого надо расселить по комнатам. Но большая часть гостей приедет за час-два до бала, и потом они вернутся по домам.

- А компания наследников?

- Тор со своей невестой прибудет за час до бала. Гэрлон и Илим за пять минут до бала.

- Ага, - я, наконец, села на бортик и повернулась к эльфу. – Шарк, прости, я хочу остаться одна.

- Конечно, - темный двинулся к дверям, но резко остановился у порога и повернулся ко мне. – Карлана, будь осторожнее.

- Почему?

- Без «почему». Просто будь осторожна.

- Хорошо, - послушно кивнула я и посмотрела вниз. Балкон находился на приличном расстоянии от земли. А вместе с воспоминаниями о демонах, я вспомнила кое-что еще. Помимо всего прочего у меня были крылья, образованные стихией воздуха и холодное оружие, удлиненные кинжалы. Артефакты прятались в моем личном пространственном кармане. И я могла в любой момент извлечь их. К своему удивлению я обнаружила, что в моей прошлой жизни всему оружию я предпочитала именно длинные кинжалы. Со стороны они не производили впечатления опасного или прекрасного оружия. Но их я сделала лично. Лезвия из осколка метеорита. И даже двуручные мечи не могли испортить моих кинжалов. После ковки я лично зачаровывала их. А поскольку моя магия обладала одним интересным свойством, позволяющая мне спрятать один козырь в рукаве… В общем, кинжалы были сильным артефактом. Но абсолютно невидимым. Для других демонов, например.

Поднявшись с бортика, я заглянула в комнату. Льены и Телли еще не было, а значит можно полетать!

За спиной распахнулись воздушные крылья, и я спрыгнула с бортика вниз. Воздушное течение подхватило меня в свои объятия и повлекло вверх – в пространство изначальной Селены.

Богато украшенный бальный зал, магические иллюзии, магия золота – подвластная только драконам. В зеркалах отражались танцующие пары. Но не только. Если вглядеться в одно неприметное зеркало, украшенное лишь тонкой золотой нитью, можно увидеть много интересного. Например? О! Это целая история. Вы уверены, что хотите ее услышать. Да? Ну, что же. Тогда давайте осторожненько, буквально одним глазком посмотрим на эту закрытую вечеринку. Странно, с чего это драконы изменили своим правилам? Бал, закрывающий сезон, обычно пышный, на нем много приглашенных, не только из высших кругов, но и пониже. На нем никогда не бывало таких встревоженных и усталых аристократов. Не было и замученных настороженных магов. Не было и черных стражей, элитного подразделения боевых драконов. Были привидения прошлых веков – танцующие пары никому не видные… И вот это, тоже что-то новенькое. Группка наследников родов впервые не вместе, а стоит парами и тройками в разных местах. Рассмотрим их поближе? Что значит, нет? Ах, вас интересует вопрос, кто я такая? Неприлично задавать такие вопросы даме! Вам настолько интересно? Потерпите!

Ой, ой, смотрите! Какие волнения в среде приглашенных. Соизволила появиться хозяйка бала. Кто она? Хм. Вы знаете, этот вопрос меня тоже очень интересует. Вы про нее совсем ничего не знаете? Такого быть не может! Рассказать то немногое, что известно мне? Ну, хорошо. Слушайте. Она человек. Появилась в 16 день 448 года от Перерождения. В день, когда якобы должен был появиться демон смерти. Почему якобы и с такой иронией? Так читать пророчество надо! Там написано, что в первую ночь от Перерождения мира. В начале. А в обрывке, который нашли и расшифровали, было указание, что две девушки появятся в этот день, чтобы спасти нашу многострадальную Селену. А вы знаете, что наши гостеприимные хозяева уничтожили одну девушку? Не бледнейте так! Что ждет наш мир в будущем? Глупый вопрос, конечно, война. Что вы! Какая всемирная, всенародная? Почти незаметная для остальных. Она затронет буквально группку людей. Почему я говорю об этом тогда с такой завораживающей торжественностью? Так у этой войны большие последствия и скажу вам по секрету – сопровождаться это все будет такими спецэффектами! Ой, я отвлеклась. Продолжим? Карлана. Невеста нашего бога Смерти. И то, что несколько наследников правящих родов у нее в долгу вы знаете. Нет? Только про прекрасную золотую дракону? Вы отстали от жизни! Впрочем, я не права. Об этом пока мало кто знает. О чем? Ну, как же! В домах наследников скоро будет свадьба. Невозможно? Может, я ошибаюсь. Но мы скоро в этом убедимся. Я опять отвлеклась!

Человеческая девчонка выглядит изумительно. Длинные белые волосы, покрыты легкой вуалью. Приталенное платье серебряного цвета расшитое черным жемчугом. Судя по тому, что она чувствует себя не очень уютно под испытывающими взглядами, ее не предупредили о значении такого наряда. Впрочем, думаю, она не стала бы серебряным драконом. А каким тогда? Кроваво-алым. Что значит, таких не существует? Ой. Точно! Я опять забегаю немного вперед. Не отвлекайте меня! А то я еще много лишнего скажу.

Рядом с Карланой Льена. Золотые струящиеся шелка. Голову сломаешь, но не поймешь, что за фасон у ее наряда. Рядом темный эльф. В своем парадном темно-фиолетовом мундире. Как всегда простой и элегантный покрой. И спокойная уверенность Шарка. Светлой эльфийки с ними нет. Хорошенькая малышка рядом со своим отцом. Ну, конечно! Сия леди в своем репертуаре. Не парадная одежда, а халат алхимика. В таких глубоких карманах удобно прятать пузырьки, флаконы, фиалы. Удивляет в этот раз многое. Но особенно поведение других наследников.

Тор со своей невестой даже близко не подошел к Карлане. Чего-то боится? Друзья не разлей вода – Илим и Гэрлон стоят по разным углам. Причем вампир с такой хорошенькой серебристой драконой. Только что это она так растерянно по сторонам поглядывает?

О! Кажется, начинается что-то интересное. Наследники разошлись в разные стороны. Причем Телли двинулась к Тору, Шарк – к Гэрлону, а обворожительная Льена к Илиму. Так. Стоп! А куда делась Карлана? Надо подойти ближе!

И потрясающе красивая девушка с неохотой отошла от зеркала. На нее почти не обращали внимания. Обладая весьма экзотической красотой, журналистка, известная как Стева, двинулась к центру зала, где назревало что-то интересное.

Нет, это не бал! Это что-то невообразимое! Пялились все на меня. А все это платье! У! Откуда же мне было знать, что на балах у драконов надеть костюм под цвет их шкур – это показать что ты в облике дракона такой же. То-то и Льена, и ее наглый кузен, как же его, Сиен, кажется, так улыбались! Впрочем, Сиен еще и добавил, что из меня получилась бы обворожительная серебряная дракона! Так нет же! Я даже не задумалась над его словами! Приняла это за комплимент и успокоилась!

Вот так, терзаемая смутными сомнениями (и надо заметить, не очень смутными), я металась по маленькой комнатке. Меня немного знобило. Сегодняшний вечер оказался «урожайным» на яды. Меня травили уже трижды! Вначале яд был в вине. Потом в ноже, которым меня попытались убить. После сорвавшейся попытки – убийца закололся сам. А третья попытка оказалась самой изощренной – поцелуй ветра, нанесший яд на кожу. И кому я так не мила? Впрочем, вопрос риторический. Да и вообще, этот бал на диво неудачная идея. Все напуганы и чего-то ждут. Можно подумать, у меня других дел нет, как пытаться убить кого-то!

Я металась по комнате. Льена уже задерживалась и я подумывала о том, чтобы идти ее искать.

Я не успела додумать свою мысль до конца. С пронзительным и очень противным скрипом в сторону отъехала стена. И драконица втащила Илима. Но все случилось кажется не по плану. Пока стена становилась на место, я успела увидеть черный узкий коридор, покрытый пылью.

Драконица одним движением швырнула вампира, словно котенка. Крылья ее носа гневно трепетали. В глазах бесновалось пламя. И, кажется, ей было очень тяжело соизмерять свою силу, чтобы не уничтожить Илима.

- Льена! – предостерегающе воскликнула я. – Успокойся! И объясни, что случилось?

- Этот гад, - презрительно процедила драконица. – Воспользовался мною, чтобы исчезнуть подальше от своей дамы.

- Чем это она тебя так напугала? – повернулась я к вампиру. Тот тряс головой. На щеке расплывалось алое пятно.

- Хороший удар, - хладнокровно констатировал он и повернулся ко мне. – Она опасна. Рядом с ней у меня по коже мурашки.

- Что именно вызывает такие ощущения?

- Ее сила. Она меняется в замкнутом контуре, - Илим сел в кресло, появившееся за его спиной и тяжело сгорбился. – И не найдя выхода – вызывает у окружающих приступ безумия.

- За сколько ты нас продал? – вмешалась в разговор Льена, грациозно опускаясь а пол. С укоризной посмотрев на нее, я прислонилась к появившемуся столбику.

- Я? – Илим хмыкнул. – Я так и знал, что рано или поздно вы догадаетесь. Помнишь мою семью? Наследником должен был стать мой брат – Фарант. Потом его убили.

- Это всем известно, - подтвердила дракона, не понимая, к чему клонит вампир.

- Он жив, - устало сказал Илим. – Но сошел с ума. Обычная наша еда его не устраивает. Ему нужна кровь. Много крови!

Льена ахнула. Кажется, она поняла, о чем ведет речь вампир, тот же спокойно продолжил, только судорожно сжатые кулаки выдавали всю степень его напряженности.

- Есть порошок. Контрабандный. Его почти невозможно достать. Дорого купить. И из-за брата я пошел в услужение к хозяину.

- Кто он? – вступила я в разговор, знаком показывая Льене молчать. – Как выглядит?

- Дракон. Я его видел один-единственный раз. Он был в муаре тьмы – то есть внешность не видна, постоянно изменяющийся голос.

- Вот как. Связной?

- Та девушка, с которой я пришел. Раньше она была человеком. А теперь серебряная дракона.

- Отлично, - я отошла от колонны, повернулась к Льене. – Расставим все точки над и. Другого выбора не остается.

- О чем ты?

- Пора встретится с моей сестрой.

- Карлана, не смей!

Выкрик Льены пропал втуне. Мысленно я потянулась к горе, прося о помощи. Меня услышали, пол подо мной исчез, и я ухнула вниз.

В центре бального зала повторилась та же картина. Только исчезла молодая девушка, серебряная дракона, пришедшая на бал с наследником – вампиром.

Гости проводили ее изумленными взглядами. Но странности на этом не закончились. С побелевшими лицами, бросив своих спутников, оборвав разговор на полуслове, темный и светлая эльфы бросились к выходу из зала.

Свет касался длинных серебряных прядей, высвечивал чужие, но одновременно знакомые черты. В ЕЕ лице они приобрели хищные незнакомые очертания. В глубине алых глаз плясала затаенная тревога.

- Привет, Марина, - я отошла от колонны и двинулась вперед, в центр старого ритуального круга, уже давно не используемого. Драконы часто впадали в боевую ярость, и не могли остановиться вовремя. Круг останавливал их в таком случае. Но горе тому, кто осмеливался намеренно нарушить правила. Круг жестоко мстил за такие подлые намерения.

- Здравствуй, - согласилась пиявка. Хотя нет. Илим не ошибся. Не знаю, что сотворил ее хозяин, но Марина сейчас была стопроцентной серебряной драконицей. Именно драконицей, а не ящерицей летающей.

- Как тебя теперь называть?

- Маари.

- Я включена в ближний круг? – в изумлении вскинула я бровь.

Она опустила голову.

- Я виновата перед тобой. Что ты хочешь теперь? Моей смерти?

- Твой смерти, - я покатала слова на языке, пробуя их на вкус, и огорченно вздохнула. – Нет. Первое желание – убить тебя, убить любой ценой прошло.

- Почему?

- Мы слишком долго были рядом.

- А… да, я понимаю, - Маари прикусила губу. Тонкая струйка крови побежала вниз по подбородку. – Но что тогда?

- Тогда, - я пожала плечами. – Мне надо вернуть то, что принадлежит мне.

- Сила?

- Да. Но и не только.

- Не только?

Я вздохнула.

- В тебе моя кровь. Хочу я этого, не хочу. Но в тебе остается моя частичка.

- И что?

Покачав головой, я смерила Маари усталым взглядом, но все же пояснила.

- Мне не нужна ты в качестве якоря.

Серебряная дракона даже не вздрогнула, хотя я поняла, что причинила ей боль.

- Значит?

- Дуэль до первой крови, с отказом от любых претензий.

Маари послушно склонила голову, отвернувшись, я коснулась рун, формируя цель предстоящей дуэли. А когда повернулась, драконица дорезала свое платье на куски, чтобы не мешали двигаться. Я этого делать не стала.

Парные удлиненные кинжалы скользнули в мои ладони. Бой начался.

Первое соприкосновение лезвий. Нежное, осторожное. Чтобы не спугнуть то доверие, что неожиданно установилось между нами. И первый вопрос. Заданный осторожно, чтобы ни в коем случае не спугнуть, не обидеть упреком или недоверием.

- Игра? С самого начала?

- Нет.

- Тогда почему?

Лезвия скрестились, скрестились взгляды. Ее осторожный вопрос.

- Что «почему»?

- Почему так больно?

Паника в ее глаза и тоска становятся мне ответом.

- Так было надо.

- Кому? Зачем? – почти простонала я.

Она выгнулась, принимая мой кинжал на рукоять.

- Не знаю.

Мы замолчали. Тишина нарушалась только звуком столкновения лезвий и судорожным дыханием. Мы не сражались, это был танец с заведомо известным проигравшим.

Резкий удар сплеча. И страх в ее глазах сменился пониманием и предвкушением боли. Но она ошиблась. И то, что выглядело как смертельный удар, оставило лишь безобидную царапинку на ее плече.

Маари плавно опустилась на пол. Тихие слова клятвы - отречения от всех обязательств, прозвучали в зале. И я отчетливо ощутила, как рвутся связи между нами. Наши детские клятвы, подростковые тайны, одни на двоих, я почувствовала, как исчезает связывающая нас боль. С оглушительным треском разорвалась последняя нить – сестринской любви. Которая была несмотря ни на что.

- Что теперь? – спросила я.

Маари встала, потом шагнула в сторону. Там, где только что была она – моя сила стояла на одном колене. Багровые глаза драконы, смотрящей на меня виновато и просительно, стремительно темнели, становясь теплыми и шоколадными.

- У меня много вопросов. Может, еще увидимся? – неуверенно предложила она.

Я задумалась, а потом открыто улыбалась.

- Замечательная идея!

- Тогда с твоего позволения.

Маари исчезла, а я повернулась к своей силе, протягивая ей обе руки. Осторожно, ледяные ладошки легли поверх моих.

- Мое! – выдохнула я. – Мне принадлежала, принадлежишь и принадлежать будешь!

- Твое, - кивнула она.

И исчезла, впитываясь в меня. Сила хлынула в мое тело, в голову одновременно с силой – воспоминания. Кровь бурлила, сводя с ума. Сознание меркло.

Но перед тем как погрузится в темноту беспамятства, я еще смогла дождаться Шарка и Телли. Смогла им сказать:

- Все хорошо! Теперь все будет замечательно!

И вокруг меня сгустилась спасительная темнота.

В огромном зале, в центре, где было место, свободное от столов и стульев, стояли двое: парень и девушка. И яростно сверлили друг друга взглядами.

Немногие окружающие быстро прерывали свой ранний завтрак и спешили покинуть негостеприимное место. В воздухе пахло грозой, а под потолком собирались облака. Тяжелая черная пелена туч то и дело прорывалась вспышками серебряных молний.

Давящее молчание было нарушено коротким.

- Все. Ты мне надоел.

- Я надоел? – возмутился парень.

Беловолосая девушка гневно зашипела.

- Да! Ты! Не просто надоел, ты у меня в печенках сидишь!

- Я не могу тебе надоесть, - спокойно возразил парень, словно не слыша слов беловолосой. – Я всегда поступаю правильно и исключительно тебе во благо.

- Да что ты! Можно сказать все это мне приснилось? – девушка затопала ногами, а потом резко шагнула вперед, и ее тонкий пальчик с длинным ногтем уперся в грудь парню. – Вот зачем ты меня уволок с бала? Чем тебе не понравился Лорд Хайнц, что ты даже не дал мне с ним спокойно поговорить! Я молчу по поводу номеров! Ладно, один. Но зачем одна кровать на двоих?

- Я твой Страж! – рассудительно начал парень.

Но видимо он недавно сделал что-то, переполнившее чашу терпения девушки. Не дослушав его, она гневно прервала его.

- Вот именно! Ты Страж! Но ведешь ты себя как нянька! Причем нянька не из лучших! А из числа таких кривоватых, крючковатых старух – ведьм!

- Я?

- Ты! – передразнила его девушка. – Я де-мон! Понимаешь ты? Я могу решить мелкие проблемы самостоятельно! А твоя опека меня быстрее в гроб загонит!

- Ах, в гроб!

- Да!

- Может, я тебе тогда не нужен?

- Мне нужен Страж! – разъярилась еще больше девушка. – Повторить по буквам? С-Т-Р-А-Ж!

- А я значит не страж?

- Из тебя получается никудышный страж, - неожиданно успокоившись, тихо сказала демонесса. – Мне не хочется делать тебе больно, но так дальше продолжаться не может!

- Значит, не может. – Парень начал бледнеть от ярости. – И что же твое зазнайство не устраивает во мне?

- Во-первых, ты очень плохо сражаешься, - фыркнула «зазнайство». – В бою я мало того, что не могу не заботиться о своей спине, я еще и тебя должна из передряг вытаскивать! Во-вторых, магия для тебя по-прежнему дар Сатаны. Опомнись! Мы уже столько миров прошли. Кому как не тебе знать, что магия обыденная, - девушка выдохлась, сделала глоток из подплывшего ближе стакана. – А еще твои рыцарские понятия о чести.

- Они тебе чем не угодили?

- Запомни! – девушка вновь перешла на шипение. – Мы, демоны, не можем позволить себе щепетильность. От наших решений зависит больше чем одна жизнь.

- Это не повод убивать и воровать!

Девушка резко замолчала. В ее глазах мелькнула усталость.

- Мне упорно не везет со Стражами. Отказывайся.

- Что?

- Отказывайся от долга Стража.

Лицо стража посерело.

- Но… я не хочу!

- Мне все равно! – демонесса тряхнула копной белых волос. – Отказывайся. Иначе я найду возможность убрать тебя. По-другому.

- Опустишься до убийства из-за угла?

- Да. Отказывайся.

Парень склонил голову.

- Инквизитор. Страж Меченой. Отказываюсь от долга служения и охраны.

- Меченая. Принимаю отказ от служения.

Демонесса шагнула вперед, еще ближе к своему несостоявшемуся стражу и аккуратно коснулась губами его лба.

- Очень жаль, Серж, что у нас не получилось. Но будет лучше, если ты забудешь все, что со мной связно. Живи. У тебя это отлично получается.

Девушка опустила парня на пол, в карманы положила ему пару мешочков золота. Поднявшись на ноги, щелчком пальцев навела порядок в зале и переместила спящего парня обратно в комнату.

Тихо закрылась входная дверь. Песок взметнулся в воздух, засыпал шаги на дорожке у гостиницы и опал. Беловолосая демонесса пропала, как будто ее никогда и не было.

Первая ночь Селены покорила жителей своим очарованием, для кого-то уже забытым, а для кого-то первым, ранее невиданным. В темном небе полыхали зарницы, тяжелая пелена туч собиралась у края горизонта.

Проклятый портал у отрогов Хрустальных гор полыхнул ослепительно белым светом. На дорожку, покрытую опавшими желтыми листьями, последствия постоянно применяемой здесь магии, шагнула фигура, с ног до головы закутанная в темную ткань.

Только под черным капюшоном виднелись белые глаза без зрачков. Все остальное тонуло во тьме.

Фигура двинулась по дорожке степенно и неторопливо. Около развалин старого и некогда, наверное, прекрасного дома остановилась.

В темноте сверкнул впечатляющий оскал.

- Вот я и дома! – ухмыльнулась таинственная фигура. А потом ветер подхватил торжествующий смех и понес в сторону. А вместе с ними и слова.

- Раз, два, три, четыре, пять,

Я спешу тебя искать.

Где же мелкий демон мой?

Пора бежать, я за тобой.

Часть 2. Охота на демона.

Глава 11.

Пробуждение было болезненным. Болело все – от кончиков ресниц до ногтей пальцев на ногах. Нет, я не жалуюсь, просто действительно было очень больно.

Глаза открывать я не спешила, вернувшаяся в полном объеме сила позволила мне вновь ощутить всемогущество и всезнание.

Я точно знала, что сейчас в комнате никого нет и никто не придет в ближайшие несколько часов. Я «помнила», что всего пару часов назад ко мне заходили целители драконов. Их тревожное волнение осязаемыми клубами висело в воздухе. Я не приходила в себя целых две недели. Ни живая, ни мертвая. И они не знали, что сказать Льене, ведь мое тело не прокалывалось иголками, а их магия не могла меня просканировать. И хорошо еще, что перед тем как провалиться в восстановительный транс, у меня хватило ума скинуть излишек силы с тела – на Селену, чтобы хоть как-то уменьшить потери времени. Ведь мало того, что я потратила его бездарно, я умудрилась, не помня основных законов и уложений, натворить столько ошибок! Одни мои якоря чего стоят!

Нет, не так. Лучше начать с самого начала. А то слишком сложно понять, о чем я говорю. Меня зовут Меченая. Я высший демон. В нашей иерархии по силам я где-то в первой пятерке. Наши правила не допускают однозначного толкования – у демона должен быть Страж. Тот, кто стоит на страже не физического, а психического здоровья демона, защищает целостность его личности.

Мне со стражами категорически не везло с того самого дня, как я вступила в межмировую воронку на своей родной планете. Это было не проклятье, просто сила, не имеющая ни ума, ни интуиции, сила, которой нужен был подходящий хозяин. Этим хозяином стала я. И честно сказать, до сих пор не могу понять, хорошо это или плохо. В такие моменты, как сейчас, могу сказать однозначно – порой это очень больно.

Вся эта история началась с того, что окончательно рассорившись со своим последним Стражем, бывшим Инквизитором из одного средневекового мирка, я решила немного отдохнуть – и переместилась на один из техногенных миров.

К сожалению, разрыв с Сержем подкосил меня сильнее, чем мне казалось. И во время переноса ко мне прицепилась пиявка, одно из порождений Белоглазых. Найдя совсем маленькую трещинку в моей защите, она присосалась к моей силе. А как только завершился перенос – она начала изменение – превращение демона в обычного человека. То, ради чего она была создана. И вот тут ее ждал грандиозный сюрприз.

Задолго до всех этих событий, я должна была спасти народ одной планеты, умирающий от загадочной болезни. Чтобы понять, как действовать и что делать, я впустила одну из своих местных якорей в себя. Ее народ был спасен. Но… не она. Было слишком поздно для нее, и тогда я предложила ей остаться со мной. Стать своеобразным олицетворением моей силы. Айла согласилась. И когда пиявка начала откачивать мою силу, то получила неожиданный отпор. Ей пришлось жить рядом со мной двадцать лет, пока мое сердце окончательно не приняло ее. Но к этому моменту и Маари впустила меня в свое сердце, хотя и говорят, что у пиявок его нет. Переняв от меня не столько мою силу, сколько еще и часть моей личности, она перестала быть настоящей пиявкой, очеловечилась, если можно так сказать. В надежде все исправить, она затащила меня к ближайшим магическим порталам и перекинула нас на Селену. Здесь же она должна была меня убить. В таком случае, я бы переродилась в другом теле, где была моя сила. В ее теле. После этого пиявка просто прекратила бы свое существование. Но все пошло не так. Впрочем, это еще не окончательный конец, а просто окончание первой части этой истории.

Вторая ошибка, которую я совершила, еще хуже. Демоны не должны работать в паре! Этот запрет пошел от самого первого демона и неукоснительно соблюдался все это время. Узнав, что «бог» смерти, а точнее его временный заместитель – демон, я должна была бежать с Селены. И бежать немедленно. Ведь бывших демонов не бывает, чтобы там по этому поводу он не говорил.

Но теперь уже слишком поздно. Между мной и планетой заключен своеобразный контракт, с того самого момента, как я признала Льену, Шарка и Телли своими якорями. Они, кстати, как я уже и говорила, моя третья и глобальная ошибка.

Кодекс демона гласит, что якорей может быть от двух до четырех. Отношения, связывающие демона с якорем, могут быть любыми! Но нельзя собирать якорей вместе – от этого усиливается связующая цепь. И теперь, чтобы уйти с Селены, мне потребуется разрешение. Их разрешение. В противном случае, я проживу здесь целую жизнь. Жизнь человека – мага, а это очень много лет. А еще нельзя вмешиваться в ауры якорей, почему так – не знаю.

К счастью, хоть я и совершила множество ошибок, но основная цель – запустить процесс восстановления Селены изначальной – выполнена. И обновление идет очень быстрыми темпами. Настолько быстрыми, что мне надо поспешить со своим восстановлением. После того, как будет сформирован новый облик планеты, мне надо будет его поправить и подогнать под существующую оболочку, чтобы свести потери населения к минимуму.

На лбу зачесалась руна, напомнив мне о том, откуда взялось мое имя. Каждый раз, меняя свое местоположение, я получаю новое задание, а вместе с ним и метку. В одном из мирков это были крылья, в другом татуировка на спине, в третьем – алый свет из глаз. Каждый раз своеобразный знак принадлежности к высшим силам.

Так, хватит разлеживаться. На это действительно нет времени. Надо посмотреть, чем заняты мои «якоря» и вставать. О, вот еще о чем я забыла. Камень у меня на шее. Я нашла его на мертвой планете – и из него слышался тогда Зов. В моих руках камень затих, словно заснул. В тот момент я должна была уходить на новое задание и не могла взять его с собой. И я оставила его, на одной из планет, находящейся под контролем демонов. Оставила его у своей лучшей подруги. На тот момент я была уверена, что Гираза меня не предаст – никому и никогда. К сожалению, я ошибалась.

Демон среднего ранга, она уцепилась за выпавший ей шанс, обменяв камешек на возможность стать Белоглазой. Демоном вне рангов и по силе и по возможностям.

Камень не раскрыл им своих тайн и затерялся в сокровищнице их касты. А мне не оставалось ничего, кроме как смириться. Но теперь я не могу понять, почему камень здесь. И мне это очень не нравится. Впрочем, я отвлеклась. Пора осмотреться.

Через полчаса ментального обыска замка я знала о нем все. И то, что это любимый замок золотой драконицы и что он только ее – никакая свадьба не сможет лишить девушку этого ее наследства. Я знала всю систему тайных ходов и коды тайной службы. Я знала то, что вернулись домой Шарк и Телли. И что они каждые сутки терзают придворных медиков вопросами о моем самочувствии.

Не могу понять только одного – куда пропала Льена?

С потолка капала вода. Скучающий мастер К’P’Лсьен’о’Тери сидел на троне и задумчиво смотрел на распластанную на полу девушку.

- Что случилось, Маари?

Серебряная драконица вскинула голову. На нежной коже щек, слезы прочертили грязные дорожки.

- Мой господин, я не знаю, как вы это сделали. Как превратили меня из жалкого подобия человека в настоящую драконицу. Я не знаю, зачем вы это сделали… Но твердо знаю одно – я подвела Вас. Я не смогла выполнить ваш приказ и убить Карлану!

В пещерке повисла тишина, нарушаемая только всхлипами девушки. Кир неожиданно хищно улыбнулся, наклонившись вперед.

- Маари, раз уж зашел такой разговор. Давай напрямую, ты не просто не смогла ее убить. Ты не захотела этого делать.

Драконица посерела.

- Мой господин…

- Неужели ты думаешь, что твои жалкие попытки схитрить действительно обманули меня? – прошипел мастер о’Тери, разглядывая длинный кинжал, непонятно откуда появившейся в его руках.

- Мой господин, я… готова умереть сразу же, как только вы прикажете, чтобы искупить свою вину.

- Глупая, - зашелся шелестящим смехом Кир. – Все в порядке…

Кинжал исчез, словно его и не было. Вот только на нем почему-то появились алые разводы. Словно он успел отведать крови. Присев на корточки перед серебряной драконицей, мастер О’Тери стянул с шеи девушки медальон подчинения и ласково провел ладонью по ее щеке, стирая потоки слез и заживляя тонкую, почти незаметную царапину.

- Пришло время вернуться, Маари.

- Но… зачем вы создали меня, господин?

- В отличие от презренных глупцов, что не видят дальше собственного носа, я знаю чуть больше. И среди этого «чуть» есть и полный текст пророчества, и знание о некоторых особенностях высших демонов. Карлана сейчас очень уязвима. И ты заменишь ей Стража. Хотя бы на Селене.

- Она откажется…

- Нет. С воспоминаниями, вновь вернувшимися к ней, со своей огромной силой, она станет той же Меченой, что и была раньше.

- Вы знали ее раньше?

- Да.

- Какой она была? – хрипло спросила Маари, подавшись вперед, преданно глядя в глаза Киру.

- Разной. Никогда нельзя было понять, что она задумала. Нельзя было узнать, какая она на самом деле. Она с легкостью перевоплощалась из милой домашней девочки – в прожженную циничную дрянь. Спокойная, тихая, незаметная – и тут же яркая, опасная и темпераментная. Но надо отдать ей должное, Меченая всегда следовала правилам чести и была потрясающе умна. Она быстро поймет, что стала уязвимой. И с удовольствием вернет тебя. Ты сейчас ей ближе всех.

- Но, господин, узы между нами порваны!

- Не совсем, - Кир прищурился, - они просто ослабели.

- Я слышала, как они рвались! Я чувствовала это!

- Тс-с, - приложил палец к губам дракон. – Доверься мне.

- Вам… но как? Господин, неужели.

- Да, Маари. Я вернусь наверх. Ночью недавно я почувствовал колебания полей. На Селене появилась та, кто может мне сказать, за что убили мою любимую. А может быть, даже та самая!

- Вас же все считают мертвым!

- Пропавшим, - поправил Кир. – Моя любимая сестра верит, что я жив и что я вернусь. Ее вера – это та нить, что не дает мне сойти с ума. Тот же кузен, ставший теперь твоим Наставником, ждет моего возвращения.

- Но, разве вы ушли не с какой-то целью?

- То, ради чего я ушел, почти найдено. Ловушки расставлены. Приготовлена паутина. Мне остается только ждать. А значит, я должен быть ближе к тем, кто будет в центре внимания.

- Но кто это?

- Ты, Маари. И Меченая. Вы двое – центр раскручивающейся воронки. И если тебя мало заденет, то демон может очень пострадать. У нее сейчас нет щита, который мог бы ее прикрыть.

- Но она же не одна!

- Ты про якоря?

- Да… - серебряная драконица посмотрела на мгновенно посерьезневшего дракона.

- Она скоро начнет обрывать связи с ними.

- Зачем?

- Меченая одиночка и не любит таких тесных цепей. Поэтому мы должны успеть в Ущелье виверн до того, как демонесса придет в себя. И особо важно до того, как до нее дойдут последние новости. Особенно с тем учетом, насколько они плохие.

- Кто может донести до нее плохие новости?

- Бог смерти, - спокойно ответил Ир.

- Разве это не ложь? Разве он существует? – тихо ахнув, поинтересовалась Маари.

Кир тяжело вздохнул.

- Во всем есть подвох, но в этом его почти нет.

- Почти?

Но вопрос Маари остался без ответа. Дракон неожиданно насторожился, его глаза полыхнули странным предвкушением.

И серебряная драконица поняла, что падает в телепорт. Уже растворяясь, она успела увидеть, как в пещеру спрыгнула тонкая фигурка, за плечами которой на миг полыхнули золотые крылья.

Два золотых дракона замерли друг напротив друга. Темнота не мешала им увидеть. Кир видел, как тряслись губы Льены, словно она порывалась, что-то сказать и тут же замолкала.

А золотая драконица видела слезы, блестевшие в глазах брата, видела, как поникли его плечи, под грузом тревоги, и гордо поднятую голову. Теперь он имел на это право, став не просто Наследником, а Мастером. Тем, кто имеет право приказывать не по праву рождению, а по праву достойного.

- Мне это снится?

- Нет. Я реален. Можешь убедиться сама.

- Тогда, как? Как такое возможно? – Льена шагнула вперед, протягивая к Киру тонкую дрожащую ладонь. – У меня столько вопросов…

Золотой дракон осторожно взял ее в свои, поднес к губам, согревая пальцы дыханием.

- Я все расскажу. Но не сейчас, нет времени и неподходящее место.

- Что-то случилось?

- Многое. И уже очень давно. Но сейчас важно другое. Скоро проснется твоя кровница. Не надо, чтобы она могла задуматься над тем, как быстрее всего и наиболее безопасно для вас порвать связывающие узы. Кто знает, до чего она может додуматься, вернув все свои воспоминания.

- Все? – Льена замерла. – Значит та девушка, с которой я познакомилась и настоящая Карлана не имеют ничего общего?

- Не так категорично, это раз. И второе – ее зовут Меченая.

- Что? – огромные золотые глаза Льены недоуменно распахнулись.

- Не стоит считать эту девушку своей подругой, - тихо сказал Кир, - Меченая смертельно опасна. Никогда не скажешь, что взбредет ей в голову в следующий момент. Никогда нельзя становиться на ее пути, если ты не хочешь на следующее утро не проснуться.

- Нет, брат, она не такая! Карлана!

- Льена, Карланы больше нет. Есть Меченая. И тебе придется либо принять ее такую, какая она есть, либо навсегда забыть про нее.

Повисла напряженная тишина и из густых теней неожиданно шагнула тонкая фигурка, с каким-то странным предметом, переброшенным через плечо. По форме это больше всего напоминало двуручник. Лениво придерживая его подбородком, чтобы не свалился, девушка похлопала в ладоши.

- Какая замечательная речь! Сколько пафоса и патетики! Это надо ставить на большой сцене! – неожиданно из ее голоса пропали дурашливые нотки, девушка посерьезнела. – Льена, ты в порядке?

Фигура шагнула вперед, на свет. Льена озадаченно рассматривала изменившуюся Карлану. И с неохотой сделала вывод, что Кир был прав – это Меченая, и уж точно не та девушка, с которой она познакомилась. Не изменилось ничего особенного, те же белые волосы и алые глаза, та же тонкая фигурка и небрежность движений. Но появилась ощущение силы. Нереальной, завораживающей, сводящей с ума.

Тряхнув головой, драконица поняла, что от нее ждут ответа.

- Карлана…

- Меченая действительно будет лучше.

Льена запнулась, обиженно посмотрела на ту, что считала своей подругой, но продолжила.

- Да, конечно, со мной все в порядке. Это… мой брат.

- Вот как? – четко очерченная бровь взлетела вверх. – Тот самый, которого считают пропавшим либо мертвым? И очень многие надеются, что он не вернется? – Меченая неторопливо повернулась к Киру, все это простоявшему словно соляная статуя. Дракон кажется даже не дышал, просто пожирая глазами девушку – демона.

Льена изумленно перевела взгляд с него на Меченую и тихо ахнула.

На лице демона читалось полнейшее изумление, а с красивых, четко очерченных губ неожиданно сорвалось потрясенное:

- ТЫ?

За окном шел сильный дождь. Явление, о котором уже давно никто не помнил. Поднявшийся еще с вечера ветер никак не утихал. И в окно то и дело ударяли крупные дождевые капли, сносимые его порывами.

Шарк сидел у камина, задумчиво разглядывая языки пламени в нем. Темного эльфа тревожили мысли. И мысли очень неприятные.

- О чем ты думаешь? – поинтересовался позади детский голос.

Эльф неторопливо повернулся. У его кресла стояла его младшая сестренка. Синтонэлли. Ребенок, чье существование тщательно скрывалось ото всех королевских родов, во избежание повторения прошлого.

- Привет, малышка.

- Ты не ответил, - обиженно насупилась кроха.

- Прости, - Шарк подхватил девчушку на руки и отошел с ней к окну.

- Так что у тебя случилось? У тебя на лбу такая горькая складочка…

- Ты умна не по годам.

- Все вы так говорите, когда не хотите отвечать. А я сама знаю! Это все из-за Льены!

- Льены?

- Да, - малышка покивала. – Ты всегда думаешь о ней. А как только пришло сообщение о том, что у нее проблемы, ты сорвался с места, даже не проверив достоверность информации!

- Я ее люблю, - просто ответил Шарк. Всего на миг задумавшись о том, что сейчас губами его младшей сестренки говорит другая. Совсем другая сестра.

- Но вы же наследники.

- Пока да.

- Пока? Разве может что-то измениться?

- Да.

- Но… откуда?

- У нас появилась новая знакомая.

- Та самая Карлана?

- Да, - кивнул темный эльф. – Ты хочешь познакомиться с ней, Нелли?

- Очень!

- Тогда я приглашу их к нам.

- А ты можешь предложить им всем что-то особое?

- Конечно, - усмехнулся Шарк. – Я знаю, чем именно их всех можно соблазнить.

Малышка промолчала, потом потребовала опустить ее на пол. Босые ножки прошлепали к входной двери.

Уже открыв дверь, Нелли повернулась.

- Вы взрослые так любите все усложнять. Я этого не понимаю. Если вы любите друг друга, то почему вы не вместе?

Темный эльф грустно улыбнулся.

- Политика, малышка.

- Какое страшное слово. Но если вы хотите быть вместе, - девочка наивно пожала плечиками, - почему бы вам просто не поменять политику? – не дожидаясь ответа от ошарашенного брата, Синтонэлли покинула комнату.

Шарк перевел застывший взгляд на карту старой Селены, которая для красоты висела у него в зале.

- Поменять политику, значит.

На стене висели карты. Самые разные – старинные карты, выполненные до раскола, карты изначальной Селены, стремительно формирующие свой облик. До начала замены оболочки на Селену истинную оставалось всего ничего.

Сидящая за столом женщина задумчиво рассматривала одну из карт. Изначальная Селена была чуть больше оболочки по размеру. И некоторые ее области находились в теневых зонах, над которыми не проходили ни два дневных светила, ни два ночных. Природа там очень интересно вышла из положения.

В теневых зонах возникли магические аномалии, дающие не только рассеянный свет, но и некоторое количества тепла.

А еще это было потрясающе красиво и удобно. На Селене изначальной эти области занимали академии магии и воинов, разведки и тайные убежища королевских семей. Если какие-то особо наглые представители «ночных» профессий захватывали территорию, то от них очень быстро избавлялись.

Но на новой карте проступала еще одна теневая область, которой не было на прежних картах. И в ней сидящая за столом женщина видела шанс. На то, чтобы изменить складывающуюся ситуацию в свою пользу. Для начала надо проследить, чтобы это место не появилось больше ни на одной карте. Затем надо начать переправлять туда людей, благо часть мостиков – связей уже наведена, и осталось только воспользоваться ими. А еще необходимо подослать людей в стратегически важные места. Нужна информация. А за нее надо платить. И платить хорошо.

Неторопливо повернувшись, женщина ступила на пол и откинула крышку огромного сундука. Полумрак комнаты озарился сиянием драгоценных камней.

Дверь скрипнула, и на пороге появилось тонкое и воздушное создание. Светло-сиреневые волосы, заплетенные в тонкие длинные косички, были перехвачены алой лентой и спадали общей массой ниже колен. Наивные медово-карие глаза, опушенные длинными ресницами, взглянули на женщину у сундука. Пухлые губки, правильные черты лица. Девушка была бы потрясающе красива, если бы не болезненная худоба, подчеркнутая белым приталенным платьем. А ее белую шею «украшали» три длинных алых пореза и нитка алых рубинов.

- Почему ты так долго? – капризно спросила девушка. И даже не вздрогнула, когда рядом с ней сверкающее лезвие вонзилось в стену.

- Сколько раз тебе говорить, - злобно прошипела женщина, - чтобы ты не смела отвлекать меня от дел?

Тонкое тело рассыпалось в воздухе каскадом золотистых искр. И девушка внезапно возникла рядом с женщиной. С силой, которую нельзя было заподозрить в этом тонком теле, толкнула на стол говорящую.

- А если мне очень хочется?

Длинный раздвоенный язык скользнул по ключице женщины. Серые блеклые глаза той начали терять свой и без того блеклый цвет. Белоглазая усмехнулась и оттолкнула девушку от себя, собственническим жестом провела по шее той. Острый, хоть и короткий коготь, прочертил на шее воздушного состояния царапину.

Крылья носа Белоглазой затрепетали, словно она наслаждалась каким-то ароматом.

- Дани-и, - пропела она, - почему же ты так неосторожна? Знаешь же, что я могу тебя убить в таком состоянии!

Девушка фыркнула и вновь распалась мириадами искр. Появившись уже у дверей, она улыбнулась и подмигнула.

- У тебя никогда не получится обидеть меня, нейтарин.

- Что это означает? – осведомилась Белоглазая.

- У тебя нет своего имени, - ответила Дани. – Запас ласковых слов моего родного языка уже давно закончен. Я перешла на языки Селены, раз уж мы здесь надолго.

- Так что это означает? – поторопила Белоглазая.

- Любимая, - улыбнулась девушка. – Разве это не очевидно?

- От тебя всего можно ожидать, - усмехнулась Белоглазая.

Дани облизнула губы и скрылась за дверью.

Звонкое «я тебя жду» заставило женщину поморщиться. Но карты были оставлены. Кабинет закрыт. И тихие шаги подсказали, что хозяйка стремительно удаляется в сторону спальни.

Глава 12.

Тишина в пещере нарушалась только звонким кап-кап. Два щелчка раздались одновременно. Жуткий грохот сотряс пещеру, а когда Льена нашла в себе силы открыть глаза, то она увидела, что пещеры больше нет. Зато есть котлован нереальных размеров, с которого словно с кастрюли содрали крышку.

- Как всегда галантен, - ехидно улыбаясь, заметила Меченая.

- Как всегда тебя раздражают всякие мелочи, - огрызнулся Кир.

Демонесса весело засмеялась. Легкий грациозный шаг, и она уже стоит рядом с драконом, внимательно глядя ему в глаза.

- Ну, здравствуй, Кир.

- Здравствуй, моя принцесса.

Чувствуя себя лишней на этой непредсказуемой встрече, Льена не нашла ничего другого, кроме как спросить:

- Э… простите, что отвлекаю, а вы что знакомы?

- Лучше, чем мне хотелось бы, – ответила Меченая, по-хозяйски положив ладонь на плечо Кира.

- Это было давно, - продолжил дракон и добавил. – А потом очень-очень больно.

- Я вас не понимаю!

- Неужели интересно? – притворно удивился Кир.

- Не то слово!

- Тогда мы расскажем! – улыбнулась Меченая.

Мы познакомились совсем недавно по драконьим меркам. Всего сорок лет назад… это было очередное мое перерождение. Причем, юбилейное! Правда, не скажу какое именно. Один из запретов.

Не всегда задача демона война. Иногда бывает и такое, что все, что должен делать демон – это пойти на перерождение и … просто жить. Как все.

Я в ту пору как раз и получила такое задание. И «родилась» в семье серебряных драконов. Ничем не интересных и не примечательных, но в число их друзей входили очень влиятельные драконы. И эта семья была вхожа в высший свет. Когда пришло время – я должна была «влюбиться», чтобы не возбуждать различных подозрений. Но память о моих прошлых мужчинах заставляла выбирать меня мало того, что просто осторожно – очень придирчиво.

Тогда же Провидение прислало в гости к «моей» семье двух драконов золотого рода. Принца Кира и его серебряного кузена Сиена. И я словно в первый раз, словно за моими плечами не было опыта многих лет, влюбилась в золотого обаяшку. Это был сумасшедший роман. Настолько, что я сочла возможным предложить ему стать моим Стражем! Я рассказала ему все, что было можно и даже чуть больше сверх того.

- Но почему тогда Кир не твой Страж? – спросила Льена, когда я замолчала.

Мы сидели на небольшом уступе, над образовавшимся котлованом и грелись под Ра, светилом истинной Селены, потоки светло-голубого цвета заливали бархатную траву.

- Не подошел, - грустно вздохнув, ответил Кир, нежно обнимая меня за талию.

- Перед ритуалом принятия стража необходимо провести проверку на совместимость демона и стража, - пояснила я для Льены. – Кир и я… в общем, у нас очень разная кровь. А она… один из главных факторов связи. У нас не было даже минимального порога совместимости.

- Что было дальше? – затаив дыхание, спросила золотая драконица.

Мы с Киром переглянулись, и он отрицательно покачал головой, показывая, что рассказ продолжать дальше по-прежнему мне. Я кивнула.

- В тот раз моей задачей было умереть.

- Что? – ахнула Льена. Кир криво усмехнулся, его то я предупредила заранее о своей «смерти».

- Я должна была стать помощницей одного удивительно талантливого дракона. В бытовой жизни, обычной, он был сущее дитя. И в ту пору активизировались его конкуренты. Фиолетового дракона собирались убить. Я его охраняла столько, сколько могла… Но пришло время и у серебряной драконицы силы закончились. И я умерла, закрыв его собой.

- Но… это очень жестоко!

- Таковы правила моей жизни, - возразила я. – А дальше… мне пришлось бежать со своей планеты. Я собиралась прилететь к Киру, но попала в ловушку пиявки. И я не думала, что встречу здесь тебя, - честно сказала я, повернувшись к дракону. – Но безумно благодарна провидению за эту встречу.

Кир кивнул.

- Моя очередь рассказывать? Вернувшись от гостей, я впал в хандру. Я ждал тебя, но ты все не появлялась. Я начал бояться, что сойду с ума, когда в моей жизни появилась Рина. – Дракон прерывисто вздохнул и посмотрел на сестру. – Не смотри на меня с таким изумлением, Льена. Все так и было. Своим появлением Рина просто спасла меня.

- Но как? – спросила девушка. Я внимательно слушала исповедь Кира.

- Она была невероятно похожа на Меченую, - усмехнулся цинично дракон. – Но по-своему я потом полюбил и ее.

- Но… именно после ее смерти ты пропал! Исчез! – возмутилась Льена.

- Девочка, - грустно качнул головой Кир. – Мою любимую маленькую эльфийку убила Белоглазая, устроившая себе лежку на нашей планете. Но сейчас она не просто вернулась домой, а пришла сюда по следам той единственной, что мне действительно нужна.

- И что ты теперь будешь делать? – поинтересовалась я.

- Защищать тебя всеми средствами, что есть в моем распоряжении.

- Значит, - Льена опустила голову. – Ты не вернешься домой?

- Прости, малыш, но пока нет. Ты и, пожалуй, Сиен из драконов могут знать о том, что я вновь вышел на поверхность.

- Тогда… я… я могу тебе помочь! У Шарка есть уединенный замок. Там мы сможем собраться все вместе! Не вызывая подозрений! Там мы… нет, особенно, Меченая будет в безопасности! – обрадовано сказала Льена.

Мы с Киром вновь переглянулись.

- Ну что же, идея хорошая, - решительно кивнул Кир. – Но сможешь ли ты уговорить Шарка вернуться в этот замок?

- Да! Я могу связаться с ним прямо сейчас! И решить этот вопрос! – Льена поднялась на ноги и торопливо отошла в сторону. Мы остались наедине.

- Нейтарин, - тихо прошептал дракон. – Как я рад тебя видеть!

Лукаво стрельнув в его сторону глазками, я наклонила голову, изучая те тревожные признаки, которыми потом надо будет обязательно заняться. Во избежание проблем, так сказать.

- Будешь рвать связи с якорями? – спросил Кир, не дождавшись от меня никакой реакции. Немного подумав, я решительно покачала головой. Прядь белых волос дернул ветер, и помчался дальше.

- Уже появился здесь ветер, - прошептала я, потом посмотрела на дракона. – Нет. Одного тебя было бы достаточно, чтобы удержать меня. А тратить силы на такую глупость. Нет. Они мне понадобятся для других, более полезных занятий. Например, при замене оболочки…

- Все о делах? Ты всегда говоришь о них, словно прячешься за ними, от других и от себя.

Кир, наконец, обнял меня, словно куклу посадив к себе на колени. И в его сильных теплых руках я начала немного согреваться.

- Нам стоит забыть о том, что мы когда-то были вместе, - тихо прошептала я, пряча взгляд. – Особенно о том, что нам вместе было очень хорошо.

- Но, почему?

- Я не буду сомневаться в твоих словах. Раз ты сказал, что прибыла Белоглазая по моим следам, значит, так оно и есть. Но я не нарушала правила ТАК неосторожно, чтобы попасть под внимание этой касты. Это значит, что по моим следам идем мой личный враг. Тот, кто не погнушается ничем, чтобы причинить мне боль. А если она узнает, что один мой якорь «светится» сильнее, чем остальные, она воспользуется этим знанием, чтобы причинить мне боль.

- Что ты будешь делать сейчас?

- Как только мы приедем в замок Шарка, вызову своего местно покровителя. Узнаю местные новости.

- А как же мы?

- Вы не хотите мне сказать всей правды.

- Хорошо. Не буду спорить. Что потом?

- Потом… я займусь поиском нового Стража.

Кир собрался было что-то сказать, но неожиданно фыркнул и коснулся моих губ нежным поцелуем.. И только вовремя вернувшаяся Льена не позволила нам зайти дальше.

В замке «Белый ворон» горели огни на подъездной аллее. Слуги метались по комнатам, приводя их в порядок. Обычно забытое место, не особо жалуемое представителями королевской темноэльфийской семьи, готовилось встречать гостей.

Сам молодой хозяин приехал раньше и сейчас стоял у дверей дома, держась за его руку, рядом стояла и маленькая девочка, на которую слуги посматривали с опаской. Уж очень нехорошие слухи ходили про маленькую девочку, тайно живущую во дворце.

Вскоре к ступеням подъехала первая карета. Выпорхнувшая оттуда светлая эльфийка поправила копну струящихся волос и летящей походкой поднялась наверх.

Мимолетно поцеловав темного в щеку, она тут же опустилась к девочке, задумчиво разглядывая ее ауру.

- Интересно, - кивнула Телли сама себе и протянула девочке тонкую ладонь. – Наследница светлоэльфийского двора. АкаеТелли. Приятно познакомиться с тобой, юная принцесса.

Нэл осторожно дотронулась своей ладошкой до руки эльфийки и присела в реверансе, тут же спрятав ручки в широкие рукава.

- Взаимно, леди Акаетелли.

- Нет-нет! Просто Телли, в крайнем случае, тетя. Если ты не возражаешь.

- Это честь для меня.

Помотав головой, чтобы избавиться от ощущения, что ирония в голосе малышки точь-в-точь напоминает голос Рины, светлая эльфийка выпрямилась и повернулась вновь к Шарку.

- Что такое могло случиться, что ты вызвал меня к себе, да еще и в замок Рины?

- Скажем так, - темный задумчиво посмотрел на подругу. – Меня попросили предоставить место и компанию.

- Значит, сейчас прибудут Льена и Карлана?

- Нет. Вначале, конечно, прибудет Льена. Вместе с ней может, будет Меченая.

- Кто? – изумилась Телли.

- Запомни и не ошибись. Нашу необычную знакомую зовут теперь именно так. Она все вспомнила и хм… кажется, очень недовольна тем, как провела свой отпуск.

- Подожди. Ты сказал «вначале»? Мы ожидаем кого-то еще?

- Да, - кивнул Шарк. И тут же вскинул ладони, прерывая град вопросов, которые на него собралась обрушить светлая. - Телли, я сам ничего не знаю и теряюсь в догадках.

Но, оказалось, что хозяин замка ошибся, и первыми из подъехавшей черной кареты шагнули два дракона – золотой и серебряный. Три пары ошеломленных глаз остановились на смущенно улыбающемся пропавшем принце золотого рода.

Тихо ахнув, Телли вцепилась в руку Шарка. Темный недоверчиво покачал головой, его настойчиво преследовало впечатление полной нереальности происходящего.

А с губ малышки неожиданно сорвалось.

- Нейтарин?

Пораженное молчание нарушил стук копыт, и во двор на черном жеребце въехала Льена. Спрыгнув вниз на камни двора, она улыбнулась ясно и открыто. И напряжение, повисшее в воздухе, растаяло.

Но только минут через двадцать, когда утихли первые волнения и народ начал соображать, Шарк поинтересовался.

- Эй, а где же Меченая?

На два голоса тут же прозвучал ответ.

- Она будет немного позже!

Льена смущенно улыбнулась, а Кир подмигнул эльфу.

- Не волнуйся. Ей просто надо завершить пару незаконченных дел.

- Неужели их нельзя было немного отложить? – огорчилась Телли.

- Нет, - усмехнулся золотой дракон. – Вопросы собственной безопасности Меченая не любит откладывать.

Замок «Белый ворон» был примечателен многим. Например, на поверхность оболочки недалеко от него проходил кусочек Селены истинной. Черная одинокая гора, в центре которой были вкрапления белого минерала алюмита. С высоты все эти вкрапления образовывали силуэт белого ворона, сидящего на ветке и задумчиво изучающего черным глазом-бусинкой все вокруг.

Мало кто знал причину такой аномалии. Я знала… Не потребовалось много времени, чтобы дух истинной Селены, за время сна истосковавшийся по разговорам, выложил мне всю правду.

Бог смерти иногда прилетал лично к Смертникам, а не посылал к ним Вестниц или саму Смерть. В образе белого ворона он садился на подоконник и стучал в стекло.

Душа смертника летела на огромном, мгновенно увеличивающемся вороне, к одним из ворот, ведущим в загробный мир. Всего таких ворот было четыре, и каждые из них были особенными. Были отдельные ворота Смерти, через которые проходила основная масса жителей Селены. Были ворота Вестниц, личные врата Бога смерти, через которые проводились не обычные смертные, а великие маги, герои, правители. И были четвертые ворота, через которые белый ворон проносил души в царство мертвых. Именно последние ворота были видны в обычном мире как черная гора с белым минералом.

Около каждых ворот стояло капище, с которого можно попасть в обитель бога Смерти. Именно к такому капищу я и направлялась, отстав по дороге от своих спутников.

Мне надо было прояснить пару интересных моментов. И получить информацию из первых рук. Причем этим самые «первые руки» пока еще даже не знали, что в их сторону двигаюсь я, обуреваемая самыми разными чувствами.

Капище встретило меня тишиной, слоем пыли и тонкой фигуркой в белом платье, потерянно сидящей на алтаре. Не столько услышав, сколько почувствовав мои шаги, девушка вскинула голову, жадно вглядываясь в мое лицо.

- Что? – усмехнулась я смятению на лице Маари. – Не нравлюсь?

- Ты… Вы…

- Давай на ты, - подсказала я, тяжело вздыхая и понимая, что планы придется немного поменять.

- Да. Хорошо. Ты совсем не изменилась… внешне. Но, тем не менее, ты уже не та, что я знала.

- Так и есть, - согласилась я – Зачем ты здесь?

- Я хотела увидеть тебя.

- И все?

- Нет, - Маари опустила голову. – Это очень глупо и самонадеянно с моей стороны, но сейчас на Селены ты не найдешь Стража лучше чем я.

Я замерла, настороженно изучая ее хрупкую дрожащую фигурку.

- Кто?

- Мой господин, - она резко замолчала, а потом неуверенно продолжила. – Мастер…

«Кир», - поняла я. Он все знал обо мне и сам, как замечательный волшебник и алхимик, он мог бы сделать многое, задавшись такой целью. И если он получил хоть каплю крови Маари после разрыва наших уз, он мог не просто вернуть связи обратно, он мог изменить их, завернуть так, как необходимо для стража.

Не желая откладывать это на потом, я оглядела себя магическим взглядом и сразу же увидела тонкое ажурное плетение, заключавшее меня со всех сторон в кокон. Ничего не скажешь, потрясающая работа. Тонкие связи были сплетены вместе и все нити в плетении были одинаковой толщины.

Изумительная … ловушка. Мне сейчас не остается ничего другого, кроме как принять предложение Маари! Порвать связи, сплетенные Киром, я смогу. Но потеряю слишком много сил. А ведь без Стража я слишком уязвима. И у меня нет прав на выбор. Просто потому, что Белоглазая пришедшая по моим следам – это Гираза.

Наши отношения с ней очень странно складывались. Став демоном, после этой воронки, я попала на планету, где была Академия. Сила еще толком не улеглась во мне, не пропитала собой каждую клеточку моего тела. И мне дали низший ранг. Тем не менее, два года я училась со «среднячками». Тогда же и познакомилась с Гиразой.

Вначале это была вражда. Она на меня взъелась не на шутку. Я училась лучше, чем она. Мои заклинания получились сильнее, несмотря на то, что я была рангом ниже. Обычные студенты тянулись именно ко мне. В общем, я заняла то место, которое она считала своим. А потом при повторной проверке детектор показал, что я – высший демон. Хотя и очень слабенький. К концу обучения – детектор сгорел. Сила во мне расправлялась еще и после обучения, поднимая меня вверх по лестнице иерархии демонов. То, что давалось другим только через амулеты и чужие смерти, у меня получалось само собой.

Гираза выпустилась раньше меня на три года. После обучения мы случайно встретились. И даже не вспомнили о своей вражде. Мне это, по крайней мере, показалось именно так. Только потом я совершенно случайно выяснила, что Гираза не смирилась и некоторым своим проблемам я обязана именно ей.

То, что я не замечаю ее усилий, бесило Гиразу еще сильнее. И как только ей выдался удачный случай, она стала Белоглазой. Вошла в касту, которая забирает силы демонов. Были в истории случаи, что Белоглазые сходили с ума. И тогда полученную силу они не передавали дальше, а забирали себе. Чтобы потом… убить демона. Или выполнить то, от чего отказались сами демоны, чтобы не нарушать равновесия. Или просто отомстить тому, кто находится слишком высоко для обычных убийц.

Если Гираза здесь, а у меня нет поводов не верить Киру, то чтобы отомстить, она не остановится ни перед чем. Я должна быть защищена. Свихнувшийся демон это очень страшно! А особенно демон моего уровня.

Вскинув голову, я оценивающе посмотрела на Маари. Кир прав. Она идеальный вариант. Связанная со мной кровью, силой и жизнью – девушка идеальный страж и идеальный щит для меня.

- Ты знаешь, что Страж должен быть с демоном постоянно?

- Да. Я готова на все.

- Угу, - я задумчиво кивнула. – Вопрос только в том, как скрыть тебя от остальных?

- Я могу стать пантерой! Точнее, могла раньше, - серебряная драконица опустила голову. – Я чувствую, что моя способность к оборотничеству еще осталась в моей крови. Но я боюсь! Я не знаю, как именно я буду выглядеть!

- Хорошо. Этот вопрос мы проясним чуть позже. Проведем ритуал проверки? Это быстро.

Маари кивнула и протянула мне ладонь. Капля тягучей красной крови, словно капля ртути, рухнула вниз, в созданное наспех заклинание проверки.

На серебряном намагиченном блюде, бывшем основой ритуала, сплетались разноцветные клубы дыма, а потом все пропало – оставив бумажку. «100%» - изумленно увидела я. Это же нереально!

Стражи с таким процентом соединения – за гранью легенд! 70-80% стандартный уровень совпадения! Так-так, кажется, мне повезло сильнее, чем я могла себе представить.

- Ты точно согласна стать Стражем? – поинтересовалась я. – А потом отказаться от долга Стража, если я попрошу.

В шоколадных глазах девушки, сидящей напротив меня полыхнула такая радость, что мне даже стыдно стало немного. Маари быстро закивала головой.

- Ну, - я пожала плечами. – Слова я думаю, ты знаешь. Говори.

- Я, драконья пиявка, - на губах серебристой драконица была шальная улыбка. – Согласна стать Стражем для Меченой. Беречь ее покой. Охранять ее сон. И быть для нее щитом от стрел, стеной от магического удара. Клянусь быть рядом и соблюдать клятву служения. Пока нужна буду. Пока буду в состоянии выполнять свой долг.

Я сглотнула. Маари произнесла полную клятву служения. Вручив мне не просто длинный поводок, но короткую цепь, приковавшую ее ко мне.

Став Стражем, она не сможет меня предать или убить. Можно так сказать, она мой живой щит, который меня при необходимости закроет от … всего. Даже от Смерти.

- Я, Меченая. Принимаю полную клятву Служения.

Раздавшийся звук грома подсказал, что клятва услышана, принята и зарегистрирована в специальной книге. О том, что клятва принята, говорило также и то, что на правом предплечье у каждой из нас образовалась тонкая полоска браслета из странного, тускло-мерцающего металла. Взглянув на цепи своих якорей, чтобы уточнить, где мои друзья, я поняла, что время на разговор с Богом Смерти у меня все же есть.

Улыбнувшись растерянной Маари, на которую неожиданно обрушилась власть уз, я легла на алтарь. И закрыв глаза, оставила временно тело, рванувшись вверх. В обитель Смерти. В мир, скрывающийся за воротами Белого ворона.

Хрупкая фигурка в белом тонком платье осталась охранять мой сон. И я бы никому не пожелал встать сейчас на пути у моего Стража.

В дверь постучали. Оторвавшись от своего без сомнения увлекательного занятия, Белоглазая фыркнула и поднялась с кровати.

Дани удовлетворенно мурлыкнула и перекатилась со спины на бок, запачкав кровью еще больше, некогда белоснежные простыни. Ее алебастровая кожа была покрыта нескольким десятком кровоточащих царапин, еще около полусотни затягивались прямо на глазах у ошарашенного лакея, так не вовремя потревожившего сон Госпожи.

- Что случилось? – рыкнула Белоглазая, облизывая длинные когти. Капля крови с них свалилась с них вниз. Женщина проводила ее сожалеющим взглядом и посмотрела на лакея, требуя ответа.

Сглотнув, тот прошептал.

- Госпожа… вас внизу… ждет некто. По важному делу.

- Его имя?

- Простите… госпожа… он пожелал остаться неизвестным.

- Вот как, - облизнувшись Белоглазая посмотрела на свою… Интересно, а кто для нее Дани? Не любовница, как мог решить лакей. Неужели, действительно пища?

- Дани, - пропела Белоглазай. – Забирай этого. Только не до смерти. Пока.

Хлопнув дверью, она вышла в коридор. Некоторое время послушала доносящиеся из спальни крики, то приглушенные, то магически усиленные. И весело хмыкнув, двинулась к лестнице.

Посетитель ждал ее внизу. Безликая фигура в широком складчатом плаще и белой толстой маске. Даже голос был магически изменен.

- Прошу прощения, что побеспокоил Вас, - глухо прошелестело из-под маски.

- Кто прислал Вас?

- Я пришел сам.

- Вот как? – Белоглазая вскинула бровь. – И что же привело вас сюда?

- Пророчество. О демоне смерти, который придет на Селену.

- Я здесь для того, чтобы убить одну-единственную, - зевнув, сообщила Белоглазая. – И у меня нет времени на то, чтобы соответствовать каким-то пророчествам.

- Меченая, - одним словом незнакомец вернул женщине интерес к разговору.

- О чем вы говорите, молодой человек?

- О том, что вы пришли именно за ней.

- И?

- Вам к ней сейчас не подобраться. – Из-под маски донеслась усмешка. – Даже если вы очень сильны и знаете ее слабые места.

- Она уязвима, - мурлыкнула женщина. – Особенно сейчас.

- Вы ошибаетесь.

- Что?

- Раньше она была уязвима. Но сейчас, за высокими стенами замка «Белый ворон» она для вас недосягаема.

- Это еще почему? – возмутилась Белоглазая, подходя ближе к гостю.

- Замок находится на территории врат Бога Смерти. И бог, во всяком случае, сможет защитить свою девушку.

- Девушку? Она же вроде только его Вестница.

- Ваши сведения либо устарели, либо были изначально не верны. Я могу вас заверить, что Бог смерти отличается редкой любвеобильностью. И я очень сомневаюсь, что леди Меченая смогла избежать проявления его интереса.

Женщина помолчала, задумчиво изучая посетителя.

- Как я понимаю, у вас есть план?

- Да, Миледи. Такой, который удовлетворит вашу жажду, голод и выманит из норы Меченую.

- Прежде чем ты расскажешь свой план, - Белоглазая усмехнулась, облизнув губы. – Скажи, в чем твоя выгода?

- Я смогу отомстить.

- Неужели у тебя до сих пор не было возможности этого сделать? – женщина приблизилась к посетителю вплотную и одним движением когтистой лапы содрала с него маску.

Кончик когтя зацепил кожу, и разглядывая лицо гостя, царапина на котором моментально затянулась, Белоглазая слизала капельку крови с когтя. Лицо посетителя даже не дрогнуло.

- Мне обещали, дать возможность отомстить, - равнодушно продолжил он. – Но меня обманули. Это показалось мне несправедливым. И список должников увеличился на одно имя.

- Вот как, - Белоглазая, наконец, отступила в сторону и опустилась в кресло. – Ты видел хоть раз эту Меченую? – прикрыв глаза, поинтересовалась она.

- Я был знаком с Карланой, - усмехнулся гость. – И ее имя тоже есть в списке моих должников.

Вскинув обычные серые глаза на молодого человека, женщина сказала.

- Ну что же, излагай свой план.

Устроившись в соседнем кресле, парень начал свой рассказ.

Стоя на балконе за ними внимательно наблюдала Дани. И в ее мраморное ледяное сердце заползал червячок ревности.

Глава 13.

Темнота не была сплошной, она то тут, то там расцвечивалась яркими золотистыми огоньками, поднимающимися вверх, к невидимому для меня куполу. Это были души жителей Селены, души, которые ждали своего шанса на перерождение. Ждали и не могли дождаться. По разным причинам. Но главной из них была та, что нынешний Бог смерти не совсем настоящий.

Я шла по чему-то пружинящему под ногами и не могла понять, как все это могло произойти. Как ОН мог это допустить? И именно это было тем главным вопросом, который я собиралась задать своему Покровителю. На второй план отступили даже вопросы о том, что ждет Селену в будущем, где сейчас находится Белоглазая… и главное, где вести войну, чтобы она не затронула обычных жителей.

Он ждал меня в комнате, просто возникшей из ниоткуда в этом загробном мирке. Здесь была уютная, давно знакомая мне обстановка. Книжный шкаф, заставленный книгами так, что иногда казалось, что скоро полки не выдержат веса и развалятся. Здесь были самые разные тома, меняющиеся каждый раз, когда я сюда приходила. То они были заставлены книгами по магии крови, то по классической теории магии какой-то стихии, то это были книги, заполненные придуманными историями. За дверью старый стол со стулом из черного дуба. Не знаю уж, где именно можно найти такое дерево. На краю столешницы вырезаны мои инициалы… Напротив стола – мягкое кресло с черной обивкой и у стены старый, немного скрипящий диван. За окном бушевала белоснежная метель, как в тот последний раз, когда мы виделись.

Под босыми ногами пружинил длинный ворс ковра. А на столе меня уже ожидал мой любимый чай и конфеты в высокой вазочке.

И все это, от начала и до конца было изощренной иллюзией. Осязаемой, полностью материальной… но от этого было только больнее.

- Я знал, что ты все вспомнишь, - улыбнулся, вставая мне навстречу, один из самых необычных демонов за всю мою жизнь. Его звали Учитель. Любая встреча с ним приводила к тому, что ты узнавал что-то новое. Причем, никогда нельзя было заранее сказать, в какой именно области ты получишь знание – то ли новое заклинание, то ли знание о новой необычной расе, то ли он раскроет какую-то тайну.

- Почему? – сорвалось с моих губ, прежде чем я успела что-то сказать осмысленно. Или хотя бы подумать сама о том, что могло послужить причиной нашей встречи.

Он грустно улыбнулся.

- Садись, дорогая. Я сейчас тебе многое расскажу: о многом из этого ты не знала. Об этом мало кто говорит.

Я вздохнула, села в кресло и посмотрела на своего самого первого Наставника. Того, кто научил меня быть демоном в полном смысле этого слова. Того, кто рассказал мне как подбирать Стражей и помог выбрать самого первого… Того, кто на очень долгий срок стал центром моего маленького мира, заменив мне родителей.

- Итак, - Учитель сплел пальцы. – Для начала я расскажу тебе как… нет, точнее что именно стало исходной причиной такого положения. Как ты знаешь, все демоны делятся на три ранга.

- Низшие, средние и высшие.

- Верно. В нашем обществе демоны рождаются и появляются, приняв на себя груз чужой силы. Рожденные демоны – как правило, высшие. Вне зависимости от того, кто его родители.

- Даже если они были низшие?

- Да, - кивнул Учитель. – Но высшие рожденные демоны, в паре со смешанными балансами, никогда не умирают высшими. Как только сила в их теле достигает своего пика, своего максимума, демон просто перегорает. И сила начинает спадать.

- Учитель, вы хотите сказать?

- Я родился в семье двух демонов. Среднего и высшего. Рожденный высшим демоном, я стал демоном среднего ранга. Спад силы никогда не бывает плавным. Он резкий и очень неожиданный. Я прибыл на Селену – еще высшим демоном. Подготовил матрицу обновления, заложил в нее все параметры. Более или менее подправил ауры «созданных». Но когда я произносил заклинание… мне просто не хватило сил. Буквально за мгновение до этого я стал демоном совсем другого ранга.

- Вот как… - я склонила голову. – Но… как тогда?

- Я стал Богом Смерти? Расшатанное равновесие требовало какого-то столба. Может быть, даже не очень крепкого, покосившегося. Мне не оставалось ничего иного, кроме как сделать то, чего делать не стоило. Отказаться от жалких крох тех сил, что у меня были. И из демона низшего ранга, за каких-то несколько часов, я потерял силу двух рангов, стать половинчатой заменой Бога смерти. И ждать, когда на мою планету, а она теперь действительно моя, занесет демона любого ранга. Который сможет помочь мне окончательно стать Богом смерти.

Я прикусила губу.

- И таким демоном стала я?

- Нет. Я не думал, что появишься ты. Но однажды я почувствовал появление особой силы демона. Каково же было мое изумление, когда я увидел тебя. И твою силу, от тебя отделенную. Причем, та, кто забрала твои силы, была связана с тобой такими узами, что мне стало страшно.

- Почему?

- Потому что это очень опасно. Сила требовала своего. И носитель ее мог сойти с ума. Представь себе невменяемого с такой силой.

- Да… кажется, это очень страшно.

- Я увидел у тебя метку на лбу. Приговоренной к смерти… Метки появляются без моего участия. Это наследие прошлого Бога. Погибшего, когда от истинной Селены остались только ворота, да пару заповедных мест.

- А потом у меня метка поменялась на Венчанную.

- Да. Я изменил тебе метку и стал тебя ждать у себя. По возможности, оберегая тебя от покушений.

- Покушений? Я, кажется, не очень понимаю.

- За все время путешествия к храму, да и в городе с меткой, тебя не раз пытались убить. Причем за всем этим стояли самые разные личности… Я не знаю их мотивов, но все же, даже измененная метка продолжала действовать, постоянно подвергая тебя опасности умереть. Ведь первое время ты была обычным человеком… А потом твое тело само вспомнило, что ты не человек. Ты демон. Проснулась память крови. И тело начало меняться, подстраивая тебя под изменчивый воздух Селены.

- Когда я заболела.

- Да. А то, что твоя сила была от тебя отделена, привело к тому, что как бы половинка твоей души была от тебя оторвана. И тебе потребовался заменитель.

- Им стала Льена.

- Верно. Драконица – цельная личность. Целеустремленная, упорная. И она просто поделилась с тобой кусочком своей души.

- Став для меня еще и якорем.

- Нет… - Учитель покачал головой. – А вот тут ты ошибаешься. Она твой якорь. Но стала им не тогда, а чуть позже.

- Почему?

- Понятия якорей извратили до безобразия за столько веков, сколько живут демоны. Якоря нужны не для того, чтобы удержаться на планете. А для того, чтобы легче черпать силу с нее.

- То есть?

- Если у тебя один якорь, твоя сила возрастает в два раза. Два – в четыре. Три – в девять раз. У тебя сейчас их сколько?

- Четыре. Полный квадрат.

- Значит, твои силы возросли в шестнадцать раз.

- Не может быть! – ахнула я, отказываясь верить в то, что только что узнала.

- Может, - кивнул старый демон.

Мы помолчали.

- Почему силы убывают? – спросила я, вспомнив начало нашего разговора. – И как тогда обстоит дело с теми, кто получил свою силу?

- Почему силы убывают – никто не знает. Впрочем, способ остановить этот процесс, замедлить его – есть.

- Убить демона? – догадалась я, вспоминая сплетни и слухи, время от времени курсирующие на планете, где располагалась Академия демонов.

- Да, - кивнул Учитель.

- Но это же невозможно! Демон низшего ранга никогда не сможет убить того, кто его выше!

- Верно. Честно сделать это невозможно. Но те, кто привык к силе и власти – не идут честным способом. И иногда заранее заготавливают усилители.

- Что это?

- Артефакты, в которых заключена душа демона и его сила. Поглотив этот усилитель, демон может остаться на своем же уровне.

- Понятно, - я наклонила голову. – А с теми, кто получил силу?

- Все обстоит не так. Но тоже не очень хорошо. Сила, полученная при ритуале, очень долго заполняет тело, пропитывая его каждую клеточку. Пока демон не дойдет до своего максимума. И тогда он не теряет силу, как можно подумать, он просто сходит с ума.

- С ума? – изумилась я.

- Да. При этом Белоглазая не сможет остановить этот процесс и забрать силу демона.

- Что происходит тогда?

- Появляется король демонов. Владыка, сидящий в замке, еще молод. Поэтому он еще пока только светская фигура.

- Я не очень понимаю.

Старый демон подумал.

- Вообще это не то, что тебе надо было бы знать. Но… в нашем мире есть и такое. Тот, кто занимает высшую ступень нашей лестницы – король демонов. Единственный рожденный демон, который никогда не теряет своей силы. И которому никогда не грозит безумие.

- И? Причем здесь он?

- Владыка выполняет в нашем обществе роль Палача. Как только высший демон сходит с ума… приходит Палач. Демона больше нет. А его сила – черной воронкой отправляется странствовать по мирам, в поисках нового хозяина.

Я задумалась. В моем мире небо было закрыто черной воронкой. И мы очень долго жили под ней, прежде чем я, выбранная шаром предвестником, шагнула с крыши, стремясь наверх, чтобы умереть. А оказалось, что я получила силу и новую жизнь.

- Странно. Я уже столько времени демон, а никогда ничего не слышала об этом.

- Демоны не любят обнажать свои постыдные тайны. И никогда не открывают их новичкам.

- А вы?

- Я старый демон, который когда-то воспитывал первого Владыку. Поэтому очень многое мне известно. И именно поэтому я не стал пользоваться Усилителями. Хотя у меня были возможности…

- К чему приводит их использование? – поинтересовалась я, после минутной заминки.

- Зришь в корень, - улыбнулся Учитель. – В каждом мире есть свой аналог наркотиков. Чужая сила для демона – это тот же наркотик.

- Значит, Белоглазые просто те, кто не могут жить без чужой силы? – ахнула я, мгновенно сведя все факты воедино.

- Улавливаешь суть, - кивнул демон.

Мы помолчали. Тряхнув головой, чтобы избавиться от оцепенения, я посмотрела на своего Наставника.

- Мне… я, в общем-то, пришла сюда, чтобы окончательно завершить перерождение Бога смерти.

- Да, я знаю, - кивнул Учитель, одним глотком допивая чай. – Как будешь убивать?

Я поморщилась. Все верно, чтобы завершить перерождение Бога смерти, необходимо убить старого демона в загробном мире. В мире, где он хозяин. Но пока еще не бессмертный.

- Уже, - одними губами сказала я.

- Как? – изумился Учитель.

- В чашке с чаем был яд. Моя кровь, измененная в полном соответствии с тем, какие компоненты не переносит ваша кровь.

- Ты отличная ученица. И я рад, что мы еще встретились.

- Я тоже очень рада.

Растворив стол, я еле успела подхватить падающее тело старого демона. У меня, да и у него не было другого выбора. Но почему же тогда так больно?

Тяжелая дверь тихо-тихо открылась, и в комнату проскользнула высокая тонкая фигурка девушки. Закрыв за собой входную дверь, она повернулась, прислонившись горящим лбом к холодному камню коридора, и облегченно вздохнула.

Сумочка с ее плеча сама по себе сползла и полетела в сторону кабинета. Потоки воздуха, словно чуткие нежные пальцы, коснулись лица девушки, стирая с него испарину. Скинув с ног туфли на высоком каблуке, журналистка Стева повернулась к двери. Несколько мощных запоров, куча охранных заклинаний. За такой дверью можно переждать осаду! И кажется, девушке это было отлично известно.

Как только охранный контур был полностью восстановлен, Ева двинулась вперед – к своему кабинету. Ее путь провожала цепочка скинутой на ходу одежды, которую подбирал ветер.

Около невысокой дверцы, на плечи хозяйки дома упал тонкий коротенький халатик. Быстро накинув его на плечи, Ева вошла в комнату и замерла, горделивым хозяйским взглядом окидывая комнату. Хотя, комнатой это было назвать сложно. Скорее склад. Длинные полки занимали три стены. И только у двери стоял стол и пара стульев.

На полках стояли стеклянные огромные шары, в которых метались разноцветные огоньки. Под шарами лежали листы бумаги, на которых появлялись знаки.

- Так-так! – промурлыкала Ева. – Что это у нас тут такое? Ну да, запрещенные заклинания… а что вы думаете, такой обаятельной девочке как мне легко получать нужную информацию? Приходится постоянно где-то бегать, что-то искать. Так неинтересно! Гораздо проще собрать все это воедино. Ну, посмотрим. О ком будем писать в этот раз?

Девушка плавной походкой прошлась вдоль полок, время от времени вытаскивая из-под шариков листы бумаги. Что-то интересное отправлялось на стол, неинтересные и обыденные отчеты – в корзину для бумаг.

- Ничего не понимаю! – Ева резко остановилась перед одной из полок, где духи, заключенные в шарики обычно простаивали. Те, на кого было настроено заклинание, с легкостью могли защититься от него. Но никогда не было такого, чтобы объект просто пропал! – Кто это у нас такой интересный? Так, Льена. Телли. Шарк. Его младшая сестра. Ничего не понимаю! – ахнула девушка. – Как это они могли пропасть? Не порядок. Сейчас найдем…

До последнего шара, где были очень интересные записи, Ева не дошла. Вернувшись к своему столу, она начала связываться со своими осведомителями, которые могли пролить свет на эту туманную историю.

И через час девушка знала, что, во-первых, все пропавшие с ее шаров – пропали с зеркал крови в замках. Маги бьют тревогу. Но наследники словно провались сквозь землю. Более того, в личных покоях Шарка найдено письмо, с просьбой никого из них не искать и ехидным постскриптумом – «Спасаем мир».

Во-вторых, перед тем как пропасть, темный эльф получил письмо от золотой драконицы. Осведомитель сообщил Еве, что там была просьба о личной встрече. И просьба обеспечить место.

Немного подумав, журналистка вернулась к шарам. Надо было проверить одну интересную версию. А где сейчас находится Сиен? Опасения Евы подтвердились. Не было и серебряного дракона… а еще странный сигнал шел от шаров оставшихся трех наследников.

В мире явно начало происходить что-то очень интересное. А значит, надо передвигаться поближе к местам, где будут развертываться события.

Задумчиво оглядевшись по сторонам, Ева упаковала отчеты по всем пропавшим и по мерцающим наследникам и вышла в коридор. Дверь мягко закрылась за ней. Один из шаров в самом дальнем краю неожиданно взорвался. Но толстые стены приглушили звук. И та, кто могла правильно распорядиться полученной информацией, просто ее не узнала.

Дымил очаг. Покрытые копотью каменные стены, земляной пол. В землянке было душно и чем-то очень неприятно пахло. В воздухе на невидимых нитях висели пучки трав, чучела животных. В углу был сундук. Из-под приоткрытой крышки выглядывали пузатые бока флаконов.

В центре, над очагом, был подвешен котелок, в котором бурлило странное варево. В котле было зелье двух цветов. Зеленого и багрового. И оба цвета почему-то не смешивались. Пузыри, поднимающиеся с поверхности зелья, были одинаковые – розовые. В воздухе они лопались, распространяя тот самый неприятный запах.

У очага сидела, скрестив ноги, странная фигура в тяжелом грязном плаще. Никак нельзя было понять, мужчина это или женщина. Длинные седые космы падали по обе стороны от узкого хищного лица. Густые косматые брови нависли над глазами, странного цвета. Словно жженный сахар посыпали белой пудрой. И получились белые точечки на коричнево-золотом цвете.

Зелье внезапно забурлило еще сильнее и … просто растаяло. Стенки котла были чистыми как никогда. Но фигура даже не пошевелилась, словно все было так, как надо.

Очаг погас, словно невидимая рука вылила на него ведро воды. Дым, черный и густой поднялся вверх и замер. Его клубы перетекали из одного образа в другой. Пока не остановились на фигуре молодой девушки, потягивающей из бокала что-то насыщенно алого цвета.

Изумленно приподняв бровь, она посмотрела на черный дым, неожиданно возникший в ее покоях.

- Ты? – ахнула она. – Да быть такого не может! Ты же мертв!

- Конечно, - кивнула фигура.

- Зачем ты здесь?

- Предупредить.

- Меня?

- Не только.

Вампирка вздохнула и отставила бокал, чтобы скрыть трясущиеся пальцы. Мертвецы с того света ее еще не посещали.

- Кого тебе вызывать, Тайнелим?

Старик тихо хихикнул.

- Всю нашу банду, Райлика.

- Что? – ахнула вампирка. – Но… подожди! Половина мертва! Даже больше! У нас из восьми Вихрей осталось только трое живых!

- Это ты так думаешь, - усмехнулся старик.

- Не-е-ет, - Райлика покачала головой. – Ну, подумай сам. Трое пропали без вести. Двое точно мертвы. Ну, раз ты жив, то только один.

- Это кто, проясни, пожалуйста?

- Ну, конечно же, Кир!

- Жив.

- Что? – вампирка ахнула. – Кир жив?

- Конечно. Райлика, повторяю еще раз. ВСЯ наша банда жива.

- Я не знаю, как тогда с ними связаться. Но не буду оспаривать твои слова… - девушка поежилась, мрачно подумав: «а то ты меня за собой на тот свет утащишь».

- Не веришь, - кивнул своим мыслям Тайнелим. – Послушай, Райлика. Давай поступим по-другому. Я знаю, где сейчас находится Кир. И точно знаю, что ему скоро понадобится помощь всех вихрей.

- И что?

- Предлагаю собраться всем у него.

- И что для этого надо? – в голосе хладнокровной вампирки прорезался страх. – Умереть?

- Зачем? – удивился старик. – Послушай, Райлика, ты же всегда была очень здравомыслящей девочкой. Я действительно жив. И я даже чуть попозже объясню тебе, что получилось.

- Не называй меня девочкой! – рыкнула девушка, согревая неожиданно озябшие пальцы дыханием. Потом поинтересовалась вполне добродушно. - Ты себя когда в зеркале последний раз видел?

- Давно, - кивнул Тайнелим. – Я понимаю, что выгляжу очень странно и непривычно.

- Ты выглядишь как старик! Хотя ты старше меня всего на чуть-чуть!

- И это объясню. Но чтобы не повторяться, нам надо встретиться.

- Где сейчас Кир? Куда нам троим ехать?

- В замок «Белого ворона»

- Что? – вампирка замерла. – Рядом с воротами смерти?

- Да.

- Но… бог смерти не любит, когда рядом с его воротами появляется слишком много чужаков.

- В этот раз у нас есть козырь, против которого ему будет очень сложно возразить.

- Я тебя опять не понимаю!

- У нас есть Венчанная.

- Не может быть! Сейчас на планете только одна венчанная!

- И она сейчас в замке. Рядом с Киром.

- Так, - Райлика запустила пальцы в густые черные волосы. – Хорошо, Тайнелим. Я попробую тебе поверить. Значит, моя задача сейчас каким-то образом перехватить Еву. До того, как она ввяжется в это дело без поддержки. И Лойка?

- Да.

- Хорошо, - вампирка поднялась на ноги, еще раз оценивающе взглянула на черный дым. И поклонилась. – До встречи, Черный Вихрь.

- До встречи, Вихрь Крови.

Дым растаял. Райлика покосилась на него, на часы и пошла в свой личный зеркальный зал. Дозваниваться до Евы.

В старой кафешке на набережной пахло свежей выпечкой. Эффектная девушка за столом разбирала целую кипу белоснежных листов. От чашки кофе на ее столе поднимался легкий дымок. На тонком блюдечке лежали несколько пирожных.

Девушка задумчиво смотрела на листы и не могла понять, что могло такого случиться, чтобы кто-то пропал из поля видимости ее шариков. Нет, такое конечно бывало пару раз. Но это было так давно. И для этого потребовалось такое жуткое стечение обстоятельств, что возможность повторения подобного – минимальна!

Тяжело вздохнув, от нахлынувших воспоминаний, весьма неприятных, Стева сделала глоток кофе. А потом еле успела увернуться. Длинная шпилька, украшенная кокетливой белой розочкой воткнулась в стол. Зашипев, словно разъяренная кошка, Ева сняла со шпильки скрученную во много раз записку на тонкой бумаге.

«Привет, принцесса. Ты как всегда обворожительна. А твое чело носит следы думы тяжелой. И почему ты постоянно думаешь о чем-то неприятном? Надо жить и наслаждаться жизнью. Встречаться со старыми друзьями. О, кстати о друзьях...

Позволишь подойти?

Лойк»

- Так, идите сюда. Оба, - приказала девушка

Только что у стола никого не было. Но прошло короткое мгновение и вот уже появились двое. Невысокая девушка. Черные густые волосы были заплетены в тонкие косички, в самом низу каждая косичка была перехвачена странной ленточкой. Черные глаза насмешливо сверкали. Белая кожа тела не поддавалась никаким загарам. К длинным ножкам, совершенной формы, привлекали внимание туфли на высоком каблуке. И короткая юбка. Сверху – белый свитер. Вампирка Райлика.

Второй высокий и худой как щепка парень блондин, с наивными голубыми глазами, как всегда одет в свои любимые черные брюки и куртку. Все из кожи дракона. И где только он ее достал? Оборотень. Ойлок.

- Что привело вас ко мне? – поинтересовалась Ева, наблюдая, как ее старые знакомые по команде усаживаются на стулья напротив нее.

- Дело, - усмехнулся Ойлок.

- Важное, - заманчиво пропела Райлика. – У тебя есть редкостная возможность оказаться в центре закручивающийся интриги!

- Сейчас самое интересное происходит рядом с наследниками некоторых дворов, - отмахнулась Ева. – Вот у них действительно важные дела!

- А кто именно? – спросила вампирка, неожиданно насторожившись.

- Шарк. Льена. Телли.

- Значит, вся команда в сборе? – улыбнулась Райлика.- Тайнелим меня не обманул.

- Тайнелим? – Ева насторожилась. – Куда вы хотите меня затащить?

- В историю! – хором пропели оборотень и вампир и рассмеялись.

Журналистка окинула их хищным взглядом.

«Вся команда в сборе? Но… Стоп! Кажется, это будет очень интересно… А еще судя по их виноватым лицам, назревает что-то необычное! Надо проверить. А к делу наследников я всегда успею вернуться. Эти же второй раз не предлагают».

- Я еду, - кивнула Ева. – С удовольствием!

Глава 14.

Темно. Я потянулась всем телом и тут же почувствовала, как от моего движения пошло «эхо». Темнота стремительно исчезала, обнажая ту же комнату, что и пару минут назад. Но за столом сидел уже не Учитель. С собственническим видом и плотоядным интересом меня разглядывал Бог Смерти.

- Моя первая Вестница красива очень странной красотой, - сделал он неожиданное для меня заключение. Я вскинула бровь, но промолчала. Испортить отношения я всегда успею, а вот этого как раз делать сейчас не рекомендуется.

Бог Смерти встал, походил по комнате, словно вновь привыкая к телу, и вновь посмотрел на меня.

- Ты оказала мне неоценимую услугу. Еще бы чуть-чуть и круг перерождения окончательно встал бы. Сложно объяснить непосвященной, какие страшные и пугающие последствия могло бы это вызвать.

Я склонила голову. Мол, понимаю.

- Молчишь. Знаешь правило на запрет разговоров? Или просто слишком осторожна?

- Скорее второе, - фыркнула я.

- Не боишься, что я теперь затяну тебя? Оставлю навсегда в своем царстве? – жаркий шепот обжег ухо. Наглые руки скользнули по бокам, по животу и двинулись вверх. Мне ничего не оставалось, кроме как повторить его фокус с перемещением. Бог вздернул бровь.

- Сильна. Очень. Что ты хочешь за свою услугу?

- Ответь на мои вопросы.

- Их много?

- Прилично, - с неохотой призналась я.

- Зачем мне отвечать на несколько твоих вопросов? – усмехнулся Бог. – Так уж и быть могу ответить. Но только на один.

- Не пойдет. – Я вновь ускользнула от переместившегося мужчины и, насмешливо глядя на него, стала в противоположном углу. – Сейчас ты не можешь диктовать свои условия. Это право у меня.

- С чего бы это?

- Твоя смерть от моей руки, от моей крови, сделала меня совершенным оружием для тебя. Я могу тебя убить, развоплотить окончательно.

- Для этого тебе придется умереть самой, - Бог немного задумался.

- Не проблема! – весело ответила я.

Очередное перемещение и мы вновь на разных концах комнаты.

- Почему же?

- Я с легкостью вернусь в свое тело. Или займу любое подходящее.

- Хорошо. Допустим, я отвечу. Что дальше?

- Ты не будешь мне мстить. Лично мне! К тебе уже сейчас стекается информация о том, что ты можешь, а что нет. Наказать меня потом тоже не сможешь.

- Почему же? Ты моя Вестница.

- В первую очередь, я демон, - резонно возразила я.

Короткая заминка. Бог Смерти вздохнул, поднимая руки. Его глаза стремительно меняли цвет. Из зеленых стали бездонными. Словно маленький черно-золотой вихрь поселился в каждом зрачке.

- Зови меня Шин. Идем, Меченая. Я отвечу на те твои вопросы, на которые смогу.

Я склонилась в поклоне. Перерождение Бога Смерти только что окончательно завершилось, и я находилась в полной его власти. И он об этом отлично знал. А я точно знала, что этой властью Шин не воспользуется.

Нам не пришлось далеко идти. Как только пропала комната, Шин одной рукой притянулся меня к себе и прижал так крепко, словно я была его потерянной частью. В темноте вначале неуверенно, а потом все ярче, начали загораться золотые линии пентаграммы.

Пространство внутри нее заполнялось непонятными закорючками, привязанными к угловым точкам причудливыми линиями. Мы стояли в самом центре этой гигантской сакральной фигуры.

Последняя закорючка вспыхнула, как только на нее упала капля крови бога. И тут же от пентаграммы вверх ударил столб света, белого-белого. И в этот столб втягивались золотые огоньки.

Круг перерождения вновь начал работать.

А мы вместе с душами начали подниматься вверх. По настоящему в царство Бога Смерти. На ту узкую полосу между жизнью и смертью, которая не является ни миром живых, ни миром мертвых.

Серый клубящийся туман разошелся, обнажив дом, как две капли воды похожий на дом дракона – отшельника.

- Не тебе одной он понравился, - бросил Шин, открывая дверь и пропуская меня внутрь. Обстановка здесь немного отличалась. Впрочем, на мой взгляд, такие отличия пошли дому только на пользу.

Мы устроились в кабинете.

- Садись, - предложил бог смерти, устраиваясь в кресле-качалке у камина.

Сев в соседнее кресло, я грела пальцы о чашку с дымящимся чаем. Сложно объяснить все законы этого мира, но здесь все было реальным. От начала и до конца…

- Ну что, - Шин с улыбкой посмотрел на меня. – Начнем?

- Пожалуй. Время у тебя тут, конечно, идет не так, как внизу. Но все же стоит поторопиться.

- Ты даже не представляешь, насколько ты права, - кивнул Бог.

- Первый вопрос, зачем русалки приняли меня в свой род?

- Их попросил об этом твой наставник. Этот ритуал стал той отправной точкой, после которой пробудилась память крови. И твое тело смогло перестроиться окончательно.

- А я то голову себе ломала! – усмехнулась я над собой. – Какие только варианты не крутила. А оказывается все так просто. Второй вопрос. Я по-прежнему твоя Вестница? Или ты снимешь с меня метку?

- Вообще сниму. Но не сейчас. В грядущей войне, предсказанной пророчеством, моя зашита не будет лишней. Тем более, что это единственное, что я могу тебе пока дать.

- А… информация?

- Нет, - Шин тяжело вздохнул. – Будущее неопределенно. Меняется ежесекундно. Я ничего не могу увидеть, кроме того, что в центре всего сумасшествия, которое будет происходить – ты.

- Но будет просто дуэль?

- Нет. Будет большая война. Заполыхают все материки. Поэтому когда закончится процесс обновления, не спеши подменять оболочку. Вначале закончи войну.

- А если я просто исчезну? Белоглазая пойдет по моим следам?

- Ты не выполнила контракт, - мягко напомнил Бог. – И уйти не можешь. Ты попала в ловушку собственного долга. И тебе придется вести эту войну.

Я кивнула, принимая сказанное к сведению.

Короткое скольжение сквозь пространство, и вот уже Шин стоит рядом со мной. Небрежно расстегнув рубашку на мне, он спустил ее с плеча. Поцелуй ледяных губ неожиданно обжег кожу.

- Моя защита, - пояснил Бог. – А теперь, тебе пора.

Я моргнула. А когда открыла глаза, надо мной был серый камень капища. А у алтаря лежала кошка, серебристую чешую ее боков стремительно закрывал белоснежный короткий мех. Маленькие рожки, укороченный хвост и массивные лапы. Драконья пантера. Создание легендарное и давно вымершее. По крайней мере, на Селене.

В замок я прибыла последней. Ворота были уже закрыты. Погашены огни. Меня не дождались и улеглись спасть. Потянувшись всем телом, я посмотрела на прекрасную кошку, в которую обратилась Маари. Драконья пантера была действительно легендарным созданием, а поскольку я сейчас была в капище Бога Смерти, у меня есть оправдание для Маари. Думаю, правду поймут только двое – Кир и Сиен. Первого связывают с Маари узы создания, а второго – наставничества.

- Ну что? – прошептала, просвистела я, обращаясь к древним камням замка. – Мы станцуем с тобой, и ты пропустишь меня сам? Или мне разнести твои ворота и твои камни по кусочкам?

Ворота, еще пару часов назад открывающиеся с жутким скрипом, раскрылись призрачно и беззвучно.

Я ступила на дорожку, дожидаясь пока старая защита замка, о которой вряд ли догадываются даже хозяева, познакомится со мной. Длинные призрачные жгуты коснулись меня, скользнули по коже, дотронулись до рук, растрепали волосы. И отпрянули. На дорожке соткалось призрачное мое отражение. Замок хотел посмотреть на очень красивый танец.

Призрачное оружие в руках отражения – секира, которую лично мне не поднять. Но у замка были свои мысли. Я выбрала две теневых сабли. Мое личное оружие. Мы сблизились быстро и ощетинились ударами.

Воздух тяжело застонал, сминаемый ударами острых лезвий. Мы не применяли изощренных ударов, сложных выпадов. Это был танец. Кружево из серебряных высекаемых искр. Повороты, наклоны и даже прыжки. Я атаковала и ускользала от атак отражения. А потом все пропало. Стоя на дорожке я ощущала, наконец, свое тело. Каждую его клеточку. Драка всколыхнула меня и замкнула последние нарушенные связи.

Легко дыша я стояла на дорожке под изумленными взглядами троих – Кира, Шарка и незнакомого мне оборотня. Высокий и широкоплечий, он производил бы впечатление опасного противника, если бы не печать истощенности, стоявшая на нем. Серая кожа, заостренные скулы, запавшие глаза. Седые волосы, коротко остриженные. А еще в нем угадывался его второй облик – немного худого зимника, волка. Подкормить и получится нечто, поняла я с восторгом.

А еще мне понравилось, что в глазах мужчин было помимо изумления еще и желание. Желание станцевать со мной, и не говоря ни слова, я отстранилась. Шагнула назад, освобождая пространство, и приглашая на танец всех троих.

Медленное осторожное оценивание и они заняли позиции так, словно не раз танцевали в таком тандеме-тройке. Двуручник у Кира. Дракон и его сестрица явно одного поля ягода. Так-так, у Шарка полуторник и цепь? Симпатично. А вот у оборотня были длинные изогнутые ятаганы.

Пришлось менять свои сабли на свое основное оружие – удлиненные кинжалы.

Бой начался тишиной. Никто не спешил нападать. Они медленно шли вокруг меня, с интересом разглядывая, чтобы потом метнуться в бой.

Темноту подъездной аллеи разрывали вспышки разных цветов. Мужчина применяли с удовольствием и магию. Я отвечала тем же. Минуты медленно-медленно текли, не успевая за нашим темпом боя.

Бой остановился неожиданно для меня. Пропали последние заклинания, ударившиеся о щиты. И все трое склонились передо мной в поклонах, признавая если и не сильнейшего, то равного. Мне ничего не оставалось, кроме как поклониться в ответ.

На столе стояли чашки с густым питательным бульоном, дымились вторые блюда, горячие напитки и горячительные. Десерт. Повара постарались на славу. Обед был готов, но никто не хотел идти и беспокоить Госпожу.

Дани спустилась вниз. Ее совершенное тело окутывал белоснежный шелк. Сиреневые волосы были уложены в сложную прическу. Куда делась болезненная худоба? Уставший вид? Девушка была совершенна. Глаза сделались ярко-сиреневыми, и казалось, в них сверкали серебристые звезды.

Медовый голосок плыл под сводами замка, когда спускаясь вниз, Дани отдавала приказы. Ослушаться ЭТИХ приказов было невозможно. Перед дверями кабинета, где закрылась Гираза и ее посетитель, девушка остановилась, довершив свой облик парой ярких деталей. Обруч-капелька в волосах и алая лента на поясе.

Двери медленно распахнулись, и девушка рассыпалась миллионом сиреневых искорок, пропуская три длинных лезвия.

- Я пришла сообщить, что обед подан, - мягко заметила Дани.

- Вот как, - Белоглазая окинула девушку взглядом собственницы. – Хорошо. Дани, познакомься, это наш новый друг – Риам.

- Очень приятно познакомиться, - девушка присела в реверансе.

- Риам, это моя телохранительница Дани.

Сиреневые глаза полыхнули, словно девушка услышала что-то в высшей степени смешное и неприятное одновременно.

После обеда Белоглазая и Риам вернулись в кабинет. Сжав кулаки так, что потекла из ладоней кровь, Дани покинула столовую. За время обеда Гираза даже не посмотрела в ее сторону! Все свое внимание она уделяла этому юнцу! Тонкие губы презрительно искривились. Девушка вошла в свою комнату и решительно начала раздеваться. Телохранитель? Ну, что же. Так тому и быть.

Посреди разговора у ног Белоглазой неожиданно заклубился туман. Светло-сиреневый, очень необычный, он ласковым котенком вился у ног своей Госпожи. Гираза поморщилась.

И в этот момент на поясе Риама зазвенела странная трещотка. Положив ладонь на хрустальный шар, молодой человек замер, ментально разговаривая с теми, кто мог помочь осуществить его, и только его планы.

Закончив разговор, он посмотрел на Белоглазую.

- Все в порядке. Я договорился. Команда будет собрана в течение пары дней. Место приготовлено к принятию гостей – уже завтра утром. Когда вы проследуете на остров?

Гираза задумалась.

- Завтра вечером. Утром мне надо кое-что сделать. Чтобы Меченая знала, что наша игра уже началась. Еще мне надо будет поесть, - Белоглазая облизнулась. – Думаю, мне хватит не особо большого городка. Подскажи, Риам, с какого материка начать?

- Вампиров! – не задумываясь ни на минуту, выдал парень.

- Хорошо. Завтра утром один город вампиров перестанет существовать. А теперь иди. Встретимся завтра.

Риам поднялся, поклонился и покинул замок телепортом.

Белоглазая усмехнулась, проводив его мысленным взором, и потянулась к хрустальному шару. Мысли гостя содержали много интересного. В том числе и информацию о том, что многие истинные жители Селены недовольны тем, что центральный материк отдан на торговые дела. Многих аристократов очень раздражало то, что материк населяют чужаки, пришлые люди.

И было несколько групп, которые хотели изменить положение дел – сменить лояльную власть и выкинуть людей с Селены.

Сейчас Гираза, довольно постукивая кончиками пальцев по столу, собиралась связаться с главами этих групп и предложить поучаствовать в войне. Под шумок они могли провернуть и свои дела: свергнуть власть, убить врагов, захватить земли.

Всего предстояло сделать пять визитов. Единственный материк, на котором не было таких заговорщиков – это материк оборотней. Там само правительство горело желанием скинуть чужаков. Но под влиянием внешней политики, оборотням пришлось занять нейтральное положение. А это очень сильно возмущало и королевский род, и аристократов. Оборотни хотели всего и сразу. И уж тем более не горели желанием подчиняться чужим условиям.

Весело хмыкнув своим мыслям, Гираза накинула на себя черный балахон и переместилась в первое место, к главе вампиров аристократов, лорду Хитану.

Мы вернулись в замок. Огромная кошка у моих ног вызывала восхищение во взглядах всех присутствующих. Оказалось, что спать еще никто не лег. Просто все собрались в огромном зале, окна которого выходили на противоположную от дороги сторону. Я на эти новости только плечами пожала. Я абсолютно не жалела о том, что станцевала вначале с замком, а потом с тройкой «встречающих». Оказалось, что оборотня зовут Тайнелим и, как смущенно пояснил Кир, они все трое давние друзья. А все остальное он пообещал рассказать чуть позже. Чтобы не повторяться.

Сюрпризы дня на этом не закончились. К моему полному удивлению… в зале собрались не только мои друзья. Здесь были чужаки. Зашипев, Маари прижалась к моей ноге. Шерсть на ее загривке стала дыбом. Из мягких подушечек лап выдвинулись острые когти. А я никак не могла понять, что именно так насторожило Маари. Пока мой взгляд не скользнул по странному ребенку. Светлая эльфийка, сидящая с ногами в кресле, играла с небольшим кинжалом. Серебристая рыбка так и порхала в ее руках. Наши взгляды скрестились. Алые мои и бездонно-черные провалы ее. Дитя странного союза. Светло-эльфийской целительницы и светлого эльфа некроманта. Ее родители не понимали, на что обрекают свое дитя? Вряд ли… некромант должен был знать. Значит, это был не брак. Опыт некроманта. Дитя насилия. Сила лежащая покорной мантией у моих ног чуть шевельнулась, подтверждая. Ребенок дернулся, словно я ее ударила.

Полное молчание нарушил стук закрывшихся дверей.

- Так. Все в сборе, - Кир глубоко вздохнул, взглянул на еще одного ребенка, темную эльфийку, но ничего не сказал по ее поводу. - Начнем со знакомства? Так сказать, предварительного.

- Нет, - прошелестела девочка светлая эльфийка. – Начинай с самого начала. Знакомить будешь по ходу рассказа.

Дракон поморщился, но кивнул, уступая словам этой девочки. В напряженном молчании все рассаживались по комнате. Нарушая странную симметрию – все почему-то усаживались по кругу от меня, я распахнула воздушные крылья и взлетела вместе с кошкой на потолок, предварительно создав там удобную «подушку».

- Итак, что послужило точкой отсчета всей этой истории, - Кир сел в кресло на небольшое возвышение. – Все началось для меня с гибели Рины. Кое-что уточнив я даже могу теперь сказать, кто ее убил. Наследница темно-эльфийского двора стала пищей для монстра, выбравшего Селену своим домом. Временным, потому что планета от такого соседства умирает. Тогда я знал, что на планете завелся какой-то монстр, пожирающий людей… и убивающий планету. Не желая допускать такого варианта развития событий, я решил найти ее. Но делать это в одиночестве было неразумно. Я знал только то, что обычно на охоту тварь выходит на центральном материке, 1-2 человека становились ее жертвами каждые сутки. В разных местах, в разных городах. Иногда сразу небольшие деревни исчезали с карты Селены. Иногда тварь находила особо вкусное блюдо и тогда следовала за ним на другой материк. Так случилось и с Риной. И это стало той причиной, по которой к моим поискам присоединился Шарк.

Льена изумленно повернулась к темному эльфу. Тот смущенно кивнул, впрочем, рассказчика никто не перебивал.

- Вдвоем нам стало известно, что некоторой информацией обладают представители теневого мира на центральном материке. Но ее не сообщат чужакам, ни за какие деньги и посулы. Нужна была сильная команда, чтобы подчинить всю власть на материке себе. Возник вопрос – а как, собственно говоря, это сделать. Где найти людей? Тогда в нашем доме появился Сиен, начальник нашей разведки и контрразведки.

Серебряный дракон приподнялся.

- Мне не хотелось использовать хорошего друга и я все ему рассказал, - продолжил Кир. – Сиен помог, отдав мне дела на трех величайших гениев преступности, действующих на своих материках. Официально их никак не могли найти. Но мне Сиен дал еще и чуть больше зацепок, чем было у других. И мы смогли вычислить, найти первого из гениев. Так у нас появился Тайнелим. У которого оказались свои счеты с тварью. Потом мы вычислили Фаранта. При рождении его прокляли. Сложно сказать, как ему удавалось скрывать свое кровное безумие, но он искал лекарство. А для этого нужны были «неучтенные» в казне деньги.

Я с интересом уставилась на высокого вампира, долгое время считавшегося мертвецом. Он был необычен. Загорелый блондин с невероятно золотыми глазами, с чуть вытянутым зрачком. Не особо широкоплечий, немного худоват. Длинные аристократические пальцы держали карандаш, вампир делал какие-то зарисовки. Подняв голову, словно уловив мое внимание, изучала то я его в зеркале, Фарант послал мне воздушный поцелуй.

Кир вздохнул. И продолжил свой рассказ.

- Нас уже было четверо. Мы искали последнюю наводку, отданную Сиеном. Но Анолли пришла к нам сама.

Эльфийский ребенок фыркнула и встала. Седые волосы заплетенные в две косички и перехваченные черными лентами, тонкие горько искривленные губы и бездонные провали глаз.

- Свой счет… Анолли?

Девочка продолжила рассказ сама.

- Моя мать была аристократкой. Вслед за своим мужем – военным, она перемещалась по гарнизонам вдоль Проклятых порталов. И попалась на глаза светлому психу – некроманту. Она пропала из тщательно охраняемого гарнизона. Ее больше никто никогда не видел живой… Через полтора года ее труп подкинули к главным воротам светло-эльфийской столицы. Меня же выкинул некромант из дома, как только мне исполнилось три годика. Я хотела отомстить ему за все. И искала вначале некроманта. А найдя его, я обнаружила, что не могу его убить, - в черных глазах полыхнуло зарево алой смерти. – Тогда я нашла тех, кому по силам было это сделать. И заключила с ними сделку. Ничего личного и выходящего за грани их возможностей. Они убьют некроманта, а я буду с ними или бесплатно год. Или пять лет за хорошую сумму.

- Деньги – вода, - подхватил Кир. – Нам нужна была сила. Пятеро это не мало. Но не хватало специалистов узкого профиля.

- Чем занимался каждый из вас? – прошептала Льена.

- Чуть попозже, хорошо? – попросил золотой дракон. Его сестра кивнула. – Тайнелим привел Ойлока. Ему хотелось приключений и денег. Больше ничего. Лой, ты знал, что, придя к нам, останешься до конца?

Подвижный и худой как щепка мальчишка покачал головой.

- Райлика хотела возможности экспериментировать на крови, - продолжил Кир. – Мы предоставили ей эту возможность. Ева?

Темная эльфийка, самая необычная из тех, что я видела в этом мире, огорченно вздохнула. Ее красота, на мой взгляд, была очень экзотическая. Во-первых, она обладала пышной фигурой и очень тонкой талией. Во-вторых, у нее была не темная кожа, как например у Шарка, а персиковая, с каким-то золотистым напылением. И, наконец, ее волосы и глаза… завораживающей смеси цветов – синего, фиолетового и белого. И по всей этой массе то и дело скользили золотистые огоньки.

- Мне было просто очень скучно жить, - призналась эльфийка. – И хотелось знать, чуть больше, чем все остальные. Хотелось власти и денег. На этом меня и взяли тепленькой. Кир?

- Нас стало восемь. Легендарные вихри теневого мира. Мы нашли эту тварь, но прищучить не успели – она ушла с Селены. Впрочем, такой вариант нас вполне устроил. Надо было возвращаться к своим обычным делам. И вот тут начало происходить что-то странное. На нас была объявлена Охота. Посыпались проклятья, убийцы, неприятности. Надо было исчезнуть. Залечь на дно. Так, исчез я. Умер Тайнелим. Ева стала Стевой, известной журналисткой. Фарант получил проклятье, и его безумие достигло невероятных пределов.

Вампир грустно кивнул.

- Меня посадили на цепь в заговоренный подвал. Маги, алхимики, никто не мог ничего сделать. Я сходил с ума и одновременно умирал. Но между этим миром и миром мертвых меня держала Анолли.

- Я в это время создавал различные снадобья. И передавал их через Илима, якобы предавшего своих сотоварищей. И все… тот, кто устроил нам такую веселую жизнь, так и не был найден. Тогда я же я нашел еще одного наследника, который согласился поставлять мне информацию. Но Гэрлон вел свою игру. Оборотень хотел смерти Илима и Телли. И пару раз только мое своевременное вмешательство остановило его.

Все замолчали. Лежа на спине, я изучала росписи на потолке.

- Кир. Неужели до сих пор ты не знаешь, кто начал вас травить?

- Не знаю. Все что мне стало известно, за годы скрытной жизни – это то, что он глава одного из клубов заговорщиков.

Я фыркнула.

- Кир, мы здесь собрались все, - Ева потянулась. – Но зачем?

- Тварь вернулась. – Мрачно сказал дракон. – И ей мало теперь пары жертв. Она хочет много, очень много смертей.

- Ну и что? – лениво намекнула на продолжение темная эльфийка.

Тайнелим фыркнул.

- А то, что команда должна вновь собраться. Пришло время воскресить легенды. И вихрям – вернуться.

- Нет, - Анолли распахнула глаза. – Тай, это плохая шутка.

- Увы, - вздохнул Шарк. – Это не шутка. Будет война. Нам нужна информация.

Вся команда вихрей впала в ступор, судорожно обмениваясь взглядами. Телли во время всего рассказа промолчавшая, внезапно спросила.

- Кир, а как же мы?

- Всем, кто захочет присоединиться, мы пожалуем имена, - улыбнулся дракон.

Метка-поцелуй на плече вдруг затрепетала. В голове зазвучал голос Шина.

- Должны согласиться ВСЕ присутствующие.

- Будущее?

- Наиболее благоприятный вариант развития событий с наименьшими потерями, - Бог помолчал. – Дракон не сможет убедить всех. Ты должна приказать.

- Но…

- Вы все смертники, Меченая. Не выживет ни один из вас. Кроме тебя, конечно. Если кто-то покинет сейчас зал.

- Почему я не удивлена? – мрачно уточнила я, прыгая вниз и закрывая дорогу к выходу Еве.

Темная прошлась по мне оценивающим взглядом.

- Может, по-хорошему согласитесь? – попросила я.

- Кир, убери ее, - сказала Анолли. – Иначе, мне придется сделать ей очень больно.

Они не хотели соглашаться. Каждый из прибывших вихрей не хотел заново окунаться во всю эту грязь. Но, не было другого выхода. Я закрыла глаза.

А открыло их уже совсем другое существо. Исчезла мораль, человеческие ценности, понятие совести. Была цель. Значит, никто не должен покинуть зал, до принесения клятвы. Клятвы, которую нельзя обмануть или нарушить.

На полу закрутились вихри, алый туман поднялся вверх, прочно удерживая всех в своих объятиях.

Мои глаза и глаза Кира встретились.

«Не надо», - умоляли золотые. – «Пусть уйдут. Все будет хорошо!»

«Цель», - равнодушно ответили мои глаза.

Глава 15.

В комнате повисла напряженная тишина. Маленькая темная эльфийка, сидящая в кресле, внезапно поднялась, странно повернулась в сторону Меченой. Алый туман разошелся, давая ей дорогу. А движения темной эльфийки, странные, рваные, то излишне быстрые, то слишком медленные, больше всего напоминали окружающим марионетку, которую за ниточку дергал не слишком умелый кукловод.

Нэл провожали изумленными взглядами все. Взгляд демона же видел кое-что другое. Тело малышки в нематериальном плане сминалось, плыло, словно воск под огнем, наружу рвалось совсем другое тело.

Фыркнув, словно рассерженная кошка, Меченая щелкнула пальцами. Туман рванулся со всех сторон, окутал хрупкую фигурку ребенка плотным коконом.

Расстроенная нарушением своих планов, Ева даже подумывала о том, чтобы выбраться на улицу через окно, пока все так удачно отвлеклись. Но внезапно обнаружила, что окон, собственно говоря, в комнате нет, есть только иллюзии, а сами окна просто пропали, судя по всему, повинуясь желанию Меченой. В журналистке проснулся интерес, и она уставилась на демона. Хрупкая тоненькая фигурка подавляла той силой, которая струилась в ее теле, а еще пугала той не человечностью, которая светилась в алых глазах.

Туман, клубящийся вокруг Нэл, внезапно пропал, обнажая совсем другую фигуру. Неуверенно поднимаясь с коленей, оправляя разорванную одежду, не увеличившуюся вместе с телом, с пола встала высокая красивая девушка. Темная кожа с чуть заметным красноватым оттенком. Теплые глаза, цвета темной вишни, опушенные длинными ресницами. Пухлые губки, обнажающие в улыбке впечатляющий оскал зубов.

В зале, который только-только начал оживать, вновь повисла тишина. Половину присутствующих охватила ледяная дрожь. Стоящая напротив темной эльфийки Меченая странно усмехнулась, стянула с плеч Фаранта плащ. Вампир, застывший соляным столбиком, даже не нашел в себе сил возразить.

- Ты кто? – поинтересовалась демон, укутывая дрожащую фигурку девушки плащом вампира.

- Рина, - голос эльфийки постоянно надламывался. После резкого изменения тело еще не до конца восстановилось.

- О как! – восхитилась Меченая. – Нэл сильнейшая из Связных, которых я только встречала. А я встречала их не мало. Но зачем ты здесь?

- Меня позвала она, и я первая принесу тебе клятву.

- Ты должна знать, чем все закончится.

- Да я вижу печати Бога, но выбора нет, - тонкие пальцы протянутой вверх ладони не дрожали. В вишневых глазах стояла твердая решимость довести дело до конца. – У нас отобрали этот выбор уже очень давно. Сейчас мы просто закончим эту историю.

Странно посмотрев на Рину, Меченая положила свои пальцы поверх ладони эльфийки. В комнате неожиданно запахло морем и фиалками. А когда Рина убрала ладонь, на нежной коже выделялось клеймо. Маленький белый вихрь.

- Рина? – отошедший немного от потрясения, Кир подошел ближе и коснулся ладони эльфийки. – Это действительно ты?

- Да, нейтарин, - Рина тускло улыбнулась и поспешила убрать ладонь. Прикосновения золотого дракона обжигали ее, но взгляда отвести она так и не смогла.

- Но… как?

- Нэл оказалась очень сильной Связной. Той, кто может общаться с мертвыми, если они не ушли на перерождение, - пояснила Меченая, видя, что эльфийка не в состоянии объяснять сама. – Рина после своей смерти не могла уйти на перерождение. А Нэл оказалась достаточно сильной и одинокой, чтобы дозваться до нее. Откликнувшись на зов, Рина спустилась вниз. Не знаю, кто из них первый обнаружил, что вам доступно частичное замещение.

- Я, - эльфийка, наконец, отвернулась от золотого дракона. – Я учила ее своей особой магии – у нее оказался хоть и очень слабенький, но похожий дар. И одно заклинание ей никак не давалось. Все случилось само собой. Я взяла под контроль ее руки и показала заклинание. Полное замещение было потом, но я осталась в ее теле. И вы ничего не увидели… - Рина опустилась в кресло, галантно уступленное Фарантом.

- Сила, - лениво пояснила демон. – Близко ворота и переизбыток той силы и моей привели к тому, что тело трансформировалось.

- А Нэл? – Шарк подошел ближе, неуверенно коснулся плеча Рины. Сестра потерлась о его руку ласковым котенком.

- Девочке ничем это не грозит. Скорее всего, в конце концов, она решит, что это был сон, - Меченая тряхнула головой. – Мне надоело с вами разговаривать и у меня есть еще дела на сегодня. Поэтому собирайтесь с мыслями быстрее.

Драконья пантера тоненько заскулила, когда на ее лапе проявилось клеймо. Следующее клеймо Меченая поставила… себе. Одновременно с этим от боли вскрикнули Льена и Телли. Шарк и Кир даже не моргнули глазом, когда на их ладонях, так же как и у демона появилось клеймо.

Анолли тяжело вздохнула и первая подошла к Меченой, протягивая ладонь. Присев на корточки, демон взяла ее руку в свои и посмотрела в глаза девочки. Разговор неслышимый для остальных длился всего пару минут.

- Мы смертники? – спросила Анолли.

- Да, - не стала скрывать демон.

- А посмертие? Там за чертой есть что-нибудь?

- Теперь есть.

- Это тоже сделала ты?

- И я в том числе.

- Тогда я согласна! – решительно кивнула девочка и неожиданно тоскливо добавила. – Может быть, в другой жизни я смогу быть с Ним.

- Фарант? – уточнила Меченая, а потом сказала. – Я попрошу за тебя.

- Спасибо.

Разговор прервался, метка появилась на ладони Анолли абсолютно безболезненно. И тут же только с болью появилась на ладони Фаранта. Эти двое оказались связаны невидимыми нитями.

Следующим метку принял Тайнелим. Одновременно с клеймом не удержавшись от соблазна, Меченая влила в истощенное тело немного силы, затягивая прорехи в ауре оборотня, выправляя силовые линии, чтобы Тай мог оборачиваться самостоятельно.

Оборотень понял и склонился в поклоне перед демоном. Затем метки «украсили» ладони Лойка и Райлики, затем Сиена.

Ева была последней. В ее глазах было смятение. Подойдя к Меченой она тихо произнесла.

- Я знаю то, о чем ты умолчала. Я согласна принять эту метку и то, что за ней последует. Но… я прошу помощи. В выполнение одного моего желания.

Демон кивнула, зажигая последнюю метку. А потом сила и жестокость ушли из ее глаз, махнув на прощанье искорками. Цель была выполнена.

Ночь бархатным крылом коснулась небольшого особняка в центре города. Особняк выгодно отличался от вульгарных соседей простой и изяществом линий. Ухоженный небольшой парк, подстриженная живая изгородь, живые цветы.

- Просто рай! – вздохнув, сказал Белоглазая, появляясь на лестнице, ведущей в дом.

Особенно нежданную гостью порадовало то, что в отличие от соседних домов, здесь не жили страдающие паранойей, и дом не был окутан потоками силовых линий. Защита стояла только на воротах кованой ограды и на дверях ведущих в дом. Иронично хмыкнув, Гираза посмотрела на туман, в испуге жмущийся к ее ногам. Для ее телохранительницы защита мало того, что была болезненно неприятна, она была очень опасна.

Наклонившись вниз, Белоглазая коснулась тумана, погладила его, словно кота по голове, и резко ухватив что-то невидимое, дернула. У ее ног вместо тумана легла Дани. Довольно покивав, Гираза сбросила с плеч плащ. И пока ее незадачливая телохранительница торопливо закутывалась в него, постучала в дверь. Та через пару мгновений плавно открылась. Пропало и охранное заклинание.

Гостей готовы были принять.

У подножия лестницы, ведущей на второй этаж, их встречал хозяин дома. Черноволосый красивый вампир, высокий, одетый в элегантный черный фрак. Кожа старого вампира была белоснежной, черные волосы с проблесками седины были аккуратно уложены. Синие глаза с интересом смотрели на двух вошедших дам.

- Доброй ночи, - мягко улыбнулась Гираза, про себя досадуя, что не может снять с лица маску.

- Добрая она действительно, - кивнул вампир. – Столь прекрасную леди как вы принесло в мой дом не иначе как попутным ветром.

- И имя этому ветру, - Белоглазая хищно усмехнулась. – Война!

- Сам демон смерти навестил меня сегодняшней ночью? – вздернул бровь вампир. – Я Лорд Хитан, леди. И чтобы не привело вас в мою скромную обитель, я прошу вас принять мое гостеприимство.

- Буду рада, спасибо.

- Прошу, - вампир предложил руку Гираза. Холодный взгляд скользнул по Дани. – И еще, леди, что делать с вашим имуществом?

- Я отправлю ее домой.

- Я не пойду! – возмутилась девушка, но слушать ее не стали. Не сводя с вампира голодных глаз, Белоглазая сделала странный пасс рукой, и Дани исчезла.

- Прошу прощения за столь неподобающее поведение моей туманницы. Она плохо воспитана, – проворковала Гираза, принимая предложенную руку.

Лорд вампир мягко улыбнулся.

- Ничего страшного, прекрасная. Прошу в мой кабинет.

Кабинет Лорда Хитана был большой, заставленный шкафами со свитками и книгами, заваленный артефактами. На стенах в изобилии были развешено магическое и обычное оружие. Даже на дилетантский взгляд Белоглазой все это было очень опасно и дорого стоило. Около большого распахнутого окна, стоял тяжелый массивный стол, рядом уютные глубокие кресла, обитые черной кожей.

Как ни странно, но поверхность стола была пуста.

- Проходите, прекрасная, садитесь. Желаете выпить?

- Нет, - Гираза чарующе улыбнулась, но из ее глаз уже уходила странная мечтательная дымка.

- Тогда может чаю или кофе?

- Кофе? – удивилась Гираза. – Я не думала, что у вас оно есть.

- Завозим с других планет в очень ограниченных количествах. Соглашайтесь, не пожалеете. Мой домовой варит исключительный кофе!

- Ну, хорошо, - сдалась Белоглазая, - я выпью кофе. А пока давайте поговорим о делах!

Замерший на минуту лорд устремил на женщину возмущенный взгляд.

- Что вы, прекрасная! Какие деловые разговоры в такую ночь?

- Разговоры, которые вам нужны!

- Вот как? И чем же разговоры могут мне помочь?

- Вы хотите на трон. Я хочу смерти одной нахальной девчонки. Вы поможете мне, я помогу вам.

- Чем же?

- Одно из отдельных препятствий – это казармы Двенадцати. Именно эти служаки тот барьер, из-за которого проваливались три предыдущие покушения.

- Допустим, ваша информация верна. Дальше что, прекрасная?

- Я очень голодна, - Гираза облизнулась. – И я думаю, что все они станут для меня замечательным завтраком.

Лорд Хитан замер.

- Надо отдать вам должное, Прекрасная, вы знаете, что предложить отчаявшемуся вампиру.

- У вас есть все, - продолжила Гираза. – Но еще мешает один вампир, слишком ревностно охраняющий интересы королевской семьи. Я уберу его так, что никому и в голову не придет, что это подготовка к заговору.

- О, замечательно. Но что за помощь тогда нужна вам?

- Мне нужны войны! Везде! На всех материках! И мне нужны два отряда для того, чтобы малость потрясти центральный остров.

- Прямо так, - в синих глазах загоралось предвкушение. – Это действительно изумительно, Леди. Я дам вам все, что вы скажете.

Гираза не успела ответить. Открылась дверь, в кабинет влетел поднос с чаем, на тарелочках были булочки, аппетитные даже на вид.

- Я надеюсь, - в голосе вампира вновь зазвучали соблазняющие нотки, - вы останетесь у меня на чай?

- В меню кроме чая предполагается что-нибудь еще?

- У меня были большие планы на этот вечер, впрочем, я думаю, что вполне смогу их отложить. Увлекательная беседа с такой прекрасной леди, - вампир прервал свою речь, покрывая поцелуями ладонь Белоглазой. – Можем помолчать, - добавил он, целуя каждый пальчик.

Гираза томно улыбнулась.

- У меня другой план.

В комнате в старом замке слышался плач, надрывный, горький. Охранники у дверей уже давно заткнули уши и сползли на пол, стараясь скрыться от жутких звуков.

На двуспальной кровати в центре лежала маленькая худенькая фигурка. Из сиреневых глаз катились слезы, губы горько кривились. То ли мольба, то ли проклятья то и дело горячечным шепотом срывались с искусанных губ.

Когда на другом материке Селены вампир опустил Гиразу на свою кровать, горестный вой разорвал тишину спящего замка.

- За что?

Босые ноги щекотала молодая зеленая трава. Летнее платье без рукавов развевалось порывами теплого ветерка. Сев на корточки я зачерпнула ладонью холодную воду из ручья, поднесла к губам, закрыв рукой лицо от бьющего в глаза светила.

- Так и знала, что ты здесь, - раздалась спокойно позади меня.

Повернувшись я посмотрела на подошедшую Еву.

- Ты тоже умеешь ходить между слоями? – уточнила я.

- Не совсем, - темная эльфийка мягко опустилась на колени рядом со мной. – Я попросила Льену отправить меня сюда.

- Тогда понятно. Ты что-то хотела?

- Иногда я не понимаю Кира, - тихо сказала Ева. – Я догадывалась о том, что он жив. Искала его и обходила все препоны, которые он чинил на моем пути. Он мог просто приказать мне оставить его преследование! Я бы послушалась… но он делал вид, что мертв. Почему?

- Почему ты спрашиваешь у меня?

- Я видела, что между вам происходит что-то… и вы явно давние знакомые.

- Ты это поняла с одного взгляда?

- Нет. Моя особая магия. Я вижу связи.

- Вот как, - я хмыкнула. – Ну, может быть, у Кира просто были причины на такое поведение?

- Может, - Ева рассеянно заплела волосы в тугую косу. – Но я его решительно не понимаю! Зачем он привел тебя в замок, если хотел скрыть? Почему ты поставила нам всем метки? Почему он не остановил тебя?

- Ну, последнее он просто не смог бы сделать. Мы в разных весовых категориях. В замок он меня не проводил. Мы здесь встретились. А по поводу меток. Это предсказанное будущее, то, что лучше не менять.

- В котором многим из нас не будет места. Из всех, кто принес сегодня клятву, сколько останется в живых?

- Не все, - кивнула я. – Но все об этом догадываются. В том числе и ты, ведь выдвинула же мне условие.

- Прости за него… но ты мой последний шанс и не только мой.

- Так давай с самого начала, - попросила я.

- Хорошо. Мне нужна сила, которая сможет вылечить моего ребенка.

- Что? – ахнула я. – Я же не вижу линий родственных связей!

- Да, так и было задумано. Я сильный маг. На удивление сильный для никчемной Селены. Мой ребенок, сын, родился без всяких способностей. А потом в семь лет они проснулись. Сила магии разрывала его тело, его душу… и мне оставалось только одно. Я поместила его в ледяной куб, время для него остановилось. Он не жив, но и не мертв. Правда теперь, я просто не знаю, как и что можно сделать, чтобы он смог жить как все обычные дети!

- У тебя еще есть родственники?

- Имеешь в виду, есть ли кому позаботится о моем сыне? После того как я умру?

- Да.

- Есть, - кивнула Ева. – Не могу сказать, что это очень хороший вариант, но он все же есть.

- Это хорошо, - улыбнулась я. – Теперь возвращайся обратно, в замок, мне надо побыть немного одной.

- А моя просьба?

- Я сделаю это. Слово демона.

- Хорошо, - эльфийка покорно склонила голову, и я вернула ее обратно.

Поднявшись на ноги, я двинулась в сторону озера, расположенного немного подальше от ручья, где я сидела. Испуганная стайка бабочек взлетела вверх, порхая вокруг меня. Потом бабочки разлетелись в стороны, а одна села на мое плечо, помахивая радужными крылышками.

Я не ошиблась. Зов, который я слышала последние несколько минут, был реальностью. У озера сидел Шин.

- Я уже думал, ты не придешь.

- Я думала, ты дашь мне больше времени, - возразила я.

- Извини, но это то, чего нет ни у меня, ни уж тем более у тебя.

- Зачем ты меня позвал?

- Хочу кое-что тебе подсказать.

- Но разве это не нарушит ход вещей?

- Нет, уже слишком поздно, - Бог смерти поднял голову, мрачно глядя вдаль, - все что можно сделать, я должен сделать. Иначе уже просто не будет меня.

- Все это может привести к такому результату? – искренне удивилась я. – Неужели…

- Есть то, чего ты не знаешь. И то, что я узнал всего пару часов назад, когда память всего сущего обрушилась на меня.

- Кажется, я тебя не очень понимаю.

- Я объясню. Изначально на этой планете жили только три расы, идеально сбалансировавшие друг друга. Воздух, небо были вотчиной драконов, земля – эльфов, вода – русалок. Равновесие было крепким, и редкие межрасовые браки не нарушали его. Я смотрел судьбу, предназначенную таким малышам, и выбирал им расу. Все такие пары знали, что у эльфа и драконы может родиться, например, русалка.

Я нервно хмыкнула, уже начиная понимать.

- Ученые пришли на Селену слишком поздно. Драконы уже разрушили планету. Не зная о равновесии, люди сделали все, что смогли. Но так исчезли драконы мудрости с фиолетовой чешуей, исчезли алые драконы крови, о них остались только легенды, черные эльфы стали гномами, древесные – оборотнями. Не знаю уж, откуда появились вампиры в их фантазии. Но все это привело к настоящей трагедии. Баланс стал столько хрупок, что даже если провести процесс изменения оболочки, восстановленная Селена просто развалится!

Я склонила голову, все это подавляло и удручало.

- Если убить всех лишних?

- Нет. Круг перерождения не справится с такой задачей.

- Тогда остается только один выход, мир должен быть переписан заново. С чистого листа.

- Я не смогу.

- Я помогу тебе. Это мой долг. И это будет последней данью моему учителю.

- Я не могу обещать многого, но в следующем круге он будет счастлив и найдет то, что так и не нашел.

Кивнув, я подняла голову, скрывая слезы.

- Шин.

- Да? – Бог смерти откинулся на землю и сорвал какой-то стебелек.

- Скажи, партия уже расставлена? Игроки уже готовы?

- Нет, - Шин вздохнул и отрицательно покачал головой. – Мне очень жаль, но будущее ближнее мало определено. То я вижу большие войны, вспыхивающие на всех материках, то просто маленькую тоненькую фигурку простоволосой девушки с ножом в руках. И в том и в том случае результат один и тот же. Все изменится, дрогнет планета под напором той силы, которая хлынет в него сверху и снизу.

- Вот как. Скажи, это все новости, которые ты готов открыть мне сегодня?

- Нет, хорошо, что напомнила, а то я мог бы и забыть. Меченая, ты должна знать, что твой враг скоро станет сильнее и злее. Белоглазая питается смертными. И совсем скоро она поймет, что смерть тех, кто родился на этой планете – не дает ей насыщенности. Но зато дает силы, очень много силы.

- Почему все именно так?

- Все то же нарушение баланса и то, что нет магии мира в телах жителей. Нет того, чем Белоглазая питается. Когда она обнаружит это, то кинется проверять людей на центральном материке. Но и там ничего не получит. Все то, что жители других планет приносят с собой, забирает дух Селены.

- Это хорошо?

- Нет. И да. С одной стороны меньше бессмысленных смертей. Белоглазой придется поторопиться, времени на войны на всех материках не останется. Ей придется как-то выманить тебя туда, где вы встретитесь. А с другой стороны она начнет убивать исконных жителей, чтобы набраться сил. И тогда окончательно сойдет с ума.

- Так много жертв… это же скоро начнется? Или у нас есть немного времени?

- Нет, это уже началось. Принесена первая жертва.

- Когда?

- Рина, она уже не вернется обратно. Душа Нэл ушла на перерождение, пожертвовав свое тело сестре.

- Но почему?

- Не считай Рину слабой, она сильная, опасная, у нее много секретов, у нее своя особенная сила. Странный необычный дар.

- Какой?

- Не могу тебе сказать. Это все-таки ее тайна.

Мы помолчали.

- Шин, ты можешь мне ответить еще на один вопрос?

- Если это будет в моих силах.

- В конце всего, когда все закончится и наступят мирные времена. Я останусь здесь?

- Нет. Ты уйдешь, нет никого и ничего, что могло бы привязать тебя к Селене.

- Значит, здесь тоже нет моего дома?

- Нет. Но я думаю, однажды ты его найдешь.

- Может быть, - прошептала я.

Мир истинной Селены растаял, и сон принял измученную душу маленького демона в свои объятия.

В комнате было душно, приторно и тяжело пахли травы, курящиеся в небольших чашках на углах стола. От поднимающегося к потолку дыма, кружилась голова. Илим сидел за низким столиком, не глядя на Видящую. Он ждал, когда она ему хоть что-то скажет. Но Видящая молчала уже пару часов. У вампира от долгого сидения затекли ноги и руки. Горло пересохло. Но надо было молчать и ждать. Нельзя было встать и уйти.

В молчании прошло еще полчаса, когда женщина распахнула пустые желтые глаза. Страшным взглядом смотрела она сквозь Илима и не видела его.

Глухой нечеловеческий голос звучал в комнате.

- Я вижу, что однажды мир изменится, просто ранним утром станет другим. Другое солнце взойдет на небосвод. А обычные жители об этом не узнают и даже не вспомнят о своем прошлом. Оно для них станет нереальным, чужим и забытым. Как кем-то прочитанная книга. Но у тебя есть шанс оставить свой росчерк на страницах летописей. Найди своего брата или перекупи заговорщиков.

Илим поклонился и торопливо исчез. Когда видящая пришла в себя, от ее посетителя и след простыл. Только на столе лежал мешочек с золотом. Наследник вампиров не поскупился, оставив плату гораздо выше стандартной.

Глава 16.

Ночь неохотно опускалась на Селену, словно предчувствуя что-то. Запах дыма и крови витал в воздухе, но источников этого запаха не было. Нигде ничего не горело, нигде никого не было. Улицы были пусты, жители небольшого, да и собственно ничем не примечательного городка, укладывались спать, до сих пор не привыкнув к зрелищу ночного неба. К ярким звездам, которые крупными гроздьями висели над горизонтом, к ночному спутнику с несколькими кольцами.

Впрочем, спали не все. И даже в ничем не примечательном городке могло произойти много интересного. Например, чья-то тонкая тень скользнула вдоль старого покосившегося дома, огляделась по сторонам и замерла у старого покосившегося дерева.

- Эй, не меня ищешь? – раздался позади тихий голос.

Фигура резко повернулась и улыбнулась. Позади стоял мальчишка, одетый хоть и в старую одежду, но добротную, чисто выстиранную и зашитую. В руках он крутил небольшой кинжальчик, навершие которого слабо светилось во тьме.

- Тебя.

- Пароль?

- А в лоб?

- Понял, - хмыкнул парнишка. – Идите за мной.

- Ты уж определись, на ты или на вы, - посоветовала девушка, прячущаяся под плащом.

- А что тут думать? Пока не повернулись и не сказали пароля – непонятно кто, а после него – добропорядочная леди. Непонятно только, что вы забыли в нашем квартале, - тихо, чтобы не услышали, добавил мальчишка.

Впрочем, он недооценил странную ночную посетительницу. На ее губах появилась мимолетная усмешка и тут же пропала.

Узкие улочки, пару раз пришлось нырять в старые дома, проходить по их подвалам и вновь выныривать и идти дальше.

Мальчишка не осмелился играть с этой леди в свою извечную игру и водить как других посетителей кругами, он вел ее прямо, каким-то седьмым чувством ощущая, что не все с ней гладко.

Когда впереди показались старые развалины, над городом прокатился звук разбитого стекла. «Склянки», время после которого никто не мог войти в город и никто не мог из него выйти.

- Вам сюда, - открыв старый люк, парень показал леди на него.

- А ты? – хрипловатым голосом поинтересовалась она, плотнее кутаясь в теплый плащ.

- Я не имею допуска, леди.

- Вот как.

В ночном свете блеснула серебряная монетка.

- Тогда иди. Спасибо, что провел быстро и правильно.

Мальчишка склонился в поклоне, ловя монетку на лету, и быстро растаял в темноте. Ему не хотелось попасть в неприятности, которые казалось, сгустились в этом небольшом и мало кому интересном месте.

Легкий прыжок вниз, в темноту и неизвестность, люк над головой закрылся сам собой. И темнота исчезла, мгновенно сменившись светом ярких ламп.

- Какая цыпочка к нам пожаловала! – загоготал один из пьяных мужиков, сидящих за дальним столиком. – Нет, вы только посмотрите.

Плащ слетел с тонких плеч, пришпиленный к стене длинным узким лезвием. Девушка, скрывающаяся под ним, недоуменно вскинула бровь.

- Так здесь встречают гостей? Как странно, мне говорили пираты вольных островов более дружелюбный народ.

- Редко к нам заходят такие прекрасные леди, к тому же отягощенные излишними знаниями, - высокий брюнет спрыгнул откуда-то с потолка. Серые глаза оценивающе взглянули на посетительницу. Уделили внимание красивой фигуре, затянутой в удобную черную одежду, больше подошедшую бы воровке, белым необычным волосам, в беспорядке рассыпавшимся по плечам. Алым глазам, с такой насмешкой взирающей на пирата.

- Почему же, знания лишними не бывают, - Меченая усмехнулась. – Особенно если знания полезны, и их можно применить для личного блага.

- Вот как, - пират вскинул голову. – Может быть, прекрасная соизволит представиться?

- А надо? - На губах демона появилась странная улыбка. – Ты должен был знать, что я приду. Тебе не просто сегодня сообщили об этом. Тебе было предсказано раньше.

- Встреча с прекрасной девушкой, которая мила и безобидна на вид, но на деле опасна?

- Да. Не произвожу впечатления?

- Мила, согласен. Прекрасна – безоговорочно. Но опасна? Миледи, подскажите, в каком месте вы опасны? Нас здесь много, вы безоружны. Любое ваше движение – и вас больше не будет.

- Ах, - Меченая похлопала глазами. Черная блузка сползла с ее плеч вниз, упав неаккуратным комом шелка. Но гомон, всего секунду назад царствующий в таверне, утих не поэтому. Обнимая грудь и плечи девушки, в воздухе мерцал призрачный дракон воды. Заклинание, которое могло разнести весь городок в пыль. – Вот так верится лучше? – ехидно улыбнулась девушка, почесывая пальчиками дракончика под шейкой.

- Да, - пират улыбнулся, в его серых глазах даже не появилось сомнения. Подойдя ближе к Меченой, он стянул рубашку с себя и накинул ее на обнаженные плечи девушки.

- Может быть, мы не будем обсуждать свои дела у всех на виду? Имею честь пригласить вас в свой личный кабинет.

Девушка улыбнулась, приняла протянутую руку и вышла из общего зала местной таверны для своих. Пираты облегченно перевели дыхание.

Пират вошел в комнату первым, зажег небрежным щелчком пальцев свечи на стенах и повернулся ко мне.

- Красивая, как в старых гравюрах.

- Я думала они не сохранились, - отозвалась я, проходя и усаживаясь с ногами в кресло.

- Пираты – странный народ. Чего только не найдешь на наших островах.

- Когда-то там жили те, кому вы обязаны своей жизнью.

- Ученые, - кивнул парень. – Я знаю.

- Много знаешь?

- Не то, чтобы очень много, но мне хватает.

- И нет желания избавиться от лишних знаний?

- Нет. Кому как не мне, лорду пиратов, нести этот крест?

Я фыркнула, с интересом приглядываясь к очень необычному пирату. Когда-то я видела похожего мальчишку с огнем в душе. Но, увы, тот долго не продержался в циничном мире. А этот как-то выживает.

- Прости, - я посмотрела на пирата, поправляя кокетливым движением волосы. – Как мне тебя называть?

- Чем тебе не нравится «Пират»?

- Просто как-то тебе не очень подходит.

- Хочешь сказать, что я не похож на пирата?

- Хочу сказать, что пираты для тебя неподобающая среда обитания.

- Такая красивая леди, но какие умные слова. Что-то мне это не очень нравится. И кстати, леди, как мне обращаться к вам?

- Меченая.

- Хм. Вам не подходит.

- Почему? – засмеялась я.

- Потому что вы такая прекрасная, знаете, как горная роза на древней Селене. Та тоже – дивный цветок, окутанный колючими лозами. Но тот, кто сорвет этот цветок, обретет большие знания и многие печали.

- Хорошая легенда. Красивая. Как звали цветок?

- Канарен.

- Отмеченный сутью богов. Опять получается Меченая.

- Нет. Я буду звать тебя Канарен.

- Хорошо, - я усмехнулась, упертый мальчишка. – Так как тебя называть, маленький Лорд Пиратов?

- Почему маленький?

- Потому что ты намного младше меня. И ты пусть уже опытный, но все же ты еще авантюрист и романтик. Морской волк.

- С чего ты взяла, что я волк?

- Я много чего вижу, в том числе и из того, что видеть мне не хотелось бы, - призналась я.

- Хорошо, - пират склонил голову, пряча бесовские огоньки в серых глазах. – Зови меня Волком.

- Волк? – я покачала головой. – Волк или Пират. Та-а-ак, давай-ка подумаем, волчий пират. Силен. Пойдет?

Мальчишка покачал головой.

- Ты упряма, Канарен.

- Ты не меньше.

- Хорошо, - он мгновенно посерьезнел. И вместо обаятельного дерзкого авантюриста я неожиданно увидела того самого пирата, о котором ходило столько легенд. Дерзкого, наглого, опасного и непредсказуемого. – Тебя ведь привело сюда какое-то дело?

- Да. В твоем духе.

- Вот как? И что же надо сделать?

- Немного. Просто согласится на условия той, что придет к тебе через пару часов. Может быть, ранним утром. От нее будет пахнуть кровью и дымом.

- И что она попросит? – нахмурился Силен.

- Предоставить твои острова для своих разборок.

- Что мне будет, если я соглашусь?

- От меня или от нее?

- От тебя. С ней я буду договариваться отдельно.

- А что ты хочешь? – склонив голову, поинтересовалась я.

- Если ты та, о ком я думаю, то ты можешь многое.

- Многое, - согласилась я, не понимаю, к чему клонит этот мальчишка.

- Несколько лет назад мой корабль, моя великолепная «Ночная мгла», был потоплен мерзкими вампирами! Верни мне мой корабль! Подними его со дна и верни ему былую красоту!

- С алыми парусами? – тускло поинтересовалась я, разглядывая свои ногти и искренне удивляясь, когда я их успела обломать до такого жуткого состояния.

- Прости? – удивился Силен.

- Твоя драгоценная «Мгла» - это фрегат, чья обшивка из белого дерева. И алые паруса с золотой вышивкой, кажется.

- Да. Ты ее видела?

- Было дело, - криво усмехнулась я. – Не я, правда, но не суть важно. Я видела твою «Мглу». И даже тот, чьими глазами я потом видела этот бой, кажется, и потопил этот фрегат.

- Чертов вихрь мертв! – в серых глазах проскользнула … тоска. И именно это заставило меня приглядеться внимательнее, попытаться понять.

- Тай… твой отец?

- Старший брат, - фыркнул Силен.

- Но тогда почему? Зачем он тебя топил?

- Я не уступил. Они спешили, а я отказался им уступать дорогу. Он потопил мою «Мглу», хотя и знал, как она мне дорога!

Я прищурилась.

- А потом он для всех погиб, и вы так и не поговорили?

- Да. Если бы это было возможно, я бы попросил тебя устроить встречу с ним, но мертвые не помнят живых.

- Кто тебе сказал такое? – изумилась я.

- Тот, кому я безоговорочно верил, - пират тряхнул головой.

- Тоже верил?

- Хватит, леди. Нам пора все-таки договориться о наших делах.

- А что тут говорить? – я чуть подалась вперед, прикусив нижнюю губу. – Я возвращаю тебе корабль. Ты не возражаешь, когда придет Она.

- Хорошо, - Силен усмехнулся. – Осталось только скрепить договор.

- Вот как. Варианты есть?

- Есть.

Пират потянулся ко мне. Насмешливо фыркнув, я исчезла из его рук, прижалась к стенке.

- Может, без рук?

- Не хочешь скреплять договор?

- Не хочу его скреплять таким образом. Дракон неправильно поймет.

- Точно. Я забыл. Придешь ко мне на «Мглу»?

- Да. Думаю, мы еще встретимся.

- Буду ждать.

Я задумалась, склонив голову на плечо, потом медленно кивнула.

- Да. Я тоже.

Девушка исчезла из комнаты, лорд медленно опустился в кресло, кинув взгляд за окно. Бархатная ночь с сияющими гроздьями звезд только вступила в свои права. А на обшивке кресла, где только что сидела странная гостья, остался белоснежный цветок, опутанный длинными зелеными лозами с черными мерцающими шипами. Потом растаял и он.

Темная ночь, уродливые силуэты длинных казарм, пустой двор. Тишина и пустота. Она появилась на дорожке, небрежно поправила черную ленту в волосах, маску на лице, расправила до мельчайшей складочки белоснежный шелк платья.

- Кто здесь? – донесся глухой окрик из приоткрытых дверей.

- Я, - медово пропела Белоглазая. – Я заблудилась. Помогите мне, пожалуйста.

- Заблудились? – в пятне неяркого света появилась фигура высокого широкоплечего мужчины. – Как ты прошла сюда, на закрытую территорию, девочка? И почему ты так странно одета?

- Был какой-то праздник, - на глазах девушки, только подчеркнутых черным бархатом маски, появились слезы. – Я вышла, меня кто-то обидел, и я ушла… сбежала… и заблудилась! – в голосе девушки прорвались истерические нотки. – Помогите!

Мужчина вздохнул, коснулся плеча незнакомки, привлек ее к себе, осторожно обнимая. Облегченно разревевшись, Гираза вцепилась в рубашку спасителя.

Дрожащее тело в руках нечаянного спасителя неожиданно обмякло, осторожным поцелуем девушка коснулась его щеки, подбородка, затем шеи, затем губы проложили дорожку поцелуев по шее вниз, до ключицы и здесь замерли.

Мужчина забыл, как дышать, на него волнами накатывали странные ощущения. А потом внезапно шею кольнуло, длинные острые зубы погрузились в плоть «спасителя». Тело того дернулось и обмякло. Через пару секунд на тротуар упал уже труп. Гираза недоуменно нахмурилась, пытаясь понять, что с ней не так, и что не так в окружающем мире. Облизнула кровь с губ и поняла… она не принесла чувства насыщения. Зато резерв увеличился, сила бродила в груди и пьянила. Захотелось петь.

Двух вышедших охранников, насторожившихся из-за долгого отсутствия друга, Белоглазая вынесла огненной волной, не помогли ни мощнейшие артефакты, ни быстрая реакция. Вампиры были отличными воинами, но такого противника они еще ни разу не встречали.

Облизнувшись, Гираза сняла с тела лежащего у ее ног первого «донора» оружие и радостно смеясь, зашла в первую казарму. Вышла она оттуда всего через полчаса, перемазанная с ног до головы кровью, пропахшая дымом от постоянно используемых огненных заклинаний и смертельно испуганная. Она поняла, что несколько выпитых до дна доноров дали ей только силу, силу недолговечную, силу разрушительную и опасную. А еще силу, которая отбирает ее внутренние резервы. А если их не пополнить, то очень скоро она, Белоглазая, просто не сможет управлять своей силой. Значит, надо проверить других, не тех, кто родился на этой планете, а тех, кто прибыл на нее. Следовательно, Гираза тряхнула волосами и решительно переместилась на Центральный материк. Надо попробовать там поесть.

Через полчаса, Белоглазая вернулась в свой замок. Еще трое трупов на центральном материке добавили ей еще больше сил. Жрица поняла совершенно точно, на Селене она не найдет еды, а значит надо либо спешить, либо прекращать свою месть. Но отказаться от нее, когда возможность уже так близка, так завораживающе доступна… Нет. Просто придется отказаться от всех планов. Никаких войн на материках, борьбы за власть. Надо спешить. А значит, придется встретиться опять с лордом вампиром и попробовать найти для него другие слова. Предложить что-то другое… в конце концов, частично она выполнила его условия. Казарм двенадцати больше нет. И убрать того старого противного вампира она тоже сможет. Но куда же, куда теперь переместиться, чтобы найти поле для военных действий? Куда же?

Взгляд Гиразы скользнул по картам на стенах, в океане была россыпь черных пятнышек. Белоглазая улыбнулась.

- Пираты! – весело вскрикнула она, вспомнив, что в мыслях того симпатичного оборотня Гэрлона было что-то о них, кажется, они очень досаждают местным, когда те через моря отправляют очень большие и дорогостоящие, а также военные грузы.

Оглядевшись по сторонам, Гираза нахмурилась. На дворе ночь, почему же тогда никого нет? Куда делась ночная стража? Почему такая страшная тишина? И что в углу делает один из охранников, да еще и скорчившийся? Больше всего, это напоминает…

- Ах ты, дрянь! – сорвалось с губ Белоглазой злобное шипение, и она по лестнице помчалась вверх, к своей комнате. У комнаты была та же картина, двое охранников, без сознания, смертельно бледные, и скрученные в клубочек, словно в надежде защититься от чего-то страшного. Наклонившись к одному из лежащих, Гираза мрачно порадовалась тому, что они хотя бы живы и вошла в комнату.

Дани стояла на подоконнике, опасно балансируя босыми ногами, словно она хотела спрыгнуть вниз. И может быть, даже и спрыгнула бы. Но Белоглазая не собиралась так просто расставаться с одной из своих любимых игрушек, которая к тому же могла поддержать ее немного дольше, если только ее кровь также не потеряла своих свойств.

- Дани. Иди сюда.

Туманная дева обернулась, в темноте сверкнули больные сиреневые глаза.

- Ругать будешь? – поинтересовалась она, сходя с подоконника и одним движением оказываясь рядом с Белоглазой.

- Зачем же ругать? – Гираза хищно усмехнулась и прежде, чем Дани успела что-нибудь понять, с силой ударила ту по щеке. Ярко-алый отпечаток на нежной коже порадовал Белоглазую. Она весело кивнула. – Еще раз, - мило улыбнувшись, протянула она, бережно-бережно проводя по нежным дрожащим губам туманницы, - ты посмеешь меня ослушаться или сказать хоть слово против, пойдешь мне на корм. Выпью до дна, и ничто мне не помешает. Поняла?

- Да.

- Не слышу?

- Да, госпожа.

- Так то лучше. Надеюсь, ты меня хорошо поняла?

- Да, госпожа.

- Рада это слышать, - Гираза тряхнула волосами, задумчиво скинула платье, заляпанное до невозможности, и посмотрела на себя в зеркало, полюбовалась на свою красивую фигуру, на совершенные черты лица, лишь подчеркнутые маской. Открыв гардероб, выбрала оттуда черно-алое платье. Платье осталось на кровати, а Белоглазая отправилась в ванную.

Дани, сжавшись в комочек на самом краешке широкой кровати, постаралась стать как можно незаметнее, чтобы только не вызвать гнев своей всесильной богини. Отметина на щеке уже затянулась, но рана, нанесенная душе, разрасталась все больше и больше, грозя перерасти в проблему для Гиразы, если та вовремя не заметит этого.

Белоглазая вышла из ванной, натянула на себя платье, затем накинула сверху плащ, привела в порядок волосы и лицо и посмотрела на свою телохранительницу.

- Сидеть здесь. Из комнаты ни на шаг.

- Да, Госпожа.

Довольно кивнув, Белоглазая исчезла. Дани, чтобы задавить крик, рвущийся из глубин душ, прикусила подушку. Помогло, но не очень. Сдерживаемый крик привел к тому, что туманница просто потеряла сознание.

Мир, который принял ее в свои объятия, был теплым и добрым. Зеленая трава у старого пруда, немного затянутого ряской. Старые качели, свисающие с толстой ветки. Заходящее солнце подсветило стаю бабочек, вспорхнувших с полянки.

Тихий мужской голос раздался прямо в голове Дани.

- И зачем?

- Что зачем? – утирая слезы, спросила девушка.

- Зачем ты позволяешь так с собой обращаться?

- А что я могу ей сделать? Я? Ее раба? Которую она иначе и не воспринимает! Принеси, подай, того убей, защищай. Комнатная собачка.

- Как ты к ней попала?

- Случайно. Она заявилась на мою планету. Решила мной подзакусить. А у меня сил оказалось больше, чем ей надо. Появились свидетели, и меня полумертвую она бросила. А потом вернулась, поставила рабскую метку, приворожила и забрала меня с собой!

- Тогда не мучайся и не страдай. Убей ее.

- Ее? Я? Я даже не могу защититься от нее…

- Как же тогда понять твои исчезновения? Когда она кидала в тебя ножи?

- Она не хотела причинить мне боль. Не было этого намеренного желания причинить боль, унизить. Поэтому я и могла увернуться. Да еще и этот вампир старый… если бы не он и не этот молодой оборотень, я бы не потеряла ее внимание. Оставалась пусть и ее игрушкой, но по-прежнему любимой, а не брошенной.

- Хочешь ей отомстить?

- Ей? Нет, ни за что! Она моя Госпожа. Она мое все…

- Каждый делает свой выбор. Но может быть, ты еще передумаешь, кто знает, что ждет тебя впереди с этой страшной женщиной.

- Я никогда не передумаю! – запальчиво воскликнула Дани.

- Не зарекайся, - в голосе прозвучала насмешка. – Ты еще можешь передумать. Будешь, согласна – громко скажешь: «Я согласна предать Белоглазую». И все. Я приду.

- Я никогда этого не скажу!

- Может быть, а пока отдыхай здесь. Набирайся сил. Они тебе понадобятся хотя бы для того, чтобы выжить. Выжить и отомстить!

- Я никогда не буду мстить ей! Никогда ее не предам! – Дани кричала, пока не сорвала голос, а потом забылась тяжелым сном, уснув прямо у берега пруда.

Золотой дракон остановившимся взглядом смотрел на ту, которую считал столько времени мертвой. Смотрел и не мог насмотреться, все былые чувства вспыхнули с новой силой, слетела та мишура, которой он прикрывался. Не забота о Меченой двигала его к цели, а месть за Рину.

- Хватит на меня так смотреть! – наконец, не выдержала девушка.

- Как так? – хрипло осведомился Кир.

- Словно ты пожираешь меня глазами! Взвешиваешь на своих весах! А я тебе и без этого могу сказать, что не похожа я на Меченую! Я не она! И я не могу дать тебе то, что тебе надо.

- О, - дракон странно качнул головой. – Ты заблуждаешься, Рина.

- В чем? Ну, в чем, я заблуждаюсь? – эльфийка отвернулась к окну, пряча подступившие слезы. – Я некрасива, не настолько умна, хладнокровна и опасна!

- Тс-с, ты говоришь слишком странные вещи, а главное очень неправильные. Подумай сама, о чем может идти речь, о какой Меченой, если сейчас я с тобой?

- Не лги мне. Ты никогда не говорил, что за девушка оставила незаживающую рану в твоем сердце. Но случайные отговорки, ментальные образы и то, что ты считал ее мертвой. Все это… Я узнала, в конце концов, кто произвел на тебя такое впечатление, и мне просто не осталось другого выхода, кроме как отступить. Кто я и кто эта обворожительная девушка-демон.

- Вы небо и земля, но ты ее лучше.

- Чем? – Рина всхлипнула, дракон обнял ее, осторожно, бережно.

- Послушай, малыш. Она невероятно сильна, могущественна, властна. Она не слушает других, считая свое мнение истиной в последней инстанции. А ее странные вкусы и предпочтения… Когда мы встретились, она была совершенно не такой, более близкой. Не звездой в небе, до которой никогда не дотянуться с земли, а тенью звезды в ночном озере. Я любил всего одну грань ее характера, всю ее я любить не могу, для меня это слишком сложно и невозможно. Ты же – совсем другое дело. Ты сильная, властная, умная, циничная и хладнокровная, но ты всегда остаешься той, которую хочется защищать, просто потому, что ты это позволяешь. Понимаешь? Когда ты умерла, у меня внутри что-то дрогнуло и заледенело. Я словно раскололся на две части, гонялся за тварью, которая посмела покуситься на тебя, а ведь она вполне могла мною закусить, а я не мог по-другому. Я потерял тебя. И когда в зале я внезапно увидел тебя, весь мир внезапно сузился до одной единственной точки, где ты так неуверенно вставала на ноги. И только собственнический вид Меченой, когда она накидывала на тебя плащ, вывел меня из транса, заставил придти к тебе. Я стоял рядом с тобой, смотрел на тебя, понимал, что должен тебя обнять, сказать, что я так скучал, но сил хватило только на банальное «это действительно ты»?

Рина покачала головой.

- Меня не хватило даже на слова. Хотя мне было легче, я уже видела тебя, когда встречала вместе с Нэл, стоя на ступеньках крыльца.

Дракон прикоснулся губами к виску девушки, замершей в его объятиях.

- Как бы то ни было, я рад, что мы оба живы. И ты, и я. Пусть временно и с непредсказуемым результатом, но я постараюсь… Нет, даже не так. Я защищу тебя любой ценой. Пусть даже собственной жизни.

- Нейтарин, - прошептала Рина, прижавшись щекой к груди дракона. – Только мой!

- Только твой, - согласился дракон. – И я тебя никому не отдам!

За окном полыхнули воздушные крылья, никем не замеченная, девушка-демон взмыла в воздух. Нечаянно услышанный разговор просто поставил точку в ее подозрениях. Шин был прав, на Селене она не найдет дома.

Глава 17.

В таверне было тихо. Первые рассветные лучи уже скользили по дощатому полу, касались бочек с вином, которые так вчера и не были выпиты, освещали пустой зал. Лукавый солнечный зайчик скользнул вверх по простым резным перилам, добежал до второго этажа и скользнул через приоткрытую дверь в кабинет.

Скользнул по щеке спящего мужчины, хотя какой мужчина, сейчас хозяин кабинета выглядел как мальчишка, такой же озорной и заснувший в неположенном месте.

Вслед за зайчиком в комнате появилась женщина. Просторные белые одежды трепал невидимый ветер, из-под белой маски видны были жуткие белые глаза. Осмотревшись в кабинете, она села на стул, напротив спящего мужчины и деликатно кашлянула.

Пират открыл глаза неохотно, видимо, ему снился хороший сон, смерил взглядом посетительницу, странно фыркнул.

- Добрый день, достопочтенная. Чем могу быть полезен в такое раннее утро, когда еще даже светило не встало полностью над горизонтом?

- Какой вежливый пират-поэт! – восхитилась Белоглазая. – Скажите, у вас все такие?

- Что вы, конечно, нет, только я такой особенный, - мужчина лукаво улыбнулся, откидывая челку с глаз.

- Хм, очень жаль.

- Чего вам жаль, достопочтенная?

- Что вы не в моем вкусе, в противном случае дело стало бы немного интереснее.

- Дело?

- Я хочу предложить вам работу.

- Работу? – уточнил Силен, весело хмыкнув.

- По специальности.

- Я, кажется, вас не очень понимаю.

- Не очень? – Гираза облизнулась, - я объясню поподробнее. Я плачу вам деньги, заметьте, очень хорошие деньги. Вы отвозите меня на свои острова и охраняете их от тех, кто придет по моим следам на кораблях. Вот и все.

- На кораблях? – пират нахмурился. – Достопочтенная, боюсь, вас кто-то ввел в заблуждение. Как создавать корабли – давно уже никто не помнит, кроме пиратов. Так что на кораблях никто не сможет прибыть.

- Это только вам так кажется. Поверьте, та кто придет на острова за мной – настроена решительно и если потребуется, она эти корабли создаст из воды и воздуха. И такая мелочь, что никто не знает, как их создавать, ее не остановит.

- Странные у вас враги, достопочтенная, - Силен задумчиво почесал бровь мелькнувшим в воздухе кинжалом, и спрятал его обратно так же быстро, как и вытащил.

- Соглашайтесь. Что нужно пирату, кроме денег и хорошей драки?

- Спокойная жизнь.

- Не смешите меня, - хмыкнула Гираза. – Конечно, ваш юмор я могу оценить, но сейчас мне не до него, меня очень сильно поджимает время.

- Хорошо, - решился Силен. – Но скажите, достопочтенная, вам нужны только корабли или корабли и пираты?

- Мне нужно все, что вы можете предоставить. Плюс место на кораблях. Думаю, я увеличу вашу численность еще на пару отрядов.

- Как пожелаете.

- Значит, мы договорились, - Белоглазая помолчала. Потом решительно вытащила из карманов три мешочка. Через открытую горловину одного, посыпалось червонное золото. – Это задаток. Потом в три раза больше.

- Этого хватит только на три корабля. Увеличьте задаток.

- Как скажете, - Гираза не собиралась торговаться, ее взгляд туманился, и сила то и дело прорывалась золотистыми искорками из пальцев. Хорошо еще, мальчишка не был магом, и эти искорки видеть не мог. Сверху, после некоторой заминки, приземлились еще четыре мешочка.

- Замечательно, достопочтенная. Вся моя флотилия из десяти кораблей – к вашим услугам.

- Странно, я слышала у вас всего девять кораблей? – насторожилась Белоглазая и попыталась проникнуть в мысли Силена, но ее увеличившаяся сила не дала ей выполнить такую очень тонкую операцию. И идею проверить надежность мужчины пришлось оставить.

- Десятый корабль был надежно спрятан, но раз такое дело, - пират мечтательно улыбнулся. – Я верну его в строй.

- Смотрите сами. Ах да, я же не представилась, - Белоглазая протянула руку через стол. – Гираза.

- Силен. Лорд пират, - пожимая протянутую руку, ответил мужчина.

И убрал ее прежде, чем Гираза успела поставить метку подчинения. Белоглазая поднялась, кисло улыбнулась и покинула телепортом кабинет. Пират устремил мечтательный взгляд за окно. Когда после визита той странной девушки, он спустился вниз, то обнаружил, что вся его команда спит сладким сном. После пробуждения ни один из них не вспомнил, что здесь была посетительница. О ней помнил только Силен. И пирату казалось это справедливым и единственно правильным. Делиться такой красавицей он не собирался, тем более что она ему кое-что задолжала.

День вступал в свои права неохотно. Одно светило так и не показалось из-за горизонта, а второе то и дело ныряло за плотные тучи. К вечеру собирался дождь.

Двери в небольшой особняк распахнулись перед Илимом сразу же, как только тот поднялся на крыльцо. Тяжело вздохнув, наследный младший принц вошел в холл. Недавно обращенная вампирка вежливо поклонилась и повела за собой наследника. По коридору прямо, минуя лестницу и вниз. Лорд Хитан был старым вампиром, очень сильным, но с приходом на Селену ночи, он предпочел изменить свое расписание и днем либо спать, либо читать, но в любом случае не покидать своего особняка.

- Какие люди, - восхитился старый вампир, поднимаясь навстречу Илиму. – Что привело вас сюда, наследник?

- Добрый день, наставник. Мне нужно с тобой поговорить.

Лорд Хитан фыркнул, но на его губах возникла теплая добродушная улыбка.

- Наглый мальчишка, я же говорил тебе, не называть меня наставником.

- Ты меня учил и научил многому. Значит, наставником моим был и остаешься, чтобы не говорил Совет. Мне на их мнение наплевать, совсем они за последнее время обнаглели, - фыркнул молодой вампир, опускаясь в кресло напротив наставника. – Отца на них нет!

- А ты на что?

- Меня матушка не подпускает к делам. Рано тебе, дорогой, рано. А то я не знаю, кто на самом деле ей нашептывает эти слова. Но так даже убрать этого идиота невозможно!

- Наболело? – хмыкнул старый лорд. – Что же вынудило тебя придти ко мне открыто?

- Предсказание.

- Ты же говорил, что никогда не пойдешь больше к Видящим?

- Мне пришлось. Слишком странные и необычные дела творятся в нашем мире.

- Ты про Демона смерти?

- Нет. Я про другие странности. Про появление ночи, на небе вместо привычного одного светила – двух других. Облик Селены странно меняется, осторожно, почти незаметно, но что-то происходит. Видящие говорят, что вновь начал работать Круг Перерождения, в капищах Бога смерти снова зажглись факелы.

- Думаешь, Бог пробудился?

- Да. Думаю, это произошло еще тогда, когда на Селене появилась Карлана.

- И что ты теперь планируешь сделать?

- Для начала надо убрать с планеты Демона смерти. Я точно знаю, что ты ей согласился помочь, сможешь ей дать пару отрядов, и пусть она убирается с нашего материка?

- Для начала она уберет любовника твоей матери, чтобы мы могли нормально заняться своими делами. Потом я дам ей два отряда элитных вампиров, и пускай делает с ними что хочет.

- Замечательно, - Илим опустил голову. – Но есть еще одно но. Придется подождать с переворотом власти. Старый вампир исчезнет, а нам надо будет подождать. Ничего не делать, совершенно.

- Это невозможно! Мы так долго готовили переворот. Убрали отряды двенадцати, которые так сильно попортили нам кровь своей фанатичной преданностью этой идиотке. Извини уж.

- Да, что поделать, если матушка такая и есть? В голове пустота! Я еще удивляюсь, как мы до сих пор не разругались в пух и прах с остальными народами.

- Ничего, это не за горами.

- С чего ты взял?

- Появление демона смерти, это не просто слова. Это было предсказание большой войны и множества смертей. Было, - старый вампир вздохнул. – Но ты прав, происходит что-то непонятное. Единственный оставшийся свиток истинного предсказания, лежавший в моей сокровищнице – сгорел.

- И что это означает?

- Я не знаю. Может означать, что угодно! Начиная от того, что предсказание уже исполнилось и заканчивая тем, что у нас нет будущего.

- Н-да. Невесело, - молодой вампир запустил пальцы в густую шевелюру. – Да, наставник, ты нашел ЕЕ?

- Нет, она как сквозь землю провалилась. За последние пару лет я уже подобрался к ней так близко, и это внезапное исчезновение.

- Видящая сказала мне найти брата, он и его девушка неожиданно исчезли из замка. Может быть, она рядом с ним?

- Не думаешь же ты, что ей опять надоела спокойная, ну относительно спокойная жизнь, и она очертя голову кинулась в омут неприятностей?

- Я думаю, что черные вихри вновь собрались…

- Это невозможно. Черные вихри не могут собраться! Их численность сократилась почти вполовину.

- Не знаю, не знаю, просто имей в виду мои слова. Черные вихри вполне могли собраться заново. Собраться для того, чтобы навести порядок в делах с демоном смерти.

- Они перед ней – ничто.

- Они и раньше перед Белоглазой были ничто, но это же не мешало им сделать жизнь ее нестерпимой и вынудить покинуть планету. Тем более, что сейчас рядом с ними эта странная девушка, венчанная со смертью. Девушка рядом с которой полностью исчезают все вероятности.

- Исчезают?

- Еще в начале нашего «знакомства», я ходил к Видящей. Она долго рассматривала будущее и сказала, что рядом с Карланой возможно любое будущее.

- Вот как, - Лорд Хитан откинулся на спинку кресла. – Скажи, Илим, ты не хочешь уступить трон старшему брату?

- Нет. Он ненадежен в политических вопросах, - молодой вампир вздохнул. – Он останется там, к чему всегда стремился – станет начальником по вопросам безопасности страны и войдет в Совет.

- Думаешь, он согласится с таким положением вещей и станет для тебя опорой?

- Да. Он захочет оставить рядом с собой маленькую эльфийку, а если он станет правителем, ему этого никогда не позволит Совет. Да и народ воспримет в штыки. Если же он станет начальником безопасности, никто и слова ему не посмеет сказать, побоятся власти, которая у него будет на законных основаниях.

- Ты умен не по годам.

- Что поделать, - молодой вампир усмехнулся. – Жизнь заставила, а точнее матушка, горевшая желанием убить наглого отпрыска. До сих пор не могу понять, как ты умудрился сохранить мне жизни во всех этих интригах?

- Не забывай, что я стар, очень стар, - улыбнулся Лорд Хитан, потом взглянул на часы и вздохнул. – Тебе пора, наследник. Скоро придется прекрасная леди, с которой надо пообщаться и обсудить пару важных вопросов. Затем вместе с ней надо будет навестить гномов и возможно оборотней.

- Зачем?

- Она собирает небольшую армию. Думаю, от отряда гномов и оборотней, она не откажется.

- Ты успел так хорошо ее узнать?

- Я успел поговорить с ее кровью. И мне не нравится кое-что, что я прочитал.

- И? – поинтересовался Илим, поднимаясь с кресла.

- Она на грани безумия. И если она перейдет эту грань, сложно сказать, чем дело закончится.

- Понятно. – Наследник помрачнел. - Буду иметь в виду, спасибо, Наставник.

- Иди уж. Скоро все закончится, так или иначе.

Кивнув, молодой вампир поклонился и исчез. Лорд Хитан покачал в руке бокал с янтарным напитком и пригубил его. Потом вздохнул и отставил в сторону, вернувшись к чтению книги.

Двери распахнулись настежь. Небрежно стянув перчатки, Гэрлон кинул их молоденькому лакею, в почтительном поклоне замершему у дверей.

- Где найти вашу госпожу?

- Она в кабинете, господин. Проводить?

- Нет. Знаю где это, найду сам.

- Как скажете, господин.

Фыркнув, оборотень двинулся в сторону кабинета, из-за дверей одной из комнат доносился горький плач, пожав плечами, Гэрлон двинулся дальше, не заостряя на этом внимания. У дверей в кабинет остановился, поправляя тонкое пальто, и постучал.

- Входи, - тут же отозвалась Гираза.

- Добрый день, Леди.

- Не особо добрый, - поморщилась Белоглазая. – Но все же, проходи, садись.

- Скажите, у вас изменились планы? Вы так и не прибыли на наш остров.

- Да. Планы изменились.

- Вот как. И что же случилось?

- Я выяснила, что у меня очень мало времени и если я хочу получить то, что мне надо, мне придется поторопиться. Поэтому ваш Тайный остров мне не подойдет. Мне нужно больше места и больше людей.

- Вот как, - Гэрлон задумчиво посмотрел на Гиразу. – Но вы что-то должны были предпринять по этому поводу.

- Я предприняла, договорилась с пиратами. Так что теперь я предлагаю тебе новый договор. Ты предоставляешь мне два или даже лучше три отряда элитных воинов и приходишь по моему знаку на пирс, где нас будут ждать корабли. Вместе мы отправляемся на остров, куда придут те, к кому у тебя счет.

- Они придут?

- Однозначно. И более того, - по губам Белоглазой скользнула змеиная улыбка. – Ты сможешь их убить, та, кто прикрывала их все это время, вначале неосознанно, а потом вполне понимая, что делает, будет занята. Очень занята.

- Вот как, - оборотень вздохнул. – Три отряда… я не уверен, что у меня получится.

- Ты наследник своей страны, так что не говори, что ты не сможешь найти воинов.

- Найти смогу, - отмахнулся Гэрлон, даже не обратив внимания на то, что Белоглазая откуда-то знает о его положении в стране. – Дело в другом, прекрасная. Нужно оружие, особое оружие. А оно очень дорого стоит.

- Сколько?

- Чтобы вооружить все три отряда, мою личную гвардию, понадобится 10 мен золота.

Белоглазая засмеялась.

- Всего лишь?

- Разве этого мало?

- Для меня сейчас – мало.

Гираза развернулась и вытащила из сундука десять плотных мешочков.

- Держи. – Немного помолчав, она положила сверху три стеклянных шарика, в каждом из которых клубился дым.

- Что это?

- Фиолетовый дым – телепорт на все твои отряды. Где красный – это песня смерти. Заклинание, которое позволит убивать, забыв о себе, не чувствуя ран. Синий – ветер исцеления и прояснения рассудка. Все применяется по одному типу - чертишь круг, чтобы все вместились, и разбиваешь шар.

- Понял. Спасибо, это пригодится мне в дальнейшем.

- Я знаю, - Белоглазая задумчиво посмотрела на оборотня. – Наверное, тебе пора идти. Мне еще надо посетить лорда вампира и договориться с ним.

- Вы хотите увеличить число отрядов?

- Да. Пираты и оборотни это, конечно, хорошо. Но и моя противница не из тех, кто сдается. Вряд ли она создаст армию, у нее на это нет времени, да и она горда очень. Значит, придет только со своими якорями, скорее всего, но и при этом она будет очень опасна.

- Я понял.

Гираза благосклонно кивнула.

- Тебе пора.

- Конечно, леди. Не могли бы вы отправить меня телепортом к моему дворцу, чтобы я смог быстрее приготовиться?

- Безусловно, - щелчок, и в комнате оборотня больше нет.

Белоглазая нахмурилась. Ее магия немного пришла в порядок, и она смогла проникнуть в мысли оборотня. В принципе, там не было ничего интересного, кроме пары фактов. Во-первых, она, Гираза, в этот раз выглядела обворожительно, но сильно подавляла, сила, словно струилась вокруг нее. А это значит, что надо носить щиты, если Меченая узнает об увеличении сил, то ни к чему хорошему это не приведет. Во-вторых, из-за какой-то двери доносился плач, надрывный настолько, что в груди что-то закололо. То есть надо разобраться с Дани. Но она пока подождет. Впереди еще одно неоконченное дело. Надо разобраться с вампирами и может быть попросить Лорда заняться пополнением отрядов гномами. К сожалению, к драконам и темным эльфам не стоит даже отправляться. В обеих странах власть крепко удерживается законными правителями, и собрать мало-мальски приличный отряд там будет невозможно. А светлые эльфы – никогда не считались ни хорошими воинами, ни магами.

Вздохнув, Гираза переоделась и закуталась в белый плащ. Миг, и комната пуста.

Разбушевавшаяся ни на шутку гроза совершенно не помешала завсегдатаями небольшого элитного дома развлечений, располагавшегося в столице страны вампиров.

На первом этаже располагался небольшой ресторанчик и игорный зал, на втором этаже были комнаты, которые можно было снять, причем для различных целей.

От одного раската задрожали не только стекла, скрытые тяжелыми занавесками, но замерцали даже светильники. Посетители дома и обслуживающий персонал замерли, тревожно прислушиваясь к тому, что творится на улице, поэтому появление новой посетительницы прямо посреди зала никто не заметил.

Молоденькая отчаянно краснеющая девушка человек, с очень необычной внешностью. По белому платью, немного влажному, сбегали ручейки светло-сиреневых волос, в серебряных глазах стояли слезы, пухлые губки кривились, словно девушка, несмотря на свою боль, пыталась улыбнуться.

Заметив новую посетительницу, к ней торопливо подошел вампир, явно кто-то вроде распорядителя в зале. К этому моменту на лице девушки уже было надменно-скучающее выражение.

- Чем могу быть полезен, леди?

- Я хотела бы сыграть во что-нибудь особенное.

- Могу предложить вам следующие игры: Валлийский стрелок, Башня магов, Токайская рулетка.

На миловидном личике появилось искреннее презрение.

- Вы называете это особенным?

- Леди недовольна?

- В рулетку я уже играла в Токае, Башня магов любимая игра Ка…, впрочем, вас это не касается. Насчет стрелка – это вообще вчерашний день!

- Простите, леди – знаток?

- Да.

- Тогда прошу вас в верхний зал. Сегодня там идет крупная игра в Круг забвения. Если я не ошибаюсь, пару минут назад Круг покинул один игрок. Желаете подняться?

- Веди, - благосклонно кивнула девушка.

Небольшой уютный зал, освещаемый двумя лампами. Стены, оббитые деревянными панелями, дерево столов и стульев матово блестело в неярком свете, черная ткань на окнах и на столе.

Около стола в форме шестигранника шесть стульев. Игроки прохаживались по залу, в ожидании еще одного игрока, появление распорядителя с девушкой они встретили с облегчением, пока не разглядели, кого именно он привел, впрочем, это все равно не стало поводом для отмены игры.

За столом все устроились за пару минут, на человеческую девушку вампиры косились с разным отношением: кто с презрением, кто с недоумением, кто с вожделением.

- Добрый вечер, прекрасная, - улыбнулся один из вампиров. – Сегодня замечательный день, раз уж вы почтили нас своим присутствием. Позволено ли нам будет узнать ваше имя?

- Дани, - опустив глазки, смущенно прошептала девушка.

- Дани и все? – вступил в разговор второй вампир.

Девушка кивнула, мило улыбнувшись.

- Ну что же, - вампир, сидящий напротив Дани, улыбнулся, - наверное, нам тоже надо представиться. Я Хайш, слева от меня Риук, затем Илим. Справа – Стайс и Корин.

Дани мило улыбнулась, стараясь не ежиться от взглядов Корина и Стайса, горящих ненавистью. Илим смотрел на девушку равнодушно, Риук с добродушной усмешкой, а вот в глазах Хайша было ничем не прикрытое вожделение.

- Ну что, начнем? – предложил Илим.

И игра пошла.

Они играли до утра. Только на рассвете комнату покинули Дани и Хайш, вампир снял комнату для себя и девушки. После их отбытия разошлись и остальные.

Дверь номера закрылась мягко и бесшумно. Хайш поставил на стол бутылку с игристым вином, корзинку с фруктами и коробочку с пирожными.

Дани с легкостью избавилась от своего платья и теперь перемещалась по комнате, провожаемая голодным взглядом вампира. Если бы Хайш был чуть внимательнее, то он заметил бы огоньки нетерпения и предвкушения в глазах той, которую считал своей жертвой.

Дани замерла у окна, распахнув настежь окна. Ветер трепал ее волосы, обнажая хрупкую гибкую фигурку.

Схватив два бокала с вином, вампир нетерпеливо подошел к Дани, протянул один бокал ей.

- За что выпьем?

- За тебя! – ответила Дани.

- За меня?

- Да, - на губах девушки появилась нежная улыбка. – Пожалуйста?

- Ну, хорошо, первый тост за меня!

Они выпили, девушка тут же отставила свой бока в сторону, Хайш допил позже ее, поставил пустой бокал рядом с бокалом девушки и впился поцелуем в нежные губы.

Девушка с удовольствием отвечала. Лорд даже не понял, что его спины полосуют не человеческие ноготочки, а длинные когти.

Оторвавшись с трудом от таких сладких губ, Хайш потянулся к пуговицам рубашки.

- Я сама! – взмолился нежный голос.

Вампир опустил руки, сознание мутилось. Его шелковая черная рубашка свалилась вниз, тонкие нежные пальчики скользнули по ледяной мраморной коже. Четыре острых клыка, вспоровших его запястье, Хайш воспринял как странный бред, затухающим сознанием он успел понять, что от этого бреда он больше не очнется, и тьма поглотила его сознание.

Сиреневые глаза сверкнули в темноте довольством, выпрямившись, девушка прошлась по комнате. Приняла теплый душ, смывая с себя прикосновения вампира, выпила еще бокал вина, съела пирожное, выбрала из корзинки пару любимых фруктов. Через полчаса, убедившись, что клиент – труп, Дани оделась и покинула комнату через окно.

Не утихающая ни на секунду гроза смыла все те следы, которые хоть кого-то могли навести на мысли о том, кто же убийца.

На следующее утро любовника королевы вампиров нашли в Доме развлечений мертвым. Гираза выполнила свою часть договора.

Глава 18.

Ночь опустилась на Селену, мягкими мазками окрасив мир в черные и серые тона. Высокие волны с шумом обрушивались на каменистый берег. Соленые брызги разлетались во все стороны. Но капли не долетали до мужчины на высоком утесе. Он никогда не верил в чудеса, но в эту ночь, когда небо было затянуто пеленой черно-фиолетовых туч, ему как никогда хотелось в это поверить. Час, другой, третий. Время разменяло свой бег через полночь и неторопливо пошло дальше.

Пират вздохнул, чуда не случилось, но уйти со старой отмели бухты Кёсико он не мог. Душа рвалась на части, раздираемая воспоминаниями о том, как здесь было хорошо. В руки, словно сама собой, прыгнула флейта. Тоскливая мелодия поплыла над водой. Силен играл с закрытыми глазами и не увидел, как вначале вдали засияла гладь океана, словно где-то в глубине загорелась собственное солнце. Сияние прорвалось наверх, причудливыми цветами раскрасив поверхность океана, протяжно застонавшего от боли и от злости, однажды поглощенное он не спешил отдавать обратно.

Но вначале его гладь разорвали мачты, рванувшиеся вверх, затем показалась палуба, и сам фрегат полностью выплыл из воды. Но выглядел он жалко. Годы в соленой воде и в соседстве со странной тварью, плюющейся кислотой, сделали свое дело. Мачты были объедены, словно их использовали в качестве зубочистки, обшивка кормы из белой превратилась в сине-зеленую труху, ничего не осталось от паруса и от статуи, что когда-то украшала нос корабля. «Ночная мгла» всплыла, но вид ее мог вызвать уже не восхищение, а только презрение и усталую злость, на судьбу, что так обошлась с этим фрегатом.

Фигурка на корабле, едва различима во тьме, пометалась по верхней палубе и застыла, заворожено внимая плачущей флейте.

Тряхнув головой, я с трудом избавилась от наваждения вызванного этим плачем. Поправила плащ на плечах, ссадины на руках еще неприятно саднили, после столкновения какой-то огромной зеленой медузой, прицельно плюющейся кислотой и выбравшей корабль в качестве своей игрушки.

Мелодия не стихала, затронув какие-то струны в душе.

- Завораживает, правда? – осведомился тускло Тай.

Бросив в его сторону серьезный взгляд, я кивнула.

- Он уже не играл несколько лет, - вздохнув, продолжил оборотень, - более того, я даже не удивлюсь, если узнаю, что за последние несколько лет, Силен ни разу не появился здесь.

- О ком плачет флейта? – поинтересовалась я.

- Ты умеешь задавать правильные вопросы, - хмыкнул Тай, - но будет лучше, да и правильнее, если Силен сам расскажет тебе.

- Силен?

- Мы так называли нашего Лорда. Ты не знала?

- Нет, - я прикусила губу, чтобы не рассмеяться. Так вот почему в глазах пирата мелькнуло такое изумление, когда я выдала это имя. Надо же, поняла это, даже не применяя свой дар.

- Скажи, Карлана, - оборотень вскинул голов, подставляя лицо колючему ветру. – Ты могла заключить сделку с Силеном на любых условиях, но ты решила вернуть ему Мглу. Почему?

- Когда я ставила вам метки подчинения клятве… - я прикусила губу, - нет, я начала не с того. Каждый раз, стоит мне только открыть глаза, призвав хотя бы часть своей силы, я становлюсь почти всемогущей и всезнающей, правда в рамках прошлого, настоящего и недалекого будущего. Я не умею просчитывать вероятности… Но в тот раз я узнала все о вас, о каждом миге из вашей жизни, с рождения и до смерти тех, на ком стоит метка Бога. Но чужое прошлое – это очень тяжело, чужие тайны мне не нужны. Поэтому я стараюсь «забыть» все, что узнала. Но иногда оно самовольно прорывается. Вот я и видела в твоем прошлом этот корабль, вначале великолепный, быстро рассекающий волны, а потом тонущий. Мне показалось неправильным, что такая красота потонула.

- Может, несправедливым? – нахмурившись, уточнил Тай.

- Нет. У демонов нет понятия «справедливый», есть только правильно или нет. Именно поэтому мы никогда не погружаемся в состояние своей полной силы.

- Никогда не думал, что демоны такие…

Я грустно улыбнулась.

- Я тоже никогда не думала. Впрочем, достаточно с тебя знаний, пора заняться делом. Хм, - я покосилась на оборотня. – Можно попросить тебя помочь?

- Как именно?

- Дай руку.

- Э? – ничего не понимая, мужчина в шоке уставился на меня. Прикоснувшись губами к его запястью, я замерла. Мне надо было, чтобы в этом состоянии его воспоминания стали моими. Ненадолго и только конкретный кусочек.

Оторвавшись от Тая, я посмотрела на него. В янтарных глазах застыло изумление.

- Ну и? – недоуменно уточнил он.

Я улыбнулась и топнула ногой. Сияние распространилось от меня кругами, словно на воде от брошенного камня. Обновление длилось всего пару мгновений. Вдох, мы стоим на скелете корабля. Выдох. «Ночная мгла» в ночной тьме хлопает парусами. Достаточно было движения пальцев, чтобы Силена перенесло к нам на палубу. Туда, где он обычно играл на своей флейте, завораживая матросов.

Еще один вдох, и лорд пират распахнул глаза. Флейта выпала из его ослабших пальцев, и я не перехватила ее, позволив скатиться вниз, в океанскую бездну. Волшебство, рожденное этой ночью, должно было стать чем-то большим.

- Тай? – не веря своим глазам, спросил Силен.

Замерший седовласый мужчина кивнул. Я отвернулась, чтобы не мешать встрече двух братьев.

Под утро Тая пришлось вернуть обратно – в замок у скалы Белого ворона, а я осталась с Силеном. Я все еще хотела получить ответы на некоторые свои вопросы. Пират молчал, лежа на палубе и счастливо щурясь.

- Ты сделала для меня больше, чем тебе кажется, - тихо сказал он. – «Ночная мгла» для меня не просто безликий корабль. Это нечто большее, настолько большее, что мало кто может понять, не зная предыстории.

- Расскажи? – попросила я.

Силен колебался недолго.

- Я родился слабым болезненным волчонком, на огорчение родителей. Тай всегда был для меня примером для подражания, но у меня не было сил следовать этому примеру. Однажды я сидел здесь, в этой бухте. Рядом неожиданно появилась Видящая, совсем молоденькая девчонка. Она стояла рядом со мной всего пару минут, а потом сказала «Иди в море». И я послушался, пробрался в порт, сел зайцем на первый отбывающий корабль и попал к пиратам. Воздух и солнце сделали меня крепким телом, дух мой закалял наставник. Он и рассказал, что когда-то океан населяли русалки. Их серебряные голоса спасали моряков от шторма, их путеводные звезды помогали сокращать дорогу, их воины очищали океан от всякой чуди враждебной. А потом их осталось очень мало и все они скрылись в пресных водах. В океане же слишком много развелось разных тварей, и тогда появились пираты. Я же просто заболел мечтой увидеть русалку. Строя свой собственный корабль, я надеялся и мечтал. Моя мечта исполнилась. Русалочка пришла ко мне и принесла мне флейту, как дар от своего народа за то, что я стою на страже глубин. Так она выразилась. Вначале играть было тяжело, потом легче. Когда была закончена Мгла и мой фрегат спустили на воду, русалочка пришла еще раз. Она плыла с нами на корабле в первый рейс, и ни одна тварь глубинная нам не встретилась.

- Она пришла в третий раз? – спросила я, уже понимая, почему Силен не в силах продолжить.

- Да. Она была печальна и не говорила со мной. В последний момент, когда Мгла уходила по воду, я лежал под сломанной мачтой и готовился достойно принять свою смерть, она выбросила меня телепортом на соседний корабль, а сама растворилась морской пеной.

Я помолчала, задумчиво глядя на Силена.

- Мне не хотелось бы сегодня разговаривать о делах…

- Время не ждет, - возразил пират. – Сегодня вечером и ночью собираются отряды. Завтра в полдень мы отбываем на остров. И не думай, я помню свою часть договора.

- Это хорошо, - кивнула я. – Силен?

- Да?

- Ты… - я замолчала и добавила совсем не то, что собиралась с самого начала: – будь осторожен.

- Хорошо. Ты тоже.

- Удачи, - прошептал вместо меня ветер, а я стремительно исчезла.

Силен остался стоять у штурвала, заворожено глядя на нос, где словно живая сидела маленькая синеволосая русалочка.

В большой и просторной комнате приятно пахло луговыми травами, сквозь огромные витражные окна лился свет, принимающий розовый и серебряный оттенок. Комната была уютной, но какой-то гостевой, не было безделушек, дорогих женскому сердцу, а ведь комната явно была женская.

На огромной кровати потеряно сидела Льена. Шарк стоял около окна, задумчиво потирая метку на запястье. Пару минут назад оба стали свидетелями жаркого примирения Кира и Рины. И не желая мешать парочке, вернулись в комнату Льены, так и не поговорив с драконом.

- Ты выглядишь очень недовольным, - осторожно заметила золотая драконица. Эльф кивнул.

- Но почему?

- Я понимаю, что ты рада за брата, но не кажется ли тебе все это несправедливым по отношению к Меченой?

- Нет, - Льена помотала головой, выводя пальчиком замысловатые узоры на покрывале. – Если бы это была Карлана… я бы еще подумала, в чью пользу делать выбор. Но Рина – это святое! Это моя бывшая половинка! И я чувствую, как с каждой минутой, возвращаются те связи, которые были раньше между нами.

- Льена, одумайся! – Шарк резко повернулся от окна, дойдя до драконицы, он пару раз ощутимо встряхнул ее. – Я понимаю, почему начисто прекратил соображать Кир, но подумай ты! Карлана – это та же Меченая, но только более упрощенная, не всесильная. И ты хочешь вот просто так бросить ее?

- Да, - Льена кивнула и неожиданно призналась – Она меня пугает! Понимаешь? Я знаю, что я ее кровная должница. Но каждый раз, когда я смотрю на Меченую, я вижу сильного и опасного демона. Я уже давно не вижу Карланы, и я не хочу иметь ничего общего с таким демоном, понимаешь, не хочу!

- Тогда подойди к ней и скажи все это ей в лицо. Думаю, Меченая с удовольствием снимет с тебя кровный долг и вернет домой.

- Что значит домой?

- А зачем ей в этой войне та, что с размаху ударила в спину? – возмутился темный эльф. – Я мог бы ожидать такого поведения от Телли, она не так сошлась с Меченой, но ты, Льена, что ты делаешь? О чем ты думаешь?

Драконица опустила голову, на тонком запястье блеснула узкая полоска кровавых рун – долг крови, который надо еще отдать.

- Не молчи, - попросил Шарк. – Объясни мне, почему Рина тебе так потребовалась? Неужели узы между вами не допускают чужого?

- Не допускают, - еще ниже опустив голову, подтвердила Льена.

- Замечательно. Но как же тогда я?

- Ты? – не поняла девушка.

Эльф медленно и осторожно коснулся ее щеки.

- Ты не забыла, что мы с тобой пара?

- Мы пара? – недоуменно повторила драконица и ожесточенно покачала головой. – Мы не можем быть парой! Ты причинил мне боль! Я тебя тоже боюсь.

- Вот как, - Шарк отступил от девушки. – Думаю, мне лучше оставить тебя одну.

Хлопнув дверью, эльф вышел. Упав ничком на кровать, Льена горько разрыдалась. Но она недолго была одна. Заинтригованная тем, что связь с одним из якорей начала распадаться буквально на глазах, в комнате появилась Меченая.

Подняв голову и увидев посетительницу, драконица разрыдалась еще сильнее и вцепилась в демона, словно утопающая в соломинку.

- Что со мной? Что со мной происходит? – спросила она сквозь слезы.

Меченая вздохнуло, воздух вокруг нее словно поплыл, и вот уже перед Льеной знакомая ей Карлана, немного наивная, доверчивая и веселая девушка. Обняв драконицу за вздрагивающие плечи, демон прижала ее к себе и уточнила.

- Ты действительно хочешь это знать?

Льена кивнула.

- Ну, хорошо. Селена мир необычный, с каждым днем я убеждаюсь в этом все больше и больше. Например, ваша легенда о двух половинках души – ничто иное, как реальность, но реальность опасная. Сейчас после «воскрешения» Рины – связь между вами пытается вернуться. Но для тебя прошло время, непростое, надо заметить. Твоя душа повзрослела, а ее нет, и сейчас ее душа уравнивает твою, отбрасывая тебя обратно.

- Но я не хочу! – белые от напряжения пальцы вцепились в запястье Меченой. – Я хочу быть собой! Бескрайне уважать тебя, быть хорошим другом и не тяготиться кровным долгом, любить Шарка и летать! Быть драконом, в конце концов, а не крылатой ящерицей.

- Я понимаю, успокойся, - Меченая погладила Льену по голове. – Ну же, маленькая, дыши глубже и все будет хорошо. Веришь?

- Да, делай что угодно, но, пожалуйста, я хочу остаться собой!

Последний вскрик съел все силы девушки, и она зашла в слезах, не в силах больше сказать ни слова. Покачав головой, Меченая нагнулась к ней, подула на лоб.

- Спи, моя маленькая дракошка, все будет хорошо.

- Обещаешь? – уже засыпая, прошептала Льена.

- Конечно. Ради тебя я поспорила со смертью, что мне какие-то узы?

Веки драконицы плотно смежились, она уснула. Помянув капризы вселенной недобрым словом, Меченая начала разбирать узы, отсекая лишнее от души драконицы. Пусть это было и эгоистично с ее стороны, но демон не собиралась терять такого друга, как Льена, из-за взбалмошной темноэльфийской девчонки.

Воспоминания перескочили на Кира, стук сердца отдался мимолетной болью. Меченая плохо представляла себе, как смотреть дракону в глаза. Его предательство «погасило» цепь якоря, но это сейчас неважно.

Улыбнувшись своему отражению, демон продолжила работу над аурой и душой Льены.

«Все будет хорошо», - звучало в ее голове.

Дверь открылась, Дани, сияя от переполнявшей ее силы, зашла в холл особняка, остановилась у зеркала, придирчиво разглядывая отражения. Аккуратно расправив белоснежное платье, девушка поднялась по лестнице наверх, к кабинету Белоглазой.

Гираза была одна, но, кажется, с кем-то разговаривала, холеные руки женщины лежали на хрустальном шаре. Увидев вошедшую девушку, Белоглазая закончила разговор.

- Ну? – злобно осведомилась она.

- Госпожа, все сделано так, как вы велели.

- Это хорошо, - кивнула Гираза, - можешь идти и заняться чем-нибудь полезным.

- Госпожа, - тихо произнесла Дани, не двинувшись с места. – Вы плохо выглядите. И вокруг вас не переработанная сила, закручивается в вихри. Могу я вам помочь? Я… у меня много сил, после сегодняшней ночи.

Бах! Резкий удар по щеке, голова Дани мотнулась в сторону, на белоснежной щеке тут же появился уродливый алый отпечаток.

- За что? – тихо спросила Дани.

- Чтобы не лезла в те дела, которые тебя не касаются, - ладонь Гиразы нежно и осторожно скользнула по оставленному отпечатку. – Но твоя идея хороша, очень хороша. Можно одним махом избавиться от проблем, которые ты приносишь, и получить еще немного времени для решения своих дел.

В белых глазах стремительно вспыхнул голод, выпущенный из-под контроля. Дани попятилась, эта часть Гиразы ее смертельно пугала.

- Госпожа, - осторожно позвала девушка.

Стремительно рванувшееся к ней тело, она еще успела увидеть, а вот увернуться – уже нет. Посиневшие губы прижались к виску девушки. С трудом вырвавшись из рук Гиразы, Дани, потеряв половину всех сил, прижалась к стене. И, наконец, увидела то, что не замечала раньше – безумие в белых глазах.

- Ты сошла с ума! – вскрикнула Дани.

- Верно, - кивнула Белоглазая, перемещаясь и крепко сжимая девушку в своих когтистых руках. На синих губах выступила капля серебристой крови.

- Отпусти! – забилась девушка, чувствуя, как стремительно утекают ее силы. Потом сил на это не осталось, Дани обмякла в руках своей Госпожи. А потом тело девушки начало таять с каждой секундой, пока в руках Белоглазой не остался клочок тумана, но «выпить» Дани до конца Гираза не успела. Хрустальный шар связи разразился негодующим звоном. Обиженно вздохнув, Белоглазая выкинула туман из своих ладоней, раскрашенных серебристой кровью. После таких повреждений туманница уже не восстановится, это Гираза знала точно.

Даже не смыв кровь Дани со своих ладоней, женщина села к хрустальному шару. Положила на него руки. И тут же перед ее мысленным взором всплыла высокая женщина в золотом плаще, из-под золотой же маски слепо смотрели белые глаза. Тонкие губы были презрительно сжаты.

- Гираза.

- Ваше Святейшество.

- Почему ты до сих пор не вернулась? Срок твоего отпуска уже вышел.

- Я не могу покинуть планету, Ваше…

- Ложь, - грубо оборвала попытки отговориться женщина в золотой одежде.

- Почему вы так со мной говорите? – возмутилась Гираза, сила в ее крови бурлила и толкала на необдуманные поступки.

- Ты всего лишь Младшая жрица. Не забывайся.

В белых глазах Гиразы полыхнуло бешенство.

- А знаете, идите вы со своей кастой, далеко идите! И надолго!

Высшая жрица Белоглазых покачала головой.

- Ты действительно безумна. Возвращайся немедленно, Гираза, или…

- Или что? Накажете меня? Вернете в ранг послушниц? Да мне плевать! Я больше не принадлежу к вашей касте!

- Вот как, что же, сошедшая с ума Белоглазая – это не страшно. Я попрошу демонов, чтобы они о тебе позаботились, не буду трогать сестер из-за такого пустяка, как ты, готовься к смерти.

Презрительно фыркнув, Гираза схватила один их вихрей не переработанной силы и метнула его по каналу связи, скорее угадав, чем услышав, взрыв хрустального шара на том конце.

Бывшая Белоглазая вернулась в свое тело. Сила веселыми пузырьками бродила в ее крои, на губах играла довольная улыбка, в серых глазах плескалось удовольствие. Белая маска, рассеченная пополам, валялась на полу, обнажив красивое женское лицо.

Время, теперь у Белоглазой было время. Пока найдут, кого прислать, пока то, пока се – она Гираза, выпьет силу Меченой и станет сильнее любого, кого рискнут прислать по ее душу.

Иронически хихикая, женщина покинула комнату, на ходу изменив покров и цвет своих жреческих одеяний. Черное платье с разрезами подчеркнуло длинные ноги, пышные бедра и тонкую талию. Глубокое декольте привлекало внимание к груди красивой формы. Глаза и волосы стремительно темнели, возвращаясь к исходному цвету, цвету, который не видели даже в Академии. Черные волосы с зеленым отливом, глаза с зеленым зрачком и черной радужкой.

Сиреневый туман забился в угол комнаты, сознание Дани угасало, но она еще успела прошептать – подумать.

- Я согласна.

Я сидела в комнате, перебирая мягкие пряди цвета золота. Голова Льены лежала у меня на коленях, девушка тихо мурлыкала под моими пальцами.

- Этот страх, - неожиданно спросила она, - был страхом Рины, да?

- Да.

- Почему она так не любит демона Меченую?

Я задумалась.

- Во-первых, я у нее ассоциируюсь с той, что отобрала у нее Кира, хотя тут все наоборот. Во-вторых, она после выхода из мира мертвых единственная, кто увидела часть силы в полной мере. Ее это очень напугало.

- А в третьих?

- Она видит метки на тех, кому не суждено пережить эту войну.

- И? – поторопила Льена.

Я засмеялась.

- Скажу тебе по секрету, рядом со мной эти метки пропадают.

- Ты перекраиваешь реальность?

- Да, но не только.

Драконица посмотрела на меня.

- Скажи… ты уйдешь?

- Да, и ты это прекрасно знаешь, чувствуешь в глубине своей души.

Льена кивнула.

- Почему ты не хочешь остаться? У тебя здесь есть дом…

- Нет, - я покачала головой. – У меня здесь есть друзья. Ты, Шарк и Телли.

- А Кир?

- Нет, моя хорошая, Кира я не могу считать своим другом.

- Почему?

- Я не могу простить предательства. Если бы он сказал мне все это в лицо, я бы поняла. А так узнавать все абсолютно случайно… К тому же, - я грустно улыбнулась. – Если бы не Рина, Кир мне бы не признался. И я была бы свято уверена, что у меня на Селене есть дом.

Драконица вздохнула.

- Если ты уйдешь, ты никогда не вернешься. И не спорь, это так. Меня больше всего интересует, что будет с нами?

- Есть определенные правила, этические, моральные и магические. После того, как я уйду, вы меня забудете.

- Что?

- Но… это же неправильно.

Я покачала головой, дернула Льену за косичку.

- Кто тебе сказал?

- Если я попрошу тебя оставить мне память, ты сможешь это сделать?

- Нет, это будет неправильно по отношению к тебе.

- Почему?

Я хмыкнула.

- Иногда, очень-очень редко, память не покидает тех, кто этого желает. Поэтому если тебе это действительно хочется, может быть, память обо мне будет возвращаться к тебе во сне. А наутро ты будешь помнить только то, что тебе снился сон, красивый и необычный.

Льена вздохнула.

- Я понимаю. Я буду надеяться, что все-таки ты мне приснишься.

- Хорошо, - кивнула я. – О, Шарк пришел в свою комнату. Иди, мирись.

Льена улыбнулась и вышла в коридор, я осталась одна и тут же переместилась в свою комнату, упала на кровать, задумчиво изучая потолок.

И тут меня настиг вызов. Первый вызов за то время, что я находилась на Селене. Закрыв глаза, я сосредоточилась. И передо мной предстала высшая жрица белоглазых.

- Доброго вам времени суток, Меченая.

- Доброго, - согласилась я, настраивая место, где мы находились, чтобы нас никто не смог подслушать. – Что случилось, Кайри?

Женщина скинула балахон, сверкнули белые волосы.

- Жуть какая-то. Не поверишь, одна из младших сошла с ума. Она сейчас находится на той же территории, что и ты.

- Гираза?

- Да. Вы знакомы?

- Можно сказать и так, - я откинулась на стуле. Кайри прошлась по комнате. С ней мы познакомились еще в то время, когда я была студенткой Академии, младшим демоном. Нас водили на ознакомительные лекции. А потом была еще одна встреча…

Кайри было скучно, я дала ей возможность не скучать.

- Слушай, - в голосе Высшей прозвучала тоска. – Разберись с этой мелочью, а? Не хочется сестер гонять.

- Даешь грант на убийство?

- Да.

- Точно?

- В книгу могу записать прямо сейчас!

- Пиши, - согласилась я, – чтобы потом ваша каста ко мне не прицепилась.

Кайри возвела глаза к потолку, но послушно записала в огромный талмуд: «Меченая – грант на убийство безумной младшей жрицы Гиразы».

- Так?

- Так, - кивнула я. – Кайри?

- Что?

- Можно я у тебя потом перекантуюсь немножко? Хочу отдохнуть перед заказом.

Высшая жрица кивнула.

- Мне пора. Удачи, Меченая.

- Спасибо. Тебе также.

Связь прервалась, лежа на кровати, я понимала, что все, шахматное поле готово к войне. Пора начинать.

Ну что, Гираза – белая. Ее ход сделан. Сегодня ночью пиратские корабли высадятся на остров, утром туда прибудем мы.

Глава 19.

Сегодня солнце встало очень рано… Ветер врывался в комнату через открытое окно и скользил по серьезным лицам тех, кто собрался сегодня здесь, несмотря на ранний час. Все, кому я ставила метки, были здесь в полном составе. Уже было решено, кто как двигается и куда. Были составлены планы, обговорены заклинания. И сейчас мы просто сидели и молчали.

- Ну что, - я поднялась на ноги, посмотрела на остальных, потом на часы. – У нас с вами всего три часа. Через три часа истинная Селена проснется и сила, которая скопилась на островах, сведет с ума нашего главного противника окончательно. И что тогда может произойти, даже я вам не скажу. Это просто вне моей компетенции.

- Хорошо, - Кир поднялся следом, стараясь избегать моего взгляда. – Мы собираем свои отряды и готовимся к телепортации.

- Вы прибудете на остров не раньше, чем я подам сигнал. Договорились?

- Да.

Я почесала за ухом драконью кошку. Все это время Маринэ пряталась в порту. Сегодня ночью она проследила отправление пиратских кораблей и вернулась ко мне, выполнять свои прямые обязательства.

Зябко поежившись, я вышла в коридор. Вслед за мной вышли Льена, Шарк и Телли. Мы были основным костяком, который обрушится на острова и подаст сигнал остальным. Убедившись, что все стоят рядом, я нарисовала в воздухе легкую дрожащую руну телепортацию, и вот уже мы стоим на песчаном берегу, на заброшенном острове, соседнем с пиратской россыпью. Мне этот остров понравился тем, что на нем протекала широкая река, и был небольшой лес.

- Телли. – Я повернулась к эльфийке. – Давай, разбираться с тобой. Светлые эльфы, которые жили раньше на Селене, обладали многими интересными свойствами, всех я сейчас и не вспомню, но главной в их арсенале была сила земли. Сила повелевать природой. Светлые эльфы были стихийниками, могли вызвать ураганы, землетрясения, при этом их резерв был поистине бездонным. Сама природа восполняла их потраченный запас. Еще некоторые эльфы могли договариваться с живыми созданиями: животными, рыбами, птицами, деревьями.

- К чему ты клонишь? – никак не могла понять эльфийка.

- Я восстановлю все порванные связи. Ты станешь истинной светлой эльфийкой, но у тебя будет около получаса на то, чтобы разобраться со всеми новыми способностями. Понимаешь меня? Согласна ты с таким поворотом событий?

- Да, - Телли решительно кивнула. – Я согласна, чем бы мне это не грозило.

- Хорошо. Теперь вы, - повернулась я к Шарку и Льене. – Облик дракона это не просто гигантское прекрасное создание, это олицетворение магии. Сейчас вам надо вспомнить то, что знает ваша вторая оболочка. Для этого… Так, видите лесок, идите туда, там есть лужайка, ложитесь, выпиваете вот это и спите. Через полчаса я вас разбужу.

Золотая драконица качнула головой, приняла из моих рук две небольших колбочки и потащила темного эльфа за собой. Я повернулась к Телли, коснулась ее висков и погрузила светлую в сон, наскоро восстанавливая узор ее ауры. Через пару минут она очнулась.

В ее огромных глазах плавал целый мир. Подмигнув ей, я пошла к реке. Осталось самое сложное, мне нужно было поговорить с русалками. Минутное затишье, пока я опускалась на дно, было приятным, но я понимала, что оно будет недолгим, что это последнее затишье перед бурей. Потом ноги трансформировались в хвост, и я опустилась на самое дно.

Здесь было пусто и тихо, не было рыб, почти нигде не было растений. Дно устилали камни. И на одном валуне сидела уже знакомая мне русалка. Кайра приветственно помахала мне рукой.

- Здравствуй, Меченая.

- Привет, - согласилась я. – Ты меня ждала?

- Да. Я знала, что ты придешь.

- Может быть, ты знала, что я попрошу?

- Да. Корабли.

- Вот как, - я хмыкнула. – Верно. И?

- Мы тебе дадим десять кораблей. Больше не успели мы сделать. На каждый корабль взойдет русалка, чтобы обезопасить ваш путь.

- Взамен?

- Ничего не надо, - Кайра опустила голову. – Просто пообещай, что конец света устроишь именно ты, а не твоя противница.

Прищурившись, я смерила русалку взглядом, но кивнула.

- Хорошо. Обещаю.

Кайра слабо улыбнулась.

- Корабли будут ждать тебя на другом конце острова, как раз там, где вы сможете сесть на них, чтобы незамеченными подплыть к острову пиратов. Скажи, кто поплывет на кораблях? У вас нет такого количества живых!

- Нет, - кивнула я. – И живых на корабле не будет.

- Но тогда вы обречены на гибель!

- Нет. Шин, - я поправилась. – Бог смерти остановил свой круг перерождения. Все души, которые на тот момент собрались у него, обретут материальное воплощение ровно на три часа.

- Ты думаешь, вы сможет закончить бой за три часа?

- Да. У нас нет другого выбора. Либо так, либо никак.

Кайра кивнула.

- Я понимаю, – к чему-то прислушавшись, она вздохнула. – Корабли готовы. Русалки тоже, тебе пора.

- Хорошо. Удачи, Кайра, тебе и твоему народу.

- Мы будем молиться за тебя.

Качнув головой, я рванулась вверх – к свету и воздуху.

Черные корабли тихо плыли к пиратским островам. Десять черных фрегатов, без парусов и без части обшивки выглядели настолько страшно, что у случайного наблюдателя даже не возникло бы сомнения в том, что они всего несколько дней назад были на дне океана. В одном из кораблей был даже не заделан бок, и было непонятно, как же корабль плывет, но он плыл.

Небо стремительно заволакивали черные тучи, то и дело грохотал гром. Светлая эльфийка, сидящая на верхней палубе флагманского корабля, вскинула голову вверх.

- Будет дождь? – осведомилась Льена, не спеша отлипнуть от мачты.

- Нет, - покачала головой Телли. – Дождя не будет.

- Тогда почему тучи?

- Меченая попросила. Ей не нужно солнце.

- Почему?

- Не знаю, - эльфийка нервно дернула ухом, покосившись в сторону фигуры в черном костюме на носу корабля. Белые волосы трепал ветер, не надо было смотреть ей в лицо, чтобы понять, что в алых глазах предвкушение.

- Конец всему, да? – уточнил Шарк. – Осталось несколько часов, и прежняя Селена изменится навсегда.

- Да, - кивнула Льена. – Тебя это пугает?

- Меня это волнует, - фыркнул эльф. – Вы знаете, что на нижних палубах ждут своего времени те, кто уже мертв?

- Знаю, - согласилась Телли. – Я, например, знаю даже то, что с их «смертью» для них война не закончится, они смогут утащить еще кого-то.

Золотая драконица фыркнула, но ничего не сказала.

Ветер трепал паруса трех кораблей, выплывших навстречу от острова. Черная флотилия смерти прошла мимо них, как нож сквозь масло. Никто не хотел терять время на столкновение с такой горсткой сил противника. Основной бой ждал на побережье.

Древняя мозаика, рассыпающаяся от старости, лежала на низком мраморном столе, освещаемая только огнями нескольких свечей. Кусочки старого предсказания, которые никак не желали собраться вместе. Шин сидел за столом и пытался понять, почему предсказанное так долго не могло сбыться. И почему мозаика не хочет собираться заново? Ведь уже утро, осталось так мало времени.

Но вот дрогнул нижний правый кусочек, собрался воедино с соседними, покрутился на месте. И уже гладь синего-синего океана пересекают черные корабли. А потом кусочки складывались так быстро, что Бог смерти только и успевал улавливать фрагменты боя, которые проходили очень далеко от него.

Ева замерла напротив Лорда вампира. Парные клинки в руках обоих. Откинув тяжелые косы за спину, девушка нарочито медленно облизнулась. Лорд Хитан вздрогнул.

- Ты?

- Я, - согласилась темная эльфийка, неожиданно атакуя вампира. Клинки скрестились в воздухе и распались. Щека вампира и плечо эльфийки окрасились царапинами, которые, впрочем, тут же затянулись.

- Я искал тебя.

- Зачем?

Новая атака, новые царапины.

- Я многое не успел тебе сказать.

- Ты никогда мне ничего не говорил, - ответила Ева, лениво отмахиваясь от напавшего на него наемника, труп упал на песок. Эльфийка прищурила прекрасные глаза, наблюдая, как метательный кинжал из рукава вампира поставил точку в жизни еще одного нападающего.

- Я виноват, я знаю.

- Но это твои проблемы, - весело фыркнула девушка.

Еще одна атака.

- Может быть, ты меня простишь? – поинтересовался Лорд Хитан, блокируя мечи девушки в ножницах.

- Хм, - эльфийка улыбнулась. – Надо подумать.

Блок распался, но следующей атаки не последовало. Пара пиратов, увидев стоящих без движения противников, решила помочь вампиру. С непечатным словом, Лорд развернулся спиной к спине Евы. И уже на стороне вихрей ввинтился в бой.

Льена и Шарк летая вверху, поливали особо большое скопление противников огнем. Драконы с удивлением обнаружили, что своих пламя не трогает.

Резко поднырнув вниз, золотая драконица пропустила над собой зачарованную стрелу. Шарк обиженно выдохнув, подпалил отряд стрелков.

Следующий удар - разряд магических молний, фиолетовый дракон принял на крыло, закрывая более хрупкую подругу, и рухнул вниз. Дикий крик драконицы разорвал воздух, от которого почти все потеряли ориентацию на несколько мгновений.

Телли стояла на одном колене, зажимая распоротое плечо. Только что в сторону улетел ее последний защитник. От непрерывного колдовства тряслись руки и ноги, хотя резерв был полон.

Напротив девушки застыл Гэрлон.

- Ты? – выдохнула светлая эльфийка.

В желтых глазах оборотня плеснула ярость.

- Я так давно ждал этого. Возможности тебя уничтожить.

- Что я такого сделала? – не поняла Телли, отползая в сторону.

- Для начала ты мне отказала.

- Гэрлон, опомнись! Как я могла принять твое предложение, если я была наследницей? У нас договорные браки разрешены только в том случае…

Телли не договорила, резкий рывок, и оборотень прижимает девушку к себе, больно скрутив ей руки.

- Ты мне отказала.

- Отпусти, мне больно!

- Мне все равно. Я пришел сюда только по одной единственной причине – убить тебя.

- Вот как, - эльфийка опустила голову.

В следующий момент серая размазанная тень пролетела мимо нее, отталкивая оборотня. Тай встряхнулся, с его шерсти полетел во все стороны песок.

- Цела? – поинтересовался он, обернувшись к Телли.

Эльфийка кивнула.

- Уходи отсюда. На побережье бой окончен, но там очень много раненых. Иди, помоги им! В бою от тебя больше не будет пользы

Телли кивнула еще раз, развернулась и побежала, постоянно спотыкаясь. Огромную змею, поднявшуюся с песка, встретили острые клыки волка.

У самой воды, на Телли напали трое пиратов, непонятно где отсиживающихся все это время. Завязался бой, который эльфийка позорно проиграла.

- Красивая, - заметил один пират, прижав девушку к песку.

- Очень, - согласился кто-то позади них.

Алая лента пролетела в воздухе, три трупа упали на песок, тряхнув копной волос, из тени утеса выглянула Анолли.

- В порядке? – поинтересовалась она.

- Вполне, - ответила Телли, поднимаясь.

- Тогда помоги, пожалуйста.

- Что случилось?

- Фарант. Серебряная пуля.

- Прикроешь нас?

- Конечно.

Тень утеса поглотила две фигурки так надежно, словно их никогда и не было.

На вышине утеса, на его краю сидела маленькая русалочка. Жемчужно-розовые волосы струились по ее телу, облепляя его подобно воздушному наряду, в синих глазах таились грозовые молнии, именно они слетали с ее пальчиков и разили тех, кто был под утесом.

В центре, где был самый жаркий бой, танцевали несколько вихрей. Огромный двуручник в руках золотого дракона казался жалкой тростиночкой, впрочем, его противникам так не казалось. Два длинных кнута в руках Рины плясали вокруг их двоих, создавая уникальную защиту. Сеть грязно-зеленых разрядов то и дело вспыхивала в воздухе, слетая с ее рук

Райлика мелькала среди врагов, никто даже не успевал отреагировать на ее фигурку. Впрочем, она, в конце концов, нашла себе противника по душе. И легла на песок, забрызгивая его алой кровью. Защищая ее, вперед метнулся серебряный дракон, воздух запел, разрываемый свистом мечей. Противник отводил Сиена в сторону, увлекая за собой, в центр боя.

Фиолетовый дракон обрушился на песок, горячий воздух рванулся в разные стороны, снося всех, кто не успел вовремя закрыться щитом. Потом тело его выгнуло, и на земле осталась изломанная фигура темного эльфа. Льена сидя перед ним на коленях, даже не обратила внимания на то, что у нее самой разорван бок, а из правой ноги хлещет кровь. Глаза драконицы застилала пелена слез.

Двух подбирающихся к ней вампиров, она даже не заметила. Мимо нее что-то промелькнуло, огромная пантера как нечего делать перегрызла горло одному незадачливому вампиренышу, второго снесла молнией Меченая. Пробегая куда-то мимо, она нагнулась к Шарку, приложила пальцы к его шее.

- Живой, - быстро сказала она Льене. – Малыш, очнись, нужна твоя помощь.

- Что мне делать? – прохрипела драконица.

- Видишь, на утесе двое дерутся, пират и Лойк?

- Убить пирата?

- Нет, конечно, - ругнулась демон. – Свой это, свой. Тащи его к себе, пусть охраняет. Ты не в состоянии дальше драться, а надо. Лойка кинь к Райлике. Она еще жива, но Сиена отвели от нее и если ее кто добрый сейчас добьет…

- Поняла, - кивнула драконица.

Меченая и пантера рванули дальше и вскоре скрылись с глаз отчаянно колдующей Льены. Хлоп. Перед Райликой застыл Лойк, мгновенно сориентировавшись, оборотень принял меч противника на свой. Закипела драка.

Хлоп. Симпатичный пират, рухнул на колени перед Льеной, отчаянно откашливаясь.

- Ты кто? – поинтересовался он, подняв голову.

- Льена, - ответила девушка. Из прокушенной губы потекла кровь.

Оглядев ее состояние, Силен перевел взгляд на темного эльфа и озадаченно ругнулся.

- Давно получил раны?

- Минут десять назад, - прошептала Льена.

Вытащив из-за пояса короткий нож, пират очертил вокруг лежащего Шарка круг, поднялся на ноги и протянул руку драконице.

- Поднимайся, пожалуйста.

Льена встала на ноги, Силен чертыхнулся и обхватил ее за талию, следя, чтобы в круге оказались все трое. Шар с синим дымом полетел вниз и разбился о камень.

Бои то затихали, то вспыхивали с новой силой. Два огромных дракона вновь поднялись в небо. Шарк подхватил Силена и поставил его на утес, где безвольной куклой лежала маленькая русалочка. Пират нагнулся над ней, коснулся лица, осторожно отводя прядь волос в сторону. На виске ее была запекшаяся рана.

Распахнув синие глаза, русалочка посмотрела на пирата.

- Воды, - взмолилась русалочка.

Сев на колени рядом с ней, Силен дал попить русалочке из личной фляги, а затем взял ее на руки. К нему на утес бежали сразу трое противников.

- Прости, - быстро сказал он русалочке и прыгнул вниз с утеса. Холодная вода сомкнулась над ними, скрывая беглецов от погони.

В воде к губам Селена тут же прикоснулась еще одна русалка, давая возможность временно дышать и разговаривать под водой. Маленькую жемчужную русалку у пирата тут же забрали сородичи и куда-то повлекли.

- Лечить, - пояснила та, что дала мужчине возможность дышать, отбрасывая с лица короткие серые пряди.

- Спасибо, - Силен устроился на мачте одного из затопленных сегодня кораблей. Короткая передышка пришлась ему как нельзя кстати.

- Пора остановить это, - прошептала русалочка. – Уже прибрежная вода окрасилась розовым.

- Как?

- Я дам тебе флейту нашего народа. Все, кто услышат ее пение, будут заворожены. Только очень сильные не уснут под нее.

- Хорошо.

Приняв тонкую дудочку из рук русалки, пират рванулся вверх.

Гираза стояла на утесе, глядя на меня своими черно-зелеными глазами. Нападать никто не спешил.

- Вот так-так, - я вскинула бровь. – Я-то гадала, почему тебя так сложно отыскать и почему ты так быстро сошла с ума. А все предельно просто, ты не человек.

- Верно, - между синеватых губ мелькнул раздвоенный язык. – Я полукровка. Мои родители были психами! Крисп и горгона. Как они только встретились!

- Из тебя получилась симпатичная полукровка. Только кровь твоих родителей стала подталкивать тебя к безумию.

- Да… - кивнула бывшая Белоглазая. – Естественно, мне не могло понравиться такое развитие событий. И я стала искать, как этого избежать. Впрочем, в воронку силы я влетела случайно и стала демоном! Никто даже не поинтересовался, хочу я этого или нет! В результате я начала сходить с ума быстрее.

- Чтобы остановить это, тебе надо было стать жрицей?

- Да, - кивнула Гираза. – Но просто с улицы они никого не брали, и мне нужно было что-то, чтобы стать хотя бы послушницей. Я нашла это – твой камень, который впрочем, так и не отозвался на все попытки жриц. Но это было мне уже неважно, я стала Белоглазой.

- Потом было принятие сана младшей жрицы и выпускной экзамен.

- Да. На нем я поняла, что долго не продержусь. И тогда я нашла в библиотеке жриц один интересный документ, достаточно силы одного высшего демона – и мне никогда не придется бояться того, что я сойду с ума.

- Почему я?

Вот теперь с моей противницы слетела маска хладнокровия, она зашипела.

- Ты всегда была лучше меня! Тебя всегда ставили мне в пример! Ты заняла то место, которое всегда было моим, стоило только тебе появиться, и я из номера один превратилась в ничто!

- Да, для тебя привыкшей к первенству стало это ударом, - согласилась я.

- Самое обидно было то, что ты этого даже не понимала, - прошипела Гираза. - Но теперь все. Ты станешь прахом!

Я не успела даже шевельнуться, видимо, бывшая Белоглазая долго готовилась к этому. Все свою злость, всю свою ненависть она вложила в один единственный удар, который приняла на себя хорошенькая девчушка с сиреневыми глазами и волосами. Всплеск силы. Все то, что летело в меня, отразилось и вернулось к хозяйке.

Дикий крик пролетел над долиной. Гираза упала, ее тело начало странно корчиться. Так не вовремя вступившая в борьбу девушка тихо и молча растаяла, на ее губах играла довольная улыбка. Кажется, она не поняла, что сделала.

Тело Белоглазой корежило и ломало, а потом оно просто взорвалось, зеленые брызги я приняла на воздушный щит, не желая отмываться. А на песке, под черным-черным небом, сидело трехголовое чудовище. Гидра. Жуткие оскаленные головы, отрубать не имеет смысла – вырастает новая. Плотная чешуя, зеленая с черным кантом, не пробивается никаким холодным оружием. Лапы заканчиваются когтями, если честно, я когда первый раз увидела гидру, мне стало не по себе. Когтями эта образина может разорвать человека.

И кстати, я не понимаю, откуда у Гиразы появился этот облик. У чистокровных горгон да, есть такой. Появляется только после проведения специального ритуала и в минуты наивысшей опасности. Но у этой откуда он? Она же полукровка!

Долго подумать Белоглазая мне не дала. Поток зеленой гадости пролетел в метре от меня. На песке осталась оплавленная проплешина. Я нервно хихикнула. Эта кракозябра еще и ядовитая? Маринэ рядом со мной зашипела.

- Спокойно, - ответила я. – Это мой бой.

Драконья пантера тихо рыкнула и опустилась на песок. Я задумчиво взглянула на гидру.

С чего начать?

Силен сидел на утесе, брызги воды испарялись на глазах. Флейта в руках дрожала, но пират заставил себя успокоиться, и нежная мелодия поплыла над берегом. Пираты, наемники, войско Меченой падали как подкошенные там же, где стояли. Умотанные битвой уснули Кир и Рина, во сне трогательно переплетя пальцы. Уснул Лойк, обернувшись волком и положив морду на тело Райлики, уже затянувшее свои раны. Уснул Лорд Хитан, бережно прижимая к себе Еву.

Уснули остальные вихри. Даже фиолетовый дракон сладко спал на утесе. Обернувшись в человеческую ипостась, Льена стояла за спиной Силена. Доиграв, пират поднялся на ноги и повернулся к золотой драконице.

- Мы вдвоем остались?

- Да, - Льена плотнее укуталась в теплый плащ. – Наверное, только нам суждено увидеть конец этой драмы. Идем?

- Ты думаешь, мне стоит идти? – засомневался Силен.

- Раз уж Меченая сказала, что ты свой, значит стоит. Тем более, если бы не было тебя, то этот бой закончился бы еще не скоро.

- Ты права, - пират протянул руку Льене и оба двинулись вниз.

Гидра злобно шипела и плевалась ядом, поглядывая на нее, я ходила вокруг, пытаясь понять, как уничтожить эту огромную образину. Еще больше меня пугало то, что в голове вертелось: «А может ну ее, пусть живет?»

Льена и Силен появились абсолютно неожиданно для меня и в очень опасном месте. Маленькие глазки гидры прищурились еще больше, и она атаковала этих двоих. Пришлось делать то, чего я не собиралась. Призвав свою силу, я переместилась в пространстве, закрыв драконицу и пирата собой. Воздушный щит выдержал всю волну, а потом прогнулся. Ледяные стрелы, огненные комки полетели в гидру, отвлекая ее внимание. Рванув с запястье черный браслет, все, что оставалось от моего появление на Селене, я выпустила в свою противницу пепел душ. Заклинание обреченных, слишком много оно забирало сил. Но не для меня. Браслет таял на глазах, вместе с ним таяла полоска рун на запястье драконицы.

Они закончились одновременно. Браслет у меня, руны долга у Льены. Золотая драконица опустилась на мягкую траву, скованная объятиями сна.

Гидра, окутанная серым туманом, сопротивлялась немного дольше, а потом раздался тихий чпок. И от нее тоже ничего не осталось.

Тучи на небе стали еще темнее, насупились, грозя прорваться дождем. Подняв голову, я поймала губами первую тяжелую каплю. Силен осторожно коснулся моей руки.

- Что теперь? – тихо спросил он.

Я пожала плечами.

- Конец света, - буднично ответила я и засветилась. Потоки яркого белого света залили вначале ложбинку, где все закончилось, потом затопили остров и рванулись все быстрее в разные стороны.

Древняя мозаика на столе бога Смерти с тихим звоном собралась воедино. Потоки алого света хлынули с ее поверхности.

Конец света начался.

Глава 20.

Ветерок трепал мои распущенные волосы. Сидя на холме, я задумчиво смотрела вдаль. Шин сидел рядом со мной, опираясь спиной на толстый ствол дерева и пересыпая из одной руки в другую цветные камешки – судьбы жителей этого мира.

- Неужели ты действительно думала, что у тебя все получится так просто? – недоверчиво уточнил он.

- Да, - я пожала плечами. – В конце концов, у меня был грант.

- На убийство Белоглазой?

- И на это тоже, - вздохнула я, откидываясь на спину. Запах луговых трав щекотал нос. Над головой по светло-золотому небу плыли белые пушистые облака. Огромное красное светило КоЭрт – поднималось на востоке, его младшая темно-оранжевая сестрица – КаЭн уже садилась в это время на западе. Ночь стала меньше, но не темнее. Ночное светило – ТайНар, огромный серебристый диск с тремя кольцами, давал достаточно света, рассеянного и иногда разноцветного.

Спящие города освещались магическими светильниками. Фонари были особой традицией жителей Селены. У каждой расы был свой особый фонарь, самый большой – в центре страны, самые маленькие – освещали дорогу жителям.

В столице золотых драконов на главной площади, светильники были выполнены в виде огромных сидящих драконов, они держали фонари в лапах. У фиолетовых драконов на огромной книге сидела девушка, с завораживающими глазами, светились страницы книги. У светлых эльфов – везде висели сосульки, переливающиеся разными цветами, у древесных – декоративные деревья, выполненные настолько искусно, что если бы не свет листьев, сложно было бы понять, где живые деревья, а где фонари.

Уже сейчас жители, получившие новую плоть и новую душу, были в своих новых домах, но все были погружены в мертвый сон. Круг перерождения должен был закончить свою работу перед тем, как сон истает.

- Меченая?

- Что? – я повернула голову, внимательно глядя на Шина.

- Как ты думаешь, что делать с теми, кто не принадлежит Селене?

- Какая мне разница? – хмыкнула я.

- Ты можешь по праву считаться помощником бога, - засмеялся мужчина. – Если бы не ты этот мир никогда бы не стал прежним.

- Разве он стал прежним? – возразила я. – Он похож на прежний. Тот же состав народов, та же совокупность магических балансов – небо драконом, земля эльфам, вода русалкам. Но подумай, насколько изменились некоторые народы! Я пока гномов выправляла до горных эльфов, думала, поседею! Это же пришлось чуть ли не вручную перекраивать все потоки ауры!

Шин покачал головой.

- Ладно, не буду спорить. Главное, что у Селены теперь есть шанс.

- Главное, не попадайся фанатикам в ловушки, - посоветовала я. – Не факт, что в следующий раз зов о помощи твоего мира окажется настолько сильным, что призовет сюда именно высшего демона.

- Ты права, я буду осторожен. Да, кстати, подставляй ладошки.

Искренне недоумевая, я поднялась и протянула ладошки. Бог Смерти высыпал из своих рук мне горсть драгоценных камней.

- Что это?

- Это судьбы твоих якорей и вихрей, обеспечивших тебе время до победы. Ты можешь сама спланировать им судьбу, вписать ее в гобелен мира так, как пожелаешь этого.

- Пожелаю? – я покачала головой. – Шин, это слишком дорогой подарок.

- Ошибаешься. Это единственный достойный тебя подарок. Можешь сделать все, что тебе захочется. Можешь оставить им память об истинности мира, можешь менять расы, как тебе вздумается, положения в семьях. Все, что захочешь, хочешь, мсти, разлучай, делай так, чтобы они никогда не встретились… или всегда были рядом. Все в твоих руках.

Я тихонько засмеялась.

- Намекаешь на Кира?

- Говорю прямо.

- Не смеши меня, я все-таки демон. И кому как не мне знать, что это просто будет неправильно?

- Неужели ты не можешь хоть раз сделать не то, что правильно, а то, что приятно?

- Нет, - я грустно улыбнулась, и высыпав камни себе на край платья, дотянулась до щеки Шина. – Все будет хорошо. Меня не первый раз бросили только из-за того, что я большой страшный демон.

- Ты потрясающая, - вздохнул мужчина. – Улыбаешься, когда больше всего хочется заплакать…

- Мне не положено.

- Как же, как же, - Бог Смерти бросил взгляд на Маринэ, в облике драконьей пантеры резвящейся в тени плодовой рощи.

- Шин, серьезно, мне не положено. Это она мой Страж…

- Кстати, ты ее не собираешься оставить здесь?

- Нет, мы поговорили немного, и я решила, что заберу ее с собой, она еще немного побудет моим стражем.

- Немного?

- Ну не немного, а подольше, - я задумчиво перекатила в руке маленький черный камень с золотистой точкой внутри. – Кир сотворил для меня идеального стража из очень податливого материала.

- Ведь по существу она часть тебя? – улыбнулся Шин.

- Не совсем. Скорее как дитя…

Мужчин фыркнул.

- Она у тебя мелкий шаловливый котенок.

- Что поделать, сейчас она стремительно добирает все то, что обычные стражи узнают по связи в первые же дни.

- Странные у вас отношения.

- Странные мы.

Шин взглянул на почти севшую КаЭн.

- Ладно, пойду к кругу перерождения, не буду тебе мешать. Заодно надо все-таки разобраться с теми, кто не принадлежит Селене и должен ее покинуть.

Я кивнула. Бог смерти исчез, а я задумалась, перекатывая в руках камешки. Цветные, красивые, они в руках то теплели, то остывали, а я никак не могла решиться. Маринэ подошла ближе, улеглась у моих ног и уснула.

Я сидела долго, уже КоЭрт успел пройти половину своего пути, когда я собралась с силами, и открыла мировой гобелен. Шин не обманул, я могла написать своим якорям любую судьбу, ткань мира не была закончена, это предстояло сделать мне.

Взвесив на руке первый камешек, я тут же ощутила, как он потеплел, и словно золотистый зайчик скользнул по моей щеке. Льена… настоящая золотая драконица, истинная дочь своего народа – гордая, непокорная… станет заложницей высокой политики и выйдет замуж за наследника клана драконов мудрости с фиолетовой чешуей. Шарк будет долго добиваться ее любви, но добьется. И обретут они, в конце концов, счастье, они это заслужили. Два камня из моих ладоней пропали, став неотъемлемой частью гобелена.

Телли, воздушная эльфийка, не любившая дворцы и ритуалы… что же, значит, она станет стражем границ Империи эльфов. Друзья будут, но в этом круге с Льеной они встретятся нескоро, по крайней мере, не в детстве. Будет и положение в обществе, и деньги на свои прихоти, но всего этого она добьется сама.

Кто у нас следующий на очереди? Тай, красивый волк с серебристой шкурой. Ты слишком хорош для простого оборотня, мой случайный друг, так любящий море. Не быть тебе больше волком, ты принадлежишь другой стихии. Интересно, тебе подойдет серебристая чешуя? Защитник океанских глубин. Лучшие друзья – оборотень-дельфин, пират и его возлюбленная сирена. Тебе не принесла добра дружба с вихрями, значит, их в твоей жизни в этом круге не будет.

Тор? Наследник гномов, спокойный, уверенный в себе, но только внешне. А внутри – мерзкая подлая душонка. В этот раз тебе не быть даже близко к трону, но далеко от больших городов. тебя тоже нельзя отправлять. В твоей душе есть немного света, но чтобы вывести это на поверхность тебе надо много работать и добиваться всего самому. Думаю, одному из лучших ювелиров столицы горных эльфов не помешает нерадивый поначалу ученик. Потом он многого добьется, потом и кровью прорубая себе дорогу.

Гэрлон, оказавшийся предателем… не зря я не люблю змей, оказывается. Нет… оборотные эльфы для тебя слишком хороши, куда же тебя отправить? Никакой власти, она тебя слишком развратила. О! Знаю, тебе не помешает привить немного дисциплины. Значит мертвые острова и военная служба. Быть тебе темным эльфом, в конце концов, они хоть мстительные и вспыльчивые, зато отменные воины. В твоей жизни будет и встреча с Телли. Если ты станешь лучше, может быть, и она обратит на тебя внимание.

Илим… прекрасный обаятельный вампир, так отчаянно страдающий, вынужденный предавать ради брата. Но даже при этом от тебя никто не пострадал и, в конце концов, ты многое сделал для Селены. Чего стоит только твой договор с лордом Хитаном – подождать после смерти любовника королевы, не поднимать восстания, сосредоточиться на битве на островах. Ты действительно идеальный правитель для темных эльфов, сможешь удержать их в узде, и тебе даже не придется прилагать слишком много усилий, настолько ты хорош. Кого оставить рядом с тобой? Не знаю, не знаю…

Но точно не Фаранта – твой старший брат слишком хорош для того, чтобы стать темным эльфом. Он алый дракон крови… а его сказочная возлюбленная Анолли – серебряная драконица, настоящая мастерица плетения кружева слов. Как она и просила, вы встретитесь, а дальше все зависит только от вас. Впрочем, думаю, вы будете вместе. Слишком уж вы хорошая пара.

Хотя, Илим, я знаю. Рядом с тобой останется твой Наставник, он тоже темный эльф и во многом поможет тебе, особенно когда найдет свою жену и ребенка. Ева… я выполнила свою часть договора, мир, в котором откроет глаза твой ребенок, не будет его убивать, ты сможешь спокойно жить, и тебе больше не придется становиться на опасную дорожку нелегальной жизни. Но кем же тебе стать? Журналисткой? Нет…Прекрасная, опасная. Кто же ты будешь в новой жизни? Беглая графиня, достигшая высоких чинов своим трудом в военных частях, легендарная наемница. А заставит тебя бежать от судьбы… любовь? Нет. Слишком просто… и непохоже на тебя. Думаю, тебя можно отправить на охоту за беглыми магами. От одного такого ты и будешь бежать, спасая себя и ребенка. Может быть, обратишься к отцу ребенка или Хитан сам найдет тебя, но у тебя точно будет насыщенная жизнь, впрочем, ты сама этого хотела.

Кто у нас еще остался? Я забыла про Сиена, впрочем, как был ты серебряным драконом, так и останешься, а поскольку ты невероятно талантлив – вновь поднимешься на уровень Серебряного барда, почитаемого даже королевскими домами. Вновь в твоем круге будет любовь к Льене, может быть, и ты ее добьешься. Ведь в этом круге ты ее любил до слез, о чем моя прекрасная золотая подружка даже не знала, а я узнала только когда ставила метку.

Лойк – однозначно, оборотный эльф, только не волк – лисица, наглая, юркая и смешная. Быстрый разведчик. Напарницей будет Райлика – кровавая волчица. Хорошая из вас получится парочка для одной из застав в стране оборотных эльфов.

Нэл – ребенок не пожалевший своего тела, не по годам мудрая малышка. Тебе не досталось детства в замке темных эльфов. В этом круге ты будешь наследницей золотых драконов, младшей сестренкой Льены, она как никто другой сможет о тебе позаботиться. И я могу быть уверена, в том, что ты никогда не пожалеешь о такой сестре.

Кайра… русалка, благодаря которой мое тело вспомнило о том, что оно принадлежит демону, гораздо раньше меня. И пусть она выполняла просьбу моего Наставника-демона, она все же ее выполнила. Что же интересно хотела бы ты? В этом круге ты устала от власти, от ее груза, ты устала от того, что мир сошел с ума и никак не хотел становиться обратно, но, тем не менее, власть тебя зовет. Такая мудрая правительница не помешает светлым эльфам, а то они немножко взбалмошные, мало ли, что еще придумают, а ты им помешаешь, если они зайдут слишком далеко.

Обычно власть не дает счастья в личной жизни, но у тебя оно будет, обязательно. По крайней мере, даже в гобелене для этого есть место.

Странно, почему у меня на ладони три камня? Ведь остались только Кир и Рина? Чей же третий камень?

Камень ответил на мой вопрос, неожиданно гулко забившись в моей руке, словно сердце. А потом я просто рухнула в чужое воспоминание. Выщербленная стена Академии, мое любимое местечко, через которое я перелезала, возвращаясь из самовольных отлучек. Наставник стоял у стены, опираясь на лиану, и покусывая травинку.

- Явилась, гуляка, - добродушно усмехнулся он.

Сердце пропустило сбой. Неужели это было? Почему же я не помню…

- Добрый вечер, Наставник! – ответила молоденькая я.

- Где была?

- Гуляла.

- Ой, ли, - весело хмыкнул демон. – А скажи-ка ты мне, почему у тебя на мантии кровь?

- Где? Ну, вот… не отстиралось.

- Эх ты, студентка. Я в твои годы если срывался, то бесследно.

Я-студентка весело хихикнула.

- Наставник, не в обиду вам будет сказано, но кроме вас, меня никто еще не ловил. И не поймает.

- Это еще почему, егоза?

- А у меня есть ключик к нашим стражникам.

- И что же это?

- Их мечты!

- Мечты?

- Да! – я улыбнулась, покрутилась на месте. – У меня лучше всех получается читать чужие мечты, а потом исполнять их.

- Ты считаешь, что делаешь тех, чьи мечты исполняешь, счастливее? – нахмурился демон.

- Нет, Наставник. Большие мечты, большие-большие, которых они должны добиться самостоятельно, я не касаюсь. Я просто маленький демон, зачем мне вмешиваться в гобелен судьбы?

- Что же за мечты тогда ты исполняешь?

- Хотите, покажу?

Наставник задумался. Я-студентка чуть ли не на месте прыгала от нетерпения. Потом он вздохнул.

- Ну, показывай.

В моих руках мелькнула яркая шальная колода карт, верх, вниз, цветные картинки веером разлетелись по поляне, а потом пропали, оставив у меня на ладошке одну единственную картинку.

- Наставник, вы сейчас больше всего хотите… спать! – торжествующе сказала демон студентка.

- И? – нахмурился старый демон, чувствуя подвох.

- Ну, так кто я такая, чтобы мешать вам в исполнении этого желания?

- Ах, ты! – начал Наставник, но не успел.

Три щелчка. Первый, и он переодет в милую домашнюю пижаму, второй – он оказался в кровати, под пуховым одеялом, третий – глаза его сомкнулись.

Присев перед кроватью, где спал Наставник, я-студентка тихо прошептала:

- Простите, наставник. Клянусь, однажды, я действительно исполню вашу мечту. Вы сможете прожить спокойную жизнь, с семьей, которая будет вас любить, и с собственной школой боевых искусств!

Воспоминание растаяло, оставив меня сидеть на поляне. Я не обращала внимания на слезы, которые горячими ручейками сбегали по щекам. Шин отдал мне душу Наставника, чтобы я могла вложить ее в круг перерождения. Спланировать ему судьбу с самого начала. И я постаралась, постаралась отплатить за все, что для меня сделала старый демон. Любящая семья, братья, сестры.

Юношество с драками, куда же без них? Совершенствование мастерства под присмотром опытных наставников, а потом лучшая школа боевых искусств во всей столице алых драконов. Любовь и верная жена, двое крепких сыновей.

Стирая с лица дорожки от слез, я точно знала, что следующий круг перерождения даст моему наставнику возможность отдохнуть. То, чего у него никогда не было. Нить старого уставшего демона вплелась в гобелен, сделав его еще гармоничнее и прекраснее. В моих ладонях осталось только два камня.

Кир и Рина, Рина и Кир. С кого начать? Оставить их вместе или разлучить? Власть или счастье? Богатство или знания? Я не могла решить, я не видела их правильного пути в гобелене, словно они были слишком разными, чтобы идти вместе, но слишком одинокими, чтобы выжить друг без друга.

А еще я не могла увидеть в какой расе они должны были родиться. Перекатывая в руках камешки их душ, я никак не могла понять, что мне делать.

- Шин? – позвала я неуверенно.

Бог Смерти появился рядом, сел рядом со мной на траву.

- Не жди от меня помощи. Я тоже не вижу их пути здесь, в этом мире, просто потому, что их души слишком чужды Селене.

- Они пришлые?

- Да. Две души пришли из другого мира в надежде обрести здесь спасение, они его нашли, влились в круг перерождения. Но каждый круг они проходили с трудом и скрипом. Перед тем, как на планете появились ученые, они прошли свой последний круг. Потом врата мертвых просто не открылись бы перед ними.

- И что тогда?

- Забери их с собой. Тебя часто мотает по мирам, может быть, ты найдешь тот мир, в котором они найдут себя и частью которого станут.

Я кивнула.

- Хорошо.

- КоЭрт уже сел… - тихо сказал Шин.

- Мне пора? – уточнила я.

- Да. Как только на небо поднимется Тайнар, жители проснутся. Тебе лучше быть уже за пределами Селены.

- Теперь будущее стабильно, - тряхнув волосами, я закрыла гобелен и посмотрела на Бога смерти. – Скажи, Шин, я сюда больше никогда не приду?

- У тебя будет дорожка в сны одного из тех, кто живет на Селене.

- Но ведь…

- Да, ты постаралась, чтобы никто не смог вспомнить о тебе, но даже твои чары оказались бессильны.

- Льена?

- Да.

- Хорошо, - я улыбнулась. – Я приду к ней когда-нибудь. Ты позволишь?

- Да. Я думаю, она будет тебе рада.

Шин протянул мне руку, помог подняться. Порыв сильного ветра, чуть не сбил нас с ног и разбудил Маринэ. Перед нами, в небольшой ложбинке, завис белоснежный корабль с алыми парусами.

Силен, сидя на носу, играл на флейте. Увидев нас, он мальчишески улыбнулся и помахал рукой.

- Эй, Канарен, ты тут часом не загостилась?

- Может быть, - хмыкнула я. – А что?

- Понимаешь, я оказывается, тут чужой был, и мой мир лежит далеко отсюда. Прекрасный, водный мир, в котором суши почти нет. Я хочу туда вернуться… Могу тебя подкинуть.

Маринэ у моих ног фыркнула и обернулась в девушку, откинула за плечо шикарную толстую косу и повернулась ко мне.

- Я никогда не летала на кораблях. Может, примем приглашение жутко симпатичного пирата?

Я покачала головой.

- Ты сводница.

- Неправда, я просто беспокоюсь о твоем душевном благополучии.

- Ну-ну, - буркнула я и вновь повернулась к Силену. – Точно подбросишь?

- Даже если плыть надо в противоположную сторону от моего мира.

- Такие «подвиги» от тебя не потребуются. Нам по пути.

Взяв осторожно Маринэ за руку, я оттолкнулась от земли, одним прыжком поднимаясь на палубу и поднимая своего Стража за собой.

Корабль медленно-медленно начал подниматься. Я обернулась, глядя вниз на Шина, тот помахал мне рукой. Поверхность земли начала отдаляться и отдаляться, пока мы не вырвались из объятий Селены. Корабль развернулся и среди раскрашенной тьмы вселенной, медленно поплыл вдаль – к двум шарикам, застывшим рядом – золотого и голубого цветов.

Часть 3. Проклятье демона.

Глава 21.

Лежа на сине-серебристом песке старого заброшенного пляжа, я смотрела в небо. Мой второй дом… Для непривычного человека, планета демонов представала не очень красивой: сине-серебристая земля, черная трава, алая вода, бескрайнее серо-грязное небо. И одно, очень далекое светило.

Наша планета называется ХойСартан – То, что на краю света. Наше солнце, которое почти не дает тепла и такое же серое, как и небо – ТейлаАр, та что идет вослед. Дни у нас короткие, ночи длинные и темные. Нет никаких ночных спутников, как на других планетах.

Впрочем, демонам не нужен свет, чтобы видеть. Магия приходит нам на помощь тогда, когда надо. Поэтому ночи для нас столь же светлые, как и дни.

На ХойСартане я нахожусь уже почти месяц. Сдав Златоглазой Жрице отчет о Гиразе, я получила «отпуск». Меня не трогали ни жрицы, ни демоны. Передышка, во время которой я успела сделать многое. Например, наладить контакт с Маринэ и понять, что она останется со мной так долго, как это возможно. Кир вряд ли понимал, какой королевский подарок он мне сделал. Кир… сердце вновь жалобно екнуло. Можно думать о чем угодно, мол, я сильный демон, живущий уже не одну сотню лет. У меня были мужчины и будут, но все же, все же… Кир, мой золотой дракон, был тем, в кого я влюбилась сразу же, с первого взгляда. А он – предпочел мне девчонку – жалкую тень меня же. Грустно и на редкость … поучительно. Я всегда считала, что демона нельзя отвергнуть, нельзя его затмить. Как оказалось, можно. Впрочем, это уже все не важно. Души Кира и Рины у меня в руках и я должна найти им дом. Пусть у меня на сердце больно, пусть это не так просто, как я думала, но я должна это сделать.

Пока мы летели с Селены – на ХойСартан, мы посетили пару десятков планет. Но ни одна из них не захотела принять странников. Они были там чужими.

Доставив меня домой, азартный пират вернулся к себе на свою планету, попросив, чтобы я позвала его, если мне понадобится его помощь. Впрочем, что-то подсказывало мне, может то самое предвидение вселенной, что с Силеном я больше никогда не встречусь.

- Чейн! – радостно раздалось позади.

С неохотой открыв глаза, я приподнялась на локтях и повернулась к Маринэ. Той очень не нравилось звать меня Меченой, и мой Страж благополучно мое имя сократила. Вряд ли она догадывалась, что Чейн в переводе с одного из мертвых языков моего родного мира, мира, где я родилась, означает Проклятая.

Озадаченно фыркнув, я выкинула упаднические мысли из головы и посмотрела на Маринэ.

- Что случилось?

- Скажи, - Страж присела рядом со мной, вытягивая длинные загорелые ноги. – Та золотоглазая, почему она напомнила тебе о долге?

- Потому что некоторое время назад, я кое-что ей задолжала.

- Ты? – не веря, переспросила Маринэ. – А что?

- Жизнь, - просто ответила я, укладываясь обратно на песок и закидывая руки за голову. Моему Стражу просто захотелось поговорить. Последнее время я молчала и даже не выходила из дома, вот она и обрадовалась, увидев меня днем на улице, а не ночью, как оно обычно было.

- Не укладывается в голове! Такой сильный демон как ты и вдруг долг ценой, страшно подумать, в жизнь!

- Что тебя возмущает больше? – лениво уточнила я, - то что я задолжала жизнь или то что я задолжала ей?

- То что ей! Она… страшный человек!

- Она не человек, - возразила я. – При прохождении Посвящения, жрицы лишаются человеческих чувств, остаются только три возможности, которые они выбирают сами.

- Возможности? О чем ты?

- Кайри оставила себе возможность иметь одного друга, возможность спать и чувствовать вкус.

- А запах?

- Для нее не существует ни запахов, ни цветов. Она не умеет смеяться, ненавидеть, испытывать боль, любить.

- То есть она ущербная? – ахнула Маринэ.

Я косо посмотрела на нее, но все же ответила.

- Нет. Она просто другая. Те, кто становятся жрицами, знают, на что идут. И не надо ее жалеть.

- Но зачем?

- Сила. Власть. Деньги, - я пожала плечами. – Никому почему-то и в голову не приходит, что когда ты жрица – тебе это уже не требуется.

- И вот такому созданию ты задолжала жизнь?

- Да, - я вздохнула. Та-ак, страж от меня не отстанет, пока не услышит, что и когда случилось. Немного подумав, я решила удовлетворить ее любопытство. – Обычная история, Маринэ, низший демон, плохая компания и жрица, которая сдавала экзамен на повышение ступени. Кайри до сих пор не может объяснить, почему не убила меня вместе с теми, кто был ее жертвой.

- Ты и в плохой компании? – ошеломленно переспросила Страж. Из ее разжатых рук посыпался песок.

- Да. У меня не было денег, особой силы, даже не было умения пользоваться тем, что есть. Все банально – когда хочется есть, мало думаешь о законности проворачиваемых махинаций, а также о том, хорошая твоя компания или же нет.

- Это же неправильно! Так не должно быть!

- Почему? – я улыбнулась, глядя на возмущенное лицо Маринэ. – Низшие демоны расходный материал. Это когда я стала высшим, с меня пылинки сдували. Вот тогда у меня появилось право выбирать себе компанию.

Страж помолчала.

- Чейн, скажи….

- Да?

- Кир…, он… ты… - девушка никак не могла подобрать слова. – Что вас связывало?

- Думаешь, мог бы он быть лучше Стражем для меня, чем ты?

- Да, - кивнула Маринэ, заливаясь очаровательным румянцем.

- Нет, - я пожала плечами. – Он, как бы тебе объяснить то… я никогда не думала о том, что нас ждет с ним лет через 10. Я просто не могла себе это представить. Зато с удовольствием склоняла на разные лады: «Я и Кир», «Кир и я». Воображала батальные сцены войны, где впереди я на белом коне и рядом он – на черном. В общем, вела себя как влюбленная дура. Я почему-то даже не подумала о том, что Кир вспыльчивый, что он воин, не любит дипломатию. Наконец, то, что он тщеславен и ему будет очень тяжело подчиняться девчонке. А ведь я демон, мое слово должно было быть главным. В общем, - кратко добавила я, - мы бы не сработались.

- А я?

- Ты? – повторила я неуверенно. – Знаешь, это прозвучит жестоко, но ты создана быть моей тенью. Ты часть меня, от меня отделившаяся. Ты знаешь, что мне нравится, а что нет, ты можешь предугадать мои действия и слова. Ты мой щит. Я могу спокойно ввязываться в любую, даже самую отчаянную авантюру, просто потому, что ты рядом.

Маринэ смущенно зарделась, но я видела, что мои слова живительным бальзамом льются на ее сердце.

Мы молчали, наверное, минут двадцать.

- Чейн, а ты жалеешь… о Земле?

- Сегодня день вопросов? – осведомилась я.

- Извини. Я хотела все это спросить раньше, но ты только сегодня, наконец, смирилась с тем, что мы больше не вернемся на Селену, что эта страница твоей жизни перевернута и нет пути назад.

- С чего ты, - начала я, потом улыбнулась. Я могла притворяться перед Кайри, но не перед своим Стражем. – Моя частичка, да?

Девушка склонила голову.

- О Земле… Нет, наверное, не жалею. Мне стыдно, что так получилось, что я не смогла помочь планете, а только дала ей отсрочку. В то время как Земля дала мне больше, чем я могла просить.

- О чем ты?

- Она дала мне тебя и …

Маринэ жадно подалась вперед.

- В итоге я вернула вот это, - оттянув в сторону край рубашки, я показала стражу небольшой камешек на длинной цепочке.

- Что это?

- Не знаю. Но чувствую, что это что-то очень важное. Не только для меня, но и для кого-то еще.

Страж склонила голову, мы еще немного помолчали.

- ТейлаАр скоро сядет. До сих пор не могу привыкнуть. Ночь длиннее дня почти в три раза!

- Тебе не нравится ночь?

- Грязное небо с редкими искрами? Нет. Оно меня пугает. Как и вода цвета крови, как и черная трава. Этот мир – он чужой мне.

- Прости. Обычно я не задерживалась так долго на ХойСартане.

- Ничего, все нормально. Но если ты позволишь, я лучше вернусь в дом.

Я кивнула. И Маринэ, отряхнув белые шорты от песка, пошла в сторону небольшого коттеджа, где мы жили. Я знала, что сейчас она торопливо закроет ставни, опустит защитные пластины на окна, плотно сдвинет шторы и сядет на край огромной кровати – читать и ждать меня. Но ни разу Маринэ меня так и не дождалась.

Щелкнув пальцами, я телепортировала из дома куртку и положила ее под голову, по-прежнему глядя на небо. Мысли в голове бродили преимущественно невеселые.

Чейн, Проклятая, отмеченная особым путем. А хотя бы кто спросил – оно мне надо? Такая меченость. Вздохнув, я посмотрела на коттедж. Так и есть, моя Страж легла. Может и мне последовать ее примеру и вернуться в дом?

Но воздух пах так сладко, ветер с долины грез пел колыбельные, и я сама не заметила, как уснула, лежа на песке. И рядом с моим сердцем билось в такт еще одно сердце… небольшого камня на цепочке.

- Кто ты? – раздался в моей голове шепот, и я очнулась. Небо темнело, (хотя точнее будет сказать, грязнело) предвещая скорую бурю, и мне ничего не осталось, кроме как вернуться в дом.

Вопрос «кто ты», больше не повторялся, и я не знала, к сожалению или к счастью. Вряд ли бы я смогла ответить на такой вопрос, в душе царило смятение… а сердце стучало часто-часто, словно птица, пойманная в сети. Такой стук предвещал только одно – впереди новое задание, и не факт, что оно окажется легче, чем было.

Дворец спал. Спала обслуга – многочисленные низшие демоны, спали придворные и военные, спали министры, их помощники и секретари. Но были и те, кто в эту ночь уснуть не мог.

Сидела на балконе сестра Короля демонов, прекрасная и обворожительная Кашихан. Ее золотистая кожа чуть-чуть светилась в темноте. На лицо была надвинута синяя маска, сквозь прорези которой просвечивали изумруды глаз. Зеленые волосы, на приеме убранные в высокую красивую прическу, Кашихан сейчас безжалостно распустила, и они струились по плечам, доходя почти до талии. Зеленый мрамор пола был усыпан шпильками, алмазы на концах которых то и дело драгоценными искрами вспыхивали на свету.

У дверей на балкон лежало бальное платье, разорванное безжалостными когтями. Насыщенно-синий бархат жалкими лоскутками поднимался в воздух и тут же опадал обратно. Кашихан опиралась спиной на колонну, декоративно украшающую ее балкон, и задумчиво смотрела куда-то вдаль. Обнаженного тела касался воздух и словно приглашал кого-то посмотреть, оценить такую красоту, но не было здесь никого. Окна покоев принцессы демонов выходили на Мертвый сад – хозяйство бывшей королевы. Когда-то здесь были прекрасные в своей смерти цветы и растения, а теперь остались только мертвые же стражи, ставшие достаточной гарантией для безопасности принцессы.

Не спал в эту ночь и сам Король демонов, но совсем по другой причине. Более неприятной. Несколько дней назад Министры постановили, что Королю пора жениться, пора привести новую королеву в дом.

По традиции можно было выбирать любую девушку их всех демонесс, но все же Королю было лучше выбирать девушку из «Белого списка». Огромная книга, в которой имена высших демонов причудливо тасовались и менялись местами. На верху огромного списка первым всегда стоял Король, и его имя было выделено белым цветом. Ниже был нумерованный список, и, начиная с единицы, был список из десяти высших демонов, также написанных белыми чернилами. Вот из этого списка Король и должен был выбрать себе невесту.

Открыв книгу, Король вздохнул.

«Данарий Телль О’Старен Каминский»

Как давно его уже никто не называл по имени. Даже сестра и та, прятала взгляд, и вежливо говорила «Да, ваше превосходительство», «нет, ваше превосходительство».

А еще душу короля мучило то, что предстояло невесте. Ну, как можно жениться на той, кому будет подписан смертный приговор? Причем сама невеста вряд ли будет об этом знать.

«Смертный приговор», - Данарий поежился.

На ХойСартане не было власти другой, кроме как власти Короля демонов, его слово было решающим и, как правило, вообще единственным. Силы у Данария было не меряно, недаром его имя стояло над всеми остальными, но в отличие от других высших демонов, ему не грозила опасность сойти с ума. Это была привилегия власти и проклятье ее. Ведь при рождении ребенка, Королева демонов гибнет в страшных мучениях. Так было всегда… зато сила рожденного Короля многократно возрастает.

Сколько раз пытались Короли найти способ не дать погибнуть Королеве, но не находили. Как можно найти то, чего нет?

А сейчас Данарию предстояло выбрать из списка тех, кто прибудет во дворец на смотр и кто станет потом его женой. Как он сможет подписать кому-то смертный приговор, особенно зная об этом?

Король вздохнул… и перевел взгляд на список. Десять имен белыми чернилами. Из десяти имен четверо мужчины, осталось шесть девушек. Последнюю тоже можно убирать из брачного списка, принцесса демонов – к замужеству пока не годна. А так даже кровное родство не всегда останавливало Короля. Итак, список из пяти имен.

На первом месте списка некая Реавель.

«И кто это у нас?» - подумал Данарий, откидываясь в кресле и закрывая глаза. Была у Короля еще одна замечательная привилегия – достаточно было подумать о демоне, чтобы его увидеть, где бы он ни был и чем бы ни занимался.

Реавель оказалась изящной блондинкой, сидящей у себя дома и на данный момент распекающей все и вся. Миниатюрная статуэтка полыхала такой злобой, что низшие демоны, ей прислуживающие, забились по углам, не в силах выносить гнева хозяйки.

Данарий с позиции мужчины рассмотрел первую претендентку на свою руку. Хороша, действительно хороша. Классически красива, образ достойный для увековечения в летописях. Силы не меряно, но впрочем, она уже достигла своего предела. А значит, еще лет пять-десять и начнет подходить безумие.

Послужной список, который открыл по приказу своего владыки «Белый список» впечатлял, но состоял сплошь и рядом из военных компаний. Ни одного мирного решения проблемы, ни одной жизни – жертвоприношения.

«Пригласить ее во дворец, конечно, придется», - Король сделал глоток из высокого бокала. Черное вино плескалось и билось в тонкие стенки. – «Но женится на ней, увольте. Распутывать сплошные заговоры как-то не хочется».

«Белый список» был оставлен в сторону, демон повернулся в сторону окна, почувствовав приближение чужака. На подоконник без единого шороха опустилась Лейсан. Прекрасная красавица, которую в некоторых мирах назвали бы восточной. Раскосые черные глаза, черные тугие косы, тонкая талия и очень пышные грудь и бедра. Она была закутана в тонкий золотистый шелк, который просвечивал при каждом движении. Персиковая кожа истончала чуть горьковатый запах, натертая, как обычно, каким-то маслом.

- Лейсан?

- Доброй ночи, ваше превосходительство, - пропела красавица. – В такую ночь вы не спите. Я решила заглянуть к вам. Позволите?

- Когда ты вернулась? – поинтересовался у своей давней подруги Король.

Та посерьезнела.

- Пару часов назад, смыла с себя пыль и поспешила засвидетельствовать вам свое почтение и отдать подарок. Примите его.

Данарий вздохнул и протянул руки, на них опустились ножны с чем-то странным. Тихо ахнув, Король вытащил прекрасный двуручный меч из ножен.

- Лейсан, где ты нашла это чудо?

Восточная красавица улыбнулась.

- Как где? Во время своего очередного задания. На планету прилетел дракон, огромный, злобный, кажется, одно из порождений некроманта. Исполняя роль наемницы, я должна была его уничтожить. Опасная очень тварь, силы уже выпила не меряно, я еле потянула. Вот в его пещере я и нашла этот двуручник. И сразу вспомнила, что Ваше превосходительство недавно сломал свой любимый меч. Подумала, что вам может быть понравится этот. Простите мне мою дерзость.

Данарий прикусил губу. Он бы очень хотел, чтобы Лейсан называла его по имени, но даже не этикет и протокол не давали ей этого делать – древнее заклинание «Белого списка», в котором Лейсан стояла на третьем месте.

- Лейсан.

- Да, ваше превосходительство?

- С завтрашнего дня начнут собираться в замок гостьи. Я лично прошу тебя приехать завтра с утра. К твоему приезду подготовят покои роз.

Девушка замерла, как соляной столб. Кому как не ей было знать тайны двора, дочь первого министра, она точно знала, чем заканчивается свадьба Короля демонов.

- Вы выберете меня?

- Я еще пока не знаю. Я не хочу подписывать тебе смертный приговор, - признался Король. – Но интриги двора не позволят мне оставить тебя без внимания. Просто будь осторожнее, хорошо?

- Да, ваше превосходительство, - Лейсан вскинула голову. – Я пойду?

- Иди.

Девушка вновь вспрыгнула на подоконник и исчезла в ночной пелене.

«Остались еще трое», - Данарий еще немного полюбовался на двуручный меч и отправил его в свою личную кузницу.

Вторым в белом списке стояло имя Нироэль. Король демонов поморщился. Эта девушка была в свите его сестры. Прекрасная и обворожительная на вид, но подлая до каждой клеточки внутри. Ее внешний вид описать было сложно, эта демон так часто меняла свою внешность, что двор даже делал ставки – в какой цвет она в следующий раз покрасит волосы, кожу или глаза. Мало кто знал, что она не пользуется магической краской, это просто свойство ее организма, меняться так, как пожелает хозяйка. И ей тоже придется отправить сообщение.

Последние два имя в списке ничего Королю не сказали. Ни Меченую, ни Орию он не знал. Значит, надо начать знакомство с Ории в списке она стояла предпоследней.

Перед мысленным взором долго мелькали планеты – демон была на задании, пока неожиданно посреди черной пустоты Король не увидел гроб… в котором была запечатана красивая девушка. Потоки медово-рыжих волос струились по телу в белой короткой тунике. Темная кожа, почти шоколадная, открытые рыжие глаза. Она была прекрасна, эта Ория. Сильна. Запечатал ее явно Бог местной планеты, сильный бог, которому подчиняются и поклоняются.

Достаточно было одного усилия, чтобы понять, что демон уже выполнила свое задание и попала в ловушку, когда собиралась уйти с планеты, но у нее это не получилось. Покивав в такт своим мыслям, Данарий сложил пальцы в замысловатую фигуру, а в следующий миг далеко от ХойСартана, на планетке треснули оковы, удерживающие хрустальный гроб.

Не веря своим ушам, Ория приподнялась на руках и откинула крышку, та сползла вниз.

- Не знаю, кто ты, но спасибо! – пропела девушка.

Голос у нее оказался завораживающим, мягким, с бархатными нотками, просто потрясающим. Миг, второй и Ория исчезла. Как понял Король демонов – она направилась на ХойСартан, а значит ей не только можно, но и нужно присылать приглашение во дворец. Такая красавица станет настоящим украшением двора.

«Кто там остался?» - Данарий погладил «Белый список» по переплету и открыл послужной список Меченой. По мере прочтения, глаза у него расширялись все больше и больше. Такую невесту он себе точно не хочет, это же надо – у нее послужной список больше чем у остальных раза в два, если не в три. Уникальный демон. Начала свою «карьеру» с ранга низшего демона, а потом дошла до высшего.

«Невероятно!», - Король демонов изумленно похлопал глазами. – «Сила полученная, и при этом так легла, что ранг повышался? Теперь посмотрим, кто она такая».

Усилий прикладывать не понадобилось. Всего один миг, демон была на планете, и она оказалась перед внутренним взором Данария. Король замер, презрительным взглядом окидывая представшее перед его внутренним взором чудо. Растрепанные короткие белые волосы, белая кожа. Изможденный болезненный вид. И вот это должно приехать во дворец?

А потом словно что-то уловив, девушка открыла глаза, насыщенно алые, приподнялась на локтях и начала оглядываться по сторонам. Складывалось такое ощущение, что она точно знала, что на нее сейчас смотрят.

«Но это же невозможно?» - сам себя спросил Данарий. – «Невозможно увидеть, что на тебя смотрит Король».

Меченая об этом явно не знала и аккуратно опустив заслон, начала повышать уровень силы. Король не верил своим глазам, добавив совсем немного силы, девушка вдруг фыркнула и силу качать перестала.

- Ваше превосходительство, доброй ночи. Чем такая обычная демон, как я заслужила ваше пристальное внимание?

- Ты меня видишь?

- Да, ваше превосходительство, и вижу, и ощущаю.

- Ты сильна.

Меченая промолчала, вновь растянувшись на кровати. Данарий запоздало понял, что своим вниманием разбудил девушку.

- Прошу прощения, - повинуясь минутному импульсу, добавил он.

Алые глаза распахнулись, по губам Меченой скользнула даже не улыбка, усмешка.

- Вам, Ваше превосходительство, позволено.

- Раз уж ты не спишь и меня видишь, я хотел бы пригласить тебя во дворец.

- Прошу прощения, Ваше превосходительство, но я вынуждена отказать вам. У меня новое задание, поступило буквально полчаса назад. Поэтому я не смогу прибыть к вам.

- Я могу отменить твое задание.

Вновь та же змеиная усмешка.

- Вы же обычно не вмешиваетесь в задания, отданные «Белым списком».

- Ты получила задание от «Белого списка»? – не веря, уточнил Данарий. Последний раз задание от Списка поступало демону века четыре назад, когда грозила опасность члену королевского дома.

- Да, Ваше превосходительство.

- Что же… - Король демонов склонил голову. – Пусть будет так. Извини, что разбудил.

- Была рада познакомиться с вами, Ваше превосходительство, - сказала Меченая.

И Данарий не смог понять, чего было больше в ее тихом голосе – восхищения или насмешки.

Глава 22.

Утро наступать не спешило. ТейлаАр уже вроде бы и взошла на небосвод, но как-то неохотно и вообще то и дело ныряла в пелену черных как ночная тьма облаков.

Меченая сидела опять на старом пляже, задумчиво глядя на алые волны. Маринэ появилась позади тихо и почти не слышно.

- Чейн, что-то случилось? Ты собрала вещи?

- Да. Мы покидаем это место.

- И ХойСартан?

- Нет, прости меня, малышка. Но нам придется здесь задержаться.

- Но почему? – в голосе Стража невольно проступили жалобные нотки.

- Иногда королевскому роду грозит страшная опасность, - начала тихо демон. – Грозит не с внешней стороны, а с внутренней. И тогда единственный неподкупный хранитель рода призывает демона на защиту.

- Демона? На защиту? – недоуменно переспросила Маринэ.

- Да, - кивнула Чейн. – Хранитель рода – «Белый список», огромная книга, которая лучше всех знает каждого демона, начиная с новичка и заканчивая королем демонов.

- Вот как, - Страж опустилась на песок рядом с демоном. – И что должна сделать ты? Просто быть рядом?

- Нет. Этого мало, - демон тяжело вздохнула, - я должна любой ценой защитить Короля.

- Любой ценой?

- Даже моя жизнь может стать недостаточной.

- Но как ты попадешь во дворец? – спросила тихо Маринэ.

Меченая вздохнула, подцепила горсть песка пальцами и пока серо-серебряные песчинки осыпались, демон задумчиво смотрела куда-то вдаль.

А когда на пальцах ничего не осталось, на песке осталась одна единственная руна «перемещение», чуть-чуть незаконченная.

- Возьми свои вещи, - сказала Чейн. – Мы отправляемся немедленно.

- Но куда?

- А это тайна, - проказливо подмигнула демон.

Через пару минут на песке вспыхнула и оплавилась руна, пляж остался пустым, как и был еще месяц назад… А совсем скоро голодные волны слизнули с песка остатки начертанного изображения. Следы демона и ее стража затерялись…

Тьма. Глубокая, бархатная. Тьма, укутавшая незнакомый мир своим смертельным покрывалом. Здесь холодно и, пожалуй, даже страшно стоять. Потому что я ничего не вижу, не слышу и не чувствую, словно я такая же тьма, как и все вокруг. Словно я не демон с богатым послужным списком, а обычная выпускница Университета магических искусств, еще даже не вступившая под черную воронку Силы.

Не знаю, сколько я простояла без движения, и не знаю, когда все начало меняться. Просто вдруг я обнаружила, что тьма перестала быть такой чужой и пугающей, а под моими босыми ногами неприятно колется пожухлая трава. Прохладный ветер заставлял зябко ежиться и приносил с собой запах гари и каких-то цветов.

Только пройдя по дорожке, ведущей к маленькому покосившемуся домишку, из которого слышался Зов, я увидела, что пахли мертвые цветы. Дрожь невольно охватила меня с ног до головы. На ХойСартане, а я уже поняла, что мир мой, мертвые цветы росли и цвели только в одном месте – в замке Владык. Официально – последняя Владычица была сильной некроманткой. Но еще Наставник говорил мне, что это … ложь. Сад мертвых цветов был всегда. На ХойСартане рядом с дворцом Владыки он появился из ниоткуда. А в нем стоял покосившейся домик, у дверей которого спали два маленьких дракона: призрачный и черный. Выглядели они не особо опасными, но я точно знала, что эти порождения некромантии – смертельны.

Наставник не смог мне сказать, что охраняют эти стражи, и кто вызвал этот сад из небытия, но может быть я сейчас смогу узнать это сама?

Дверь в дом, словно отвечая на мой незаданный вопрос, скрипнула и приоткрылась, приглашая внутрь. Черный дракон приподнял голову, увенчанную длинными узкими рожками, и смерил меня усталым взглядом.

Оглянувшись назад, я посмотрела на дворец Владыки, на погашенные окна, на спящий вокруг парк. Все так тихо и благопристойно.

- Сюда, - незнакомый голос позвал меня из-за приоткрытой двери. Несильно, но властно в спину толкнул мордой призрачный дракон, и когда только успел подняться?

- Иду, иду! – вздохнула я, шагнув в дом.

К моему удивлению, в доме было… чисто и уютно. В комнате, где я очутилась, в камине весело плясал огонь. Стены были увешаны картинами. Около камина стояли два кресла и маленький столик, у стены рядом с ним бар и книжные полки. Вот и вся обстановка.

Меня больше изумило другое – за окнами, за каждым из них, был совсем не тот мир, через который я попала сюда. И что-то подсказывало мне, что если я выберусь на улицу в понравившейся мне мир, то реально перемещусь, где бы не находилось мое тело, ведь сейчас в доме была только моя астральная проекция. Осязаемая, обладающая всем набором чувств и магией, но все же мое тело сейчас было не здесь… а спало в домике у пляжа.

- Сюда, - шепнули из-за еще одной двери. Туда я шагнула увереннее и замерла, терзаемая сомнениями – могу ли я войти сюда, или лучше не стоит. Комната была небольшой. В центре стоял алтарь из черного камня, на нем лежала огромная белая книга.

Вокруг алтаря были прочерчены четыре круга разных цветов: красный, зеленый, голубой и коричневый. Магия стихий, которую демоны не практикуют, но которая считается опасной даже для нас.

- Иди, - приказал голос.

И я, наконец, смогла уловить – откуда он доносится, шевельнулись страницы книги на алтаре.

Подойдя ближе к черному камню, круги пропустили меня спокойно, я провела пальцами по обложке, стирая с названия пыль. «Белый список».

- Положи руки на выемки на алтаре.

- Это неопасно?

- Нет. Но поторопись, у нас мало времени.

- Кто ты? Или… что?

- Руки.

Тяжело вздохнув, я положила ладони на черный камень. Под моими руками алтарь дрогнул и повернулся, вместе со мной. Страницы книги зашелестели, вначале неохотно, а потом все быстрее. Мелькание слилось в сплошное пятно, которое начало светиться. А потом шелест стих, свечение опало, а над книгой зависла маленькая фигурка. Тонкая статуэтка с огромными белыми глазами. Белые волосы стелились вниз по черному платью. Длинные черные ногти на руках и черные рожки на голове.

- Ты кто? – недоуменно спросила я.

Создание кокетливо склонила голову.

- Белая. Хранительница «Белого списка» и одновременно с этим хранительница рода Владык.

- Ты бывший демон?

- Да. Я жена первого Владыки.

Я тихо ахнула. Белая довольно засмеялась.

- Да. Но об этом знали за всю историю «Белого списка» всего несколько демонов.

- Зачем ты рассказала об этом мне?

- Мне нужна твоя помощь, - хранительница «Белого списка» сплела и тут же расплела пальцы. – Помощь, которую ты можешь оказать, только если будешь точно знать, с чего все началось и чем может закончиться.

- Что надо делать?

- Для начала, устройся поудобнее.

Оторвав руки от камня, я села на пол, прислонившись спиной к алтарю. Белая опустилась на мое колено.

- Я начну с тебя, хорошо? Ты не рожденный демон, ты получила свою силу из воронки. Сила, которая очень долго искала своего хозяина. Не сразу, но она расправлялась в тебе, поднимая от уровня низшего к высшему.

- Это я знаю, но дальше то что?

- Демоны занимают определенное положение в «Белом списке» по рейтингу их сил. На «нулевом» месте – самый сильный, Владыка. При этом очень престижно и почетно для знающих, попасть в первую десятку моего списка.

- И? – я никак не могла понять, к чему клонит Белая.

- Ты есть в этом списке, в первой десятке, но твоя сила еще не успела, как следует занять свое место – и твой потенциал еще будет расти, расти до тех пор, пока ты не займешь первое место в моей книге.

- Откуда ты все это знаешь?

- Не ты первая, но подожди еще немного, - Белая поежилась. – Итак, как только ты достигнешь порога – вспыхнет безумие.

- От которого нет спасения, - покивала я. – Мне далеко до него?

- Нет, безумие уже близко. С твоей историей мы разобрались, теперь тебе придется еще немного потерпеть и выслушать другую историю. Считается, что жена Владыки, становясь матерью, умирает. Но это не так.

Белая смущенно посмотрела на меня, а я пыталась справиться со своим удивлением и растерянностью.

- Я… я тебя не понимаю!

- Не волнуйся, сейчас я расскажу больше. После рождения ребенка жена Владыки передает всю свою силу – малышу, становясь человеком. Ей стирают память, и у нее начинается новая жизнь. Но иногда силы Владычицы настолько огромны, что ребенок их не может вместить – ведь часть сил он еще получает и от отца, тогда излишек отправляется в особое хранилище. Рано или поздно хранилище заполняется, и вся сила начинает искать себе новую хозяйку.

- Нет, нет, - я покачала головой, - этого, этого просто не может быть!

- Может, - кивнула Белая, грустно глядя на меня. – К сожалению для тебя, может. ТЫ носительница сил прошлых Владычиц.

Мы помолчали. Сжав виски, вспыхнувшие нестерпимой болью, я пыталась все осмыслить.

- Хорошо. Я поняла, почему ты мне все это рассказала. Что дальше?

- Когда роду Владык грозит опасность, призывается носитель сил. Выигрыш огромный – не какая-то отсрочка от безумия, а полное избавление от него. В случае проигрыша, сменится род Владык, весь веер миров и их отражений начнет колебаться и тогда сложно понять, чем все закончится.

- Перспективы мрачненькие, конечно. Но у меня есть пара вопросов. Как я смогу избавиться от безумия и… что мне надо будет делать?

Белая молчала долго, и не потому, что я была недостойна знания, а потому что это знание может мне не понравиться.

- Способов много, - наконец, выдавила она из себя. – Например, стать женой Влаыдки, его тенью или отраженьем его сестры, стать Хранительницей Белого списка. В общем, вариантов много! И ты обязательно сможешь выбрать тот, который тебе понравится! Ну, так что, ты согласна?

- Подожди! Ты же не сказала, что мне надо будет делать!

- Не сказала, нет? – Белая вздохнула, а потом призналась. – Стать нянькой для двух великовозрастных балбесов.

- ЧТО?

Мой крик отразился от стен и вернулся ко мне, а я стояла, замерев соляным столбиком, и пыталась понять, когда я сошла с ума? Ведь даже, несмотря на то, что вопросов у меня куча, план по внедрению во дворец и в окружение «оболтусов» надо разрабатывать… несмотря на все риски, я отчетливо поняла, что скажу «да».

- Как выразить согласие? – уточнила я.

Белая просияла.

- Скажи, что принимаешь контракт «белого списка».

- Демон Меченая, страж Драконья пиявка, принимаю контракт «Белого списка».

А потом я вдруг почувствовала, что на меня кто-то пристально смотрит, и распахнула глаза, так и не договорив с Белой. Впрочем, если я верно поняла, то ее такое состояние дел только обрадовало.

- Вот и все, - повернулась я к Маринэ. – Так мы с тобой и оказались втянутыми в эту историю.

- Н-да, - протянула мой Страж. – Вполне в твоем духе. Ну что, мне распаковывать вещи?

- Ага. А я пойду, пройдусь.

- Куда?

- Пойду знакомиться со своими подопечными, - вздохнула я и вышла, прикрыв за собой дверь. Сад мертвых цветов встретил меня легким ароматом и закатом ТейлыАр, контракт вступил в силу.

ТейлаАр медленно и величественно опустилась за горизонт. Около дворца Владыки слуги сбились с ног, пытаясь выполнить свою работу, но не попасться на глаза Его Превосходительству, лично ожидающему приезд прекрасных гостий.

Данарий стоял на ступеньках, небрежно опираясь спиной на колонну. У дверей выстроилась целая вереница слуг, которые должны будут потом сопроводить девушек в предоставленные им покои. Несмотря на отказ Меченой, покои Владыка приготовил и для нее, повинуясь приказанию «Белого списка».

Первым, согласно протоколу, должен был прибыть демон с наибольшим рангом.

Когда вспыхнули светильники, неярким и еще неуверенным светом разгоняя тьму, у крыльца из ниоткуда проявилась карета, дорогая, но изящная, элегантная и в то же время подчеркивающая положение своей хозяйки.

Спрыгнувший с запяток лакей, распахнул дверь перед своей госпожой. Леди Реавель шагнула на первую ступеньку крыльца. Золотые локоны были убраны в сложную прическу, несколько прядей выбилось из нее, привлекая внимания к маленьким ушкам и красивой шее.

Узкое короткое платье из черного бархата, на ножках открытые босоножки. А поскольку был вечер и все-таки прохладно, Леди Реавель, словно озябнув, куталась в белый мех.

- Умна, умеет подать себя, - оценил Данарий. – Не видел бы ее раньше, мог бы выбрать и ее.

Леди Реавель поднялась наверх и склонилась в поклоне. Затем она выпрямилась, подала руку Королю демонов, и тут же холодные губы Владыки прижались к ее запястью.

- Доброй ночи, прекрасная. Я рад приветствовать Вас в моем дворце, окажите честь, станьте моей гостьей.

- Доброй ночи, Ваше превосходительство. Это честь для меня и я постараюсь ее оправдать.

Щелкнув пальцами, Данарий проследил, как Леди Реавель увели к ее покоям. Кашихан появилась за его спиной неожиданно, вот только что ее не было и вот она стоит, прикрывая изящной ладонью ротик.

- Доброй ночи, Ваше превосходительство.

- Доброй, Кашихан. Ты решила выйти и встретить свою даму?

- Да. Тем более, теперь она не будет в моей свите, я должна показать ей, что не сержусь.

- Если я ее не выберу, возьмешь ее обратно?

- Нет, конечно, - зеленоволосая красотка зевнула. – Ниро ненавидит двор. И делает все, чтобы его эпатировать, все ее выходки на публику. Она очень надеялась, что однажды злобный Владыка даст ей от дворца отворот. Но, увы, что за жизнь – она приглашена, как его личная гостья. Бедная Ниро. Я должна ее поддержать!

Данарий нахмурился.

- Ненавидит двор?

- Ага, - улыбнулась Кашихан. – Поэтому, будьте добры, Ваше превосходительство, присмотритесь к этой леди и выберите ее только в том случае, если сможете дать ей хотя бы уважение и внимание. В противном случае, этот редкий цветок просто завянет…

Владыка посмотрел на подъездную дорожку, у которой остановилась открытая карета, запряженная шестеркой изумительных лошадей.

Нироэль небрежно, даже не дожидаясь помощи лакея, выпрыгнула на дорожку и встала, задумчиво оглядывая Владыку. Высокая, белокожая, черные с синим отливом волосы, черные глаза, синие ресницы, синие губы, из-под которых проглядывали острые игольчатые клыки.

Леди явно подготовилась к встрече и, кажется, даже узнавала, что не любит Данарий. Ведь стояла она у лестницы в черных обтягивающих брюках и корсете.

- Доброй ночи, дивная, - улыбнулся Владыка.

Фыркнув, Леди Нироэль поднялась к демону.

- Доброй ночи, Ваше превосходительство.

- Для вас, дивная, приготовлены особые покои – золотые. Чтобы если вы решите бежать из дворца, вам пришлось приложить для этого минимум усилий.

Женщина демон прищурилась.

- Как скажете, Ваше превосходительство.

Склонившись в резком поклоне, больше подошедшему бы мужчине, Нироэль скрылась в дверях. Выждав некоторое время, Кашихан двинулась следом.

- А остальных встречать не будешь? – уточнил Данарий.

- Все равно сегодня будет первый бал, - отмахнулась девушка. – На нем всех и увижу.

Лейсан у дорожки не появилась. Еще утром она прибыла во дворец, разместилась в отведенных ей комнатах и сбежала – сдавать отчет по выполненному заданию. Поэтому сейчас, с замиранием сердца, Владыка ждал Орию.

Она приехала не в карете, она появилась верхом, на огромной зверюге, которая мало напоминала коня. Скорее, маленького дракона, которого лишили крыльев, поставили на землю и удлинили хвост. Морда странной рептилии была вытянутой, нос немного сплющен.

Такого Владыка еще не видел, и пока Ория не спрыгнула с этого создания, любовался им, пытаясь угадать, с какой планеты вытащено подобное.

Ория была точно такой же, как и в гробу, только за один день она еще больше похорошела. Длинное полупрозрачное светло-рыжее платье, усыпанное маленькими красными камнями, обвивалось вокруг ее стройных ног. Медово-рыжие волосы она убрала в корону, которая придерживалась обручем. Шоколадная кожа, подчеркнуто констатировала со светлым материалом платья.

Демон поднялась по ступенькам и остановилась напротив Владыки. В ее поклоне не было церемониала, в нем была только искренняя благодарность.

- Доброй ночи, светлейшая, - улыбнулся Данарий.

- Доброй ночи, Ваше превосходительство.

- Я рад приветствовать Вас в моем дворце. Надеюсь, время, которые вы здесь пребудете, пойдет вам на пользу и даст вам передышку в вашем нелегком труде.

Ория улыбнулась.

- Благодарю, Ваше превосходительство.

Пока она не скрылась из виду, Владыка не мог отвести от нее взгляда.

А потом легкие шепотки, которые вдруг вспыхнули за его спиной, заставили Данарий перевести взгляд на дорожку. Там стояла последняя невеста. Владыка не сразу понял, почему слуги так отреагировали, ведь предыдущие невесты были красивее и сильнее даже на вид, что они нашли в этом болезненном ребенке?

Тонкая, только тронь – сломается, в белоснежном платье, струящемся потоками на легком ветру, и откуда только появился во дворце, ведь все было от него зачаровано. Алые глаза смотрящие пристально и чуть иронично. Белые короткие волосы, даже не прихваченные заколками. Белая кожа, белые ресницы…

Она сделала шаг вперед и Данарий замер. Она больше всего напоминала приведение, струящееся по воздуху, не идущее, а плывущее.

Меченая остановилась у лестницы, словно раздумывая, а стоит ли подниматься. Данарий вздохнул и оттолкнулся от колонны, сделал шаг вперед, ожидая ее на том месте, где должен был ожидать всех невест.

Демон улыбнулась и поднялась наверх, завораживающе медленно и плавно. Остановившись рядом с Данарием, улыбнулась и присела в реверансе. Всего на какое-то мгновение позволив своей силе проявиться в частичном объеме, шлейф ее силы был таков, что даже Владыка с трудом сдержал вздох изумления.

- Доброй ночи, леди Меченая.

- Не будем бегать от судьбы, - улыбнулась демон, выпрямляясь. – Вы можете называть меня леди Чейн.

- Чейн? – изумился Данарий.

- Ох, я забыла! Доброй ночи, Ваше превосходительство! – в алых глазах плясали смешинки.

- Позвольте лично проводить вас до ваших покоев.

- Лично, - Меченая вскинула бровь. – Чем я заслужила ваше такое особое отношение?

- Вы очень необычная, леди Чейн.

- Правда? – девушка усмехнулась. Правой рукой она задумчиво скользнула по тонкому шраму на левой руке.

Владыка замер вторично, уловив чужую мысль:

«Не привлекайте ко мне особого внимания».

- Прошу простить, - улыбнулся Данарий, прищурившись – Последуйте за слугами. Я буду рад увидеть вас на балу.

- С кем вы откроете первый танец? – поинтересовалась Меченая, неожиданно замерев и повернувшись к Владыке.

- С вами, - твердо ответил тот.

Леди Чейн нахмурилась, но склонилась в поклоне. То ли не смея возражать, то ли не считая нужным это делать.

Демон уже скрылась в дверях, когда Владыка переместился в свой кабинет. Ему нужно было немного подумать, перед тем, как идти на бал. Пять девушек, пять сильных демонов, у каждой из них есть свои слабости и свои сильные стороны.

Пока не надо думать, кого выбрать, стоит получить удовольствие от встречи с ними. А обо всем важном он подумает завтра.

Войдя в бальный зал, я остановилась на пороге, оглядывая зал из-под маски и длинной тонкой вуали. Привилегия «невест». Мы могли остаться в таком виде до того момента, как нас официально представят высокому собранию.

Я стояла немного в сторонке, прикрывшись пологом невнимания, и задумчиво осматривалась. «Белый список» заранее дала мне описание тех демонесс, которые стали невестами. Еще Белая призналась в двух вещах, во-первых, она понятия не имела с какой стороны близится опасность к дому Владык - то ли со стороны невест, то ли со стороны Министров, то ли вообще – с неожиданной. А еще никто кроме Белой не знает о том, что жены Владык остаются в живых… Для всех они умирают в мучениях.

Для начала я нашла Кашихан. Всех невест, кроме некой Лейсан, я видела во время «приема», прибыв туда первой. Кашихан действительно была красива, той хищной красотой, которой так хочется восхищаться, но так не хочется подходить, чтобы познакомиться поближе.

Зеленые волосы, заплетенные в сложную прическу, были украшены шпильками с драгоценными камнями. Невероятно тяжелое украшение на шее, в ушах, куча браслетов и колец. Кашихан была увешена камнями, словно елка, но странным образом ей это шло. Лейсан я нашла около нее, восточная красавица, также прикрывшая голову вуалью, но обошедшаяся без маски. Такой нарочитый жест, я невеста, но скрывать мне нечего. Ее черные волосы были заплетены во множество косичек, каждая из которых оканчивалась маленькой жемчужиной.

Две старших леди – занимающих в «Белом списке» первое и второе места, обошлись без маски и вуали. Шлейф их сил был силен настолько, что они даже его замаскировать толком не могли. Последняя невеста, Ория – также накрылась вуалью и одела маску. Я прищурилась, прикусив губу. Когда-то очень давно я знала демона с таким именем, но потом она пропала в неизвестном направлении, потерявшись во время задания. Она, не она?

Данарий вышел на сцену ровно с боем огромных часов и я, наконец, получила возможность его рассмотреть. Владыка был прекрасен, но не той смазливой красотой плейбоя, а настоящей красотой, перед которой хочется склониться. Высокий, с мощной фигурой, широким разворотом плеч. Кожа загорелая, где только и когда успел? Глаза синие-синие, но я уже знала, что они могут стать черными, когда Данарий изумлен или растерян. Волосы странные, черные, но стоило ему повернуть голову, как вспыхивали под светом факелов зеленые блики.

Владыка оглядел зал.

- Доброй ночи, подданные мои, - улыбнулся демон. – Сегодняшняя ночь, ночь особая. В наш дворец прибыли красавицы демоны, сильные, умные, с чувством юмора. Кто-то из них станет потом нашей Владычицей. Поэтому я прошу вас отнестись к ним с особым вниманием.

Я фыркнула, интересно его владычество понимает, как двусмысленно прозвучала его фраза? Так, судя по искоркам в синих глазах – отлично понимает. И не он один. Лейсан и Кашихан бросили в сторону Владыки одинаково усталый взгляд. Ория не поднимала глаз от пола. А две первых леди хищно усмехнулись, их такой особый интерес не пугал.

Данарий оглядывался по сторонам, интересно кого он ищет? Вот, перестал и начал объявлять.

- В «Белом списке» в этот раз из десяти демонов, только шестеро представительниц прекрасного пола, но одна из них еще не вошла в ту пора, когда можно выходить замуж.

Кашихан фыркнула, но промолчала.

- Итак, теперь я могу представить вам «невест». Леди Реавель. Леди Нироэль. Леди Лейсан. Леди Ория. – После каждого имени Владыка делал заминку, и названная невеста появлялась рядом с ним на сцене. – Леди Чейн.

Я фыркнула и появилась последней рядом с ним. Данарий бросил на меня растерянный взгляд.

«Не ожидал, что она будет под вуалью», - мелькнуло у него растерянная мысль.

Я кинула в его сторону ироничный взгляд.

«Эй, Данарий, не отвлекайся на мою скромную персону!»

Владыка застыл… потом с трудом преодолел себя, махнул рукой распорядителю церемониала и началось. Высокопарные слова, торжественные обещания. Я поняла, что начинаю засыпать, когда, наконец, объявили начало бала.

Его Превосходительство удивил всех, подойдя ко мне…

Бал начался, и наша пара медленно закружилась в центре зала.

Глава 23.

Осторожный первый шаг, словно Владыка пробовал пол на прочность. Его руки на моей талии, так деликатно и в тоже время сильно. Он молчит, молчу и я. А вокруг нас не только музыка, но и шепот, шепот, шепот. Ведь он так и не снял с меня ни маску, ни вуаль. Остальные невесты «лишились» этого украшения.

А еще никто из демонов при дворе никогда не слышал о леди Чейн. Еще бы, я старалась никогда не появляться в обществе, прилетела – сдала отчет, исчезла на следующее задание. Мне не нравились политика и интриги, а сейчас я оказалась в самом центре их, и не могла себе даже предположить, что же мне делать и чем обернется этот вечер.

Данарий смотрел поверх моего плеча, чтобы не встречаться со мной взглядом, но дело было не в том, что он не хотел со мной разговаривать, хотел, но просто не знал с чего начать. Владыка был растерян. Его выдавали потемневшие, черные глаза

- Леди. Я хотел бы с вами сегодня побеседовать, - вдруг сказал он.

Я вскинула бровь, сильный порыв ветра, непонятно откуда появившийся в зале, подхватил мою вуаль и приподнял, всего на пару секунд, отгораживая наши лица от зала.

- Зачем?

- Вы заинтересовали меня. И я бы очень хотел, чтобы вы уделили мне внимание.

- Сегодня, - я улыбнулась, чуть-чуть наклонившись к Владыке. – Я приду в твой кабинет, Данарий.

Имя Владыки прозвучало так тихо, что демон мог бы его и не услышать, если бы именно этого он не ждал. Не больше и не меньше, ему нужно было имя.

- Белый список отправляет вас… тебя, с ХойСартана?

- Нет. Я остаюсь во дворце.

И вальс неожиданно закончился. Стихла музыка, кажется, Владыка с трудом удержался, чтобы не пригласить меня вторично, но это было бы слишком опрометчиво. Поэтому реверанс, глубокий, положенный по церемониалу, и я двинулась в сторону выхода на балкон.

Придворные расходились в разные стороны, словно боясь случайно коснуться меня.

Под музыку второго танца я распахнула двери и вышла. Мне не надо было оглядываться, чтобы узнать, что на второй танец Данарий пригласил Кашихан.

Как только огромные створки беззвучно закрылись за мной, я начала переодеваться. Платье начало менять свою форму, превращаясь в короткие брюки и свободную блузку. Вообще то колдовать во дворце Владыки могли только те, в ком текла кровь владыческого рода. Но у меня была сила прошлых владычиц, и дворец признал меня, разрешил применять силу.

Во время танца я обратила внимание на потолок, там были широкие, очень удобные балки, до которых было бы очень сложно добраться с земли, а вот с балкона – самое то что надо. Короткая телепортация и прикрывшись пологом невидимости, я растянулась на балке, с интересом разглядывая зал. А там было на что посмотреть. Нет, меня не интересовала экзотическая внешность или ворох разноцветных платьев, меня интересовало то, что происходит во время танцев. Короткие разговоры, жесты, договоры о встречах и расставаниях.

Даже «невесты» участвовали во всем этом. Именно им я и решила уделить особое внимание.

Нироэль – потрясающе красивая девушка, стояла рядом с Кашихан. И видно было, что сестре Владыке такое соседство нравится. Обе девушки тихо переговаривались, но мне не нужны были их слышимые фразы, я смотрела за тем, как они общаются.

Вот Кашихан склонила голову, поправила одну из шпилек в волосах, тонкая газовая шаль на ее плечах чуть-чуть скользнула вниз, и сестра Владыки прихватила ее тонкими пальчиками, что примечательно двумя.

«Жду тебя через два часа в нашем условленном месте».

- Интересно, - задалась я вопросом, - какие отношения связывают этих двух? Что может быть общего у принцессы двора и девушки из ее свиты, которая этот самый двор ненавидит? Придется проследить за девушками, так сказать, во избежание.

Реавель стояла рядом с кружком министров, разговаривая с ними о погоде и о том, что политика Владыки в этом году немного отличается от прошлого. Кажется, демон решил взять всю власть в свои руки.

Мимолетно усмехнувшись, я посмотрела дальше. В Совет министров входят в основном умные и дальновидные демоны. На уловку блондинку попадется один, максимум двое, из тех, кто недавно вошел в него, заменив старых министров, ушедших на покой. Но за Реавель надо будет присмотреть. Кто знает, на что она пойдет, чтобы стать женой Владыки и его соправительницей.

Лейсан стояла в кружке молоденьких демонов. Восточная красавица разговаривала с ними, не требовалось даже оказаться рядом, чтобы услышать, что разговор идет совсем не о комплиментах, девушка распекала гвардейцев… По ее мнению, они не умели держать оружие. Судя по лицам демонов, наливающимся краской, вечером состоится дуэль и не одна. Лейсан же выглядела очень довольной этим обстоятельством.

Осталась Ория. К счастью, это была совсем не та демонесса, что я знала раньше, иначе, мне было бы очень сложно выполнять свой долг. Перед той Орией я чувствовала себя немного виноватой. Эта демон кстати, единственная, кто стояла сейчас рядом с Владыкой. И мне не понравилось то, что предстало моим глазам. Воздух вокруг них был настолько наэлектризован, что казалось, от них сейчас в зал начнут бить молнии, и явно эти молнии кого-то заденут. Оба молчали, но не видели никого и ничего.

Напряжение немного ослабил молоденький демоненок, поднесший бокалы с вином. Взяв бокалы, Данарий что-то тихо сказал Ории. Демонесса кивнула, но пригубить вино из своего бокала не успела, на нее налетел вихрь из трех демонов, и даже не успев извиниться перед Владыкой, невесту утащили за собой ее старые друзья.

А я насторожилась. Демоненок прошел по залу так, чтобы никто больше не взял бокалы с его подноса. Поднос отправился в магическую урну, следом отправились бокалы, а сам лакей исчез за дверями. Можно было бы преследовать его, но важнее сейчас был Владыка, выпивший из бокала яд.

Спрыгнув с балки вниз, благо танцующих сейчас было немного, я двинулась к Данарию, обходя по пути пары, чтобы ни с кем не столкнуться. Подхватив Владыку под локоток, я вывела его на балкон. Где-то внутри меня зародилась боль. Белая упоминала об этом, как только кому-то из моих подопечных будет грозить опасность, внутри меня будет возникать боль. А смерть одного из них – повлечет и мою смерть.

Усадив Владыку на скамейку, я вернулась к стеклянным дверям и закрыла их, опустив следом шторы. Мой демарш остался никем не замеченным.

- Данарий, - позвала я.

Владыка с трудом открыл глаза и тут же закрыл, уронив голову на грудь. Ему было совсем плохо. Наклонившись, я приложила пальцы к жилке на его шее, пульс затихал. И я знала только один яд с такими симптомами. Обычно на демонов яды так сильно не действуют, максимум, можно заработать головную боль. Но чтобы начало останавливаться сердце…

Самым интересным было другое, от этого яда не было противоядия, по крайней мере официально. Оно было, но чтобы его использовать…

- Н-да, - озадаченно качнув головой, я размяла пальцы.

Точечная телепортация это самое сложное, мне предстояло «ограбить» Кашихан. Только у нее в прическе были шпильки достаточной длины и украшенные бриллиантами. Мне сейчас нужны были очень чистые камни.

Кашихан оглядев зал, убедилась, что гости, наконец, забыли о том, что они в гостях и начали развлекаться, а значит можно покидать прием.

Демон вышла за двери, плотно прикрыв их за собой. Из соседних дверей выскользнула Нироэль. Обе девушки, даже не глядя друг на друга, двинулись вперед. У дверей в спальню принцессы, Нироэль огляделась по сторонам и вошла вслед за своей подругой.

Двери закрылись.

- Надоел этот бал! – зарычала Кашихан. Выпустив когти, она буквально на ленточки покрошила свое платье.

Покачав головой, Нироэль подошла ближе к подруге, положила руки ей на плечи и начала разминать сведенные мышцы. Тихо мурлыкнув, принцесса опустилась на пол, не сопротивляясь сильным рукам Ниро.

- Что будешь теперь делать? – поинтересовалась демон.

Принцесса вздохнула, потерлась щекой о руку Нироэль.

- Держать тебя при себе. И любой ценой не отдать тебя Его превосходительству.

- Ревнуешь?

- Вот еще! – вскинулась Кашихан, резко повернувшись, она схватила подругу за руки и опустила на пол, усадив рядом с собой. – Я не хочу тебя потерять. Ты мне нужна гораздо больше, чем Данарию. У него есть целых четыре других невесты. Пусть и выбирает из них!

- Если я хоть чуть-чуть разбираюсь в демонах, - улыбнулась Нироэль. – То у твоего брата очень ограниченный выбор.

- Почему?

- Реавель – будет постоянно чинить заговоры, она уже сейчас начала плести свои интриги. Вряд ли Его превосходительству нужна ТАКАЯ жена. Лейсан его подруга детства и он не станет подвергать ее опасности. Он будет играть на двор, одаривать ее своим вниманием, но на самом деле ее не выберет.

- То есть у него выбор только из двух демонесс? Как их там? Леди Ория и леди?

- Чейн.

- Никогда о ней не слышала, - вздохнула Кашихан. – А ты?

- О Меченой ты что-нибудь слышала?

- Только слухи и сплетни. Поговаривают, она очень опасный демон, была когда-то низшей, потом стала высшей. Берется за самые сложные задания и выполняет их. Ничто и никто не может противостоять ей, - принцесса подумала. – Вот и все. Самое странное, никто не может ее описать. Говорят, что вроде блеклая, но как только она открывает свою силу, то становится столь прекрасной! Так ты не ответила, ты знаешь леди Чейн?

- Я знаю Меченую. Мы познакомились с ней очень давно. У меня было другое имя. Она была уже тогда подающим надежды высшим демоном. Она уходила на любые задания и возвращалась. Мы не были с ней друзьями, но не были и врагами. Просто знакомые. Однажды нас с ней поставили в пару… Вот тогда у меня появилась возможность узнать, какая она на самом деле.

- Расскажи? – из изумрудных глаз ушло бешенство.

Нироэль улыбнулась уголками губ, она своего добилась, Кашихан успокоилась.

- Случаи, когда на задание отправляют пару демонов, можно пересчитать по пальцам. Делается это очень редко, и только в двух случаях. Когда надо либо спасти целый мир, либо его уничтожить. – После минутной заминки, Ниро продолжила. – Нам не повезло, нам выпало именно второе задание. Уничтожить планету, на которой появилась странная зараза, носителями которой были жители. Может быть, мы бы не тронули эту планету, но эта болезнь уничтожала не только магов, но и демонов, высших демонов. А нас слишком мало, чтобы допустить появление такой заразы.

- Но… вы же…

- Нас отправили умирать. Выбрали двух высших, достаточно сильных, чтобы справиться, но таких, которыми можно пожертвовать.

- Пожертвовать?

- Нам в любом случае был подписан смертный приговор. Или эта болезнь, которая убивает демона за час. Или откат от уничтожения, который ничего бы от нас не оставил. Тогда меня звали Ория – восходящая звезда, и я была обычным высшим демоном, загорелая кожа, светло-голубые волосы, светло-голубые глаза… Меченая – всегда вызывала у меня вопросы. Она была такая худенькая, такая тоненькая, в ней не ощущалась сила. Словно она обычный человек, но ее шлейф, когда она его открывала, сводил с ума даже высших демонов. Именно поэтому она прикрывала его и никогда не открывала полностью.

- Как она выглядела? – жадно спросила Кашихан.

- Тоненькая, не очень высокая, по сравнению с остальными демонами. Короткие белые волосы, белая кожа, мраморная и холодная, алые глаза.

- Вот как, - принцесса вздохнула, - а дальше?

- Нас закинули телепортом на очень негостеприимный мирок, и Меченая повернулась ко мне. Это был приказ мне – уничтожить планету, после того, как она уничтожит все живое на ней. И я не посмела его ослушаться, застыла за ее спиной. Место, где было наиболее безопасно.

- Она что… уничтожила все живое?

- Да. Иногда эта картинка мне снится в кошмарах. Она разделась донага, развела руки в разные стороны и начала читать какое-то заклинание. Она использовала не свою силу, а что-то другое, что-то чему я не могла подобрать название. Но это было очень страшно. Потому что шлейф, ее шлейф внезапно начал растягиваться и истончаться… а потом загорелось все, земля, вода, воздух. Я стояла вплотную к ней и меня трясло от страха… А потом все закончилось. Осталась только планета, покрытая выжженной коркой. Эта же даже не пошатнулась. Она провела руками вдоль своего тела, одеваясь, ведь ее одежда тоже сгорела, а потом обернулась ко мне. В ее глазах я не увидела ничего! Ни сожаления, ни жалости, ни усталости. Словно она ничего не сделала, словно это было обыденное задание. Тогда во мне что-то сломалось. Я выполнила задание, вбухав всю свою силу, я даже не подумала о том, как мы будем возвращаться обратно. Меченая буквально за шиворот вытащила меня оттуда, когда планета начала разваливаться на кусочки, чтобы потом обратиться пылью.

- Ух, - принцесса изумленно изучала подругу, она даже не подозревала за ее спиной таких подвигов. – А что было дальше?

- Дальше мы разошлись. Я не могла с ней общаться… она не настаивала. Потом она ушла на очередное задание и не вернулась. Что-то пошло не так… и только тогда, через одну общую знакомую, я узнала, что она подхватила эту болезнь, которая добавилась к откату и при этом ее не убила. И это удивляло всех.

- Но… ты стала вот такой?

- Да. Изменчивость стала свойством моего организма. Свойством, благодаря которому Меченая, а точнее леди Чейн, меня и не узнала.

- Леди Чейн… - задумчиво повторила Кашихан. – Тогда, наверное, стоит держаться от нее подальше?

- Нет. Она многому может научить и многое может дать, если найти что-то, чем ее заинтересовать.

- Вот как, - принцесса вздохнула и подняла руки, чтобы начать распускать волосы. Но тут начало происходить что-то странное…

Одна за другой шпильки из волос принцессы исчезли сами по себе. Зеленые волосы кольцами упали на спину.

- Что это значит? – ахнула Кашихан. – На моих шпильках заклинаний же было целое море! У кого могло хватить сил их утащить?

Нироэль нахмурилась, прислушалась к себе и поднялась на ноги, поднимая и принцессу.

- Оденься. Прогуляемся по улице. Тут кое-где такое волшебство начинается… стоит посмотреть на работу профессионала.

Кашихан даже не возразила. Одевшись, обе девушки выскользнули на улицу через балкон. Призрачный дракон, скользящий в небесах, взглянув вниз, и полетел дальше. Нироэль оба стража знали и не задевали.

Буквально через пару минут около меня скопилась целая горка шпилек. Мимолетно отметив, что заклинаниями на каждой можно убить даже медведя, я опустила Владыку на пол, перевернув его на живот. Шлейф силы отгородил нас обоих от дверей на балкон, не хватало еще, чтобы гости сегодняшнего бала забеспокоились и вышли проверять, что тут происходит. С другой стороны начинался обычный сад, но из-за близости к мертвому, гости туда не ходили.

Очистив от заклинаний десяток шпилек, я начала наговаривать на них заклинание очищения, попутно окуная кончики в свою кровь, для этого пришлось распороть запястье. Потом каждую шпильку надо было вонзить в определенную точку. Это было бы больно, но Данарию уже было все равно. Он еще был жив, но оставалось слишком мало времени.

Бриллианты на кончиках каждой шпильки начали стремительно темнеть, вытягивая заразу из крови Владыки. Испорченные шпильки я вытаскивала, заменяя их на новые. Понадобилось использовать все шпильки Кашихан… и только после того зараза была нейтрализована.

Теперь второй этап, промывание мозгов. Данарий пришел в себя через полчаса. Этого времени мне хватило на то, чтобы окутать его восстанавливающими полями. После этого яда тело просто отказывалось шевелиться, все мышцы двигались в разное время и отказывались подчиняться сознанию.

Переносить Владыку с балкона было нельзя, поэтому пришлось накладывать на балкон дополнительную защиту и сидеть рядом с ним, ожидая, когда спящий красавчик откроет глаза.

- Пришел в себя? – хмыкнула я, почувствовав изменения в полях, окружающих Владыку. Они начали работать активнее, и гримасы боли на лице Данария выдали его.

- Что я здесь делаю? – слабо спросил он.

- Лежишь, - усмехнулась я, вытягивая ноги. Теперь можно и отдохнуть.

- Почему лежу? – глупо уточнил демон.

- Потому что дурак, - ответила я, не открывая глаз.

Со стороны кустов раздался сдавленный смешок, резко вытянув в ту сторону щуп, я вытащила наружу и двух наблюдателей, не сводивших с меня глаз во время всего процесса лечения. Отвлекаться было нельзя, поэтому пришлось делать вид, что я ничего не вижу и не слышу, чтобы не спугнуть.

- И почему я не удивлена? – спросила я, привставая и оглядывая немного смущенных Кашихан и Нироэль.

- Почему я дурак? – донеслось обиженное от Владыки.

Я повернулась к нему, присела на корточки и подняла руку.

- Вот это что? – спросила я, ткнув пальцем в массивный перстень с алым камнем.

- Кольцо.

- Что делает?

- Определяет яд.

- Тогда почему ты не обратил внимания на него, когда тебе подсунули бокал с концентрированным ядом? – зарычала я.

Данарий смутился.

- Я все понимаю, - уже спокойнее продолжила я. – Ория прекрасная леди, влюбиться в нее несложно. Но зачем терять от этого голову?

- Я ничего не терял, - вяло огрызнулся Владыка.

- А если бы я не оказалась рядом? – опять начала я злиться. – Золотую пыль твои придворные медики не умеют выводить из крови! Даже если бы тебя успели к ним доставить!

- Золотую пыль? – раздалось изумленное восклицание на три голоса.

- Но-но-но этот яд смертелен! – возмутилась Кашихан.

Я подняла на нее глаза.

- Да. Но в моей крови после одного случая поселилось одно очень хорошее противоядие.

Нироэль залилась краской, а я спокойно продолжила.

- Главное было точно знать в какие точки вонзать иголки. И да, Кашихан, извини, что утащила твои шпильки. Мне на тот момент они были нужнее.

- Не проблема, - отмахнулась принцесса, потом перевела горящий взгляд на брата. – Ты же мне купишь новые?

- Куплю, - кивнул тот и посмотрел на меня. – Тебе какой подарок?

- Не попадайся больше так глупо, - попросила я, поднимаясь на ноги. – Через полчаса придешь в себя окончательно и сможешь самостоятельно перебраться в свою комнату. А мне уже пора.

Владыка тяжело вздохнул.

- А разговор?

- Откладывается! – просияла я.

Чтобы перемахнуть через балкон потребовалось всего одно усилие, сила стремительно насыщала мое тело, и оно соизволило вновь начать слушаться.

Остановившись перед принцессой и Нироэль, я принюхалась. Еле уловимый цветочный запах духов и запах силы, все сходилось.

- Привет, Ория, - улыбнулась я, - точнее Нироэль.

- Привет, Меченая, - улыбнулась в ответ та. – Точнее леди Чейн.

- Ничья, - хмыкнула я. – Ты меня почувствовала?

- Да. Шлейф твоей силы нельзя перепутать ни с чьей, даже если очень захочется.

- Понятно, - кивнула я. – Ладно, леди, прошу меня извинить. Мне надо вернуться в дом и поспать хотя бы сегодня.

Кашихан и Нироэль переглянулись.

- У тебя есть контракт? – спросила принцесса.

- Да. А что?

- Я бы хотела тебя перекупить. Мне не хочется потерять брата. А пока будут проходить все эти смотрины, это вполне возможно.

- Перекупить мой контракт нельзя, - ответила я, подбирая слова. – Но охранять твоего брата я буду, поскольку это входит в мои обязанности. Всего хорошего.

Прежде чем обе девушки успели что-то сказать, я перемахнула через живую изгородь, скрываясь в мертвом саду.

- Белый список, - выдохнула Кашихан.

В одной из дворцовых комнат, собрались шесть демонов, закутанных в разноцветные плащи. Заговорщики, давно ожидающие возможности получить свою порцию власти. Тем более что все складывалось так удачно… была возможность повлиять на близкое окружение принцессы и получить из нее марионетку. А теперь еще можно вывести из игры Владыку и подставить другого.

Демон в голубом плаще огляделся.

- Сегодня, - начал он. – Мы с вами встречаемся последний раз перед тем, как наши планы начнут исполняться. Можно было бы и не встречаться, но один из нас подслушал сегодня интересный разговор, и поспешил сообщить, что у нас появился соперник, который может расстроить наши планы. Соперник, которого надо уничтожить до того, как он уничтожит нас. Леди в фиолетовом, прошу.

- Спасибо, - демон поднялась на ноги, расправила почти незаметную складочку на своем плаще. – Это случилось сегодня на балу. Я стояла вместе со своим кавалером около министров. Рядом с ними была леди Реавель. И она очень аккуратно, исподтишка, пыталась выяснить какие настроения сейчас в совете министров. Она выявила две жертвы, на которых направит свое внимание. Я прошу обратить внимание на эту леди, пусть вас не вводит в сомнение ее хрупкость и беззащитность. В «белом списке» эта леди на первом месте. Она склонна к военным действиям и ее интриги также напоминают военные операции, но она умеет добиваться своего. Это все.

Демон в голубом плаще склонил голову.

- Мы учтем. Думаю, я займусь ей лично. У кого еще что?

- Да, - на ноги гибко и грациозно поднялась девушка в золотом плаще. – У меня есть тоже что добавить. Есть еще одна проблема. Большая проблема.

- Госпожа жрица?

- На ХойСартане появился демон необычайной силы. Демон, который может помешать нашим планам просто так, проходя мимо. От скуки.

- Вы говорите о леди Ории? – улыбнулась демон в фиолетовом плаще. – Я могу заняться ей..

- Я говорю не о ней, - отозвалась жрица. – Я говорю о другой невесте. Леди Чейн.

В кругу заговорщиков вспыхнули горячие шепотки.

- О ней никто из вас не знает. Именно поэтому вы еще не поняли всей опасности случившегося выбора, - задумчиво продолжила демон. – Леди Чейн опасна. Пусть вас не смущает то, что она замыкает десятку «Белого списка», она неимоверна сильна. Шлейф ее силы постоянно спрятан и никто не может точно сказать, насколько она сильна. Она была высшим демоном, но всегда занимала строчки пятидесятые. После одного задания, когда она выпустила свою силу и открыла шлейф, она одним махом поднялась на десятую строчку.

- Это невозможно! – возмутился демон в голубом. – От «Белого списка» нельзя спрятать свою силу настолько!

- Говорят, - словно не замечая его, сказала жрица. – Что сила этой леди еще не до конца расправилась в ней. И она может подняться еще выше.

- Что нам может сделать девчонка, которая никогда не задерживается на ХойСартане? – заговорил демон в черном. – Леди Чейн не настолько опасна, какой вы пытаетесь выставить ее, жрица.

- У вас есть доступ к «Белому списку», господин, посмотрите то, чем занималась эта Леди. Какие именно дела за ее спиной и вы убедитесь в том, что она – смертельно опасна!

- Если все так, как вы говорите, - демон в черном пожал плечами. – То я лично займусь этим демоном.

Заговорщики переглянулись. Демон в черном был немного слабее самого Владыки, но он был старше его, умнее и опытнее в политических играх. Что ему могла сделать Леди Чейн? Только жрица нахмурившись смотрела в сторону. Никто всерьез не принимал эту леди, никто… пока не становилось слишком поздно.

Демон в черном перевел свой взгляд на жрицу и улыбнулся, обеспокоенный демон – весьма интересная картинка. Но жрица может не волноваться, он уже сталкивался с Меченой и не оставит ей ни единого шанса испортить ему Игру. К тому же так хочется отомстить этой мерзкой девчонке за прошлый провал!

Это уже не просто Игра. Это уже личная месть. И пусть остальные поберегутся.

Глава 24.

Кашихан потянулась и лежа на животе, посмотрела на Нироэль, сидевшую в ее комнате на низком пуфике.

- Я удивлена, - призналась девушка. – Я бы никогда не подумала, что такое возможно.

Ниро подняла голову от вышивки на своих коленях и посмотрела на младшую подругу.

- О чем ты, Хани?

- О леди Чейн, - принцесса демонов повернулась на спину, разглядывая потолок. – Она вылечила брата, ответила на пару вопросов и при этом ничего не сказала! Если бы не ты, мне бы и в голову не пришло, что она чего-то стоит.

- Почему?

- Она слишком обычная, неинтересная. На вид человек! А без шлейфа силы вообще болезненный ребенок! Ее даже всерьез нельзя принять! Даже после того, что ты рассказала! Умом понимаю, что она может быть опасна, а все чувства – так презрительно недоуменно говорят, что это ребенок, ничто собой не представляющий.

Нироэль улыбнулась, и эта улыбка отразилась в ее словах.

- Чейн очень долго добивалась именно этого впечатления.

- Добивалась?

- Конечно, она ненавидит двор, поэтому всегда тщательно прятала свою силу, чтобы не попасть в окружение Владыки. Ведь Его превосходительство всегда подбирает в свою свиту самые яркие жемчужины.

- Может быть, - Кашихан вздохнул. – Брат сегодня чуть не погиб! Надо же – не обратить внимания на кольцо и выпить яд. А все из-за этой Ории. Кто она такая?

- Высший демон, - Ниро задумалась.

- Это я знаю, - огрызнулась принцесса. – Но мне этого мало! С Лейсан мы знакомы с детства, пусть у нас были не очень хорошие отношения, она всегда предпочитала компанию брата, нежели мою, но все же я знаю о ней очень много. Реавель была в свите еще моей матери, и ее мама очень точно охарактеризовала в своем дневнике. Третья невеста – ты. О тебе я почти ничего не знаю, кроме того, что ты нужна мне больше чем брату, и я тебя ему не отдам. О Чейн ты мне рассказала… а вот эта Ория – темная лошадка.

- Не настолько уж и темная, - ответила Нироэль. – Она вошла в десятку Белого списка сравнительно недавно, полторы сотни лет назад. После того, как провела блестящую интригу во дворце правителя одной планеты, большой, владеющей торговыми путями, их маги неимоверно талантливы и сильны. В общем, такую планету легче иметь в друзьях, чем доказывать, что враги из нас смертельно опасные.

- Э? – недоуменно начала Кашихан. – Так это Ория заключала торговый контракт с Мирином?

- Да. И не только. Она вообще Серый дипломат, отправляется на такие дела, с удовольствием погружается в пучину интриг, плетет свои и наслаждается каждым мигом борьбы умов.

- Не очень удачно, что она рядом с братом.

- Наоборот, - пожала плечами Ниро. – Это хорошо, что она рядом с ним. Ория не может жить без интриг, а так она будет на его стороне. Точнее на своей.

- Своей? Как ты думаешь, она согласится стать женой брата?

- Вряд ли. Эта демон слишком высоко ценит свои способности и силы, свою свободу и возможность поступать так, как она хочет.

- Значит, у брата вообще нет выбора?

- Есть. Один-единственный выбор, - по губам Нироэль скользнула легкая улыбка. – Если он сможет получить Чейн, то никогда не пожалеет о своем решении.

- Но… нет! Это невозможно, - Кашихан присела на кровати, глядя на подругу. – Подумай сама, последняя в Белом списке, окруженная сплетнями и слухами. В конце концов, ей брат вообще не понравился!

- С чего ты взяла?

- Почувствовала.

- Опять твой дар вышел из-под контроля? – сочувствующе спросила Ниро.

Принцесса кивнула.

- Больно…

- Кого ты на этот раз поймала?

- Леди Чейн и поймала, но только уже на выходе, когда та исчезала за забором в Мертвом саду. Кстати, а что она там делает?

- Живу я там, - раздалось раздраженное от окна.

И в комнату через балкон запрыгнула та, о котором все это время разговаривали принцесса со своей подругой.

- Леди Чейн?

Леди Реавель мерила раздраженными шагами гостиную в предоставленных ей комнатах, больше всего хотелось что-нибудь разбить, но это плохо скажется на ее образе. Надо быть милой и тихой, надо заинтересовать Владыку.

Мысли, словно раздраженные осы, терзали ее голову. Разнообразные планы и интриги сменяли друг друга, но все это было не то. Все планы не подходили к сложившейся ситуации.

Наконец, тяжело выдохнув, демон уселась в кресло и положила на колени толстую папку с завязками, вытащила из секретера листок и тонкое перо.

Поставила цифру один и написала.

«1. Леди Нироэль».

Первая леди Белого списка не знала об этой Леди ничего, кроме того, что Нироэль ненавидит двор, а значит, она не опасна в гонке за властью. Зато ее поддержкой можно заручиться, Ниро очень близка к принцессе, а та может повлиять на брата.

После имени демона добавилась запись:

«Найти, чем можно подкупить».

Следующая запись на листочке была предельно краткой.

«2. Устранить Лейсан. Не убивать – опасно».

Чтобы устранить эту девушку, придется постараться. Она не так проста, как например ее же отец, она давняя подруга Владыки, значит можно сыграть на этом.

Задумавшись, леди Реавель не заметила, как подожгла листок и тот догорел за пару секунд, прежде, чем леди успела опомниться.

Тяжело вздохнув, первая леди Белого списка решила начать с конца и вызвала во дворец своего личного убийцу.

- Моя леди, - прекрасный демон в светло-голубом костюме склонился перед своей госпожой.

Задумчиво разглядывая блондина с голубыми глазами, леди Реавель спросила совсем не то, что собиралась сначала.

- Лео… где ты был сегодня ночью?

- В особняке, моя леди.

- И ты не приходил во дворец?

- Нет, моя леди.

- Жаль. Мне бы пригодились твои суждения. А почему ты не приходил? Ты входишь в десятку высших демонов, а им всем были присланы приглашения.

- Моя леди приказала мне остаться дома, что я и сделал.

- Вот как… Скажи, Лео, ты сможешь убить демона из первой же десятки?

- Да, моя леди.

Реавель довольно улыбнулась.

- Это хорошо, это просто замечательно.

- Кто-то мешает планам моей Леди?

- Не только… - первая леди Белого списка поднялась на ноги и отошла к окну. – Как ты думаешь, Лео, из меня получится жена для Владыки?

- Нет, моя леди.

- Нет? – в глазах женщины мелькнул гнев.

Словно не замечая его, Лео спокойно продолжил.

- Из моей леди выйдет прекрасная Владычица.

Леди Реавель смущенно хмыкнул.

- Ты мне льстишь, Лео.

- Никак нет, моя Леди.

- Что же, - женщина потянулась как кошка и села в кресло. – Послушай, тебе придется мне помочь.

- Ради моей Леди – что угодно.

- Хорошо. Во дворце сейчас пять невест. Это слишком много. Одна из них должна покинуть ХойСартан в течение ближайших двух дней.

- Любая?

- Да.

- Я могу начать снизу?

- Там у нас стоит леди Чейн? – Реавель задумалась, вспоминая эту демонессу и то, что она танцевала первый танец с Владыкой. – Да. Начни именно с нее.

- Как скажете, леди. Я могу идти?

- Иди, - кивнула женщина, разворачиваясь к зеркалу. – А я пока подберу наряд для сегодняшнего ужина. Говорят, на нем будет присутствовать сам Владыка.

Приведя себя в порядок и отдав пару заданий для Маринэ, я вернулась к дворцу и первым делом решила поближе познакомиться со второй подопечной. Кашихан.

В ее комнате горел свет, поэтому, недолго думая, я забралась в комнату через балкон и первым делом услышала отголосок очень интересного разговора.

Дверь открылась мягко и бесшумно, остановившись на пороге, я раздраженно ответила на последний вопрос принцессы.

- Живу я там.

- Леди Чейн?

- Не надо так вздрагивать, - пожала я плечами, проходя и устраиваясь на кровати, рядом с Кашихан.

Принцесса недоуменно хлопая глазами, уставилась на меня.

- Зачем вы пришли?

- Я хочу немного облегчить себе работу, а значит, мне нужна ваша помощь.

- Моя? Но при чем здесь я?

- Мне заказал работу Белый список. Я должна обеспечить безопасность не только Владыке, но и принцессе.

- То есть и мне?

- Да, Леди.

- Но... подождите, опасность если и грозит кому, так это только брату. В конце концов, он главный герой этих смотрин. Он в центре всех интриг! Он, а не я! Так что, я не понимаю…

- Хани, - Нироэль посмотрела на подругу. – Леди Чейн говорит правду, тебе тоже грозит опасность.

- Но какая? Кому я нужна?

- Вы принцесса, вы сестра Его превосходительства, а значит, будут искать способы – чтобы привлечь вас на свою сторону или устранить, если вы будете мешаться, - пояснила я, внимательно глядя на Нироэль. Та поежилась, но кивнула, уловив молчаливое требование помочь в уговорах.

- Верно, Хани.

- Что я не смогу противостоять каким-то заговорщикам? – фыркнула принцесса. – Меня обучали лучшие воины и маги! Я в первой десятке Белого списка!

- Какой же ты еще ребенок! – вздохнула Нироэль.

Тихо хмыкнув, я покивала.

- Принцесса, совершенно не обязательно надавливать на вас прямо, да и чтобы вас убить не обязательно подходить к вам на расстояние удара!

- Леди Чейн, пожалуйста, - Кашихан возвела к потолку глаза. – Для начала обращайтесь ко мне на ты и, как и Нироэль – Хани.

- О, - я улыбнулась. – С чего неожиданно такая милость, с вашей стороны, принцесса?

- Если вы взяли заказ Белого списка и должны охранять также и меня… Я, правда, не очень понимаю, зачем, но в таком случае все официальные протоколы будут только мешать нашему общению.

- Ты умна, Хани, - улыбнулась я, с интересом изучая немного нахмурившуюся Нироэль. – И да, действительно, будет лучше, если между нами будет не столько протокол, сколько хотя бы приятельские отношения.

- Чейн… - Ниро поднялась на ноги и подошла ко мне, наклонилась, касаясь плеча. – Это действительно опасно, а ты уверена, что успеешь придти вовремя? Ты должна быть все время рядом с Его превосходительством, именно на него будет направлен особый удар… но чтобы переместиться к Хани, у тебя должна быть привязка к ней.

- Верно, - кивнула я, разглядывая бывшую напарницу. Интересно, чего больше в ее стремлении защитить принцессу – выгоды или чего-то более чувственного?

- Хани, - Нироэль резко повернулась к своей принцессе. – Есть один способ обезопасить тебя от всего и вся.

- И как? – поинтересовалась Кашихан.

- Есть один очень интересный способ у демонов крови, которые населяют соседнюю планету. Когда для маленького ребенка из богатой и аристократической семьи нанимают няню, няня должна выпить крови малыша, на которую начитывается заклинание. Эта кровь позволяет мгновенно определить, где находится ребенок и что с ним, сразу же отследить, если что-то случилось.

- А если яд? – еще больше заинтересовалась Хани.

- Тоже не страшно, - кивнула Ниро. – Обряд обладает таким свойством, что яд, который примешь ты, по тонкой кровной связи – окажется в крови Леди Чейн.

- А мне никакие яды не страшны, - тихо сказала я.

- Совсем никакие? – уточнила принцесса.

Я кивнула.

- Когда жрица проверяла меня на яды, в мою кровь вводили даже золотую нить. Бесполезно. Не знаю, какой состав у моей крови, он постоянно меняется, но я сама громадное противоядие, ото всех известных науке и неизвестных ей ядов.

- Вот как, - Кашихан задумалась. – Но все же…

- Я прошу тебя, - спрыгнув с кровати, я опустилась на пол, на одно колено.

Принцесса замерла.

- Тебе будет легче, если мы проведем этот обряд?

- Да. Я смогу, не разрываясь, присматривать за тобой и Его превосходительством.

- Хорошо… - после минутного молчания сказала Хани. – Только сначала ответь мне на пару вопросов.

- Я постараюсь.

- Первое, тебе можно верить? – тихо спросила она.

- Да, - кивнула я.

- Если в твоем прошлом есть что-то, за что тебя можно прижать к стенке и воспользоваться шантажом?

- Такое есть в прошлом каждого, - пожала я плечами. – Даже у Нироэль и у тебя.

Ниро опять вздрогнула. Так-так, кажется, на вторую леди двора уже кто-то выходил… или только последовало предложение о встрече. Придется, проследить за прекрасной леди двора. Видя непонимание на лица Кашихан, я продолжила.

- Мое прошлое – это только мое прошлое, а те, кто попытаются меня поймать на нем, ничего не добьются.

- Вот как, - Хани вздохнула и протянула мне руку. – А мой брат? Тебе нравится он?

Я замерла, подняла голову, с интересом разглядывая принцессу. Если первые два вопроса были вполне ожидаемые, то вот третий. Действительно, Хани еще ребенок.

- Он для меня почти ребенок, - честно ответила я.

- Нам уже триста лет! – возмутилась принцесса.

Я позволила себе улыбку.

- Хани, а мне больше в несколько раз. Не буду говорить точно.

- Но… Ты не ответила! Он тебе понравился?

- Хм… можно сказать и да. У твоего брата очень большие задатки. Когда-нибудь, если доживет, он станет отличным Владыкой.

- А сейчас он разве не отличный Владыка?

- Сейчас он просто Владыка, - ответила я и прикоснулась губами к нежному запястью. Укуса Хани даже не почувствовала.

Но мне не надо было даже поднимать глаза, когда я оторвалась от кожи Кашихан, чтобы увидеть, что у принцессы резко побледнело лицо, глаза закрываются и она, не в силах справиться с головокружением, медленно опускается на кровать, поддерживаемая Ниро.

- Уф, - вторая леди Белого списка накрыла свою младшую подругу легким пледом. – Какой же она еще ребенок.

- И это хорошо, - кивнула я. – В противном случае, она бы не согласилась на это.

- Главное, что теперь я могу за нее не беспокоиться, ты в любом случае, за ней присмотришь.

- Планируешь сбежать из дворца?

- Не хочу подвергать ее опасности, - уклончиво ответила Ниро.

- Все-таки в твоем прошлом есть достаточно жирные скелеты, - констатировала я.

Нироэль кивнула.

- И я не хочу, чтобы они стали той причиной, по которой пострадала моя леди.

- Раз не хочешь, значит, не пострадает, - пожала я плечами. – В конце концов, неужели мы с тобой не справимся? Неужели мы, так хорошо сработавшиеся, не сможем защитить принцессу от твоего прошлого?

Тяжело вздохнув, придворная леди заставила себя улыбнуться.

- Я буду стараться.

- И это хорошо. Значит, у нас обязательно все получится.

Ясно улыбнувшись, я покинула комнату, на этот раз через дверь.

Здесь ярко… яркий свет со всех сторон бьет в мои глаза и не дает возможность вздохнуть. Мне страшно? Нет… я не знаю, что это такое.

Иногда в этот свет вкрадывается что-то другое, темное или цветное и тогда я изо всех сил пытаюсь вытолкнуть это из моей темницы… Темницы? Да… это моя темница, из которой никогда никто не выходил. Сияющая клетка света. Кто я? Не знаю… моя прошлая жизнь осталась позади так давно, что даже следы ее памяти затерялись в этой клетке.

Мне одиноко? Нет… я уже не помню, как это – общаться с кем-то… Когда-то, возможно, у меня были друзья, но теперь от них не осталось даже теней. Раньше… очень давно… они приходили к моей клетке, и тогда их поддержка радугой вспыхивала в этом изнуряющем свете… Вначале они приходили часто, потом не стало и их.

Иногда появляются другие… те, кто был когда-то мне знаком… Иногда те, кто хотят помочь или просто любопытствуют. Но от них всех становится только светлее и больнее…

В огромном дворце было все тихо и спокойно. Леди Чейн неторопливо шла по коридору к винтовой лестнице, по которой можно было спуститься со второго этажа на первый официально. Можно было воспользоваться, конечно, потайными ходами, которых во дворце было не меряно… можно было выпрыгнуть из окна, но одна из невест Владыки шла открыто и спокойно по широкому коридору, разглядывая картины на стенах, барельефы и многочисленные статуи и вазы. На нежных губах играла таинственная улыбка.

От идущей девушки не веяло силой, ее шлейф был скрыт и мало кому пришло бы в голову, что она сейчас активно колдует, распуская нити своей силы во все стороны, ставя печати своего шлейфа, чтобы можно было быстро переместиться в нужное место, а заодно, узнать что-то интересное.

Временная татуировка Белого списка весело хихикала, подпрыгивая на коже Чейн, Белой нравилось то, что происходит.

- А может, все же станешь женой Владыки? – предложила она, касаясь мыслей Меченой своей силой.

- Зачем? – спокойно возразила Чейн. – Чтобы получить целую тучу обязанностей и ни одного приятного права?

- Владыка и Владычица – это СИЛА!!! Ты можешь все и вся.

- Не надо мне такая сила и такая власть, а еще такая ответственность.

- Чейн, ты не знаешь, о чем говоришь и от чего отказываешься! – Белая замолчала, уловив смех Меченой. Зашуршали страницы Списка и его хранительница огорченно констатировала. – Знаешь.

- Именно поэтому и не хочу. К тому же это только для двора я невеста, а на самом деле, никакая не невеста, а наемный телохранитель.

- Зато получится как в сказке!

Чейн усмехнулась.

- Мы не в сказке. Успокойся. Тем более, ты обещала мне ДРУГИЕ способы избежать безумия.

- Ну… да… но только после того, как будет ликвидирована угроза, - немного повозившись на коже, Белая затихла.

А Леди Чейн резко остановилась, немного недоуменно разглядывая высокого демона, застывшего перед ней и не дающего ей пройти.

- Доброй ночи, лорд… Дарк, кажется, - склонилась в легком реверансе девушка.

- Доброй ночи, леди Чейн. Вы как я вижу, вспомнили меня?

- А мы разве были раньше знакомы?

- Конечно. Мы были даже очень близко знакомы, - протянул лорд Дарк.

- Вы были моим мужчиной? – лукаво уточнила Меченая.

- Да.

- Тогда бесполезно. Я не вспомню Вас…

- Вот как, - лорд Дарк прищурился. – Тогда может быть, вам напомнить?

Легкое скольжение по полу и вот уже высокий демон навис над тонкой девушкой. Его рука почти коснулась ее плеча, когда позади обоих раздалось.

- Лорд Дарк, доброй ночи. Леди Чейн, рад снова Вас видеть.

- Ваше превосходительство! – демон согнулся в поклоне.

- Ваше превосходительство, - эхом откликнулась леди Чейн, склоняясь в реверансе.

- Леди, вы в порядке? Вы хорошо себя чувствуете?

- Конечно.

- Тогда прошу проследовать за мной. Мне нужно задать Вам пару вопросов. Я уже успел побеседовать со всеми невестами, а Вас пришлось искать по всему дворцу.

- Ваше превосходительство, простите великодушно… Я не думала, что мое желание прогуляться по дворцу и осмотреть его великолепные картины, вызовет такие проблемы. Простите…

- Идемте, леди.

Дверь тайного хода закрылась за Владыкой и его невестой. Лорд Дарк со злость ударил в стену. Посыпались крошки штукатурки.

Ни тени эмоций не отразилось на лице высокого демона, когда он шел по коридору в предоставленные ему покои, но внутри бушевала буря. Этот мерзкий мальчишка! И эта опаснейшая девчонка!

Совет заговорщиков действительно понятия не имел, с чем столкнулся. Точнее с кем. Вернувшись в свою комнату, Лорд сел перед камином и налил себе в высокий стакан коньяк. Закрывшись сначала на ключ, а потом на магический заслон, он позволил себе расслабиться.

Заговор начался с него, Лорда Дарка, в чьих жилах текла кровь Владык. Непризнанное дитя прошлого Владыки, о чем мало кто знал. Даже сам Король демонов не знал, что придворная дама, леди Дайн, которая провела с ним ночь, была настолько неосмотрительна, что забеременела. Дама родила сына и действительно умерла, но третья передача силы подкосила самого Владыку и до того, как он смог бы признать сына или хотя бы узнать о его существовании, он тихо сгорел…

Его законным детям к этому моменту было всего сотня лет. По меркам демонов, живущих несколько десятков тысяч лет, это такая малость, что о ней не стоит даже говорить. Дети… и такой ребенок взошел на престол.

Чтобы защитить ребенка леди Дайн, малыша взял к себе старый Лорд Дарк и провел ритуал замены – он отдал ребенку все. Свое тело, свой ум, свои знания… Только императорская кровь и душа – остались молодому демоненку от себя самого. Так в один момент, он стал опасным врагом Владыки, врагом, в жилах которого текла та же кровь. У Лорда Дарка было все: деньги, влияние, сила. В Белом списке он стоял на третьем месте, но до его потолка было еще далеко. Но ему этого было мало. Ему нужна была Власть и возможность получить то, чего он не мог получить, будучи обычным Лордом.

Первый заговор, первый заговор против Владыки, который он сплел осторожно и бережно, почти удался. Когда на ХойСартане появилась эта мелкая девчонка. Плюнь – развалится! Так нет же…

И все годы разработки яда, от которого нет противоядия, пошли прахом. Именно ее с какой-то напарницей отправили на планету, где был разработан яд, убивающий даже высших демонов, особенно высших демонов. И мало того, что эта дрянь – уничтожила планету и все наработки, которые там были, мало того, что она выжила сама и вытащила напарницу, так она еще умудрилась поймать болезнь и не умереть! Никого не заразить и выжить!

Это был удар, сильнейший удар для честолюбивого Лорда. Но он затаился, выжидая, когда появится шанс, удачный шанс – отомстить леди. Был забыт Владыка… тогда же он познакомился с лордом в Голубом, которому хотелось найти и убить вторую девчонку, которая была рядом с Меченой.

Не удалось ни одно, ни второе… Месть была отставлена в сторону, Лорд Дарк затаился. Лорд в голубом за то время, что они были вместе, узнал каким-то образом о тайне крови Лорда Дарка и появился через сотню лет, после всего случившегося. На этот раз не один… Вместе с ним были двое демонов. Так начал свое существование Совет заговорщиков. Палки в колеса всем владениям Владыки оказалось вставлять очень сложно. На разработку тонкого плана уходило пять-десять лет, а потом появлялся очередной демон и исправлял то, что они натворили.

Совет Заговорщиков потратил на то, чтобы иметь рядом с принцессой своего человека несколько лет, а в результате девчонка, которая оказалась рядом с Кашихан, готова защищать ее ценой собственной жизни! О чем она недавно сообщила. Пришлось отступиться от Леди Нироэль и пригрозить, что ее тайны выйдут наружу. На что леди совсем не аристократически фыркнула и напомнила, что она тоже кое-что знает. Теперь надо и ее убирать! Но как? Вторая леди Белого списка…

Лорд Дарк тяжело вздохнул и посмотрел на список невест на столе. Все пять леди… пять опасных змей… Леди Реавель, первая леди Белого списка, придется заняться ею. Только ей под силу убрать остальных невест. А чем купить ее – обязательно найдется, ведь все, чего она хочет – это стать Владычицей. Какая ей разница, при каком Владыке?

Лорд Дарк поднялся с кресла, стакан с недопитым коньяком отправился в камин. Пламя весело полыхнуло, пожирая подачку. А демон отправился в спальню. Пора было спать. Иначе, кто знает, до чего он додумается в расстроенных чувствах. Меченая на него плохо влияла, он переставал соображать, пропадал его хваленый ум и интуиция, он становился обычным двухсотлетним мальчишкой… И с этим тоже надо было что-то делать.

Демон спал. И во сне к нему пришла беловолосая, алоглазая девушка, танцующая только для него. Но когда он потянулся к ней, коснулся газовой шали на плечах, стягивая ее вниз, она коварно сказала, что замуж выйдет только за Владыку, и пропала.

Тяжело дыша, лорд Дарк сел на кровати. Из его руки выпал тонкий газовый шарф.

Глава 25.

Тайный ход, чистый и ярко освещенный, привел нас сразу в кабинет Владыки демонов.

Дождавшись, когда дверь хода закроется, а точнее станет на место секция книжного шкафа, Данарий резко толкнул меня к стене и навис сверху, с интересом разглядывая, словно подопытную мышь. Видимо он что-то нашел во мне, потому что в темно-синих глазах мужчины я прочитала настоящее бешенство.

Смотреть на кого-то снизу вверх было непривычно и очень неприятно, и я с трудом подавляла желание выпустить иголки шлейфа, чтобы оттолкнуть Данария.

- Что тебя связывает с Лордом Дарком? – чуть ли не прорычал Владыка.

Я вздернула бровь.

- Разве вы имеет право спрашивать меня о таких вещах, Ваше Превосходительство? – уточнила я, немного настороженно изучая Владыку. И именно поэтому поняла, что выбрала неверный тон – у него дернулась щека.

- Вот именно что, Превосходительство. Я имею право на все, - гулко сказал он. – Я имею право даже на то, чтобы просто убить тебя сейчас, а потом ни перед кем не отчитываться.

- А получится? – насмешливо уточнила я.

- Можешь быть в этом уверена, - Владыка отступил в сторону, неожиданно давая мне свободу. – Ты должна знать, что играешь с огнем, девочка.

- Стоп! – я резко вскинула ладонь, чувствуя, как в крови закипает бешенство. – Дан, не зли меня.

- Дан? – недоуменно спросил мужчина, которого я так удачно сбила с толку.

- Данарий – Дан. На языке моего родного мира первое – свет, второе – сияние. Но ты не отвлекайся. Давай сейчас разберемся раз и навсегда, чтобы потом не возвращаться к этой теме. Я тебя старше. Сильно старше, поэтому никаких деточек, девочек и покровительственного тона.

Владыка странно посмотрела на меня, явно пытаясь понять, когда мы успели поменяться ролями, и как он из воспитателя превратился в воспитуемого.

- Едем дальше, - холодно продолжила я. – Я делаю то, что надо, такими способами, которые посчитаю нужными. И отчитываться перед тобой не собираюсь. Запомни. Я твоя нянька и телохранитель. И если посчитаю нужным заявиться в твою спальню или присутствовать при твоих разговорах – я так и сделаю. И никто и ничто мне в этом не помешает. Ясно?

- Вполне, - кивнул Владыка, уже успевший взять себя в руки и наблюдающий за мной с легкой усмешкой и чем-то напоминающим восхищение. – Что-то еще?

- Чуть не забыла главное. На твою руку не претендую. Поэтому можешь быть в этом отношении спокоен.

- А на мое сердце? – как-то странно спросил Данарий.

Я пожала плечами.

- Я, кажется, не в твоем вкусе, так что с этой стороны, думаю, тебе также ничего не грозит.

Владыка кивнул, устало опустился в кресло.

- Не маячь. Сядь куда-нибудь. И да, я понял тебя, то, что ты хотела сказать своим демаршем – тоже.

В комнате повисло напряженное молчание, я пыталась собраться с силами и понять откуда накатило такое странное бешенство. Обычно надо было что-то более весомое, чтобы я вышла из себя.

- И кстати, леди Чейн, - неожиданно спросил мужчина, – в твои обязанности входит только моя охрана или за сестрой ты тоже будешь присматривать?

- И за ней тоже, - кивнула я. – По заданию списка, я должна защитить не весь род, а почему-то только вас двоих.

- Как странно… Обычно Белый список дает заказ на РОД.

- Не знаю, почему, но в моем контракте прописаны только вы двое. И вообще, ты меня зачем позвал, Дан? Действительно есть разговор или просто жутко злобный зверь по имени ревность покусился на тебя и твои нервы? – ехидно уточнила я.

- Ни то, ни другое, - усмехнулся Данарий, - я просто решил спасти тебя от Темного лорда.

- Темного? – недоуменно переспросила я. – Спасти?

- Да. Он опасный, злобный, с немерной силой демон, - Владыка вздохнул. – Лорд Дарк постоянно что-то замышляет против меня, но он настолько умен, что я не могу его поймать на преступлении или хоть что-то сделать ему. А ты была к нему слишком близко. Не хотелось бы…

- Тебя что-то пугает?

- Не совсем. Мне просто не нравится такое положение дел, и я хочу его изменить, но не ценой своей телохранительницы. А еще, Кашихан скоро войдет в пору замужества, как бы этот лорд не начал ошиваться вокруг моей сестры. Поэтому я и хотел попросить тебя присмотреть за ней и охранять ото всех, в том числе и от лорда Дарка.

- Главная опасность сейчас угрожает тебе, - возразила я, задумчивая изучая окно, за которым ощущалось чье-то смятение. – Ваше превосходительство, к Вам гости.

- Что? – не понял Владыка.

За окном тихо вскрикнули, и через подоконник в буквальном смысле перелетела Лейсан.

- Ва-ваше П-п-прево-восходите-тельство, - демон нервно косилась в мою сторону. – П-прости-тите, что я так неожиданно в-врываюсь к Вам, но у меня есть к Вам одна п-просьба.

- Надеюсь Вас, Леди Лейсан, не смутит тот факт, что я буду присутствовать при Вашем разговоре? – тихонько промурлыкала я.

Восточная красавица дернулась и покосилась на меня с плохо скрываемым ужасом, на который обратил внимание и Данарий. Интересно, кто и что успел ей наговорить про мою скромную персону, что она от меня ожидает, по меньшей мере, апокалипсиса? И почему одновременно с наигранным ужасом для Владыки, она боится меня по-настоящему? И боится гораздо сильнее, чем играет…

- Лейсан, не обращай внимания на Леди Чейн. Она так шутит своеобразно, а вообще демон добрейшей души.

- Но при разговоре она будет присутствовать? – смущенно уточнила девушка.

- Да, - кивнул мужчина.

- Ну, хорошо… Я по поводу завтрашней Охоты. Ты же знаешь, что все разбиваются на пары… На балу ты совершенно не уделил мне времени. Так может, ты просто завтра встанешь со мной в пару?

- Лейсан, - растерянно начал Данарий.

Я резко оборвала его, воодушевленно закивав.

- Просто замечательная идея!

Оба демона уставились на меня с одинаковым изумлением.

- Почему? – уточнил Дан.

В глазах Лейсан стоял тот же вопрос. Пожав плечами, как будто это было очевидно, я пояснила.

- Выше превосходительство должен быть на Охоте в паре с кем-то из невест. Леди Нироэль завтра едет в паре с принцессой. Леди Ория завтрашнюю Охоту не посетит. Она сдает отчеты о последнем задании. А вы, Ваше превосходительство и Леди Лейсан знаете, что это мероприятие лучше не пропускать во избежание проблем деликатного свойства. Остаются свободными только две леди. Леди Лейсан и Леди Реавель. Так что…

Данарий улыбнулся и повернулся к подруге своего детства. Я смотрела в пол, но краем глаза наблюдала за Леди, что-то в ее поведении было насквозь фальшивым, но я никак не могла понять, что именно. Да еще и этот страх. Что-то здесь не так. Совсем не так.

После пары минут щебетания, Леди покинула кабинет Дана так же, как и появилась в нем, через окно. Проводив ее изумленно-усталым взглядом, мужчина посмотрел на меня.

- Почему не с тобой?

- Официально меня на Охоте не будет, - пожала я плечами. – Поэтому лучше будет, если вы будете напарниками с Леди Лейсан, чем с Леди Реавель.

- А Ории… леди Ории действительно не будет?

- Да, - кивнула я. Потом поднялась с низкого дивана. – Ваше Превосходительство, если позволите, я Вас покину. Мне до сегодняшней ночи надо успеть завершить пару дел, которые не терпят задержки.

Дан передернул плечами.

- Иди. Почтишь ли ты своим вниманием сегодняшний ужин?

- Безусловно, - кивнула я, мило улыбаясь. – А то с тебя станется выпить очередной бокал с ядом.

И прежде чем Дан успел мне возразить, скрылась в его же Тайном ходе.

Небольшой особняк в восточной части столицы за столько лет, что его никто не посещал, успел даже немного обветшать, не помогли даже слои магии, в которые он был закутан. Поэтому новому дворецкому леди Ории пришлось сильно постараться, прежде чем особняк обрел прежнее величие.

Сама Леди сидела в своем саду, на качелях… Рядом с ней был накрыт на троих столик, в ведерке со льдом остывало шампанское.

Леди ждала гостей и была точно уверена в том, что их дождется. Поэтому вошедшие двое мужчин нисколько ее не удивили, зато один из гостей был неприятно изумлен, увидев приготовленный столик…

Спрыгнув с качелей, Ория склонилась в легком реверансе.

- Лорд Айм, лорд Вейн, рада Вас видеть. Меня так давно никто не посещал, что Ваше присутствие здесь – греет мою душу.

- Леди Ория, как всегда, ваши поступки предугадать невозможно, зато вы отличаетесь редкой проницательностью, - улыбнулся Лорд Айм. Солнечный луч отразился в сережке в его левом ухе.

- Еще бы, неужели вы считаете, что я не смогла бы предугадать, что вы меня посетите?

- Нет, - Лорд улыбнулся краешком губ. – Вы же знаете, что мы вас уважаем и ценим за этот дар.

- А еще боитесь, - желчно добавила Ория.

- И это тоже, - не стал спорить лорд Айм. – леди, поразите нас в очередной раз и скажите, что же привело нас в вашу серую и скучную обитель.

- Не такая уж она и скучная, - ответила Леди, сделав глоток чая из тонкой чашечки. – Да что же мы стоим – присаживайтесь. А я пока вас расскажу, что привело вас ко мне. Вы состоите в каком-нибудь очередном клубе заговорщиков, ибо вам без интриг и жизнь не мила. Я только удивлена присутствию лорда Вейна. Но его скорее сюда привел интерес. Итак, мое появление руководство клуба восприняло как угрозу своему благополучию. И меня решено либо попробовать переманить на свою сторону. Если не получится – предложить что угодно, лишь бы я осталась в стороне от основных событий, заняла, так сказать, нейтральную позицию. Если же и это не получится, и я твердо заявлю, что буду на стороне Владыки или же своей, то допить чай, извиниться и уйти.

- А как же устранение? – наивно уточнил лорд Вейн.

- Ну что вы! – засмеялась Ория. – Лорд Вейн, неужели Вас не предупредили, что силами присутствующих сейчас справиться со мной вы не сможете? Несмотря на то, что лорд Айм стоит выше меня в Белом списке?

- Как всегда уверена в себе, Ори, - усмехнулся лорд Айм.

- А ты как всегда наглый, - прошептала девушка, опуская глаза. – Ладно, Лео, давай боевая ничья. Признайся, что ты пришел сегодня для того, чтобы выпить со мной шампанского, которое сейчас, кстати, переохладиться, поговорить о том, о сем, ведь мы с тобой не виделись уже столько лет. А мой ответ ты знаешь и так.

- Ори, - страдальчески закатил глаза Лорд Айм. – Очередной стажер после прогулки к тебе решит, что из него выходит совсем никудышный маг прорицатель и сбежит. Ты же должна была реагировать на все совершенно по-другому.

- Неужели вы не предупредили такого милого мальчика, что меня не берет ничей дар?

Лео тихо хмыкнул.

- Предупредили. Он просто не поверил.

- Но это его проблемы. Так что, лорд, наливать?

- Давай.

Дружеская вечеринка продлилась всего пару часов. Ошарашенный, сбитый с толку многочисленной информацией, которой по секрету поделилась с ним Леди Ория, Лорд Вейн отправился к калитке, а Лео задержался. Именно из-за этого разговора он и приехал сегодня к Леди Ории.

- Ты должна быть осторожна.

- Почему?

- Твой план дал свои результаты. Пять ядовитых гадюк собрались в одной банке. Ты даже верно угадала, кто именно войдет в Совет. Но тебя там считают очень опасной и как только разберутся с леди Чейн – все примутся за тебя.

- Тогда я просто этого «примутся» не дождусь, - тоскливо вздохнула Ория.

- Почему? – озадаченно спросил Лео. – Даже я сам взялся за устранение этой девчонки по приказу своей Госпожи.

- Отступись, Лео, отступись пока не поздно! Выведи из игры любую другую невесту, но к Чейн не приближайся даже близко!

- Почему?

- Кто посчитал ее опасной? – уточнила Ория, не желая отвечать на поставленный вопрос.

- Жрица. И заняться ей решил лично Темный Лорд.

- Бесполезно, - девушка покачала головой. – Они с ней не справятся.

- Ори, кто она такая?

- Меченую помнишь? – тихо спросила Ория. И видя на лице старого друга отсутствие понимания, добавила. – Мы как-то с ней встречались. Очень давно, еще в студенческую пору. И ты должен ее вспомнить. Должен обязательно!

Немного подумав, Лорд Айм кивнул.

- Я постараюсь. Ты будешь на ужине и на Охоте?

- На ужине – да. Приглашение последовало лично от Владыки, - по губам Ории скользнула рассеянная нежная улыбка. – А вот на Охоте нет. Мне надо отчитываться перед Жрицами.

- Тогда до вечера, Леди.

- До вечера Лорд.

Сад они покинули одновременно, Лео через калитку, как и пришел. Леди рассыпалась золотым вихрем телепортации.

До своего особняка Лео ехал молча и напряженно пытался вспомнить, кто же такая Меченая и почему Ори так намекала, что ее вспомнить просто необходимо?

Эта мысль крутилась в голове несчастного демона до ночи… и никак не хотела уходить, ни пока он обедал, ни пока выбирал себе костюм на вечер, естественно в своих любимых голубых тонах, эти мысли не оставили его даже в ванной.

Лео, спускался к ожидающей его карете, когда, наконец, вспомнил.

Тогда он был подающим надежды молодым преподавателем кафедры элементарных стихий. Шел третий год его преподавания, когда неожиданно у одной девочки с даром полученным, увеличился уровень, и она перешла в класс высших демонов.

Преподаватели недоумевали. Изначально дар показал всего лишь низший уровень и так увеличился… это было очень необычно. Чаще была ситуация обратная – дар ложился высоко, а затем падал.

В тот год Меченую замучили исследованиями, и она записалась на дополнительный курс Лео, преподававшего технику защитных щитов. Из девочки получилась уникально способная студентка. Три месяца занятий – и она смогла скрыть свой шлейф так, что со стороны представала безобидным ребенком.

В тот же год на нее обратил внимание сам Директор, питающий нездоровую склонность к маленьким девочкам, хрупким и желательно беззащитным. Обычно Директор предпочитал находить себе жертвы среди низших демонов, пользуясь тем, что за них некому заступиться, а сами они мало что представляют из себя. Меченая попала ему на глаза случайно… Хрупкий, болезненный на вид ребенок, без грана видимой магической силы.

Она понравилась ему настолько, что он забыл о том, что она высший демон. Точнее не обратил на это внимания.

Бешенство девушки, на которую покусились, было страшным. Магическая буря бушевала минут пятнадцать, невиданный срок. После этого – башня Директора восстановлению не подлежали, сам Директор отделался легким испугом и лишением кресла.

Но даже не это было самым ярким моментом. После того, как Меченая выпустилась, ее пути еще раз пересеклись с путями Ории и Лео.

Иногда, очень редко, но бывает такое, что демон, отправленный жрицами на задание, с ним не справляется. Иногда удается немного стабилизировать обстановку или ослабить негативные факторы, а иногда действия демона наоборот усугубляли ситуацию.

В послужном списке Серого Дипломата было одно такое провальное задание. В центре Вселенной была большая планета, разделенная ни много, ни мало на 644 государства. Постоянные войны привели к тому, что оружие совершенствовалось постоянно и дошло до такой степени, что Терра стояла на грани последней войны – войны на тотальное уничтожение.

В принципе демоны могли бы и не вмешиваться в это дело, но одновременно с оружием, разрабатывалась программа «Последний шанс», которая позволила бы добраться «избранным» до соседней планеты, населенной очень мирными эльфами. В случае удачи «Последнего шанса», эльфам грозило полное вымирание.

Серый Дипломат была отправлена на Терру с тремя заданиями: объединить все государство в единую Империю, остановить разработку оружия и развалить программу «Последнего шанса».

Из всех задач, что были на нее возложены, Ория смогла только развалить программу. На первых же мирных переговорах – она была убита. Терранцы не признавали мирного урегулирования проблем.

В тот год растерянную измученную Орию утешал Лео. И вместе они решили наблюдать за тем, что будет происходить на Терре.

Следующей на задание отправили Леди Реавель, к этому моменту зарекомендовавшую себя как прирожденного тактика и замечательного военного.

Реавель пошла путем военной агрессии. Она смогла объединить шесть государств воедино, а потом ее убили. Ее государство раскололось уже на десять частей.

По прогнозам Жриц демонов, от планеты скоро должны были остаться только зараженные осколки. Большой бадабум необходимо было остановить любой ценой…

Третьей, неожиданно для всех, на задание отправили никому не известную Меченую. Ория и Лео были настолько удивлены выбором жриц, что даже не открыли Белый список до задания. Во время выполнения задания, запись демона доступна только Владыке и первым десяти лордам.

Именно тогда и Лео, и Ория поклялись попасть в эту десятку, чтобы никто и ничто не могло помешать их планам из-за низкого уровня доступа.

Погрузившись в свои дела, оба демона продолжали следить за Меченой. Первое, что она сделала, к удивлению всех, это родилась в одном из самых маленьких, но воинственных государств Терры, в обычной семье. Голод, мор и непрекращающиеся войны, ничто ее не испугало. Более того, она не оставила себе от демона ничего: ни силы, ни знаний, ни умений. Только одну цель – выжить. Выжить любой ценой.

И она выживала лет шестнадцать, во всех передрягах, во всех войнах. А потом, достигнув совершеннолетия, неожиданно встала во главе государства, в котором родилась.

Окружающие содрогнулись, ужаснулись и Лео, и Ория. Кровавый путь, который себе прокладывала Меченая, был страшным, но единственно верным. Через двадцать лет вся планета была Единой Империей. Об Императрице вслух не говорили ничего. Ее боялись до смерти. Те немногие, кто позволял себе лишнего, исчезал бесследно… иногда находили какие-то фрагменты, но обычно не оставалось ничего. Даже праха.

Год Императрица выжидала, осторожно назначая своих доверенных людей на самые важные посты, убирая аристократов… А потом дрогнула уже вся Империя. Ее Первое Божественное Величество начала воплощать в жизнь свои реформы. И очень многие пожалели о том, что не погибли в Войне судного дня.

Двадцать лет войны… кровью и огнем был выложен фундамент Империи. Сорок лет потом Императрица тащила весь этот воз, воспитывая будущего преемника, взятого из обычной, можно даже сказать нищей семьи еще в начале ее правления.

За сорок лет Императрица смогла сделать очень многое. После ее смерти, не было никого в Империи, кто остался равнодушен в день ее похорон. Тело сожгли. Прах развеяли по воздуху.

Вернувшись на ХойСартан, Меченая позволила себе небольшую слабость и спросила.

- Что будет дальше?

И вопреки традициям, одна из золотых ей ответила.

- У этого мира впереди еще много развилок, многое будет испытывать Империю изнутри, но ты заложила такой фундамент, что через несколько десятков веков, мы получим отличного союзника, цивилизацию истинно замечательных созданий.

Меченая тогда склонила голову, принимая и ответ, и похвалу. А после сдачи отчета, потратив пару часов на сон – она ушла на новое задание. После этого ее пути не пересекались с путями Ории и Лео.

Лорд Айм вздохнул, отгоняя от себя воспоминания. Карета мчалась к дворцу Владыки. Предстоял впереди званый ужин, а Лео пытался для себя решить, что ему делать, какую из невест выводить из игры.

И когда карета остановилась, демон с ужасом понял, что ни одна из невест ему пока не по зубам, несмотря на то, что он Четвертый Лорд Белого списка.

Влившись в тонкий ручеек приглашенных, Лорд Айм уже знал, что ему необходимо сделать.

Моя темница никогда меня не пугала. Мое попадание в нее было оправданным, моя жестокость, реки крови, слез и грязи, которые всегда меня всегда сопровождали. Моя нереальная сила и те знания, которые добывались моими силами в самых разных местах. Меня боялись и ненавидели и в результате заточили, не в силах терпеть такую угрозу своему благополучию.

Мой прекрасный народ просто не мог понять, что это значит – когда ты и остальные отличаетесь, как небо и вода. Цвет вроде бы и похож, но содержание не имеет ничего общего.

Ожидание конца заточения тянулось веками, то на меня накатывала спячка, то агрессия. Все было напрасно, и это знание иногда сводило меня с ума. Время было моим лучшим другом и одновременно не раз проклятым врагом.

Однажды срок заключения закончился… и моя темница треснула. Но никто не пришел. Моя сила тонкой струйкой вырвалась из заключения и рванулась во все стороны, чтобы принести мне неутешительные новости. Планета – мертва и скоро погибнет. Обо мне забыли… или случилось что-то еще. Ведь прошло почти двадцать тысяч лет со дня много заточения.

Спокойствие, за которое меня не раз проклинали, не оставило меня и сейчас. Надо было выбраться с мертвого мира. И тогда все мои силы были обращены на Зов, Зов того, кто сможет разбить скорлупу моей темницы и выпустить меня на свободу.

Прошло время. Силы были на исходе… Зов долго звучал над миром… Уже безнадежность укрыла меня своим покрывалом, когда яркий свет сменился блаженной Тьмой. Немного неправильной и очень знакомой… Темница треснула во второй раз, но этого было еще слишком мало… прежде чем Тьма доделала свое дело, темницу вновь затопил яркий свет. Терпеть его после той бархатной и кровавой Тьмы были еще тяжелее.

Потянулось очередное ожидание. Через трещины скорлупы ко мне поступала сила, но совсем немного, и выбраться самостоятельно было невозможно.

Однажды пришло смирение, что мое заточение продлится еще долго. Но внезапно Свет исчез, и пришла Тьма.

Моя темница начала трещать, и совсем скоро, осталось потерпеть всего чуть-чуть, я буду на свободе.

Впервые за последние двадцать тысяч лет свет и тьма свободы наполнят силой мои крылья, и я поднимусь в полет.

Осталось только одно – решить, как отблагодарить ту или того, кто меня спас.

Но фантазия у меня богатая, и за этим дело не станет.

Свобода… уже скоро…

Глава 26.

Переодевшись в очередное белое платье и взяв драконью пантеру на поводок, я двинулась к дворцу. Званый ужин был только предлогом. Всем невестами надо было перезнакомиться лично и в неофициальной обстановке.

Маринэ я взяла с собой, чтобы та следила за Владыкой, не хватало еще, чтобы тот выпил очередную порцию яда. К моему огромному счастью, не надо было смотреть за магической обстановкой. Удар с этой стороны Данарию не грозил.

Две невесты, с которыми мне предстояло познакомиться поближе: Леди Реавель и Леди Ория. Леди Ория явно была неравнодушна к Владыке, а тот в ее присутствии вообще терял голову. Пару раз проверив поле вокруг них, я убедилась, что чувства настоящие и оставила Владыку на Маринэ.

Леди Реавель не понравилась мне совершенно. Истеричная дама внешне, она была слишком самовлюбленной, а ее интриги больше напоминали ее же военные операции: быстрые, наглые, а в рамках дворца – неуклюжие. Я бы скорее решила, что за такой Леди стоит кто-то из демонов, но не могла себе даже представить, кто из Высшего света мог оказаться столь умным и влиятельным.

Леди Реавель одновременно наслаждалась балом и вниманием окружающих, а с другой стороны – очень злилась, что основное внимание уделяется не ей, а Леди Ории и Леди Лейсан. Уже весь двор шептался, что одна из них станет женой Владыки. Даже начали делать ставки.

В принципе по поводу леди Ории я бы еще и подумала, но Лейсан вызывала у меня по-прежнему чувство настороженности. Даже стоя в кругу своих друзей, рядом с отцом или Владыкой, стоило мне оказаться рядом, как ее затапливала волна страха.

После ужина я собиралась вернуться к себе, когда меня неожиданно задержала Леди Ория, с которой я поговорить на балу так и не смогла.

- Добрый вечер, Леди Чейн.

- Добрый, - согласилась я.

Леди Ория чуть улыбнулась.

- Я хотела бы поговорить с Вами. Это возможно?

- Почему нет, я Вас слушаю.

- Леди Чейн, - Ория чуть наклонилась ко мне, доверительно понизив голос. – Спрячьте свои иголки, я друг.

- Чей? – усмехнулась я, по-прежнему, не сводя с Леди холодного взгляда.

- В первую очередь, Его Превосходительства. Я…

- Вот только не надо сейчас говорить о любви, - попросила я спокойно. – И, Леди Ория, снимите маску пай-девочки.

- О чем вы…

- Во-первых, вы Серый Дипломат. И интриги это ваша жизнь, во-вторых, ваше внимание отравляло мое существование почти сто лет. Кому как не вам знать, что я не приму ту светскую игру, что вы сейчас мне пытаетесь навязать?

Отодвинувшись назад, Леди Ория хищно усмехнулась. Исчезла Леди. Передо мной стояла политик. Политик, которой от меня что-то было нужно.

Я смотрела на свою «конкурентку» с легкой насмешкой. Неужели она действительно считала, что я не замечу ее внимания? Ее и еще одного демона, с которым за все время, что я во дворце, я еще не пересеклась. Не то, чтобы меня терзало любопытство, но это был интересный и важный факт. Кто из присутствующих во дворце настолько близок с Леди.

- Так что Вам нужно, Леди Ория?

- Договориться, - улыбнулась девушка. – Среди всех невест реальная соперница только Вы, Леди Чейн. И я хочу знать, насколько сильно Вы хотите замуж за Владыку.

- Ну, во-первых, с чего вы взяли, что реальная соперница только я? Есть Леди Нироэль, на стороне которой принцесса. Есть Леди Реавель, которая очень хочет стать Владычицей, есть Леди Лейсан, у которой давние и теплые отношения с Владыкой.

- А во-вторых?

- Во-вторых, кто Вам вообще сказал, что я хочу замуж? Меня такая клетка пока не прельщает.

- Ну, - Ория чуть заметно смягчилась. – Власть. Сила. Знания. Деньги. Все будет к вашим услугам.

- То, что мне надо, я беру сама. И становиться для этого Владычицей не собираюсь.

- Не буду спрашивать, почему Вы отнеслись к этому так резко. Вам хватило Империи.

- И это тоже. Но Вы не ответили, почему посчитали реальной соперницей только меня.

- Все очень просто, - пожала плечами Ория.- Леди Нироэль ненавидит двор и здесь ее держит только принцесса. Не знаю уж, какой контракт их связывает. Леди Лейсан так давно с Владыкой, что если бы тот хотел сделать ее своей женой, уже давным-давно отгремела бы свадьба. А Леди Реавель будет постоянно плести интриги.

- Чем лучше Вы? Те же интриги, только на стороне Владыки. И рано или поздно, но у Вас не хватит ума или силы, чтобы выйти из столкновения без потерь.

- Но до этого момента я буду стоять на страже интересов семьи! – пылко возразила Ория.

Я усмехнулась. Она мне лгала. Смотрела в глаза и не боялась, что я пойму и почувствую это.

- Леди Ория, Вы бездарная актриса, - спокойно сказала я. – Вам очень хочется мне что-то доказать? Дайте подумать, до сих пор не можете простить мне Империю? В которой я справилась с заданием, а у Вас появилась первая запись о провале? Так это не моя вина и не ваша, это вина той жрицы, которая отправила Вас на задание с не вашим профилем. И давайте, наконец, покончим с этим театром, и Вы прямо скажете, что вам от меня надо.

Ория молчала. Я понимала, что она думает о том, что ей делать. Леди не хотела раскрывать свои карты, но больше она не хотела однажды обнаружить меня в списке своих врагов.

- Леди Чейн, давайте договоримся. Я не желаю Владыке зла. Более того, я действительно на его стороне и стоит мне его увидеть, как меня затопляет волна нежности. Да, это не любовь, но он произвел на меня впечатление. Может быть, я не белая и пушистая, но…

- Ближе к делу, - прервала я душещипательный монолог.

- Не вставляйте мне палки в колеса, - прямо сказала Ория.

- С чего бы мне это делать?

- У любого демона есть скелеты в шкафу. И на Вас могут надавить, пытаясь вывести меня из игры, или Вам прикажут убить меня.

- Леди Ория, у Вас мания величия. Если уж мне пригрозят моими скелетами, непонятно каким чудом до них добравшись, то мне могут заказать что угодно, вплоть до убийства Владыки. А те мелочи, что остались на виду…

- Хорошо. Я готова сделать что угодно, но не мешайте мне по собственному желанию. Я хочу стать женой Владыки.

- Вот теперь честно, - я позволила себе улыбнуться. – Можете, когда есть желание, Леди Ория.

- Вы дадите мне обещание, что не будете мне мешать?

- Нет. Я не буду давать никаких обещаний. Пока вы будете на стороне Владыки, и не будете плести изощренных интриг, я вас не трону. Но стоит Вам нарушить правила игры… Уж не обессудьте.

Ория склонила голову и торопливо ушла с балкона, а я, уловив отблеск чужого интересного разговора на своем маячке, двинулась туда.

Леди Реавель металась по комнате, словно взбешенная кошка. Растянувшись на ее кровати, с интересом наблюдал за своей Госпожой, Лео.

- Что привело Вас в такой гнев? – спросил он, когда Леди остановилась у зеркала, вроде бы немного успокоившись.

- Зря я это спросил, - констатировал демон, видя, что Леди вновь впала в буйство. На пол полетели флакончики, баночки, разбитое зеркало брызнуло во все стороны осколками. Один осколок прочертил кровавую полосу на щеке женщины, второй – оставил кровоточащую царапину на плече, еще один застрял в платье, напротив сердца. Кончики пальцев кровоточили. И капли крови сбегали на пол, по шикарному платью.

И только тогда, Леди Реавель немного пришла в себя.

- Лео? – заторможено оглядываясь по сторонам, начала она. – Это все я?

- Да, моя Госпожа.

- Но мне еще рано до Безумия, - тихо прошептала женщина. – Жрицы сказали еще лет десять, как минимум.

- Не волнуйтесь, моя Госпожа. Кто или что привело Вас в такое состояние?

- Не помню. Я ничего не помню.

Лео насторожился, поднялся к кровати и подошел к своей Госпоже, осторожно усадил ее на стул, чудом уцелевший во всем этом погроме.

- Моя Леди, что вы помните?

- Ужин. Его Превосходительство не сводил глаз с Леди Ории. Небольшой зал с черными витражами и … все.

- Что вы делали в этом зале?

- Кого-то ждала. Я не знаю кого! Я не помню! – Леди Реавель готова была расплакаться, и Лео отступил.

В напряженном молчании прошло несколько минут, когда женщина запустила пальцы в платиновые волосы своего слуги.

- Лео.

- Да, моя Госпожа?

- Что с моим приказом?

- Моя Госпожа. Я не смогу выполнить Ваш приказ. Моя цель по контракту охранять Вас, а значит, все остальные задания теряют свое значение. На вас кто-то навел чары, я должен быть рядом, чтобы защищать вас.

- Ты узнал что-нибудь о невестах?

- Моя Госпожа хочет заняться ими лично?

- Да. Все четверо – они мешают мне. Завтра Охота. Будут только две невесты – Леди Лейсан и Леди Нироэль. Ты будешь в паре со мной и поможешь разобраться с Нироэль.

- Почему не с Лейсан?

- Она будет в паре с Владыкой, - ответила Реавель.

- Леди Нироэль будет с сестрой Владыки, а сама Леди – вторая дама списка. И Леди Кашихан – пятая в нем!

- Я выше, чем Леди Нироэль, - пожав плечами, тускло ответила женщина. – Ты выше, чем принцесса.

- Госпожа, Владыка не простит покушения на его сестру.

- А никакого покушения не будет. Она просто уснет. А когда проснется – все уже будет кончено.

- Что вы хотите сделать? – тихо спросил Лео.

- Выпить Нироэль, - как что-то само собой разумеющееся ответила Леди Реавель.

Лео побледнел как полотно, и еле успел поймать падающую Госпожу, неожиданно погрузившуюся в сон.

Ни сама Леди, ни Лорд Айм, связанный с ней контрактом охраны, ни тот кукловод, что дал установку Леди, а потом закрепил ее на ходу, стоя в соседней комнате… Ни один из них не почувствовал присутствие чужака, хрупкой девушки, стоящей босиком на узкой полоске карниза за окном.

Невесело кивнув в такт своим мыслям, Меченая спрыгнула вниз, на лету разворачивая воздушные крылья. Курс домой, ибо больше всего девушка сейчас хотела оказаться подальше от дворца с его постоянными интригами и лечь спать. Обо всем она подумает завтра.

Охота была давней традицией планеты Демонов. Охота была ристалищем для выяснения отношений и поводом показать свою силу и доблесть, местом, где можно было совершить Подвиг для прекрасной дамы.

До начала Охоты, Владыка назначал трех Егерей. А они выбирали место, широкое и вмещающее в себя самые разные пейзажи, чтобы были одновременно, например, и лес, и река. Каждый раз выбиралась для Охоты новая планета.

За Охоту платилась «аренда», три дара Демона по выбору и приказу либо самой планеты, либо Правителя народа, хранящего планету.

После выбора места будущей охоты, егеря должны были подобрать дичь с разных планет и выпустить ее в Загон. Туда же сгонялась и местная Дичь. Никогда нельзя было угадать, на кого будут охотиться в очередной раз демоны.

Все это рассказала мне Белая, пока я готовилась к Охоте, упаковывая в рюкзак снадобья и еду.

Охота обычно длится три дня. Выигрывает тот, кто найдет Золотую дичь. «Жертву» с повязанной золотой цепью или же настреляет больше Дичи по количеству.

Оружие допускалось любое. Магией можно было пользоваться, только если угрожала опасность для жизни. Применивший магию с Охоты выбывал.

Белая, распахнув короткие крылья, перелетала с одного места на другое, читая мне лекцию о правилах и традициях Охоты.

- Зачем? – наконец, не выдержала я, - зачем ты мне все это рассказываешь, если я в Охоте не участвую?

- Пригодится для следующего раза, - не смутившись, ответила хранительница Белого списка.

- Какой «следующий раз»? – чуть не взвыла я. – После этого твоего задания – я уеду с ХойСартана! И не появлюсь здесь лет тридцать!

Белая обиженно поджала губки.

- Расскажи мне лучше что-нибудь полезное.

- Например?

- Например, кто уже был в качестве Дичи. И почему охота проводится раз в 13 лет, а не в 10 и не в 15?

Маленькая Хранительница задумалась, а потом начала отвечать.

- Когда Демон дает планете Дар, она может скрыть его своей силой, не вызывая вокруг резонанса, но если дара три, то вокруг планеты возникает резонанс. И надо ровно 13 лет, чтобы он стих.

- То есть закон магического отражения? – поинтересовалась я, пытаясь отыскать в шкафу свою новую амазонку и броню для Маринэ. Страж немного подумав, решила отправиться со мной в образе пантеры.

- Он самый, - кивнула Белая, на какой-то миг ее чувства распахнулись, и я уловила растерянность. Интересно, что настолько удивило в моих словах бессмертную хранительницу списка?

Вещи были собраны, и даже осталось время, чтобы выпить чашечку чая. И тогда я спросила то, что меня давно интересовало, но я никак не могла выбрать время, чтобы спросить.

- Белая, а кто был ДО демонов?

Маленькая хранительница списка замерла.

- Ты думаешь, я знаю? – тускло улыбнулась она.

- Я предполагаю, что знаешь, - серьезно ответила я. – Если ты жена первого Владыки, то кому как не тебе знать, КТО был до вас?

- Знаешь, ты уже не первая носительница сил и надеюсь, что не последняя. Но еще никто не задавал мне такого вопроса. С чего ты вообще взяла, что до нас кто-то был?

- По меркам нашей Вселенной мы еще новорожденное дитя. Нашей Вселенной уже десятки миллионов лет. Нашему народу пара сотен тысяч. Значит, до нас были другие.

- И в кого ты такая умная?

- В Учителя! – ясно улыбаясь, сообщила я.

Словно слово было кодовым, защитные щиты Белой рухнули, и я окунулась в настоящий ураган ее эмоций, желаний и мыслей. Многое я не успела почерпнуть, Белая смогла захлопнуть защиту, но все же главное, главное я нашла! Мой Учитель был Изначальным! Первым демоном, которого создала чья-то рука! Он был с Первым Владыкой и его женой, был Наставником первого рожденного демона и первого демона, обретшего Дар. Он просто был Всегда.

- Как? – только и спросила я. – Как могли такого незаменимого Демона отправить куда-то? И КАК он мог так глупо это задание провалить?

- Изначальные, - тихо сказала Белая. – Генерация новой расы далась Демиургу Вселенной тяжело. Но она постаралась учесть все. Первые не стареют, не могут передать дар, им не грозит безумие. Учитель просто устал. Столько времени он помогал расе демонов, при этом теряя дорогих и близких. Он решил уйти. Кладбище для десятка демонов. Планета тех, кто был до нас. Он отправился туда. Тех уже там не осталась, на планете давно была новая раса и новая жизнь. Но странное дело – тот из демонов кто отправлялся туда, никогда не возвращался. Никто и никогда. Кроме тебя.

- Те, другие, были сильнее? – спросила я.

- Намного. Именно поэтому Демиург решила их заменить. Те были слишком опасные. Но даже она не смогла бы уничтожить ВСЕХ и еще шесть-десять хранов до сих пор бродят по просторам Вселенной.

- Хранов?

- Да. Это и есть те, кто были до нас. Обладающие знаниями за миллионы лет и силой, умеющие возвращать прошлое и накручивать будущее для отдельных планет, воины, маги, прорицатели, алхимики и ученые… генерация великих защитников Вселенной, слишком великих.

- Вот как, - я помолчала, потом встряхнулась. Думать о прошлом было некогда. Мне впереди предстояла еще и Охота. А на нее надо явиться со светлой головой и ясными мыслями.

Застегивая высокие сапоги, я вновь повернулась к Белой.

- Спасибо за рассказ, но у меня есть еще пара более приземленных вопросов.

- Какие же? – терпеливо спросила хранительница.

- Во-первых, кто ставил защиту на Загон, во-вторых, кто был егерями, в-третьих, ты так и не сказала, какая дичь была раньше. И, наконец, как называется планета, где будет проходить Охота?

Пока Белая собирала сведения, я сгребла в кошелек несколько особенных камней: тот самый с мертвой планеты и две искры с душами Кира и Рины. Пристегнув кошелек к поясу, я посмотрела на Белую.

- Отправляетесь вы на Грамс.

Вспышка боли толкнулась в мое бедро. Озадаченно дотронувшись до кошелька, я обнаружила, что тот нагрелся настолько, что металлические застежки сплавились воедино! Интересно, какой из камней так отреагировал на название планеты? Не заметив заминки с моей стороны, Белая продолжила.

- Предпоследняя охота проходила на некромантической планете: охотились на вампиров, личей, зомби. Золотой Дичью был костяной дракон. Последняя охота была на планете джунглей: лианы и хищные орхидеи, змеи, аллигаторы и прочая чешуйчатая гадость. Не могу сказать откуда, но в качестве золотой дичи приволок лорд Дирок огромную змею, метров двадцать, в глаза которой нельзя было смотреть – вспышка боли и полная дезориентация на пару минут – гарантированы.

- А зубы ядовитые бы